Sunteți pe pagina 1din 530

DAN SIMMONS

hms terror
*

Titlu original: Dan Simmons - THE TERROR (2007)


Traducere: Ruxandra TOMA
Coperta: Alexandru CSUKOR
Ilustraia copertei: Tudor POPA
Redactor: Oana IONACU
Tehnoredactor: Irina POPESCU

ISBN 978-606-579-832-8
Vol. 1. ISBN 978-606-579-846-5

NEMIRA 2014
Dan Simmons s-a nscut n 1948 n statul american
Illinois i a crescut n Vestul Mijlociu. n 1970 a absolvit
Colegiul Wabash i a fost recompensat cu Premiul Phi
Beta Kappa pentru excelen n ficiune, jurnalism i
art. A urmat Washington University din St Louis, dup
care a lucrat optsprezece ani n nvmntul primar.
Prima povestire i-a fost publicat n 1982, iar primul
roman n 1985. Din 1987 este scriitor liber-profesionist.
Dan Simmons a devenit faimos n 1989, cnd a ctigat
premiile Hugo i Locus cu romanul Hyperion, a crui
structur este inspirat din Decameronul i Povestiri din
Canterbury. Simmons a abordat de-a lungul carierei sale
literare diverse genuri, combinndu-le uneori n cadrul
aceluiai volum: science fiction, horror, fantasy i roman
poliist. Dintre lucrrile sale amintim: Song of Kali
(Premiul World Fantasy, 1986), Carrion Confort (premiile
Bram Stoker, Locus i British Fantasy, 1990), Hyperion
(premiile Hugo i Locus, 1990, Ignotus, 1991, i Seiun,
1995), Entropys Bed at Midnight (Premiul Locus, 1991),
Cderea lui Hyperion (premiile Locus i SF Chronicle,
1991, British SF, 1992, i Seiun, 1996), Prayers to
Broken Stones (Premiul Bram Stoker, 1992), Summer of
Night (Premiul Locus, 1992), Children of the Night
(Premiul Locus, 1993), This Years Class Picture
(premiile World Fantasy, Bram Stoker i Sturgeon, 1993,
Seiun, 1999), Death in Bangkok (premiile Bram Stoker
i Locus, 1994), Fires of Eden (Premiul Locus, 1995), The
Rise of Endymion (premiile Locus i SF Chronicle, 1998),
Orphans of the Helix (Premiul Locus, 2000), A Winter
Haunting (Premiul International Horror Guild, 2003),
Ilion (Premiul Locus, 2004).
Cu dragoste i mii de mulumiri pentru memorabilele lor
scrieri despre expediiile arctice, dedic aceast carte lui
Kenneth Tobey, Margaret Sheridan, Robert Cornthwaite,
Douglas Spencer, Dewey Martin, William Self, George
Fenneman, Dimitri Tiomkin, Charles Lederer, Christian
Nyby, Howard Hawkes i James Arness.

Aceast calitate neltoare este cea care face ca


gndul despre alb, dezbrcat de conotaiile lui
prietenoase i asociat cu oricare obiect nspimnttor n
sine nsui, s intensifice groaza aceea dincolo de orice
limite. Dovad stau ursul alb de la poli i rechinul alb de
la tropice; oare ce altceva dect albul lor neted, ca de
nea, i face att de negrit de nspimnttori? Albul
acela este cel care transmite o asemenea blajintate
detestabil, mai degrab dezgusttoare dect
monstruoas, prostului care casc ochii la frumuseea lor.
Astfel nct tigrul cu coli fioroi i blan magnific nu ne
zdruncin pn ntr-att de mult curajul ca ursul sau
rechinul nvelit n linoliul lui alb.
Herman Melville,
Moby Dick (1851)
Cuprins
1 CROZIER
2 FRANKLIN
3 CROZIER
4 GOODSIR
5 CROZIER
6 GOODSIR
7 FRANKLIN
8 CROZIER
9 FRANKLIN
10 GOODSIR
11 CROZIER
12 GOODSIR
13 FRANKLIN
14 GOODSIR
15 FRANKLIN
16 CROZIER
17 IRVING
18 GOODSIR
19 CROZIER
20 BLANKY
21 BLANKY
22 IRVING
23 HICKEY
24 CROZIER
25 CROZIER
26 GOODSIR
27 CROZIER
28 PEGLAR
29 IRVING
30 CROZIER
1
CROZIER
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
Octombrie, 1847

Cpitanul Crozier urc pe punte i descoper c


duhuri celeste i asediaz vasul. Deasupra deasupra
navei lui, Terror falduri scnteietoare de lumin se
npustesc spre ei, iar apoi se retrag, ca braele colorate
ale unor nluci agresive, dar ezitante n ultim instan.
Degete subiri din ectoplasm se ntind spre vas, se
desfac, se pregtesc s-l nhae, dau napoi.
Sunt minus patruzeci i cinci de grade Celsius i
temperatura continu s scad cu repeziciune. Din
cauza ceii groase de mai devreme, din timpul acelei
unice ore de crepuscul nnegurat care le era acum ziu,
fuseser scurtate catargele cei trei arbori gabieri,
arboreii, velatura superioar i vergile de sus fuseser
demontate i puse bine, pentru a preveni accidentele
provocate de bucile de ghea care ar fi czut de pe
ele, dar, mai ales, riscul de rsturnare a navei sub
greutatea gheii care le-ar fi acoperit iar acum par
nite copaci triti, fr vrf i cu crengile tiate de mini
nepricepute, n lemnul crora se reflect aurora ce
danseaz de la un orizont abia ntrezrit la cellalt. Sub
ochii lui Crozier calotele zimate de ghea din jur se fac
albastre, apoi sngereaz violet, apoi strlucesc cu
verdele copilriei lui petrecute n nordul Irlandei. La
aproape o mil1 n fa i puin spre dreapta, muntele
uria de ghea plutitoare care ascunde vederii vasul
Erebus, nava sor a celei pe care se afl el, pare, pre de
o clip prea scurt i prea neltoare, c radiaz vpi
de culoare din interior, ca i cum s-ar mistui n
1 Mil marin: 1853 metri (n. tr.).
propriile-i focuri ngheate.
Strngndu-i mai bine gulerul n jurul gtului i
dndu-i capul pe spate din obinuina celor patruzeci
de ani n care tot verificase starea catargelor i a velelor,
Crozier bag de seam c stelele de deasupra lui ard cu
lumin ferm i rece, iar cele de lng linia orizontului
nu numai c plpie, dar i, atunci cnd le privete fix,
i schimb poziia, deplasndu-se cu micri brute
mai nti la stnga, apoi la dreapta, apoi jucnd n sus
i n jos. Crozier a mai vzut fenome nul acesta i n
trecut n sudul ndeprtat, mpreun cu Ross, precum
i n apele acestea, n timpul expediiilor anterioare. Un
cercettor pe care-l avusese la bord n acea cltorie la
Polul Sud, i care-i petrecuse prima lui iarn ntre
gheuri lefuind i lustruind lentilele telescopului, i
explicase lui Crozier c agitaia stelelor s-ar fi datorat
modificrilor rapide ale indicilor refraciei din aerul rece
i ncrcat, dar instabil, de deasupra apelor acoperite cu
ghea i a ntinderilor nevzute de uscat. Altfel spus, de
deasupra noilor continente nemaivzute vreodat de
ochiul vreunui om. Sau cel puin, n cazul acestei
regiuni arctice, i zice Crozier, nemaivzute de ochiul
vreunui om de ras alb.
n urm cu mai puin de cinci ani, Crozier descoperise
mpreun cu prietenul su, comandantul din vremea
aceea, James Ross, un astfel de continent netiut pn
atunci Antarctica. Au botezat marea, ntinderea de
uscat i golfurile mici dup numele lui Ross. Au botezat
munii dup numele finanatorilor expediiei i dup
numele prietenilor lor apropiai. Au botezat cei doi
vulcani pe care i vedeau n zare dup numele navelor
lor aceleai dou nave de acum , iar piscurile
fumegnde cptaser numele Erebus i Terror. Crozier
fusese chiar foarte mirat c nu botezaser vreo form
important de relief dup numele motanului de pe vas.
Dar nu botezaser nimic dup el. n seara aceasta de
octombrie a iernii polare din anul 1847, nu exist nc
niciun continent fie el arctic sau antarctic nicio
insul, strmtoare, golf, lan muntos, platform glaciar
ori ghear amrt care s poarte numele lui Francis
Rawdon Moira Crozier.
Iar lui Crozier nici c i-ar putea psa mai puin. i,
gndindu-se la toate astea, i d seama c e nielu
cam beat. M rog, i zice el, restabilindu-i reflex
echilibrul pe puntea nclinat cu dousprezece grade la
tribord i cu opt la pror, n ultimii trei ani am fost mai
mult beat dect treaz, pi, nu? De la povestea cu Sophia
tot beat am fost. Dar chiar i aa tot sunt un navigator i
comandant de echipaj mai bun dect a fost vreodat
prpditul la nefericit de Franklin nebut. La o adic,
sunt mult mai bun i dect lacheul lui, fustangiul la
peltic i buclat de Fitzjames.
Crozier clatin din cap i pornete spre pror, pe
puntea acoperit cu ghea, ctre singurul om de cart pe
care-l poate distinge n plpirea aurorei.
Este micuul Cornelius Hickey, ajutorul cu mutr de
guzgan al temuitorului2 de pe vas. n ntunericul de pe
punte toi oamenii arat la fel pentru c inuta lor de
vreme rece este fr excepie aceeai: straturi peste
straturi de flanel i lneturi, acoperite cu o manta
impermeabil foarte grea, mitene groase care ies de sub
mnecile voluminoase, peruci galeze de fapt, bonete
de ln cu urechi bine strnse, adesea cu ajutorul
unor fulare lungi ori aluri nfurate de multe ori n
jurul capului pn nu se mai zrete dect un vrf de
nas degerat. Dar fiecare marinar i poart hainele
diforme de iarn ntr-o manier uor diferit poate
adugnd la toaleta aceasta un fular de acas, ori poate
nc o peruc galez ndesat peste prima, sau de sub

2 Muncitor care realizeaz mbinarea prin nituire a marginilor

unor piese metalice (n. tr.).


mitenele cptate prin bunvoina Marinei Regale
Britanice se iete cte o pereche de mnui n culori
vesele, tricotate cu mult dragoste de vreo mam, soie
ori iubit iar Crozier a nvat s-i deosebeasc n bezna
de afar i de la deprtare pe toi cei cincizeci i nou de
ofieri i marinari rmai n subordinea sa.
Hickey st cu ochii pierdui ntr-un punct de dincolo
de ururii de pe bompresul care se nepenise ntr-o
banchiz pe o lungime de trei metri atunci cnd, din
cauza presiunii gheii, HMS3 Terror i ridicase n sus
pupa, coborndu-i prora. Hickey este ori cufundat n
gnduri, ori paralizat de frig, nct nici nu-i observ
cpitanul pn n momentul cnd acesta i se altur
lng parapetul devenit un altar de ghea i zpad. De
acest altar este rezemat puca santinelei. Pe gerul sta
cumplit, toi se feresc s ating obiecte metalice, fie i cu
mnui.
Hickey tresare uor cnd Crozier se apleac spre el.
Cpitanul de pe Terror nu poate deslui chipul tnrului
de douzeci i ase de ani, dar vede cum aburul
respiraiei acestuia se transform instantaneu ntr-un
norior de cristale de ghea n faa perucii galeze i a
fularelor cu care se mbrobodise.
n mod normal, nu se salut n timpul iernii petrecute
ntre gheuri, cnd ofierii nu au parte nici mcar de
salutul neprotocolar cu degetul dus la frunte, ns
ncotomnatul Hickey i trece greutatea de pe un
picior pe altul, ridic din umeri i i nclin capul
ansamblu de gesturi prin care marinarii i ntmpin
cpitanul n larg. Din cauza gerului, carturile fuseser
reduse de la patru la dou ore i numai Dumnezeu
tie, i zice Crozier, c i cu carturile dublate tot avem
suficieni oameni pe vasul sta arhiplin , dar din

3 HMS His/Her Majesty Ship (Nava Maiestii Sale) denumire

generic a navelor din Marea Britanie (n. tr.).


micrile greoaie i lente ale lui Hickey i d seama c
biatul e pe jumtate ngheat. Dei le spusese de
nenumrate ori c, atunci cnd sunt de cart, trebuie s
se mite n permanen, s se plimbe de colo-colo, s
alerge pe loc, s opie chiar, dac trebuie, ns fr s-
i ia ochii de la ntinderea de ghea, tot au tendina s
stea nemicai mare parte din schimbul lor, de ai zice c
sunt n uniforma de var, pndind apariia sirenelor.
Domnule cpitan.
Domnule Hickey. Ai ceva de raportat?
Nimic de cnd s-au auzit focurile focul la de
arm acum vreo dou ore, domnule. i acu niic
vreme am auzit, sau aa mi s-a prut ceva ce semna
cu un ipt, domnule cpitan un ipt de dincolo de
muntele la de ghea. Am raportat la dom lent Irving,
dar dnsul mi-a zis c or fi trosnit gheaa.
n urm cu dou ore, Crozier fusese informat despre
zgomotul ca de mpuctur venit din direcia lui Erebus
i atunci urcase iute pe punte s vad despre ce e vorba,
ns sunetul acela nu se mai repetase, aa c nu trimise
niciun mesager la nava cealalt i niciun matelot pe
ntinderea de ghea ca s evalueze situaia. S ordone
acum cuiva s ias n bezn pe marea ngheat, cnd
chestia aia st la pnd n aglomerarea de gheari i
troiene nalte, ar fi nsemnat s-l trimit la moarte
sigur. Acum cele dou vase schimbau mesaje doar n
timpul puinelor minute de semintuneric din jurul
amiezii. n cteva zile nu va mai exista zi, doar noapte
polar. Noapte nentrerupt. O sut de zile de bezn.
Poate gheaa a fost, spune Crozier, ntrebndu-se
de ce Irving nu-i raportase aa-zisul ipt. La fel i n
cazul focului de arm. Doar gheaa, nimic altceva.
Da, domnule cpitan. Gheaa, domnule.
Niciunul nu crede muscheta sau puca scot zgomote
distincte, chiar i de la distan de o mil, iar sunetul se
propag nefiresc de departe i de clar n nordul acesta
extrem. ns la fel de adevrat este c banchiza care se
strnge tot mai tare n jurul navei Terror huruie, geme,
pocnete, plesnete, url, zbiar necontenit.
ipetele l deranjeaz cel mai mult pe Crozier,
trezindu-l, noapte de noapte, din ora sa de somn. Mult
prea mult seamn cu plnsetele mamei sale din
ultimele ei zile de via seamn cu vaietele ei i cu
povetile btrnei sale mtui despre zne care se
tnguie n noapte, prevestind moartea unui membru al
familiei. Amndou i tulburaser somnul n copilrie.
Crozier se ntoarce ncet. Deja genele i sunt ncrcate
cu ghea, iar pe buza superioar are o crust format
din aburul ngheat al rsuflrii i din muci congelai.
Marinarii au nvat c-i mai bine s-i ascund brbile
nuntrul puloverelor i fularelor, dar tot se vd nevoii
adesea s-i ciopreasc firele de pr care au ngheat,
lipindu-li-se de haine. Ca majoritatea ofierilor, Crozier
se rade n fiecare diminea, cu toate c, din pricina
strdaniei de a economisi crbunii, apa fierbinte pe
care i-o aduce stewardul e mai degrab ghea topit,
fcnd brbieritul o treab a naibii de dureroas.
Lady Silence e pe punte? se intereseaz Crozier.
O, da, domnule cpitan, e aici mai mereu,
rspunde n oapt Hickey ca i cum ar avea vreo
importan.
i chiar dac Silence i-ar putea auzi, tot nu le-ar
nelege cuvintele. ns toi cei de pe vas cred i cred
cu tot mai mult strnicie de cnd i pndete chestia
aceea dintre gheuri c tnra femeie eschimos este
nzestrat cu puteri ascunse.
E la postul de la babord, mpreun cu dom lent
Irving, adaug Hickey.
Locotenentul Irving? Ar fi trebuit s-i termine
cartul de mai bine de o or.
Da, domnule. Da oriunde e Lady Silence, acolo-i i
dom lent, dac nu v suprai c ndrznesc. Nu se
duce ea sub punte, nu coboar nici el. Pn nu are
neaprat nevoie, vreau s zic Niciunul dintre noi nu-i
n stare s stea atta vreme n gerul sta ca vr ca
femeia asta.
Stai cu ochii la gheuri i vezi-i de treburile tale,
domnule Hickey.
Ajutorul temuitorului tresare din nou la auzul
tonului aspru al lui Crozier, execut salutul ovielnic
cu ridicatul din umeri i i ntoarce iar nasul alb spre
ntunericul de dincolo de pror.
Crozier pornete cu pai mari spre postul de cart de la
babord. Luna trecut i pregtise nava pentru iarn,
dup ce vreme de trei sptmni se hrnise cu sperane
zadarnice c vor putea s scape de acolo n august. i
din nou ordonase ca vergile inferioare s fie rotite n
jurul axei paralele a vasului, folosindu-le drept cpriori.
Apoi refcuser cortul piramidal ce acoperea cea mai
mare parte a punii principale i recldiser grinzile din
lemn, pe care le depozitaser dedesubt n timpul celor
ctorva sptmni de optimism. Dar chiar dac zilnic
oamenii dau la lopat ore n ir, fcnd crri prin cei
treizeci de centimetri de zpad lsat pentru a izola
puntea, chiar dac zilnic sparg gheaa cu trncoape i
cazmale, chiar dac cur stropii intrai sub acoperiul
din pnz groas i la sfrit presar nisip care s
mpiedice alunecarea, tot mai rmne o pelicul de
ghea. Prin urmare, mersul lui Crozier pe puntea
nclinat seamn mai degrab cu micrile graioase
ale unui patinator.
Marinarul de cart, aspirantul Tommy Evans pe care
Crozier reuete s-l identifice dup cciula verde i
caraghioas (cu siguran tricotat de mama lui) i tras
peste voluminoasa peruc galez s-a ndeprtat vreo
zece pai mai nspre pupa, pentru a acorda o oarecare
intimitate locotenentului de rangul trei i lui Silence.
Iar asta l face pe cpitanul Crozier s-i doreasc s
loveasc pe cineva pe toat lumea exact n dos.
n parka mblnit, cu glug i pantaloni brbteti,
femeia eschimos pare un ursule rotofei. Este pe
jumtate ntoars cu spatele la locotenentul cel nalt.
ns Irving s-a nghesuit alturi de ea lng parapet
fr s-o ating, dar stnd mult mai aproape dect ar
ndrzni un ofier i gentilom s stea lng o doamn
ntlnit la o petrecere n aer liber sau pe o
ambarcaiune de agrement.
Domnule locotenent Irving!
Crozier n-a intenionat s i se adreseze cu atta
asprime, dar nu-l deranjeaz ctui de puin s vad
cum tnrul sare ca ars, aproape i pierde echilibrul,
reuete s se prind de parapetul ngheat cu stnga i
aa cum se ncpneaz s-o fac n ciuda uzanelor
standard de pe vasele prinse ntre gheuri i salut
cpitanul cu mna dreapt.
Jalnic salut, i zice Crozier, nu numai din pricina
mitenelor uriae, perucii galeze i a hainelor diforme
de iarn care-l fac pe tnrul Irving s semene cu o
mors nepenit n poziie de drepi, ci i pentru c i
dduse jos fularul de pe obrajii proaspt brbierii
probabil ca s-i arate lui Silence ct de chipe l fcuse
maic-sa , iar acum din nri i atrnau doi ururi,
accentund asemnarea cu o mors.
Pe loc repaus, l repede Crozier. Tmpitule, adaug
el n gnd.
Irving rmne la fel de eapn, arunc o privire spre
Silence de fapt, la spatele glugii ei pufoase i casc
gura s zic i el ceva. Evident c nu-i trece nimic prin
cap. nchide gura la loc. Buzele i sunt la fel de albe ca
pielea lui ngheat.
Nu mai eti n timpul schimbului, domnule
locotenent, i spune Crozier cu acelai bici n voce.
Da, s trii, domnule. Adic, nu, domnule. Vreau
s spun, domnul cpitan are dreptate, domnule. Adic
Irving i ncleteaz iar flcile, ns efectul este ntru
ctva alterat de clnnitul nestpnit al dinilor. Dup
doar dou, trei ore de stat ntr-un asemenea ger, dinii
se sparg n realitate se poate spune c explodeaz
trimind proiectile de os i smal n gura bietului
nfrigurat. Iar Crozier tie din proprie experien c,
uneori, chiar poi auzi cum se sparge smalul, n clipele
de dinaintea exploziei.
Ce mai caui pe punte, John?
Irving ncearc s clipeasc, dar l mpiedic pleoapele
care-i sunt literalmente ngheate.
Mi-ai ordonat s o pzesc pe invitata noastr s
o supraveghez s am grij de Silence, domnule
cpitan.
Oftatul prelung al lui Crozier se preschimb n cristale
de ghea ce plutesc o clip n aer, apoi cad pe punte, ca
nite diamante minuscule.
Nu am zis s stai cu ochii pe ea clip de clip,
domnule locotenent. i-am cerut doar s-o supraveghezi,
s-mi raportezi ce face, s ai grij s nu dea de belele
sau s peasc vreun necaz i s fii atent ca nu cumva
vreunul dintre biei s nu-i fac ceva ceva ce ar
putea s-o compromit. Ai senzaia c aici, pe punte, este
n pericol s fie compromis, domnule locotenent?
Nu, domnule cpitan.
Intonaia lui Irving sun mai degrab a ntrebare
dect a rspuns.
tii cumva, domnule locotenent, cam ct dureaz
pn nghea orice bucic de carne descoperit?
Nu, domnule cpitan. Adic, da, domnule cpitan.
Destul de puin, domnule, aa cred.
Ar trebui s fii sigur, nu s crezi, domnule
locotenent Irving. Ai avut degerturi de ase ori pn
acum, i nici mcar nu-i iarn n mod oficial.
Locotenentul Irving d amrt din cap.
Dureaz mai puin de un minut ca s i se fac
bocn oricare deget, c-i la mic ori cel mare ori
oricare alt extensie a corpului tu, continu Crozier,
contient c mnnc din acela cu polonicul, pentru c,
la doar minus patruzeci i cinci de grade Celsius, tot
procesul sta ar ine mult mai mult, dar sper ca
tnrul s nu tie asta.
i dup aia, membrul expus la frig i se va sparge
exact ca un urure, mai adaug el.
Da, domnule cpitan.
Deci, domnule Irving, te rog, spune -mi: chiar crezi
c exist riscul ca musafira noastr s fie
compromis aici, pe punte?
Irving pare s chibzuiasc temeinic la rspunsul pe
care avea s-l dea. Iar Crozier i d seama c se prea
poate ca pe locotenentul su de rangul trei s-l fi sleit o
socoteal att de complicat.
Du-te sub punte, John, i spune Crozier. i roag-l
pe domnul doctor McDonald s-i dea ceva pentru fa i
degete. M jur c, dac ai fcut iar degerturi, am s-i
tai solda pe o lun i am s-i scriu mamei tale ce
indisciplinat eti.
Da, domnule cpitan. Mulumesc, domnule
cpitan, s trii.
Tnrul d iari s salute, se rzgndete i apoi
intr sub acopermntul din pnz, ndreptndu-se
ctre scara principal, cu mna nc pe jumtate
ridicat. Nici nu se uit napoi spre Silence.
Crozier ofteaz din nou. i este drag John Irving.
Flcul se nrolase benevol mpreun cu doi colegi de
pe HMS Excellent, sublocotenentul Hodgson i ofierul
secund Homby. Dar nava Excellent era doar o prpdit
cu trei puni, btrn nc de dinainte s-i creasc lui
Noe puf n jurul cucului. Crozier tia c i fuseser
demontate catargele i c sttea la chei n Portsmouth
de mai bine de cincisprezece ani, pe post de nav-coal
pentru cei mai promitori artileriti din Marina Regal
Britanic. Din pcate, domnii mei, le spusese Crozier n
prima lor zi la bord zi n care cpitanul fusese mai beat
dect n mod normal dac vei privi n jur, vei observa
c, dei Terror i Erebus au fost concepute s fie nave de
bombardament, niciuna din ele nu este dotat cu nici
mcar un singur tun. Prin urmare, tineri voluntari de pe
Excellent, noi suntem dac nu punem la socoteal
muschetele i putile din Cmara cu Buturi tot att de
nenarmai ca un nou-nscut. Nenarmai ca afurisitul la
de Adam n pielea goal. Altfel spus, expediia asta are
nevoie de calitile voastre de artileriti la fel cum
mistreul are nevoie de e.
Sarcasmul lui Crozier din ziua aceea nu a reuit s
stvileasc entuziasmul tinerilor ofieri de artilerie
Irving i ceilali doi dorindu-i mai mult ca oricnd
ansa de a se congela ntre gheuri cteva ierni la rnd.
Dar, firete, ntlnirea cu viitorul lor cpitan avusese loc
ntr-o zi clduroas din luna mai a anului 1845, n
Anglia.
Iar acum bietul celandru s-a amorezat de
vrjitoarea eschimos, bombne Crozier destul de tare.
Ca i cum l-ar fi neles, Silence se ntoarce ncet cu
faa la el.
De obicei nu i se vede faa din tunelul adnc al glugii
ori se ntmpl ca trsturile s-i fie ascunse de gulerul
mare din pr de lup, ns n seara aceasta Crozier i
poate vedea nasul micu, ochii mari, buzele crnoase.
Tot freamtul aurorei se oglindete n ochii aceia negri.
Cpitanului Francis Rawdon Moira Crozier nu i se
pare o fptur plcut; din cauza aerului ei mult prea
slbatic, nici mcar un irlandez prezbiterian ca el n-o
poate considera pe de-a-ntregul uman, darmite
atrgtoare din punct de vedere fizic n plus, are
mintea i zonele inferioare ale trupului mult prea pline
cu amintirea vie a Sophiei Cracroft. Totui Crozier
nelege de ce Irving, departe de cas i de familie i de
vreo posibil iubit, s-ar putea ndrgosti de femeia
aceasta pgn. Probabil c nfiarea ei stranie,
combinat i cu nfiortoarele mprejurri ale apariiei ei
i cu moartea brbatului ce-i fusese pereche, att de
bizar ntreesute cu primele atacuri ale entitii
monstruoase din bezna de afar, este ca flacra ce
atrage bietul flutura agitat tnrul i incurabilul
romantic locotenent de rangul trei, John Irving.
Crozier, pe de alt parte, dup cum constatase el
nsui n 1840 pe Pmntul lui Van Diemen4 i, apoi,
ultima dat, n Anglia, n lunile dinaintea plecrii n
aceast expediie, este mult prea btrn ca s-i mai
permit s fie romantic. i mult prea irlandez. i mult
prea mediocru.
n momentul acesta, el nu-i dorete dect ca tnra
aceasta s plece la plimbare pe gheurile ntunecate i
s nu se mai ntoarc niciodat.
Crozier i aduce aminte de ziua aceea din urm cu
patru luni, cnd doctorul McDonald le-a dat raportul lui
i lui Franklin dup ce o consultase i dup ce, n
aceeai dup-amiaz, eschimosul care o nsoea se
sufocase cu propriul lui snge. McDonald spusese c,
dup prerea lui, fata eschimos, pe undeva ntre
cincisprezece i douzeci de ani era att de dificil de
estimat vrsta indigenilor , ncepuse s aib menstre,
dar, dup toate semnele, nc era virgo intacta.
Deasemenea, adugase domnul doctor McDonald,
motivul pentru care fata nu vorbise i nu scosese niciun
alt sunet nici mcar dup ce-i mpucaser tatl, ori
soul, ori ce-o fi fost cellalt eschimos, i era pe moarte
era acela c nu avea limb. n opinia domnului doctor,
limba nu-i fusese retezat, ci mucat din rdcin de
Silence nsi ori de altcineva sau altceva.

4 Pmntul lui Van Diemen nume purtat de Tasmania n perioada

1642-1856 (n. tr.).


Crozier se mirase peste poate nu att din cauza
limbii lips, ct pentru c aflase c tnra eschimos era
nc virgin. Petrecuse destul timp la Polul Nord mai
ales n timpul expediiei lui Parry5, cnd a iernat n
apropierea unui ctun de eschimoi ca s tie c
btinaii tratau raporturile sexuale cu att de mult
lejeritate nct brbaii ajungeau chiar s-i ofere
nevestele ori fiicele vntorilor de balene sau trimiilor
din partea Ageniei de Explorri. i Crozier tia c se
ntmpla ca femeile s se ofere singure, neavnd altceva
mai bun de fcut, i obinuiau s chicoteasc i s
trncneasc cu celelalte femei sau copii din jur, n
vreme ce marinarii se ncordau i suflau greu i gemeau
ntre picioarele lor. Ca nite animale. Din punctul de
vedere al lui Francis Crozier, blnurile i pieile pe care le
purtau ar fi putut, la fel de bine, s le fi crescut pe
spinare.
Cpitanul ridic mna nmnuat la cozorocul
caschetei asigurate cu dou straturi de fulare groase,
deci imposibil de dat jos de pe cap, i spune:
Omagiile mele, doamn. V-a sugera s cobori
nentrziat n cabina dumneavoastr. S-a cam lsat
gerul.
Silence l privete fix. Nu clipete, dei, nu se tie prin
ce minune, genele nu-i sunt acoperite cu ghea.
i, evident, nu scoate niciun cuvnt. Doar l intuiete
cu privirea.
n mod absolut simbolic, Crozier i atinge din nou
cozorocul i i continu inspecia, urcnd pn la pupa
ridicat pe ghea, apoi cobornd pe la tribord, oprindu-
se s schimbe cteva cuvinte cu ceilali doi marinari de
cart, acordndu-i lui Irving rgazul necesar s ajung
sub punte i s se dezbrace de hainele de vreme rece,
pentru ca astfel s nu par c l-ar supraveghea

5 William Parry (1790-1855) explorator britanic (n. tr.).


ndeaproape.
Tocmai ce termin de vorbit cu santinela rebegit de
frig, marinarul brevetat Shanks, cnd soldatul Wilkes,
cel mai tnr dintre infanteritii Marinei Regale aflai la
bord, iese n mare grab de sub acopermntul din
pnz. Nu apucase s-i trnteasc peste uniform
dect vreo dou haine mai largi, drept care ncep s-i
clnneasc dinii nc nainte s comunice mesajul.
Salutri din partea domnului Thompson, domnule
cpitan, i domnul inginer v transmite c ar fi bine s
cobori de ndat n cal.
De ce?
Crozier tie c i ateapt moartea pe toi dac s-ar fi
stricat definitiv boilerul.
V cer iertare, domnule, dar domnul Thompson
zice c prezena domnului cpitan este indispensabil
pentru c marinarul Manson e n pragul revoltei.
Crozier i ndreapt umerii.
Revolt, zici?
n pragul au fost cuvintele domnului Thompson,
domnule.
Fii mai clar, soldat Wilkes.
Manson refuz s mai care saci cu crbuni pe
lng cabina unde sunt morii, domnule. i nu mai vrea
nici s coboare n cal. Zice c refuz respectuos. Nici pe
punte nu vrea s urce. St n fund lng scar i nu
vrea s mai duc saci cu crbuni n Sala Cazanelor.
Ce aiureli sunt astea?
Crozier simte primele scntei mohorte ale
binecunoscutei furii irlandeze.
Din cauza fantomelor, domnule, spune soldatul
Wilkes clnnind din dini. Toi le auzim cnd crm
crbunii sau cnd aducem ceva din magaziile de jos. De
asta nu mai vor oamenii s coboare pe puntea inferioar
dac nu primesc ordine speciale n sensul sta,
domnule. S tii c e ceva acolo, n bezna din cal. E
ceva care rcie i pocnete n interiorul navei, domnule
cpitan. Nu-i doar gheaa. Manson e convins c-i colegul
lui, Walker i el mpreun cu celelalte cadavre de
acolo zgrie pereii ca s ias afar.
Crozier i stpnete impulsul de a ncerca s-l
calmeze pe infanteristul marin aducndu-i aminte care
sunt faptele. Cci s-ar putea ca tnrului Wilkes faptele
s nu i se par chiar att de reconfortante.
Primul dintre adevrurile acestea simple ar fi c
zgrepnatul auzit din cabina cu mori aparine aproape
sigur sutelor, sau miilor de obolani uriai i cenuii
care se ospteaz din camarazii congelai ai lui Wilkes.
obolanii norvegieni iar Crozier tie asta mai bine
dect tnrul soldat sunt animale nocturne, ceea ce
nseamn c sunt activi zi i noapte n perioada lungii
ierni polare. n plus, colii nu li se opresc din cretere.
Prin urmare, lighioanele astea blestemate trebuie s
road n permanen ceva. I-a vzut reuind s
gureasc butoaie din lemn de stejar, foi de tabl groase
de aproape trei centimetri, ba chiar straturi de plumb.
Hrnindu-se cu rmiele marinarului Walker i ale
celorlali cinci camarazi nenorocoi ai lui printre care
i trei dintre cei mai buni ofieri ai lui Crozier ,
obolanii ntmpin tot attea greuti ca un om care
mnnc o bucat congelat de carne de vit n
saramur.
Dar Crozier nu crede c doar obolanii sunt cei pe
care i aud Manson i toi ceilali.
Dup cum a aflat din experiena trist a celor
treisprezece ierni petrecute ntre gheuri, obolanii au
tendina de a-i mnca prietenii eficient i fr prea
mult zarv, cu excepia chiielilor repetate cnd
pacostele astea vorace i nnebunite de mirosul sngelui
se atac una pe cealalt.
Altceva produce toate pocnetele i rcielile alea de pe
puntea inferioar.
Crozier se decide s nu-i mprteasc soldatului
Wilkes nici al doilea adevr simplu: dei puntea
inferioar ar fi, n mod normal, un loc sigur, chiar dac
nfiortor de rece, aflndu-se sub linia apei, ori, mai
bine zis, sub linia gheurilor, sloiurile din jur au ridicat
pupa navei Terror cam cu patru metri fa de poziia ei
orizontal. Sigur, carena nc se mai afl sub nivelul
apei, dar asta doar datorit celor ctorva sute de tone de
buci ascuite din banchizele din jur, plus alte cteva
tone de zpad pe care marinarii le-au cldit la vreun
metru de-a lungul parapetelor pentru a asigura o izolaie
mai bun pe perioada iernii.
Ceva, crede Francis Crozier, a trecut prin tonele de
zpad i i-a fcut tunel prin lespezile de ghea
ncercnd s ajung la coca navei. Jivina aceasta a
simit cumva care anume pri din interior sunt
cptuite cu metal, ca de exemplu rezervoarele cu ap,
i a descoperit una dintre puinele ci din afara zonelor
de depozitare cabina unde sunt strni morii care
duce direct pe nav. Iar acum lovete i rcie ca s
intre.
Crozier tie c pe pmnt exist o singur creatur
nzestrat cu att de mult putere, tenacitate funest i
inteligen malefic. Monstrul dintre gheuri ncearc s
ajung la ei de dedesubt.
Fr s-i mai adreseze vreun alt cuvnt soldatului
Wilkes, Crozier coboar sub punte ca s rezolve
problema.
2
FRANKLIN
Latitudine nordic 5429, longitudine vestic 00
Londra, mai 1845

Era i va fi ntotdeauna omul care i-a mncat


ghetele.
Doar cu patru zile nainte de ridicarea ancorei, Sir
John Franklin, cpitan n Marina Regal, se mbolnvise
de gripa care bntuia prin ora. Era convins c n-o
luase de la niciunul din marinarii i docherii care
ncrcau corbii pe docurile Londrei i nici de la vreunul
dintre ofierii i membrii echipajului su toi zdraveni
i sntoi ca nite cai de povar , ci de la vreun linge-
blide leinat din cercurile naltei societi pe unde se
nvrtea Lady Jane.
Omul care i-a mncat ghetele.
Tradiia cerea ca soiile eroilor Arcticii s coas cte
un steag ce ar fi urmat s fie pus n Nordul ndeprtat,
ori, n cazul acesta, ridicat la ncheierea traversrii
Pasajului de Nord-Vest; i astfel Jane, soia lui Franklin,
tocmai lucra la drapelul Marii Britanii atunci cnd
brbatul i se ntoarse acas. Sir John intr n salona i
se ls greu pe divanul de lng ea. Nu-i mai putu
aminti dup aceea dac i scosese cizmele, dar cineva
sigur o fcuse ori Jane, ori unul dintre servitori cci se
pomeni curnd picotind culcat pe spate, arznd de febr
i chinuit de o cumplit durere de cap i de un stomac
mai agitat dect i fusese vreodat n larg. Lady Jane
turuia povestindu-i cte i mai cte fcuse n ziua
respectiv, aproape fr s se opreasc s-i trag
sufletul. Sir John ncerc s o asculte, dar fierbineala l
purt cu sine pe valurile ei capricioase.
Era omul care i-a mncat ghetele. Aa era cunoscut
de douzeci i trei de ani, nc din 1822, cnd revenise
n Anglia dup prima lui expediie nereuit cnd
traversase nordul Canadei n cutarea Pasajului de
Nord-Vest6. i amintea i acum glumele i rsetele
nfundate care-l ntmpinaser la napoiere. Franklin i
mncase ghetele de fapt, mncase lucruri mult mai
rele n cei trei ani ai acelei cltorii prost gndite i
organizate, inclusiv tripe-de-roche, un fel de terci absolut
dezgusttor fcut din lichenii rzuii de pe stnci. Doi
ani lungi n care el i oamenii lui au murit de foame
fcuse greeala s-i mpart n trei grupuri i plecase,
lsndu-i pe ceilali s se descurce cum or ti , doi ani
lungi n care au supravieuit mncnd fierturi din
carmbii ghetelor i cizmelor lor. Sir John pe vremea
aceea doar John; a fost nnobilat mai trziu pentru
incompeten, dup o alt cltorie pe uscat i o
expediie polar pe mare, la fel de prost gndit i
organizat a supravieuit anului 1821 hrnindu-se
doar cu fii de piele netbcit. Oamenii lui i
mncaser pn i pieile groase de bivoli cu care se
nveleau n timpul somnului. Apoi, unii dintre ei au
trecut la altele.
Dar el niciodat nu a mncat un alt om.
Pn n ziua de azi Franklin tot nu tie dac ceilali
membri ai expediiei sale, inclusiv bunul lui prieten i
comandant secund, doctorul John Richardson,
reuiser s reziste acestei tentaii. Mult prea multe se
ntmplaser n timpul cnd cele trei grupuri bjbiser
prin pduri i pustieti, ncercnd cu disperare s
gseasc drumul napoi la adpostul improvizat de
Franklin pompos botezat Fortul Enterprise , dar i la
cele dou forturi adevrate, Providence i Resolution.

6 Pasajul din Nord-Vest cale maritim din Groenlanda pn n

Alaska, legnd Oceanul Atlantic de cel Pacific prin Oceanul Arctic


(n. tr.).
Nou albi i un eschimos mori. Nou mori din cei
douzeci i unu de oameni n fruntea crora se aflase
tnrul locotenent John Franklin de doar treizeci i
trei de ani, cam rotofei i deja cu un nceput de chelie
la plecarea din Fortul Resolution n 1819, plus una din
cluzele indigene luate de pe drum Franklin nu-i
ngduise bietului om s se despart de expediie ca s-
i caute singur de mncare. Doi fuseser ucii cu snge
rece. Cel puin unul fusese n mod cert devorat de
tovarii lui. ns murise un singur englez. Un singur
alb autentic. Toi ceilali erau fie voyageurs navigatori
francezi din Canada ori indieni. Prin urmare, se poate
spune c fusese un fel de reuit un singur englez
mort, chiar dac ceilali ajunseser nite schelete
gngave i brboase. Chiar dac acetia supravieuiser
numai datorit lui George Back blestematul la de
mus, obsedatul la mereu excitat , care strbtuse
1920 de kilometri cu schiurile prin zpad ca s aduc
provizii i mai important dect proviziile ali indieni
care s se ngrijeasc de Franklin i grupul lui de
muribunzi.
Nemernicul la de Back. Nici mcar nu era un bun
cretin. Arogant. Fr comportament de gentilom, dei
mai trziu i s-a acordat titlul de cavaler pentru o
expediie la Polul Nord efectuat cu aceeai nav pe care
o comanda acum Sir John: HMS Terror.
n expediia aceea, expediia lui Back, Terror fusese
azvrlit vreo aisprezece metri n aer de o coloan de
ghea care se ridica din ap, apoi fusese trntit cu
atta violen c i se guriser absolut toate scndurile
din lemn de stejar din care era construit. George Back
reuise s aduc nava napoi pn pe coastele Irlandei,
ajungnd la rm doar cu cteva ore nainte ca Terror s
se duc la fund cu totul, mulumit lanurilor strnse
de echipaj n jurul ei. Toi marinarii aveau scorbut
gingii nnegrite i fr dini, ochi injectai i
manifestau delirul i accesele de furie asociate cu
aceast boal.
Bineneles c l nnobilaser pe Back dup toat
povestea asta. Aa te recompensau Anglia i
Amiralitatea cnd te ntorceai dintr-o expediie polar
euat lamentabil i soldat cu ngrozitor de multe viei
pierdute. Dac supravieuiai, i ddeau un titlu i-i
organizau o parad. n 1827, cnd Franklin s-a ntors
dintr-a doua expediie de cartografiere a coastelor
Americii de Nord, titlul de cavaler i-a fost conferit de
regele George al IV-lea n persoan. Societatea
Geografic din Paris i-a acordat o medalie de aur, apoi a
fost premiat cu rangul de cpitan al HMS Rainbow, o
superb fregat cu douzeci i ase de tunuri, i trimis
n Mediteran post pe care l visau noapte de noapte
toi cpitanii din Marina Regal Britanic. Apoi a cerut-o
n cstorie pe una dintre cele mai bune prietene ale
repauzatei sale soii, Eleanor, pe energica, atrgtoarea
i mult prea guraliva Jane Griffin.
Aa c, la ceai, i-am explicat lui Sir James, spunea
acum Jane, c onoarea i reputaia scumpului meu Sir
John mi sunt infinit mai dragi dect bucuria egoist de
a m afla n compania lui, chiar dac ar fi s lipseasc
vreme de patru ani sau chiar cinci.
Oare cum o chema pe indianca aia de cincisprezece
ani din tribul Copper7 din pricina creia Back avusese
de gnd s se dueleze n adpostul lor de iarn de la
Fortul Enterprise?
Ciorpei-verzi. Aa o chema. Ciorpei-verzi.
Fata aia era malefic. Frumoas, sigur c da, dar
malefic. Fr pic de ruine. Franklin nsui, orict s-ar
fi strduit s nu se uite la ea, tot a vzut-o, ntr-o
noapte cu lun, cum s-a despuiat de portul ei pgn i a

7 Tribul Copper numit i Yellowknife (Cuit Galben) populaie

aborigen din nord-vestul Canadei (n. tr.).


traversat baraca lor n pielea goal.
La vremea respectiv avea treizeci i patru de ani, dar
pn la ea nu mai vzuse niciodat o femeie goal; i
chiar i acum tot i se prea cea mai frumoas. Pielea
aceea ntunecat. Snii grei ca fructele date n prg, i
totui adolescentini. Sfrcurile ce nu erau nc bine
reliefate, cercurile stranii i brune ale areolelor. Orict
de mult s-a cznit i s-a rugat Sir John, tot nu a reuit
s-i tearg imaginea aceasta din amintire n sfertul de
secol trecut de atunci. Fata nu avea obinuitul triunghi
de pr pubian pe care Franklin l descoperise mai trziu
la prima lui soie, Eleanor de fapt, l zrise n fug o
singur dat, cnd femeia se pregtea de baie, cci
Eleanor nu ngduia nici cea mai mic lumin n timpul
rarelor partide de amor. i nu avea nici cuibul de pr,
nu la fel de des, de culoarea grului, parte a trupului
matur al lui Jane, actuala lui soie. Nu, indianca aceea
tnr, Ciorpei-verzi, nu avea dect un soi de
aprtoare ngust, de un negru absolut, deasupra
zonelor sale femeieti. Negru ca smoala. Negru ca
pcatul nsui.
Aspirantul scoian, Robert Hood, care deja zmislise
un bastard cu o alt indianc n baraca botezat de
Franklin Fortul Enterprise, pe timpul acelei prime ierni
interminabile, se amorezase pe loc de Ciorpei-verzi,
trfa adolescent din tribul indienilor Copper. nainte de
asta fata se tvlise cu cellalt mus, George Back. ns
acum Back plecase n cutare de hran, iar ea i
transferase exigenele sexuale asupra lui Hood cu
nonalana proprie numai pgnilor i primitivilor.
Franklin i amintea i acum gemetele de pasiune din
nopile lungi nu pasiunea celor cteva minute pe care
o cunoscuse alturi de Eleanor (firete, fr vreun
geamt, ori alt sunet, atitudine total necuvenit unui
gentilom) i nici nflcrarea din cele dou accese de
entuziasm avute cu Jane, dintre care unul ntr-adevr
remarcabil se petrecuse n luna lor de miere. Nu, nici
vorb, Hood i Ciorpei-verzi o fceau cam de ase ori pe
noapte. Nici nu ncetau bine zgomotele n anexa
nvecinat cu patul lui Franklin, c cei doi o luau de la
capt rsete, chicoteli nfundate, apoi gemete uoare,
culminnd cu ipete atunci cnd desfrnata fat-femeie
l stimula mai tare pe Hood.
Jane Griffin avusese treizeci i ase de ani cnd se
cstorise cu proasptul cavaler Sir John Franklin, la 5
decembrie 1828. Iar luna de miere i-o petrecuser la
Paris. Lui Franklin nu i-a plcut oraul n mod deosebit
i nici francezii; dar hotelul fusese somptuos, iar
mncarea foarte gustoas.
n timpul cltoriei lor pe continent, Sir John se cam
temuse s nu dea nas n nas cu individul la, Roget8
cel care se bucura de ceva atenie din partea cercurilor
lingvistice pentru simplul motiv c se pregtea s
publice un dicionar de-a dreptul stupid, sau cum naiba
se numea la acelai brbat care, n trecut, i ceruse
mna lui Jane Griffin, dar fusese refuzat, aa cum se
ntmplase i cu toi ceilali pretendeni din tinere ea
doamnei. De cnd aflase de povestea aceasta, Franklin
ncepuse s rsfoiasc pe ascuns jurnalele intime ale
soiei sale spunndu-i, pentru a-i justifica mrvia,
c ea voia ca el s-i citeasc numeroasele volume legate
n piele de viel, altminteri de ce oare le-ar fi lsat la
vedere? i descoperise ce scrisese iubita lui cu
caligrafia aceea mrunt, fr cusur, chiar n ziua cnd
Roget se cstorise cu o alt femeie am pierdut
dragostea vieii mele.
Hood i Ciorpei-verzi fceau deja trboi de ase
nopi ngheate i parc nesfrite cnd cellalt

8 Peter Mark Roget (1779-1869) specialist n lexicografie, autor al

cunoscutului Thesaurus of English Words and Phrases (Rogets


Thesaurus) (n. tr.).
aspirant, George Back, se ntorsese de la vntoare,
mpreun cu indienii care-l nsoiser. Cei doi
conveniser s se dueleze pe via i pe moarte la
rsritul soarelui adic la ora 10:00 antemeridian a
doua zi.
Franklin habar nu avea ce s fac. Locotenentul cel
trupe nu era n stare nici mcar s-i disciplineze pe
aroganii voyageurs i pe indienii cei batjocoritori,
darmite s-l domoleasc pe ndrtnicul Hood sau pe
colericul Back.
Ambii aspirani erau artiti i cartografi. De atunci
Franklin nu a mai avut niciodat ncredere n vreun
artist.
Atunci cnd, la Paris, unul i sculptase minile lui
Lady Jane, iar aici, la Londra, un sodomit parfumat
venise la ei timp de o lun ca s-i fac portretul n ulei,
aa cum cerea tradiia, Franklin nu-i lsase niciodat
singuri cu ea.
Back i Hood aveau s se dueleze n zori i tot ce
putea face John Franklin era s se ascund n barac i
s se roage ca eventuala moarte sau posibilele rni ale
unuia dintre cei doi s nu distrug i ultimele resturi de
sntate mintal ale expediiei sale suficient de
compromis i fr aceast ntmplare nefericit.
Ordinele primite nu specificau nimic despre sursa
alimentelor necesare pentru anevoioasa cltorie de
peste 1930 de kilometri peste uscatul arctic, pe coasta
oceanului i peste rurile ntlnite n drum. Prin
urmare, cumprase din banii lui provizii pentru o
singur zi pentru toi cei aisprezece oameni ai grupului.
Cci i nchipuise c indienii vor vna i astfel le vor
asigura hrana, aa cum cluzele i crau bagajele i
vsleau la luntrea lui din coaj de mesteacn.
Luntrile din coaj de mesteacn fuseser o greeal.
La douzeci i trei de ani dup ntmplrile respective
putea recunoate asta mcar fa de sine nsui.
Ambarcaiunile acelea fragile ncepuser s se
dezmembreze dup doar cteva zile petrecute n apele
pline cu sloiuri de ghea ale coastei nordice, la care
ajunseser la mai mult de un an i jumtate dup
plecarea din Fortul Resolution.
Cu ochii nchii, fruntea nfierbntat, zvcnet
dureros n tmple i ascultnd doar cu o jumtate de
ureche uvoiul nentrerupt al flecrelii lui Jane,
Franklin i aduse aminte de dimineaa aceea cnd
rmsese culcat n sacul lui gros de dormit, fr s-i
doreasc s-i vad pe Back i Hood cum msoar
distana dintre ei, iar apoi se ntorc s trag. Afurisiii de
indieni i afurisiii de voyageurs la fel de barbari n
multe privine luaser duelul pe via i pe moarte
drept motiv de distracie. Iar Ciorpei-verzi, i mai
aminti Franklin, radia n dimineaa aceea cu o strlucire
aproape erotic.
Dei i pusese minile la urechi, Franklin tot putuse
s aud, din culcuul su, comanda dat pentru
msurarea distanei dintre cei doi dueliti, comanda
dat pentru ntoarcerea lor fa n fa, comanda de
ochire, comanda de tragere.
Apoi dou pocnete seci. Apoi hohote de rs din
mulime.
n timpul nopii, John Hepburn, cel ales s le fie
arbitru, un scoian btrn, dur i mojic, le descrcase
pistoalele pregtite cu atta grij.
Dezumflai de rsetele nestvilite venite din grupul de
voyageurs i de indieni n pragul colapsului, Hood i
Back plecaser cu pai mari n direcii opuse. La scurt
vreme dup ntmplarea aceasta, Franklin i-a ordonat
lui George Back s se ntoarc la forturi i s mai
cumpere provizii de la magazinul companiei Hudsons
Bay. Astfel, Back a lipsit cea mai mare parte din iarn.
Franklin i mncase ghetele i apoi reuise s
subziste consumnd licheni rzuii de pe pietre din
care fcea o fiertur nmoloas care l-ar fi fcut s
vomite pn i pe un dulu britanic, dotat cu oarece
respect fa de sine dar nu, niciodat nu se atinsese de
carne de om.
n anul cel lung trecut de la duelul ce nu a fost s fie,
n grupul lui Richardson, desprins din cel al lui
Franklin, aspirantul artist i cartograf Robert Hood a
fost mpucat n mijlocul frunii de ctre Michel
Teroahaute, un indian irochez teribil de nfumurat i pe
jumtate nebun.
Cu o sptmn nainte de acest asasinat, indianul
adusese n tabr o bucat mare de carne cu gust
neptor, susinnd sus i tare c era pulpa din spate a
unui lup ce ori fusese ucis de un karibu9, ori de el
nsui cu un corn de karibu , cci Teroahaute i tot
modifica povestea. Lihnii de foame, camarazii lui
pregtiser carnea i o mncaser, dar doctorul
Richardson avusese vreme s observe pe piele o urm
abia vizibil a unui tatuaj. Mai trziu, doctorul i-a
mrturisit lui Franklin c era convins c Teroahaute se
ntorsese la locul unde murise unul dintre voyageurs.
Indianul cel flmnd i aspirantul ce avea s moar n
curnd erau doar ei doi, singuri, atunci cnd
Richardson plecat s culeag licheni de pe pietre
auzise focul de arm. S-a sinucis, se ncpnase
Teroahaute, ns doctorul, care vzuse destule
sinucideri la viaa lui, tia c nici vorb ca Robert Hood
s se fi mpucat, dat fiind poziia glonului n capul
acestuia.
Imediat irochezul s-a narmat cu o baionet britanic,
o muschet, dou pistoale ncrcate i cu cocoul tras i
un cuit lung ct antebraul unui om. Tot ce aveau cei
doi ne-indieni rmai n via Hepburn i Richardson
erau un pistol micu i o muschet instabil.

9 Specie de ren din Canada (n. tr.).


Acum Richardson este unul dintre cei mai respectai
oameni de tiin i doctori din Anglia, prieten cu poetul
Robert Bums, ns pe atunci era doar un medic de bord
i naturalist de viitor. i ateptase un moment n care
Teroahaute s aib braele pline cu lemne de foc,
ridicase pistolul i, fr s-i tremure mna, l mpucase
n cap pe indian.
Ulterior, doctorul Richardson a recunoscut c
mncase pielea de bivol cu care obinuia s se
nveleasc Hood, dar nici el, nici Hepburn singurii
supravieuitori ai grupului nu au declarat c ar mai fi
mncat i altceva n timpul drumului lung i anevoios
napoi la Fortul Enterprise.
Cei rmai la Fort, Franklin i grupul lui, erau mult
prea slbii ca s poat sta n picioare, darmite s mai
fac i civa pai. n comparaie cu ei, Hepburn i
Richardson preau plini de vlag.
O fi fost el omul care i mncase ghetele, dar nu,
niciodat John Franklin nu
Buctreasa pregtete friptur de vit pentru
cin, dragul meu. Preferata ta. tiu c e nou la noi
sunt ferm convins c irlandeza aia de dinainte umfla
cheltuielile, ce s-i faci, aa sunt irlandezii din fire, beau
i fur aa c i-am amintit c ie i place friptura
foarte n snge.
Franklin, luat de talazurile febrei, ncerc s
articuleze un rspuns, ns vrtejurile migrenei, greii i
fierbinelii erau mult prea intense. Era tot un lac de
transpiraie pe sub flanela de corp i gulerul eapn i
strmt.
Soia amiralului Sir Thomas Martin ne-a trimis
astzi un bileel de-a dreptul ncnttor i un buchet
superb de flori. E ultima persoan la care m-a fi gndit
c va face un astfel de gest, dar trebuie s recunosc c
trandafirii dau minunat n vestibul. I-ai vzut? Ai avut
vreme s stai de vorb cu amiralul Martin la recepie?
Sigur, nu este prea important, nu crezi? Nici mcar n
funcia de ef al aprovizionrii Marinei? Precis nu-i la fel
de distins ca Primul Lord sau ca nalii Comisari, i cu
att mai puin ca prietenii ti din Consiliul Arctic.
Cpitanul Sir John Franklin avea muli prieteni; toat
lumea l plcea pe cpitanul Sir John Franklin. ns de
respectat nu-l respecta nimeni. De mai multe decenii
Franklin nvase s accepte primul adevr i s-l evite
pe cel de-al doilea, dar ajunsese s-i dea seama c
aceasta era realitatea. Toat lumea l plcea. Nimeni nu-
l respecta.
Nu dup cele ntmplate n inutul lui Van Diemen.
Nu dup temnia din Tasmania i treaba proast pe care
o fcuse acolo.
Prima lui soie, Eleanor, era pe moarte atunci cnd o
prsise ca s porneasc n a doua expediie
important.
tia c va muri. Ea nsi tia c va muri. Ftizia
alturi de convingerea c ea va muri din aceast cauz
cu mult nainte ca soul ei s-i dea sufletul n vreo
lupt sau expediie fuseser nc de la nunt
nedezlipite de ei. n cele douzeci i dou de luni ct
durase csnicia lor, i druise o fiic, tnra Eleanor,
unicul lui copil.
Femeie micu i plpnd la trup dar aproape
nspimnttoare ca spirit i energie , prima lui
nevast l ndemnase s plece n cea de-a doua expediie
pe uscat i pe ap, de-a lungul coastelor continentului
nord-american, n cutarea Pasajului de Nord-Vest,
chiar dac ea ajunsese s scuipe snge i tia c
sfritul i este aproape. I-a spus c s-ar simi mai bine
dac l-ar ti departe de ea. Iar el a crezut-o. De fapt, a
crezut c lui i-ar fi mai bine departe de ea.
Individ profund cucernic, John Franklin se rugase ca
Eleanor s moar nainte de plecarea lui. Dar n-a murit.
A ridicat ancora pe 16 februarie 1825, i-a scris multe
scrisori iubitei sale soii pe drumul ctre Lacul
Sclavului10 , le-a expediat din New York i Albany, i a
aflat de stingerea ei din via pe 24 aprilie, la baza
naval britanic din Penetanguishene. Eleanor murise la
scurt vreme dup ce nava lui prsise rmurile
Angliei.
n 1927, cnd s-a ntors din aceast expediie, a fost
ntmpinat de Jane Griffin, cea mai bun prieten a
soiei lui.
n urm, chiar nainte s-l apuce gripa asta
blestemat. Firete c Sir John Franklin fusese invitat
mpreun cu toi ofierii i membrii echipajelor de pe
Erebus i Terror. La fel civilii care urmau a lua parte la
expediie: piloii care se ocupau de navigarea printre
gheuri James Reid, pe Erebus, i Thomas Blanky, pe
Terror, trezorierii, medicii i comisarii de bord.
Sir John artase ca scos din cutie n noul lui frac
albastru, pantalonii albatri cu viputi aurii, epoleii cu
franjuri tot aurii, sabia de ceremonie i tricornul lansat
n mod de amiralul Nelson. James Fitzjames,
comandantul navei lui amiral, Erebus, considerat adesea
ca fiind cel mai chipe brbat din Marina Regal, arta
sclipitor, dar modest, aa cum i ade bine unui erou de
rzboi. Pe toi i fermecase Fitzjames n seara aceea. n
vreme ce Crozier, ca de obicei, avusese aerul c tocmai
ce nghiise un b, c nu era locul lui acolo, c era
frmntat de tristei abisale i c era nie lu cam ameit.
Dar Jane se nela membrii Consiliului Arctic nu
erau prietenii lui Sir John. n realitate, Consiliul Arctic
nici nu exista. Mai degrab societate onorific dect
instituie n adevratul sens al cuvntului, Consiliul
acela era cel mai select club al btrnilor din ntreaga
Anglie.
Socializaser cu toii la recepie: Franklin, ofierii lui

10 Great Slave Lake lac tectono-glaciar n vestul Canadei (n. tr.).


de frunte i nalii, scoflciii i crunii membri ai
Consiliului Arctic.
Ca s devii membru al lui, nu trebuia s faci nimic
altceva dect s comanzi o expediie n nordul
ndeprtat i s supravieuieti.
Vicontele Melville prima persoan de vaz din lungul
ir de gazde care-l ntmpinaser pe Franklin la
recepie, lsndu-l neobinuit de asudat i fr glas
era Prim Lord al Amiralitii i finanator al
finanatorului lor, Sir John Barrow. ns Melville nu era
ctui de puin vreun expert al expediiilor polare.
n seara aceea, mult prea emoionatul Franklin a avut
sentimentul c adevratele legende arctice majoritatea
trecute bine de aptezeci de ani semnau mai mult cu
vrjitoarele din Macbeth ori cu nite fantome cenuii
dect cu oameni n carne i oase. Toi aceti brbai
plecaser n cutarea Pasajului mult naintea lui
Franklin i toi supravieuiser, dei nu ntru totul.
i n seara aceea Franklin i-a pus ntrebarea dac te
puteai ntoarce realmente viu fie i dup o singur iarn
petrecut n regiunile arctice.
Sir John Ross, al crui chip de scoian era mai
coluros dect un aisberg, avea sprncenele dese i
avntate, aidoma gulerelor i penelor acelor pinguini
descrii de nepotul su, Sir James Clark Ross, dup
expediia la Polul Sud. Iar vocea lui Ross avea asperiti
de piatr de bricuit trecut peste o punte crpat.
Sir John Barrow, mai btrn ca Dumnezeu i de dou
ori mai puternic. Printe al expediiilor serioase ale Marii
Britanii la Arctice. Toi ceilali prezeni la recepia din
seara aceea nu erau dect nite biei bieii lui
Barrow.
Sir William Parry, gentilom ntre gentilomi, chiar i
printre capetele ncoronate, care ncercase de patru ori
s foreze trecerea prin Pasaj, dar care nu reuise dect
s-i vad oamenii murind atunci cnd Fury, nava sa,
fusese nconjurat de gheuri, strivit i scufundat.
Sir James Clark Ross, proaspt nnobilat i proaspt
cstorit cu o femeie care-i ceruse s jure c nu va mai
pleca n nicio expediie. Dac ar fi vrut, ar fi putut s
capete postul de comandant al lui Franklin. Amndoi
tiau asta. Ross i Crozier stteau retrai, sorbind din
pahare i discutnd n oapt ca nite conspiratori.
Blestematul de Sir George Back; Franklin detesta
faptul c era obligat s mpart titlul de cavaler cu un
simplu aspirant care pe vremuri servise sub comanda
lui i, pe deasupra, i un afemeiat. n seara aceasta de
gal, cpitanul Sir John Franklin s-a pomenit c i
dorete ca Hepburn s nu fi scos praful de puc i
gloanele din pistoalele de duel n urm cu douzeci i
cinci de ani. Back era cel mai tnr membru al
Consiliului Arctic i prea mai ncntat i mai fudul
dect oricare dintre ceilali, dei vasul su, HMS Terror,
tocmai ce fusese distrus i aproape scufundat.
Cpitanul Sir John Franklin era abstinent; ns, dup
trei ore de ampanie, vin, brandy, sherry i whisky, toi
ceilali au nceput s se relaxeze, rsetele din jurul lui
au devenit mai sonore, iar conversaia din somptuoasa
sal mai puin formal, iar Franklin a nceput s se
simt mai linitit, dndu-i seama c toat recepia
aceea, toi nasturi din aur, cravatele din mtase, epoleii
scnteietori, felurile rafinate de mncare, igrile din
foi toate acestea erau n cinstea lui. De aceast dat
era vorba numai i numai despre el.
Aa c a fost ocat cnd Ross cel btrn l trase
deoparte fr prea multe menajamente i ncepu s-l
mproate cu ntrebri pe un ton ridicat, nepotrivit cu
strlucirea blnd a candelabrelor i atmosfera plin de
parfumul tutunului.
Franklin, spune-mi unde mama dracului ai de
gnd s duci o sut i treizeci i patru de oameni?
scrni piatra de bricuit peste scndura aspr.
Cpitanul Sir John Franklin tresri surprins i
ncerc s evite rspunsul:
Este o expediie de o importan colosal, Sir John.
Al naibii de important i de colosal, dac m
ntrebi pe mine. E al dracului de greu s traversezi
gheurile chiar i cu treizeci de oameni, s-i pui n brci,
s-i aduci napoi la civilizaie, n caz c se ntmpl ceva
neprevzut. ns o sut treizeci i patru
i btrnul explorator i drese glasul, scond un
sunet scrbos, ca i cum s-ar fi pregtit s scuipe.
Franklin zmbi i ncuviin din cap, dorindu-i din
tot sufletul s fie lsat n pace.
i vrsta ta, continu Ross. Ai aizeci de ani,
pentru numele lui Dumnezeu!
Cincizeci i nou, se mbo Franklin. Domnule!
Ross cel btrn strnse buzele ntr-o imitaie de
surs, accentund asemnarea cu un aisberg.
i Terror are ct? Trei sute i treizeci de tone? i
Erebus cam vreo trei sute i aptezeci?
Nava mea amiral cntrete trei sute aptezeci i
dou de tone, spuse Franklin. Iar Terror trei sute
douzeci i ase.
i pescajul fiecreia e de ase metri i treizeci, am
dreptate?
Da, milord.
Asta-i o nebunie fr margini, Franklin. nseamn
c vor fi navele cu cel mai adnc pescaj plecate vreodat
ntr-o expediie arctic. Toate informaiile noastre despre
regiunile alea demonstreaz c apele spre care ai tu de
gnd s te duci sunt foarte puin adnci i sunt pline cu
bancuri de nisip, cu pietre i cu sloiuri ascunse. Victory,
nava mea, nu a avut dect un stnjen11 i jumtate i
tot n-am putut s trecem peste bancul limanului unde
am iernat. Ce s-i spun, George Back mai avea puin

11 Stnjen marin 185cm (n. tr.).


i-i jupuia fundul de ghea cu Terror asta a ta.
Ambele nave au fost consolidate, Sir John, zise
Franklin, simind disconfortul creat de transpiraia care
i se scurgea de pe piept i coaste pn pe pntecul su
impuntor. Nu exist acum n lumea ntreag alte dou
vase mai bine echipate pentru navigarea printre gheuri.
i ce-i cu toate aiurelile alea pe care le-am auzit
despre motoarele de locomotiv?
Nu sunt aiureli, milord, rspunse Franklin pe un
ton condescendent.
De fapt, nu tia nimic despre puterea aburului, ns
n grupul lui expediionar se aflau doi ingineri destoinici,
pe lng Fitzjames care fcea deja parte din Escadrila
Navelor cu Abur.
Sunt motoare foarte puternice, Sir John. Ne vor
duce printre gheuri pe unde nu am izbutit s trecem cu
velele.
Sir John Ross pufni dispreuitor pe nri.
Dar nu-i aa, Franklin, c mainriile astea ale tale
cu aburi nu-s nici mcar motoare navale?
Nu sunt, Sir John. Dar sunt cele mai bune motoare
cu abur pe care ni le-au putut oferi Cile Ferate din
Londra i Greenwich. Au fost modificate pentru
exploatare maritim. Sunt nite bestii extrem de
puternice, Sir John.
Ross sorbi din paharul cu whisky.
Extrem de puternice n cazul n care ai avea de
gnd s pui ine peste Pasajul de Nord-Vest i s-l
traversezi cu o locomotiv blestemat de Dumnezeu.
Franklin chicoti cu amabilitate la spusele celuilalt,
dei nu i se prea nimic amuzant, iar blasfemia l
revoltase pn n adncul sufletului. Cel mai adesea nu
era n stare s-i dea seama cnd cei din jurul su
glumeau, cci el personal nu era deloc nzestrat cu
simul umorului.
i nici nu sunt att de puternice cum pretinzi tu,
continu Ross. Mainria aia de o ton i jumate pe care
i-au ndesat-o n cala lui Erebus produce doar douzeci
i cinci de cai-putere. Iar motorul de pe vasul lui Crozier
e i mai puin eficient cel mult douzeci de cai-putere.
Pn i Rattler nava care te remorcheaz pn dincolo
de Scoia produce dou sute douzeci de cai putere cu
motorul la mic al ei. Numai c e motor naval, construit
anume pentru mare.
Franklin nu reui s gseasc vreun rspuns, aa c
se mulumi s zmbeasc. i, ca s umple cumva
tcerea aceea stnjenitoare, fcu semn unui valet care
trecea pe lng ei cu o tav plin cu pahare cu
ampanie. Iar apoi, deoarece era mpotriva tuturor
principiilor sale s bea alcool, rmase n mn cu
paharul n care ampania se rsufla, pndind o ocazie
s scape de el fr s fie observat.
Gndete-te numai la ct de multe provizii ai mai
putea ncrca n calele celor dou nave dac nu i-ar
ocupa locul afurisitele alea de motoare, insist Ross.
Franklin privi n jur cutnd ajutor, dar toi
participanii la recepie erau prini n conversaii
animate i nu-i ddeau atenie.
Avem provizii mai mult dect ndestultoare pentru
trei ani, Sir John, spuse el n cele din urm. i ne-ar
putea ajunge ntre cinci i apte ani dac vom fi nevoii
s reducem raiile.
Zmbi din nou, ncercnd s mblnzeasc chipul
ncremenit al celuilalt.
n plus, s tii, Sir John, c att Erebus, ct i
Terror sunt prevzute cu nclzire central. Lucru pe
care sunt convins c l-ai fi preuit nespus pe Victory.
Ochii decolorai ai lui Sir John Ross aruncar sgei
de ghea.
Victory a fost strivit ntre gheuri ca un ou de
bibilic, Franklin. Ai tu senzaia c sistemul sta
modern de nclzire ar fi putut s mpiedice tragedia?
Franklin se uit n jur, ncercnd disperat s-i atrag
privirea lui Fitzjames. A lui Crozier. A oricui n stare s-l
scape de discuia asta. ns nimeni nu pru a-i bga n
seam pe Sir John cel btrn i pe Sir John cel
corpolent nghesuii ntr-un col i cufundai ntr-o
conversaie serioas, dar mai mult unilateral. Un valet
trecu pe lng ei, iar Franklin puse paharul neatins pe
tav. Ross l studia printre gene.
Spune-mi, de ct crbune e nevoie pe zi ca s
nclzeti o singur nav n condiiile din Nord? se
ncpn btrnul scoian.
O, nu prea tiu aa ceva, Sir John, rspunse
Franklin cu un zmbet cuceritor.
i chiar nu tia. i nici nu-i psa n mod deosebit. De
motoarele cu abur se ocupau inginerii. i, n fond, era
treaba Amiralitii s aib grij de el.
O, dar tiu eu, l maimuri Ross. Ai s foloseti
pn la douzeci i trei de kilograme de crbune pe zi
doar pentru circularea apei care nclzete zonele de
odihn ale echipajului. i juma de ton din crbunele
tu preios pe zi doar ca s produci i s ntreii aburul.
Iar dac eti pe drum i te atepi ca navele astea
urte de rzboi ale tale s fac n jur de patru noduri12
ai s arzi ntre dou i trei tone de crbune pe zi. Ba
chiar mult mai mult dac ai s te ncumei s strpungi
banchizele. Ct crbune ai cu tine, Franklin?
Cpitanul Sir John flutur mna cu un gest
nepstor, aproape efeminat.
O, pe undeva n jur de dou sute de tone, milord.
Ross se uit din nou chior.
Mai exact nouzeci de tone pentru Erebus i tot
nouzeci pentru Terror, scrni el. Asta la alimentarea
din Groenlanda, nainte s traversezi Golful Baffin, i cu
att mai puin s te fi confruntat cu gheurile adevrate.

12 Nod - mil marin pe or (n. tr.).


Franklin zmbi fr s rspund.
S presupunem c vei ajunge la locul unde vei
ierna ntre gheuri cu aptezeci i cinci la sut din
ncrctura de nouzeci de tone de crbune nearse,
continu Ross, neabtut ca o nav printr-o pojghi de
ghea, asta nseamn c i-ar mai rmne cte zile
vei mai putea produce abur n condiii normale, nu n
condiii de nghe? Doupe zile? Treipe? Dou
sptmni?
Cpitanul Sir John Franklin n-avea nici cea mai vag
idee. Pur i simplu mintea lui experimentat de
navigator nu funciona n acest fel. Probabil ns c n
privire i se citi o panic subit provocat nu de
cantitatea de crbune de pe nave, ci de gndul c ar
putea s par un idiot n ochii lui Sir John Ross cci
btrnul marinar l apuc de umr ntr-o strnsoare ca
de menghin. Cnd Ross se apropie mai mult de el, i
simi rsuflarea cu iz puternic de whisky.
Care sunt planurile Amiralitii pentru o eventual
salvare a voastr, Franklin? gji Ross n oapt.
De jur mprejurul lor recepia zumzia de rsete i
flecreli binedispuse chiar i la ora aceea trzie din
noapte.
Salvare? clipi nedumerit Franklin.
Defel nu-i gsea loc n capul lui ideea c ar putea
avea nevoie s fie salvate dou dintre cele mai moderne
nave din lume consolidate pentru confruntarea cu
gheurile, acionate de motoare cu abur, aprovizionate
pentru cinci ani sau mai mult i cu echipaje ai cror
membri fuseser selecionai personal de Sir John
Barrow. Da, ideea aceasta era de-a dreptul absurd.
Te-ai gndit s-i faci depozite de alimente de-a
lungul drumului printre insule? opti Ross.
Depozite? exclam Franklin. S ne abandonm
proviziile pe drum? La ce naiba a face una ca asta?
Ca s ai mncare i adpost dac va fi cazul s-i
cobori oamenii i brcile pe ghea i s mergi pe jos.
Tonul lui Ross era feroce, ochii arztori.
De ce ne-am napoia pe jos la Golful Baffin? ntreb
Franklin. Obiectivul nostru este s traversm Pasajul de
Nord-Vest de la un capt la cellalt.
Sir John Ross se ndeprtase puin, dar mna i se
nclet i mai tare pe braul lui Franklin.
Vrei s-mi spui c nu exist nicio nav care s v
atepte i nici vreun alt plan de salvare?
Nu exist.
Ross l apuc i de braul cellalt, strngndu-l cu
atta putere, c trupeul cpitan Sir John aproape se
cutremur de durere.
Atunci, biea, opti btrnul, dac pn n 1848
nu auzim nicio veste de la tine, am s vin s te caut eu
nsumi. i jur c aa voi race.
Franklin se trezi brusc.
Leoarc de transpiraie. Slbit i ameit. Inima i
btea s-i sar din piept, iar fiecare bubuitur a ei avea
ecou de clopot nluntrul estei sale suferinde .
i plec ochii i observ ngrozit c de la bru n jos
era nvelit n mtase.
Ce-i asta? strig el speriat. Ce-i asta? De ce e
steagul pe mine?
Lady Jane se ridic nspimntat n picioare.
Mi s-a prut c-i este frig, John. Tremurai. Te-am
nvelit cu el pentru c nu aveam nicio ptur la
ndemn.
Doamne, Dumnezeule! url cpitanul Sir John
Franklin. Doamne, Dumnezeule, femeie, nelegi ce-ai
fcut? Nu tii c drapelul se pune doar peste cadavre?
3
CROZIER
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
Octombrie, 1847

Cpitanul Crozier coboar cele cteva trepte ale scrii


ce duce spre puntea inferioar, mpinge uile duble, bine
etanate, i se clatin cnd l izbete suflul de aer cald.
Cu toate c de cteva ore sistemul de circulare a apei
calde fusese nchis, temperatura de aici este meninut
puin sub punctul de nghe ceea ce nseamn c este
cu 30 de grade mai ridicat dect afar prin dogoarea
emanat de trupurile celor peste cincizeci de brbai i
zpueala venit de la plita de gtit. Dup o jumtate de
or petrecut afar, pe punte, ai senzaia c intri n
saun nfofolit n blnuri.
Nu-i scoate hainele groase fiindc are de gnd s
coboare pn n cal i pe ultima punte inferioar, zone
complet nenclzite ale navei; aa c nu zbovete prea
mult aici. ns tot se oprete cteva clipe aa cum se
cade s fac un cpitan responsabil i privete n jur
ca s se ncredineze c nu s-a dus dracului totul n
jumtatea de or ct a fost afar, pe punte.
Dei aceasta este unica punte adpostit de pe nav
unde se doarme i se mnnc, tot e bezn mai dihai
dect ntr-o galerie de min galez. Hublourile micue
sunt blocate de gheuri, dar, oricum, ce lumin s intre
din noaptea lung acum de douzeci i patru de ore? Ici
i colo, lmpi cu untur de balen, lanterne i lumnri
arunc firave conuri de lumin, ns, n general, oamenii
i gsesc drumul pe baza aducerilor-aminte, tiind
unde anume s se fereasc de alimentele, hainele,
echipamentele adunate pe jos n mormane sau agate
din tavan i de ceilali camarazi care dorm. Cnd se
desfac toate hamacurile doar cte treizeci i cinci de
centimetri de om nu mai exist loc de trecere, cu
excepia celor dou intervale late de cincizeci de
centimetri n stnga i n dreapta de-a lungul carenei.
ns acum sunt ntinse doar cteva hamacuri cu
marinari care trag un pui de somn naintea carturilor de
la ore trzii , iar larma vorbelor, rsetelor, njurturilor,
rafalelor de tuse, zngnitului nsufleit al oalelor
domnului Diggle, precum i a trivialitilor aruncate de
buctar n toate direciile este suficient de sonor pentru
a acoperi scrnetul i geamtul gheii de afar.
Schemele navei indic o nlime de 2,13 metri pentru
aceast punte inferioar. ns nlimea ei real din
cauza grinzilor groase din tavan i a tonelor de cherestea
depozitate pe grtarele atrnate de aceste grinzi este
de doar 1,83 metri, astfel nct cei civa marinari cu
adevrat nali de pe Terror, ca de pild fricosul de
Manson care-l ateapt mai jos, sunt nevoii n
permanen s mearg ndoii de spate. Francis Crozier
nu-i chiar att de nalt. i nu trebuie s-i aplece capul
nici cnd poart cascheta i dou fulare pe deasupra ei,
aa cum este cazul acum.
La dreapta lui Crozier i nspre pupa se afl ceva ce
seamn cu un tunel scund, ntunecos i ngust de
fapt tambuchiul ce duce la cabinele ofierilor, o
supraaglomerare de aisprezece firide cu paturi i dou
sli nghesuite de mese pentru ofierii i subofierii de pe
vas. Cabina lui Crozier are exact aceleai dimensiuni ca
toate celelalte un metru optzeci pe unu cincizeci.
Tambuchiul este foarte ntunecos i lat de doar jumtate
de metru, astfel nct poate fi strbtut de un singur
om, cu capul aplecat ca s evite proviziile atrnate din
tavan; iar cei mai corpoleni sunt nevoii s mearg de -a
latul prin coridorul acesta strmt.
Cabinele ofierilor sunt nghesuite ntr-un spaiu de
18,3 metri din lungimea total a navei de 30 de metri i,
pentru c limea de pe Terror este de doar 8,5 metri pe
puntea inferioar, tambuchiul ngust este singura cale
dreapt de acces la pupa.
Crozier observ un licr de lumin ivit din Sala cea
Mare din spate, unde, chiar i n frigul i bezna aceasta
de iad, unii dintre ofierii lui se relaxeaz n jurul mesei
lungi, fumndu-i pipele ori citind unul din cele 1.200
de volume ale bibliotecii de pe nav. Cpitanul aude i
ceva acorduri muzicale: flaneta cnta o melodie la
mod n teatrele de revist din Londra cu vreo cinci ani
n urm. Crozier tie c sublocotenentul Hodgson
pusese discul de metal n aparat: e topit dup cntecul
sta; dar l scoate din mini pe locotenentul Edward
Little, secundul lui Crozier i mare amator de muzic
clasic.
Pentru c totul pare n regul n sectorul ofierilor,
Crozier se ntoarce i privete n fa. Zona destinat
marinarilor de carier acoper restul de o treime din
lungimea navei 11 metri dar acolo stau ngrmdii
patruzeci i unu dintre marinarii i aspiranii rmai n
via din numrul iniial de patruzeci i patru.
Nu se fac cursuri n seara aceasta i peste mai puin
de un ceas i vor desface hamacurile ca s se culce, aa
c, pn atunci, majoritatea oamenilor i petrec timpul
aezai pe cuferele lor din lemn ori pe stivele de provizii,
fumnd sau stnd de vorb n lumina foarte slab.
Centrul acestui spaiu este ocupat de uriaa plit
Frazer, unde buctarul coace pesmei. Domnul Diggle
cel mai bun buctar din toat flota britanic, n opinia
lui Crozier, i un trofeu n adevratul sens al
cuvntului, deoarece reuise s-l fure pe turbulentul
maestru de pe nava amiral a cpitanului Sir John
Franklin chiar nainte de plecarea n aceast expediie
gtete n permanen cte ceva, de obicei pesmei, i
trsnete i bufnete i d din picioare i i ocrte
ajutoarele. Oamenii se nghesuie lng plita gigantic i
dispar prin chepeng spre punile de dedesubt, de unde
aduc provizii, grbindu-se ct pot de mult pentru ca
urgia locvace a domnului Diggle s nu se abat asupra
lor.
Lui Crozier i se pare c plita Frazer este aproape la fel
de mare ca motorul de locomotiv adpostit n cal. Pe
lng cuptorul ei uria i cele ase arztoare, drcia aia
voluminoas din fier are i un desalinizator ncorporat,
precum i o pomp manual enorm care ar trebui s
aduc ap fie din ocean, fie din nenumratele rezervoare
din cal. ns acum i apa din cal este la fel de bocn
precum cea de afar, aa c n oalele care bolborosesc
pe plita domnului Diggle se topesc buci de ghea
tiate din rezervoare i crate sus n crc.
Din forpicul de la pror cpitanul vede infirmeria,
aflat dincolo de rafturile i dulapurile domului Diggle.
Vreme de doi ani nu avuseser deloc infirmerie. n zona
aceasta fuseser ngrmdite, de la duumea, pn la
grinzile de sus, alte i alte lzi i butoaie; iar acei
membri mai ntflei i neexperimentai ai echipajului
care avuseser nevoie de medicul navei ori de ajutorul
acestuia fuseser consultai lng plita domnului
Diggle. ns acum, fiind epuizat mare parte din provizii
i nmulindu-se numrul de bolnavi i rnii,
marangozii13 organizaser infirmeria ntr-o seciune mai
trainic i mai izolat a forpicului. Totui cpitanul
putea zri i spaiul ca un tunel dintre lzi unde
amenajaser culcuul pentru Lady Silence.
Controversa aceea durase cea mai mare parte dintr-o
zi din luna iunie a anului trecut, cci Franklin se
ncpnase s nu o lase pe femeia eschimos la bordul
navei lui. Atunci o luase Crozier, ns discuia purtat
apoi cu locotenentul Little, secundul su, referitoare la
locul unde ar fi urmat s-o cazeze, depise limitele

13 Dulgher pe nave (n. tr.).


absurdului. Erau convini c pn i o tnr
eschimos ar fi murit de frig afar, pe punte, sau pe cele
dou puni inferioare de jos, aa c nu le mai rmnea
dect puntea inferioar principal. Evident c nu putea
s doarm mpreun cu echipajul, chiar dac existau
deja, la data respectiv, cteva hamacuri neocupate din
cauza creaturii dintre gheuri.
n tinereea lui Crozier de simplu marinar, iar apoi de
aspirant, femeile urcate pe furi la bord erau ascunse n
cea mai ntunecat, cea mai mbcsit i mai mpuit
magazie de parme de lng prora, n apropiere de
teug, la ndemna norocosului sau norocoilor care le
aduseser. Dar chiar i n iunie trecut, cnd apruse
Silence, temperatura era sub zero n magazia de parme
de pe HMS Terror.
Nu, nici vorb s o culce lng echipaj. Nici vorb.
Dar n zona rezervat ofierilor? Poate. Cum civa
dintre ei fuseser sfrtecai i ucii, se gseau acum
nite cabine libere. Dar i locotenentul Little, i
cpitanul czuser de acord c prezena unei femei la
distan de doar cteva paravane subiri i ui glisante
de dormitorul brbailor ar fi fost un aranjament
complet nesntos.
i atunci? Nu-i puteau stabili un loc unde s doarm,
iar apoi s-i posteze n prag o paz armat douzeci i
patru de ore din douzeci i patru.
Edward Little venise cu ideea s mute din provizii i
s-i amenajeze eschimosei un culcu n forpic, acolo
unde ar fi urmat s fie infirmeria. Singura persoan
treaz n permanen, noapte de noapte, era domnul
Diggle care cocea cu mult abnegaie pesmeii i
prjea carnea pentru micul dejun , iar dac domnul
Diggle ar fi avut vreodat n viaa lui ochi pentru
doamne i domnie, era evident c vremurile acelea
apuseser demult. De asemenea, argumentaser
locotenentul Little i cpitanul Crozier, apropierea de
plita Frazer i-ar fi inut de cald invitatei lor.
Ceea ce chiar se i ntmpl. Lui Lady Silence i se
fcuse ru din cauza cldurii, drept care se vzuse
nevoit s doarm goal puc pe blnurile ei n
cotlonul micu dintre lzi i butoaie. Cpitanul dduse
peste ea din ntmplare, iar imaginea aceea l obseda i
astzi.
Acum Crozier ia o lantern din crlig, o aprinde,
ridic chepengul i se grbete s coboare scara spre
ultima punte inferioar nainte de a ncepe i el s se
topeasc precum bucile cele mari de ghea de pe
plit.
A spune c pe cea mai de jos punte este frig ar fi
genul de subapreciere pe care Crozier obinuia s-o fac
nainte de prima lui cltorie la Polul Nord. Dup ce
coboar scara de un metru optzeci simte instantaneu
cum i temperatura a cobort cu peste cincisprezece
grade. Bezna de aici este aproape total.
Crozier se oprete iar aa cum i st n fire ca s ia
aminte n jur. n lumina slab a lanternei abia dac
reuete s vad mai multe n afar de ceaa dens a
propriei respiraii. De jur mprejurul su e un labirint de
cufere, lzi i ldie, de butoaie mari, butoiae i
poloboace i mormane nghesuite pn n grinzile din
tavan cu proviziile rmase, acoperite cu pnze groase.
Crozier s-ar putea descurca prin ntunericul populat de
obolani scandalagii i fr ajutorul lanternei; cunoate
fiecare milimetru al acestei nave aa cum i cunoate
propriul buzunar. Uneori, mai ales noaptea trziu, cnd
se aud doar gemetele jalnice ale gheurilor, Francis
Rawdon Moira Crozier i spune c HMS Terror i este i
soie, i mam, i mireas, i amant. Aceast doamn
din fier i lemn de stejar, calafat i balast, pnz i
alam pe care o cunoate n cel mai intim mod cu
putin este singura i unica soie ce -i este sortit s-o
aib vreodat. Cum de-i nchipuise c ar fi avut vreo
ans cu Sophia?
n alte di, la ore i mai trzii, cnd gemetele
gheurilor se prefac n urlete, Crozier i imagineaz c
nava i este i trup, i minte. Acolo, afar dincolo de
puni i de caren pndete moartea. Frigul perpetuu.
ns aici, nuntru, inima trupului prins ntre gheuri
bate n continuare, mai slab, dar bate cu fiecare adiere
de cldur de la plita buctarului i cu fiecare frntur
de conversaie, cu fiecare micare, cu fiecare dovad de
sntate mintal.
Crozier nelege c atunci cnd ptrunde mai adnc n
corpul navei este ca i cum ar cobor pn n
strfundurile trupului i minii omeneti. Iar ce gsete
acolo s-ar putea s nu-i fie pe plac. Puntea de jos
reprezint burta. Acolo sunt depozitate alimentele i
toate celelalte lucruri trebuincioase, bine mpachetate i
aezate n ordine, lesne de manevrat de ctre cei mnai
acolo de strigtele i pumnii domnului Diggle. Dedesubt,
n cal, unde se ndreapt el acum, se afl mruntaiele
i rinichii rezervoarele cu ap, rezervele de crbuni i
alte alimente. ns analogia cu mintea este cea care l
nelinitete cel mai tare pe cpitan. Torturat de depresii
mai toat viaa lui, contient c aceast infirmitate
secret i se agravase n cele dousprezece ierni petrecute
n ntunericul arctic i tiind c i fusese mai apoi
acutizat de respingerea Sophiei Cracroft, Crozier i
imagineaz c puntea inferioar parial luminat i
nclzit din cnd n cnd, dar locuibil e acea parte
din el care nc este sntoas la minte. ns de curnd
a nceput s petreac tot mai mult timp n universul
mohort al ultimei puni de jos ascultnd cum url
gheurile i ateptnd ca, din moment n moment, s
explodeze din cauza frigului toate mbinrile de uruburi
i brne. ns nebunia pur o reprezint cala, cu toate
duhorile ei nfiortoare i Cabina Mortuar.
Crozier scutur din cap, ca pentru a alunga toate
aceste gnduri. Privete n jos, la intervalul dintre
grmezile de butoaie i lzi. Raza lanternei se oprete n
peretele Cmrii cu Pini. Culoarele de trecere din
dreapta i stnga acesteia sunt nite galerii mai strmte
chiar dect tambuchiul ce duce spre zona ofierilor de pe
puntea de deasupra. Ca s treac dincolo, oamenii sunt
nevoii s se strecoare n lateral printre Cmara cu Pini
i ultimii saci cu crbuni rmai. Magazia marangozului
se afl mai n fa, la tribord; magazia bomanului este
vizavi de aceasta, la babord.
Crozier se ntoarce i ndreapt lanterna spre pup.
obolanii se feresc apatic, ascunzndu-se printre
butoaiele cu carne n saramur i lzile cu conserve.
Chiar i n lumina aceasta slab cpitanul vede c
nimeni nu s-a atins de lactul de pe ua Cmrii cu
Buturi. n fiecare zi, unul dintre ofierii lui Crozier
coboar s ia cantitatea de rom necesar pentru grogul
de la prnz. Tria este distribuit cu parcimonie
echipajului: dou sute de mililitri de rom cu trie de 140
de grade la opt sute de mililitri de ap. Tot n Cmara cu
Buturi se afl i sticlele cu vin i brandy rezervate
ofierilor, precum i dou sute de muschete, pumnale
mari i sbii. Aa cum este obiceiul n Marina Regal,
chepengurile din popota ofierilor i Sala cea Mare de pe
puntea superioar duc direct la Cmara cu Buturi,
astfel nct, n caz de revolt, ofierii s poat ajunge
mai repede la arme.
n spatele Cmrii cu Buturi se afl Magazia
Artileristului, plin cu butoaie cu pulbere i alice. De-o
parte i de cealalt a Cmrii cu Buturi sunt alte spaii
de depozitare, inclusiv lzile cu lanurile de ancor,
Magazia cu Vele, unde sunt strnse pnzele nefolosite,
i Vestiarul de Iarn, din care administratorul navei,
domnul Helpman, mparte echipajului hainele groase
pentru vremea de afar.
Dincolo de Cmara cu Buturi i Magazia
Artileristului se afl Cmara Cpitanului, cu bunurile
personale ale lui Francis Crozier, cumprate de el nsui
unci, brnzeturi i alte asemenea articole de lux. nc
este n vigoare uzana care spune c un cpitan de nav
trebuie s dea din cnd n cnd cte o mas pentru
ofierii si i, cu toate c alimentele din cmara lui
Crozier plesc n comparaie cu rafinatele bucate din
depozitul personal al rposatului cpitan de pe Erebus,
Sir John Franklin, rezervele lui Crozier aproape
epuizate acum fcuser fa celor dou veri i dou
ierni petrecute ntre gheuri. De asemenea, surde el
gndului, cmara lui mai are avantajul de a conine i o
rezerv ndestultoare de sticle cu vin din care ofierii lui
nc se mai desfat. i foarte multe sticle cu whisky de
care depinde el, cpitanul. Bietul comandant, bieii
locoteneni i membrii civili ai echipajului de pe Erebus
fuseser nevoii s stea fr strop de butur vreme de
doi ani. Sir John Franklin fusese abstinent, aa c, n
vremea vieii lui, la fel de abstinent fusese i popota
ofierilor si.
Raza unei lanterne opie spre Crozier pe coridorul
ngust dinspre pror. Cpitanul se ntoarce i vede cum
ceva ce aduce cu un urs negru i pros se chinuiete s-
i strecoare trupeia prin spaiul strmt dintre sacii cu
crbuni i peretele Cmrii cu Pini.
Domnule Wilson, i se adreseaz el ajutorului de
marangoz, pe care-l recunoate dup formele rotunde i
mnuile din piele de foc i pantalonii din piele de
cprioar pe care le primiser toi membrii echipajului
nainte de plecare, dar pe care foarte puini aleseser s
le poarte pe deasupra tuturor rndurilor de haine din
flanel i ln.
La un moment dat n timpul cltoriei, dulgherul
confecionase din pieile de lup primite la baza danez a
vntorilor de balene din Golful Disko14 un vemnt
voluminos i greoi, dar foarte clduros, pretindea el, pe
care l purta peste toate celelalte haine.
Domnule cpitan.
Wilson, unul dintre cei mai grai oameni de la bord,
ine lanterna ntr-o mn i cteva cutii cu scule de
dulgherie ndesate la subsuoar.
Domnule Wilson, te rog s-i transmii domnului
Honey salutrile mele i s-l rogi s m nsoeasc n
cal.
Da, s trii. Unde anume n cal, domnule
cpitan?
La Cabina Mortuar, domnule Wilson.
Am neles, domnule cpitan.
La lumina lanternei Crozier observ curiozitatea ce
zbovete o secund prea mult n ochii marinarului.
i, domnule Wilson, mai roag-l pe domnul Honey
s aduc un drug ce-l putem folosi ca prghie.
Da, domnule.
Crozier se d la o parte din drum, nghesuindu-se
ntre dou butoaie, pentru a-i permite uriaului s
ajung la scara spre puntea inferioar.
Cpitanul tie prea bine c s-ar putea s-l fi chemat
pe marangoz absolut de poman, obligndu-l s se
chinuiasc s-i pun hainele de iarn chiar nainte de
stingere fr vreun motiv anume, dar intuiete cumva c
e mai bine s-l deranjeze acum dect mai trziu.
Dup ce Wilson a reuit s se strecoare prin
chepengul de sus, cpitanul Crozier l ridic pe cel de la
picioarele lui i coboar n cal.
Deoarece toate punile inferioare sunt situate sub
nivelul gheii de afar, n cal este aproape la fel de frig
ca n lumea aceea stranie de dincolo de caren. Dar
mult mai bezn, cci nu este nicio stea, nicio auror

14 Golf pe coasta vestic a Groenlandei (n. tr.).


boreal, nicio lun care s mai mblnzeasc ntunericul
omniprezent. Aerul este greu de praf i fum de crbune
Crozier vede cum particulele negre se ncolcesc ca nite
gheare de vrjitoare n jurul lanternei care prie,
aproape s se sting i miroase urt a ap mpuit, a
lturi i a santin. Dinspre pup se aud hrieli,
fieli i zdrngneli de glei, iar Crozier tie c este
vorba despre crbunii ncrcai n cuptorul din sala
cazanelor. Aceast cldur rezidual nu permite celor
ase centimetri de ap murdar de la piciorul scrii s
nghee. Mai departe, acolo unde prora se cufund mai
adnc n gheuri, apa se ridic pn la vreo treizeci de
centimetri, n ciuda faptului c oamenii dau la pompe
peste ase ore n fiecare zi. Aidoma oricrei vieti, i
HMS Terror expir i scoate vapori prin zeci de orificii ale
organelor ei vitale, printre care se numr, firete,
neoprita plit a domnului Diggle; i, n vreme ce pe
prima punte inferioar este n permanen umezeal i
chiciur, iar ultima punte inferioar este complet
ngheat, cala este ca o temni subteran de ale crei
grinzi atrn ururi masivi, iar apa de pe jos depete
gleznele celor care sunt nevoii s coboare pn aici.
Cele douzeci i unu de rezervoare din fier cu perei
negri i netezi, niruite de-o parte i de cealalt a calei,
sporesc senzaia de frig. La nceputul expediiei, n ele se
aflaser treizeci i opt de tone de ap dulce. Acum, ns,
au devenit nite aisberguri blindate, iar cel care ar face
prostia s le ating ar rmne n mod sigur fr piele.
Pe Magnus Manson l gsete la baza scrii, exact aa
cum i spusese soldatul Wilkes, ns vnjosul marinar e
n picioare, nu cu fundul pe treapt. Uriaul st grbovit
sub grinzile joase. Lui Crozier i se pare c obrajii lui
palizi i buhii i flcile alea nerase seamn cu un
cartof alb, putrezit i fr coaj, peste care e ndesat o
peruc galez. Sub lumina nemiloas a lanternei,
marinarul evit privirea fix a cpitanului su.
Ce nseamn asta, Manson?
Vocea cpitanului, lipsit de asprimea att de
evident atunci cnd se adresase locotenentului Irving
pe punte, este monoton, calm, hotrt, purtnd ns
ameninarea biciului i a treangului n spatele fiecrei
silabe rostite.
Ie de la fantome, domnu cpitanu.
Vocea lui Magnus Manson este firav i piigiat a
unui copil, complet nepotrivit cu statura sa uria. n
iulie 1845, cnd Terror i Erebus ancoraser n Golful
Disko, pe coasta vestic a Groenlandei, Cpitanul Sir
John Franklin gsise cu cale s renune la doi dintre
membrii expediiei un infanterist marin i un velar 15
de pe Terror. Crozier i sugerase s fie scutii i
marinarul John Brown i soldatul Aitken, tot din
echipajul lui, care erau deja bolnavi i aproape inapi de
serviciu i nu ar fi trebuit n veci s fi fost cooptai ntr-
un asemenea proiect. Dar, n nenumrate di de atunci
ncoace, i dorise s-l fi trimis acas i pe Manson
mpreun cu cei patru. Poate c nu era chiar srac cu
duhul, dar era tare greu s-i dai seama de asta.
Manson, tii bine c nu e nicio fantom pe Terror.
Da, domnu cpitanu.
Uit-te la mine.
Manson i ridic faa, dar nu cuteaz s ntlneasc
privirea lui Crozier. Cpitanul se minuneaz vznd ct
de mici sunt ochii splcii ai marinarului pe chipul su
alb i umflat.
Este adevrat c ai refuzat s execui ordinele
domnului Thomson, care i-a cerut s duci sacii cu
crbuni n sala cazanelor, marinar Manson?
Nu, domnu cpitanu. Da, domnu cpitanu.
tii ce consecine are neexecutarea ordinelor
primite la bordul acestei nave?

15 Marinar specializat n confecionarea i repararea velelor (n. tr.).


Crozier are sentimentul c se adreseaz unui bieel,
dei Manson probabil c are mai mult de treizeci de ani.
Chipul matahalei se lumineaz pentru c tie c poate
rspunde corect la ntrebarea aceasta.
O, da, s trii, domnu cpitanu. Pedeaps
corporal la spinare, domnu. Douj de bice. Suta dac
mai fac o dat. treangu dac nu ascult de un ofier de-
adevratelea, nu doar de domnu Thomson.
Exact, este Crozier de acord, dar tiai c orice
cpitan poate aplica acea pedeaps pe care el o gsete
adecvat delictului comis?
Manson se uit n jos la el, cu perplexitate n ochii si
fr culoare. Nu a priceput ntrebarea.
Zic c te pot pedepsi aa cum mi se nzare,
marinar Manson, l lmurete cpitanul.
Un val imens de uurare inund chipul puhav.
Aha, da, corect, s trii, domnu cpitanu.
n loc de douzeci de bice, spune Francis Crozier,
a putea s pun s fii nchis n Cabina Mortuar vreme
de douzeci de ore, fr lumin.
Obrajii ngheai i deja foarte albi ai lui Manson par a
se goli de snge, iar Crozier e gata s se dea la o parte n
caz c pe uria l va lua cu lein.
Nu n-o s biguie tremurnd vocea de brbat-
copil.
O clip nesfrit, ca de ghea, nu se aud dect
priturile lanternei, cci Crozier nu-i rspunde. i
permite doar s-i citeasc hotrrea pe chip. ntr-un
final, spune:
Ce anume i se pare c auzi, Manson? i-a zis
cineva poveti cu fantome?
Manson casc gura s zic ceva, dar pare a avea de
furc netiind la care anume ntrebare s rspund
prima. Pe buza inferioar i se formeaz o crust de
chiciur.
Walker, spune el n cele din urm.
i-e fric de Walker?
James Walker, prietenul lui Manson, cam de aceeai
vrst cu zevzecul sta i nu cu mult mai luminat la
minte, fusese ultimul om care-i pierduse viaa pe
gheuri doar cu o sptmn nainte. Regulamentul de
pe nav impunea ca echipajul s se ngrijeasc s existe
n permanen cteva guri mici n stratul de ghea din
jurul vasului, chiar atunci cnd grosimea acestuia era
de trei, patru metri, aa cum este acum, pentru a putea
avea uor acces la ap n cazul declanrii unui
incendiu la bord. Cu asta se ocupa n ziua aceea Walker,
mpreun cu ali doi camarazi, ncercnd s redeschid
una dintre guri care ar fi urmat s nghee n mai puin
de un ceas dac nu o asigurau cu nite pene din metal.
Teroarea alb se npustise la ei din spatele unei creste
de ghea i, ct ai fi clipit din ochi, smulsese braul
marinarului, i fcuse zob pieptul i dispruse nainte ca
grzile de pe punte s apuce s ridice armele.
Walker i-a spus poveti cu fantome? vrea Crozier
s neleag.
Da, domnu cpitanu, s trii. Nu, domnu
cpitanu, s trii. Ce a fcut Jimmy e c mi-o zis c-o
noapte nainte s-l prpdeasc creatura aia, zice
Magnus, dac-o fi -o fi -o s m prind dihania aia din
iad, zice, apoi s tii c-o s viu la tine cu cearafu l
alb pe cap s-i zic la ureche ce frig ie n iad. Aa s-mi
ajute bunul Dumnezeu, domnu cpitanu, aa mi-o zis
Jimmy. i acu l auz c vrea s ias.
Ca la un semn, cala scoate un vaier prelung, puntea
ngheat le geme sub picioare, iar saboii metalici ai
grinzilor gem i ei comptimitori. De pretutindeni din jur
se aud pocnete i scrnete. Este gheaa, care nu-i ia o
clip de rgaz.
Sunetul sta e cel pe care-l auzi, Manson?
Da, s trii. Nu, domnu cpitanu.
Cabina Mortuar se afl la vreo zece metri mai spre
pup, la tribord, dincolo de ultimul dintre rezervoarele
metalice cu ap, dar, atunci cnd amuete gheaa de
afar, Crozier nu mai aude dect zgomotul nbuit
fcut de lopei n sala cazanelor.
Cpitanul s-a sturat de toate tmpeniile astea.
tii bine c prietenul tu nu are cum s se
ntoarc, Magnus. El este ntr-a doua magazie de vele i
e bine legat n hamacul lui i foarte bine nfurat,
mpreun cu ceilali mori, n cele mai groase pnze pe
care le avem. Dac i se pare c auzi ceva dinuntru, s
tii c sunt blestemaii de obolani care ncearc s
ajung la cadavre. Dar tu tii asta, Magnus Manson.
Da, domnu cpitanu, s trii.
Nu am de gnd s mai tolerez nerespectarea
ordinelor pe nava mea, matelot Manson. Trebuie s te
hotrti: ori aduci crbuni cnd i ordon domnul
Thompson, aduci proviziile atunci cnd i ordon
domnul Diggle, execui toate ordinele fr ntrziere i
fr vreun comentariu; ori, dac nu, ajungi la
judecat ajungi la judecata mea i eti n pericol s
petreci o noapte n frigul i bezna din Cabina Mortuar.
Fr vreun cuvnt, Manson i duce degetele la frunte
n semn de salut, salt unul din sacii mari cu crbuni
de sub scar, unde-i lsase la nceputul crizei sale de
nervi, i dispare cu el n ntunericul de la pup.

Inginerul navei, dezbrcat pn la flaneaua de corp cu


mneci lungi i pantalonii din catifea reiat, d la lopat
umr la umr cu Bill Johnson, fochistul cel btrn, n
vrst de patruzeci i apte de ani. Cellalt fochist, Luke
Smith, se odihnete ntre schimburi pe puntea
inferioar. Fochistul-ef de pe Terror, tnrul John
Torrington, fusese primul membru decedat al expediiei,
la 1 ianuarie 1846. Dar moartea sa a fost provocat de
cauze naturale. Se pare c medicul lui Torrington l
sftuise pe tnrul de doar nousprezece ani s se
nroleze n marin deoarece cltoriile pe mare i-ar fi
putut vindeca tuberculoza. ns se prpdise dup dou
luni de suferin, chiar n prima iarn, pe cnd cele
dou vase erau prinse de gheuri n portul de pe Insula
Beechey. Doctorii Peddie i McDonald i-au spus lui
Crozier c plmnii biatului erau la fel de ticsii cu praf
de crbune ca buzunarele unui coar.
Mulumesc, domnule cpitan, spune tnrul
inginer ntre dou micri de lopat.
Marinarul Manson tocmai ce adusese al doilea sac cu
crbuni i plecase dup al treilea.
Pentru puin, domnule Thomson.
Crozier arunc o privire spre fochistul Johnson.
Individul e cu patru ani mai tnr dect el, dar arat cu
treizeci mai n vrst. Toate cutele i ridurile de pe
chipul su boit de ani sunt conturate n huil i
mizerie. Pn i gingiile tirbe i sunt pline de funingine.
Crozier nu vrea s-i dojeneasc inginerul deci ofier n
echipajul su, chiar dac civil n faa fochistului, dar
tot spune:
Bnuiesc c de acum ncolo, n caz c va mai
aprea o asemenea situaie, vom reui s ne descurcm
i fr s mai comunicm prin intermediul
infanteritilor. Dar eu sunt aproape sigur c nu va mai fi
cazul.
Thompson d din cap, nchide cu lopata grtarul de
fier al cuptorului, se sprijin n coada ei i i cere lui
Johnson s urce la domnul Diggle i s-i aduc o can
cu cafea. Lui Crozier i pare bine c fochistul i las
singuri, dar nc i mai bine i pare pentru c Thompson
a nchis ua cuptorului; dup frigul suportat n toate
celelalte zone ale navei, simte c-l ia cu lein de la
cldura de aici.
Cpitanul deplnge soarta inginerului su. Iat-l aici,
rmas doar n flaneaua lui jegoas, pe subofierul James
Thompson, inginer gradul nti, cu stagiu de
perfecionare ncheiat la fabrica de motoare cu aburi a
Marinei din Woolwich cea mai bun baz din lume
pentru specializarea noii generaii de ingineri n
propulsia cu abur cum ncarc lopei de crbuni n
cuptor ca un fochist de rnd, pe o nav prins ntre
gheuri, nav care nu s-a mai deplasat nici mcar doi
centimetri de mai bine de un an.
Domnule Thompson, spune Crozier. Regret c n-
am avut vreme s stau de vorb cu dumneavoastr de
cnd v-ai ntors din inspecia fcut pe Erebus. Ai
apucat s discutai cu domnul Gregory?
John Gregory este inginerul de pe nava amiral.
Da, domnule cpitan, am discutat. Domnul
Gregory este sigur c, la venirea efectiv a iernii, nu vor
mai fi n stare s ajung la arborele motor avariat. i
chiar dac ar putea s sape un tunel prin ghea ca s
nlocuiasc ultima elice cu cea pe care au reuit s-o
improvizeze, din pricin c arborele de schimb este att
de deformat, Erebus nu se mai poate deplasa fr ajutor.
Crozier d din cap cu tristee. Erebus i avariase i
cel de-al doilea arbore motor atunci cnd se zvrcolise
cu disperare ntre gheuri n urm cu un an. Nava
amiral mai grea i echipat cu un motor mai puternic
deschisese drumul n vara aceea. ns ultima banchiz
peste care au dat, nainte de a rmne blocai ntre
gheuri pentru urmtoarele treisprezece luni, fusese mai
tare dect fierul elicei i arborelui prototip. Scafandrii
care evaluaser situaia toi revenind la bord cu
degerturi cumplite, ba chiar n pericol s-i piard
vieile confirmaser cea mai sumbr presupunere: nu
doar elicea fusese sfrmat, ci i arborele motor era
spart i deformat.
Crbune? ntreb cpitanul.
Erebus mai are att ct s se nclzeasc nc
vreo vreo patru luni, dar numai n cazul n care reduc
circularea apei calde pentru puntea inferioar la o
singur or pe zi, domnule cpitan. Ct despre
posibilitatea de a se mica din loc la var, nici vorb.
Dac vom putea scpa de aici la var, coment Crozier
n gnd. E mult mai pesimist dup aceast var din
urm, cnd gheurile nu se nmuiaser nici mcar o
singur zi. n timpul ultimelor sptmni de libertate
din vara lui 1846, Franklin consumase rezerva de
crbuni a lui Erebus ntr-un ritm absolut nucitor,
convins fiind c, dac ar fi reuit s sparg acei ultimi
kilometri ai cmpului de ghea, cele dou nave ale
expediiei sale ar fi ajuns cu bine n apele deschise i
fr sloiuri ale Pasajului de Nord-Vest, de-a lungul
coastei nordice a Canadei, iar spre sfritul toamnei vor
savura cu toii cte o ceac cu ceai n China.
Noi cum stm cu crbunii? ntreab Crozier.
Avem cam pentru vreo ase luni de nclzire, spune
Thompson. ns numai n cazul n care o vom reduce de
la dou ore la una singur pe zi. Iar recomandarea mea
este s o facem ct mai curnd nu mai trziu de nti
noiembrie.
Peste mai puin de dou sptmni.
i pentru navigare? continu Crozier.
Dac la var gheurile se vor nmuia ct de ct,
Crozier intenioneaz s-i nghesuie pe Terror pe
supravieuitorii de pe Erebus i, cu un ultim efort
disperat, s se retrag pe ruta pe care ei ajunseser aici
spre nord, prin strmtoarea fr nume dintre
Peninsula Boothia i Insula Prince of Wales16, pe unde
goniser spre sud cu dou veri n urm, apoi pe lng
Capul Walker i prin Strmtoarea Barrow17, i s
neasc n Strmtoarea Lancaster18, aidoma unui dop
de ampanie, apoi s se grbeasc spre sud, ctre Golful
16 Insul din Arhipelagul Alexander (n. tr.).
17 Strmtoare ntre Canada i Groenlanda, ntre insulele Devon i
Prince of Wales (n. tr.).
18 Strmtoare ntre insulele Devon i Baffin, Canada (n. tr.).
Baffin, cu toate pnzele ridicate. Vor arde i ultimul sac
cu crbuni, la nevoie vor pune pe foc vergile de rezerv
i mobilierul, vor face orice ca s ajung n apele
deschise ale Groenlandei, acolo unde i vor putea gsi
balenierele.
i, dac se ntmpla o minune i reueau s scape
din ncletarea gheurilor, aveau nevoie de fora
aburului i s-i croiasc drum printre sloiurile n
deriv ca s poat ajunge n Strmtoarea Lancaster. Pe
vremuri, Crozier i Ross scoseser navele Terror i
Erebus dintre gheurile Polului Sud, ns atunci
navigaser pe direcia curenilor i a ghearilor. n vreme
ce aici, n Nordul sta blestemat, cele dou nave vor fi
nevoite s navigheze sptmni ntregi contra gheurilor
ce coboar de la pol.
Thompson ridic din umeri. Pare de-a dreptul frnt.
Dac nchidem complet nclzirea din prima zi a
anului nou i reuim, cumva, s supravieuim pn la
var, am putea naviga cu aburi vreo ase zile pe ape fr
gheuri. Poate doar cinci.
Crozier se mulumete doar s dea iari din cap. Nu
are niciun dubiu c aceasta este o condamnare la
moarte pentru nava lui, ns nu neaprat i pentru
oamenii de pe cele dou vase.
Se aude un zgomot de pe coridorul ntunecat.
Mulumesc, domnule Thompson.
Cpitanul i ia lanterna din crligul n care o agase
i pleac din cldura slii cazanelor, prin bezn i ap
mocirloas.
Thomas Honey l ateapt pe culoar. Felinarul lui cu
lumnare sfrie n aerul fetid. ine levierul n minile
nmnuate ca pe o muschet, neavnd curaj s
deschid singur ua de la Cabina Mortuar.
Mulumesc c ai venit, domnule Honey, i se
adreseaz Crozier marangozului su.
Apoi, fr vreo alt explicaie, se ntoarce, trage
zvoarele grele i intr n magazia ngheat. Nu se
poate abine s nu ridice lanterna spre peretele dinspre
pup unde erau stivuite cele ase cadavre sub acelai
linoliu din pnz ordinar.
Movila aceea se mic. Crozier se ateptase la una ca
asta se ateptase s vad micrile obolanilor sub
prelat dar i d seama cu stupoare c sunt extrem
de muli obolani i deasupra pnzei. Un cub compact
de obolani, nalt cam de un metru deasupra punii,
sute de obolani care se nghesuie nnebunii s ajung
la cadavrele congelate. Chiritul lor e foarte puternic.
Alii miun pe jos, printre picioarele lui i ale
marangozului. Se grbesc s ajung la banchet, i zice
Crozier, observnd c vietile nu dau semne c s-ar
speria de lumin.
Cpitanul ntoarce lumina spre cal, urc panta
uoar produs de nclinarea spre babord i examineaz
peretele oblic i arcuit al navei.
Aici.
Apropie lanterna.
Vai de mine, s m arz flcrile iadului, exclam
Honey. Iertare, domnule cpitan, da nu mi-am nchipuit
c gheaa o s ne fac pocinogul sta aa curnd.
Crozier nu-i rspunde. Se aaz pe vine ca s se uite
mai de aproape la lemnul peretelui.
Scndurile calei fuseser mpinse spre nuntru,
formnd o umfltur cam de treizeci de centimetri fa
de arcul graios al peretelui. Unele dintre straturile
interioare fuseser crpate i cel puin dou scnduri s-
au desprins de la locul lor.
Iisuse Hristoase i Dumnezeule Atotputernic, vai de
mmiica noastr, ofteaz marangozul, ghemuit i el
lng cpitan. ndrcit-i gheaa asta, iertate-mi fie
vorbele pctoase, domnule cpitan.
Domnule Honey, spune Crozier, formnd cu
rsuflarea noi cristale peste cele deja aternute pe lemn
n care sclipete lumina lanternei sale, spune-mi, te rog:
stricciunea asta ar fi putut s fie fcut i de altceva n
afar de ghea?
Marangozul scoate un hohot scurt de rs, ca un
ltrat, dar i-l nghite cnd i d seama c lui Crozier
nu-i arde de glum. i bulbuc ochii, apoi i-i strnge.
S-mi fie cu iertare, domnule cpitan, dar dac
vrei s zicei c nu, aa ceva nu se poate.
Crozier tace i l las s continue.
Adic, uitai, domnule cpitan, cala asta s-a fcut
din cel mai bun lemn de stejar englezesc din cte exist
pe lume i la nceput a fost groas de opt centimetri,
domnule. i dup aia, pentru cltoria asta adic
pentru navigarea printre gheuri, domnule cpitan i s-
au adugat dou straturi de lemn de stejar african,
chiar aa, domnule cpitan, fiecare strat de cte patru
centimetri grosime. i lemnul sta african n-a fost pus
pe drept, ci pe diagonal, ca s mreasc rezistena.
Crozier se uit atent la scndurile desfcute,
ncercnd s ignore uvoiul de obolani care forfotesc de
jur mprejurul lor, ncercnd s ignore clefiturile venite
dinspre peretele de la pup.
i, domnule cpitan, continu Honey rguit,
mprtiind iz de rom n aerul ngheat, peste ia opt
centimetri de stejar englezesc i patru de stejar african,
au mai pus i dou straturi de ulm canadian, domnule
cpitan, aa s tii, fiecare gros de cte cinci centimetri.
Asta va s zic nc zece centimetri la peretele calei, iar
ulmul a fost pus n diagonal peste stejarul african, tot
aa, pentru rezisten. i asta nseamn c avem cinci
bruri de lemn, domnule douzeci i ase de
centimetri din cel mai bun lemn din cte exist n toat
lumea stau ntre noi i ocean, domnule.
Marangozul pune stavil cascadei de vorbe, dndu-i
seama c i ine cpitanului o lecie despre toate
amnuntele pregtirii navei, activitate pe care Crozier o
supraveghease personal n lunile dinaintea ridicrii
ancorei.
Cpitanul se ridic i pune mna nmnuat pe
scndurile desfcute. Acolo e o sprtur cu diametru de
aproape trei centimetri.
Las-i jos felinarul, domnule Honey. ncearc s le
desprinzi pe astea cu levierul. Vreau s vd ce pagube a
fcut gheaa n stratul exterior al calei.
Marangozul face ntocmai cum i s-a cerut. Vreme de
cteva minute, att scrnetele drugului de fier n
lemnul tare i rece ca gheaa, ct i opintelile sonore ale
dulgherului acoper fojgiala nnebunit a obolanilor.
Ulmul canadian se desprinde i cade. Stejarul african
este desfcut. Mai rmne doar stratul original din
stejar al calei. Crozier se apropie de el, poziionndu-i
n aa fel lanterna nct s vad amndoi care este
situaia.
Lumina se reflect n cioburile de ghea care
cptuesc gaura de zeci de centimetri din peretele calei,
dar n centrul ei se afl ceva mult mai alarmant:
ntuneric. Nimic. O gaur n ghea. Un tunel.
Honey trage o bucat din scndura sfrmat, iar
Crozier apleac lanterna asupra ei.
Futu-i grijania m-sii de treab, apr-ne i ne
pzete, Iisuse Hristoase, bolborosete marangozul, fr
s mai cear scuze cpitanului de aceast dat.
Crozier vrea s-i umezeasc buzele, dar se abine,
cci tie ce ar nsemna una ca asta la minus patruzeci i
cinci de grade. ns inima i bate att de tare, nct se
vede nevoit s se sprijine i el cu o mn de peretele
carenei, aa cum a fcut dulgherul navei.
Aerul ngheat de afar nvlete peste ei att de
repede, c aproape stinge lanterna. Crozier o protejeaz
cu mna liber. Lanterna plpie, fcnd s danseze
umbrele celor doi brbai peste punte, grinzi i pereii
calei.
Cele dou scnduri groase i lungi din cala exterioar
fuseser lovite din exterior de o for copleitoare,
inimaginabil. n lumina uor tremurtoare a lanternei
se vd limpede urme de gheare uriae pe lemnul crpat
urme de gheare mnjite cu picturi de un rou
incredibil de strlucitor.
4
GOODSIR
Latitudine nordic 7512, longitudine vestic 616
Golful Baffin, iulie 1845

Din jurnalul personal al doctorului Harry D.S.


Goodsir:
11 aprilie 1845
n scrisoare pe care i-am trimis-o astzi fratelui
meu, am spus: Toi ofierii nutresc sperana c
vom trece prin Pasaj i vom ajunge n Pacific pn
la sfritul verii viitoare.
Simt nevoia s mrturisesc c, orict de Egoist
ar putea prea aceast dorin, eu unul trag
ndejde ca Expediia s dureze ceva mai mult
pn vom ajunge la Alaska, Rusia, China i n
apele calde ale Pacificului. Cu toate c m-am
pregtit s devin autopsier, iar cpitanul Sir John
Franklin m-a angajat pe postul de simplu asistent
al medicului de bord, eu sunt, pe Cuvnt, nu doar
un simplu asistent, ci un Doctor adevrat i in s
recunosc c, orict de diletante pot prea aciunile
mele, mi doresc ca, n timpul acestei cltorii, s
devin un soi de naturalist. Deoarece nu am deloc
Experien n ceea ce privete Flora i Fauna de la
Polul Nord, intenionez s m familiarizez cu
formele de via din Trmul ngheat spre care
vom porni peste doar o lun. Ursul alb m
intereseaz n mod deosebit, dei majoritatea
povetilor pe care le-am auzit de la vntorii de
balene i de la Btrnii de la Pol sunt mult prea
fantastice ca s le dau crezare.
Recunosc c acest Jurnal personal e ntru ctva
mai neobinuit n Jurnalul de Bord pe care l voi
ncepe luna viitoare, dup ce vom fi pornit la drum,
voi consemna toate evenimentele i observaiile
pertinente de natur profesional din perioada pe
care o voi petrece la bordul HMS Erebus n
calitatea mea de Asistent al Medicului de Bord i
de membru al Expediiei cpitanului Sir John
Franklin, ce are ca obiectiv traversarea Pasajului
de NordVest dar am sentimentul c este nevoie
de mai Mult, de alte nsemnri, de nite relatri
mai personale i chiar de nu voi ngdui nimnui
s le citeasc dup ntoarcerea mea, consider c
este de datoria mea fa de mine nsumi, dac nu
fa de altcineva s fac aceste nsemnri.
Tot ce tiu n momentul acesta este c Expediia
n care voi porni alturi de Cpitanul Sir John
Franklin promite s fie Experiena cu care te poi
ntlni doar o dat n via.
Duminic, 18 mai 1845
Toi suntem la bord i, cu toate c sunt n plin
desfurare Pregtirile de ultim moment pentru
Plecarea de mine ndeosebi arimarea celor opt
mii de cutii de conserve despre care cpitanul
Fitzjames mi-a spus c au sosit n ultima clip
astzi Sir John a oficiat Slujba Divin la bordul lui
Erebus, att pentru noi toi, ct i pentru cei de pe
Terror care au dorit s participe. Am remarcat
absena cpitanului de pe Terror, un irlandez pe
nume Crozier.
ns nu cred c a existat cineva prezent la lunga
liturghie i la i mai lunga predic a lui Sir John
care s nu se fi simit profund emoionat. Nu cred
c mai exist vreun alt Cpitan att de Cucernic pe
nicio alt nav din flota oricrei Naiuni. Nu ncape
ndoial c suntem n Minile Domnului, care va
avea grij de Noi i ne va feri de Necazuri n
cltoria ce ncepe Mine.
19 mai 1845
Ce mai Zi!
Deoarece niciodat nu am mai cltorit pe mare,
cu att mai puin nu am mai luat parte la o
asemenea Expediie, Deschiztoare de Noi
Orizonturi pentru Umanitate, nu am avut Habar la
ce anume s m atept. ns Nimic nu m-ar fi putut
pregti pentru Splendoarea acestei Zile.
Cpitanul Fitzjames estimeaz c pe docurile din
Greenhitbe s-au nghesuit s ne conduc mai mult
de zece mii de simpatizani i Personaliti de
Marc.
Alocuiunile au rsunat una dup alta timp
ndelungat i mi-am zis la un moment dat c nu
vom mai putea s ridicm ancora ct vreme
Lumina mai umple Cerul Verii. Fanfarele au cntat.
Lady Jane care a stat la bord cu Sir John a
cobort pe pasarel, iar noi, aizeci i ceva de
membri din echipajul lui Erebus, am ovaionat-o
din toat inima. Fanfarele au nceput din nou s
cnte. Apoi au pornit uralele cnd au fost aruncate
parmele i, vreme de cteva minute, zgomotul a
fost att de asurzitor, c jur c nu puteam s aud
absolut nimic, nici mcar dac Sir John mi-ar fi
urlat n ureche vreun ordin.
Azi-noapte, locotenentul Gore i medicul-ef
Stanley au avut Amabilitatea s-mi spun c este
obiceiul ca ofierii s nu-i Trdeze Emoiile i,
chiar dac sunt ofier doar n teorie, am stat drept
n rnd cu ofierii adevrai, mbrcai cu superbele
lor vestoane albastre, i am ncercat s-mi
stpnesc orice Manifestare a sentimentelor ce m
copleeau.
Doar noi stteam impasibili. Marinarii strigau i
fluturau batiste i se agau de saule i am
observat cum, de pe mal, le trimiteau bezele multe
prostituate sulemenite ce-i fac veacul prin port. Ba
chiar i cpitanul Sir John Franklin flutura o
batist colorat n rou i verde, lundu-i rmas-
bun de la Lady Jane, de la Eleanor, fiica lui, i de
la Sophia Cracroft, nepoata lui. Doamnele i fceau
i dnsele cu mna i m-am tot uitat la ele pn
cnd Terror s-a interpus ntre noi i docuri.
Suntem, tractai de remorchere cu aburi i, pe
aceast poriune a drumului nostru, suntem urmai
de HMS Rattler, o fregat cu aburi nou i foarte
puternic, precum i de o nav de transport
nchiriat ce ne duce proviziile, Baretto Junior.
Chiar nainte s se ndeprteze Erebus de docuri
un Porumbel s-a aezat n vrful catargului
principal. Fiica lui Sir John din prima lui cstorie,
Eleanor care se distingea n mulime datorit
rochiei din mtase de un verde aprins i cortelului
de culoarea smaraldului a strigat spre noi, ns
vorbele i-au fost acoperite de tumultul Uralelor i de
almurile Fanfarei. Atunci a artat porumbelul cu
mna, iar Sir John, mpreun cu muli dintre
Ofieri, au ridicat ochii, au zmbit, apoi i-au fcut i
pe ceilali ateni la pasre.
Trebuie s recunosc c, alturi de Cuvintele
nltoare din Slujba de ieri, acesta a fost cel mai
Bun Semn din cte exist.
4 iulie 1845
Ce teribil Traversare a Atlanticului de Nord
pn n Groenlanda.
Dei a fost remorcat, vreme de treizeci de zile
de furtun teribil, Nava s-a tot scuturat, s-a tot
legnat, a avut tangaj, reuind s-i in
sabordurile bine nchise doar la un metru deasupra
valurilor, abia reuind s nainteze. Douzeci i opt
din cele treizeci de zile de furtun am suferit grozav
de pe urma rului de mare. Locotenentul Le
Vesconte mi spune c n-am fcut mai mult de cinci
noduri, vitez Ruinoas m asigur el i
pentru un vas care ar naviga doar cu Pnzele,
darmite pentru asemenea Minuni ale Tehnologiei
cum sunt Erebus i perechea lui, Terror, ambele
capabile s zboare pe ape mnate de Fora
Dinamic a Elicelor lor invincibile.
Acum trei zile am nconjurat Capul Farewell din
extremitatea sudic a Groenlandei i mrturisesc
c mi s-a ntiprit adnc i dureros n minte
privelitea trist a acestui Continent Uria, cu
rmurile lui stncoase i irurile de gheari imeni
cobornd n Mare, la fel cum dureroas este
amintirea ruliului i tangajului pentru Stomacul
meu.
Doamne, Dumnezeule, ce loc pustiu, sterp i
friguros! i cnd te gndeti c suntem n luna
iulie!
Moralul nostru este Excelent, cci toi cei de la
bord, fr Excepie, avem toat ncrederea n
Priceperea i Judecata lui Sir John. Ieri, domnul
Fairholme, cel mai tnr dintre locotenenii notri,
mi-a Mrturisit n oapt: Pe niciunul dintre ceilali
cpitani pe care i-am avut nu l-am simit att de
apropiat de mine.
Astzi am ajuns la baza danez a vntorilor de
balene din Golful Disko. Tone de provizii sunt
transbordate de pe Baretto Junior, iar cei zece
turai vii care au fost transportai la bordul
acestei nave vor fi sacrificai n dup-amiaza
aceasta. Iar echipajele de pe cele dou nave ale
Expediiei se vor ospta disear cu carne
proaspt.
Patru oameni au fost dai afar tot astzi din
Expediie la recomandarea noastr, cei patru
medici de pe cele dou nave i se vor ntoarce n
Anglia cu vasul de transport i cu remorcherul care
ne-a adus aici. Acetia sunt: un om de pe Erebus
un anume Thomas Burt, armurierul navei i trei
de pe Terror un Infanterist de Marin, pe nume
Aitken, un marinar pe nume John Brown i velarul-
ef de pe Terror, James Elliott. n urma acestor
concedieri totalul echipajului de pe cele dou nave
a sczut la 129 oameni.
Am primit pete uscat de la danezi, iar n dup-
amiaza aceasta un nor de Praf de Crbune plutete
peste tot i toate sute de saci cu crbuni au fost
transbordai de pe Baretto Junior i marinarii de
pe Erebus, narmai cu nite pietre netede, pe care
ei le numesc Pietre Sfinte, freac i cur cu
srguin puntea n strigtele de ncurajare ale
Ofierilor. n ciuda muncii grele, Toi Marinarii sunt
extrem de Bine Dispui n perspectiva Ospului de
Disear i a raiilor suplimentare de Grog.
Alturi de cei patru oameni declarai inapi i
trimii acas, Sir John va mai trimite cu Baretto
Junior i rapoartele pe luna iunie, corespondena
oficial, precum i toate scrisorile personale. Ceea
ce nseamn c n zilele urmtoare toi vom fi foarte
ocupai cu scrisul.
Urmtoarele scrisori ce vor ajunge la cei dragi
vor fi expediate din Rusia sau din China!
12 iulie 1845
Alt desprire, probabil Ultima nainte de
Pasajul de Nord-Vest. De diminea ne-am dezlegat
parmele i am pornit spre vest de Groenlanda, n
vreme ce marinarii de pe Baretto Junior ne-au
strigat de trei ori Ura! din toat inima i i-au
fluturat beretele. Sunt convins c acetia sunt
ultimii Albi pe care i vedem pn cnd vom ajunge
n Alaska.
26 iulie 1845
Dou baleniere Prince of Wales i Enterprise
au ancorat n apropiere de locul unde noi ne-am
legat de un Munte de Ghea plutitoare. Am
petrecut multe ceasuri discutnd despre urii albi
cu cpitanii i membrii echipajelor.
Totodat am trit un fior de groaz dac nu de
Plcere atunci cnd am urcat pe uriaul aisberg
n dimineaa aceasta. n zorii zilei de ieri marinarii
s-au crat pe el, au cioplit trepte cu topoarele n
peretele vertical de ghea i au fixat frnghii de
care s se in cei mai puin sprinteni. Din ordinul
lui Sir John a fost instalat un Observator n vrful
giganticului ghear, vrf ce este de dou ori mai
nalt dect Catargul nostru Principal. i, n vreme
ce locotenentul Gore i ali civa ofieri de pe
Terror fac msurtori atmosferice i astronomice
acolo sus au ridicat chiar i un cort pentru cei ce-
i petrec noaptea pe culmea Prpstiosului Munte
de Ghea Specialitii n Gheari din Expediia
noastr, domnul Reid, de pe Erebus, i domnul
Blanky, de pe Terror, se uit spre nord i spre vest
prin telescoapele lor din bronz ct e ziua de lung,
cutnd, am aflat eu, cea mai bun rut prin
marea de ghea aproape compact ce s-a format
deja aici. Edward Couch, Secundul nostru de
Ndejde i extrem de Guraliv, mi-a zis c este prea
trziu n Anotimpul Arctic pentru ca navele s mai
gseasc vreun pasaj, cu att mai puin
Legendarul Pasaj de NordVest.
i am fost cuprins de o ameeal care m-a fcut
s m simt ru, dar i emoionat, atunci cnd am
vzut c gabiile navelor Erebus i Terror se afl
mult sub prichiciul nesigur din ghea pe care
stteam eu. Acum, c sunt marinar cu state vechi,
trebuie s in minte s numesc parme acele
frnghii cu care navele sunt strns legate de
Muntele de Ghea.
Mi s-a prut palpitant s m aflu acolo sus, la
sute de metri deasupra mrii. Creasta aisbergului
era aproape de mrimea unui teren de cricket, iar
cortul n care era instalat Observatorul nostru
Meteorologic prea nelalocul lui pe gheaa aceea
albastr, dar speranele c voi putea s m bucur
n tihn de cteva clipe de Visare mi-au fost
spulberate de Detunturile nencetate ale Putilor
cu care trgeau marinarii n sutele de psri mi
se spune c se numesc rndunici polare ce
zburau deasupra Vrfului acestui Munte de
Ghea. Ele vor fi apoi puse n saramur i
depozitate n cal, dei numai Dumnezeu tie unde
anume vom putea pune aceste butoaie
suplimentare cu provizii, cci deja ambele nave
sunt Cocoate de prea mult ncrctur i
navigheaz sub linia de plutire.
Doctorul McDonald, asistentul medicului de pe
HMS Terror i omologul meu, cum s-ar zice ,
susine c alimentele prea srate nu reprezint o
metod antiscorbutic la fel de eficient ca
mncarea proaspt sau nesrat. i, de vreme ce
marinarilor de carier de la bordul ambelor nave le
place carnea de Porc n Saramur mai mult dect
oricare alte mncruri, Doctorul McDonald se teme
c aceste psri n saramur nu ne vor ajuta ctui
de puin n Lupta noastr mpotriva Scorbutului. Cu
toate acestea, Stephen Stanley, medicul nostru de
pe Erebus, respinge aceste temeri. El spune c, pe
lng cele 10.000 de lzi cu crnuri conservate
aflate la bordul navei noastre, raiile noastre de
conserve mai includ i carne de oaie i de viel
fiart i fript, felurite legume cartofi, morcovi,
pstmac i amestecuri de legume, o gam larg
de Supe i 4.286 kilograme de Ciocolat. Cam tot
aceeai cantitate 4.150 de litri de suc de lmie
a fost adus la bord ca prim msur
antiscorbutic. Stanley mi-a spus c, orict de mult
ar fi ndulcit cu zahr sucul acesta, marinarii de
rnd nu prea vor s-l bea, iar una dintre Sarcinile
noastre Principale, n calitate de medici ai acestei
Expediii, este s ne asigurm c l nghit n fiecare
zi.
Mi s-a prut interesant c ofierii i marinarii de
pe ambele nave au vnat numai cu Puti.
Locotenentul Gore m-a asigurat c fiecare nav
deine cte un stoc complet de Muschete. Desigur,
este normal s fie folosite Carabine pentru vnarea
psrilor, dar chiar i atunci cnd eram n Golful
Disko, cei ce plecau s vneze Karibu i Vulpi
Polare preferau s se narmeze cu Puti, pn i
Infanteritii, evident mult mai obinuii cu folosirea
Muschetelor. Firete, trebuie c e rezultatul
Obinuinei, ca i al Preferinei ofierii sunt mai
degrab Gentilomi Englezi care nu au folosit
muschete sau Carabine n viaa lor i, cu excepia
armelor de foc cu ciclu simplu ntrebuinate n
Lupta Corp la Corp, chiar i Infanteritii au folosit
doar Puti cnd mergeau la vntoare.
Oare vor putea Putile dovedi Marele Urs Alb?
nc nu am vzut niciuna dintre creaturile acestea
Extraordinare, dar toi Ofierii i Marinarii cu
Experien m asigur c le vom ntlni de ndat
ce vom ptrunde n Calota Glaciar i, dac nici
atunci nu vom da de ele, cu siguran c le vom
vedea cnd vom Ierna ntre Gheuri n cazul c
vom fi silii s-o facem. Mrturisesc cu toat
sinceritatea c sunt Minunate dar i Terifiante
povetile pe care mi le spun Vntorii de Balene
despre acest Urs Alb att de greu de prins.
n vreme ce scriam cele de mai sus, mi s-a adus
la cunotin c balenierele Prince of Wales i
Enterprise s-au ndeprtat de locul unde sunt
navele noastre amarate de Muntele de Ghea, din
cauza curenilor, ori a vntului, ori poate a
imperativelor activitii lor. nseamn c Sir John
Franklin nu va mai lua cina mpreun cu unul din
cpitanii balenierelor cred c era vorba despre
cpitanul Martin de pe Enterprise aa cum
fusese stabilit pentru disear.
Poate cea mai relevant informaie a fost cea pe
care am auzit-o de la secundul Robert Sergeant,
care mi-a zis c oamenii notri aduc la bord
instrumentele de msurtori astronomice i
meteorologice, strng cortul i nfoar la loc cele
cteva sute de metri de frnghie parm ce mi-
au facilitat Urcuul mai devreme.
Este limpede c Specialitii n Gheari, cpitanul
Sir John, comandantul Fitzjames, cpitanul Crozier
i ceilali Ofieri au identificat Ruta cea mai Bun
pe unde am putea naviga printre gheurile
mictoare.
n cteva minute ne vom despri de micuul
nostru Cartier General de lng Aisberg i vom
naviga spre Nord-Vest ct vreme ne-o va ngdui
Crepusculul acesta Arctic parc fr de sfrit.
De acum ncolo nici cele mai Temerare Baleniere
nu vor mai fi n stare s ajung la noi. Ct despre
Lumea ce ne ateapt la Captul cuteztoarei
noastre Expediii, spun i eu aa cum spunea
Hamlet: Restul e tcere.
5
CROZIER
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
9 noiembrie 1847

Cnd aude zgomotul mpucturii care-l deteapt pe


loc din somn, Crozier tocmai se visa la picnic pe malul
Lacului Platypus, iar Sophia l mngia n zonele intime
pe sub ap.
Se ridic n ezut pe priciul lui, fr s tie ct este
ceasul, fr s-i dea seama dac este zi sau noapte,
cci nu mai exist hotar ntre noapte i zi de cnd
soarele a disprut definitiv chiar astzi i nu va mai fi
vzut pn n februarie. ns chiar nainte de a-i
aprinde lanterna ca s se uite la ceas, tie c este trziu.
Nava e ct se poate de tcut; e tcut, cu excepia
scrnetelor lemnului torturat i a metalului ngheat;
tcut, cu excepia sforiturilor, bolboroselilor i
vnturilor celor care dorm; tcut, cu excepia
njurturilor domnului Diggle, buctarul; tcut, cu
excepia nencetatelor gemete, pocnete, prituri i
oftaturi prelungi ale gheii de afar; tcut, cu excepia
zbieretelor ca de banshee ale vntului puternic din
noaptea polar.
Dar nu zgomotul gheurilor ori al vntului l trezete
pe Crozier. Ci un foc de arm. Un foc de arm nbuit
de lemnul de stejar, de zpad i de ghea, dar,
nendoielnic, un foc de arm.
Crozier se culcase cu mare parte din haine pe el, iar
acum, dup ce i-a pus i restul i e gata s se nfoare
n mantaua grea de iarn, aude trei bti uoare n ua
cabinei sale. Numai stewardul lui, Thomas Jopson, bate
aa. Cpitanul i deschide.
Avem probleme pe punte, domnule.
Crozier d din cap. i imaginase.
Cine-i de cart, Thomas?
Ceasul lui de buzunar i spune c este aproape 3:00
antemeridian, pe limba civililor19. Memoria lui excelent
i spune imediat care este programul carturilor i ce
oameni sunt de serviciu, mai nainte ca Jopson s apuce
s-i rspund.
Billy Strong i soldatul Heather, domnule cpitan.
Crozier d iari din cap, i ia pistolul din dulap, l
verific dac este ncrcat, i-l pune la bru i se
strecoar pe ua ngust pe lng steward. Traverseaz
iute sala strmt de mese a ofierilor, lipit de cabina lui
minuscul de la tribord, apoi iese pe o alt u, spre
scara principal ce duce spre covert. La ora asta e
ntuneric pe puntea inferioar excepie notabil fcnd
flcrile plitei domnului Diggle ns exist lmpi
aprinse i n cteva dintre cabinele ofierilor, secunzilor
i ale stewarzilor. Crozier observ toate astea cnd se
oprete la piciorul scrii s-i trag pe el mantaua
groas de iarn.
Uile se deschid una cte una. Secundul Homby i se
altur lui Crozier lng scar. Locotenentul Little,
cellalt secund, coboar n grab scara de tambuchi cu
trei muschete i o sabie. Este urmat de locotenenii
Irving i Hodgson, ambii narmai.
Din partea cealalt a scrii se aud mormielile
nemulumite ale marinarilor trezii din somn de un alt
ofier care s-a apucat deja s strng o echip de lupt
i rstoarn la propriu din hamacuri i-i mpinge spre
pupa unde le sunt hainele groase i armele.
A urcat cineva pe punte s afle cine a tras? l
ntreab Crozier pe Homby, primul su secund.
S-a ocupat domnul Male, domnule cpitan, spune

19 Spre deosebire de modul n care este exprimat ora n armat,

de la 0100 la 2400 (n. tr.).


Homby. A urcat imediat dup ce l-a trimis pe steward s
v anune.
Reuben Male este eful teugei. Un om de ndejde.
Crozier tie i c Billy Strong, marinarul de cart la
babord, a mai fost pe mare, cu HMS Belvidera. Cu
siguran c nu i s-ar fi nzrit s trag aiurea n
nluci. Cellalt om de cart, William Heather, era cel mai
vrstnic i, dup prerea lui Crozier, cel mai nerod
dintre infanteritii rmai n via. Heather avea treizeci
i cinci de ani i rmsese un simplu soldat, era adesea
bolnav, prea adesea beat i cel mai adesea complet
inutil, i fusese ct pe ce s fie trimis acas cu doi ani n
urm, de pe Insula Disko, atunci cnd prietenul lui cel
mai bun, Billy Aitken, fusese demobilizat i trimis napoi
la bordul HMS Rattler.
Crozier i strecoar pistolul n buzunarul
supradimensionat al mantalei din ln groas, ia
lanterna pe care i-o ntinde Jopson, i nfoar un
fular n jurul feei i urc primul pe scara nclinat.

Afar e bezn ca n burta unui ipar, nicio stea, nicio


auror boreal, nicio lun, dar, n schimb, este cumplit
de frig. Cu ase ore mai devreme, cnd tnrul Irving
fusese trimis sus s fac msurtorile, temperatura de
pe covert fusese de cincizeci i trei de grade sub zero,
iar acum ncepuse s bat i un vnt fioros pe lng
stlpii catargelor rmai n picioare i peste puntea
nclinat i acoperit cu ghea, nvrtejind zpada
naintea lui. Cnd iese de sub adpostul copertinei din
pnz, ngheat acum, de deasupra tambuchiului
principal, Crozier i ferete ochii cu mna nmnuat
i reuete s zreasc raza unei lanterne la tribord.
Reuben Male st aezat ntr-un genunchi lng
soldatul Heather, care zace ntins pe spate. Cciula i
peruca galez i fuseser smulse de pe cap i, cnd se
apropie mai mult, Crozier observ c-i fusese smuls i
o bucat din east. Nu vede nici urm de snge, dar
vede n schimb cum strlucesc creierii infanteristului n
lumina palid a lanternei strlucesc, i d seama
cpitanul, pentru c o pojghi de cristale de ghea
acoperise deja terciul acela cenuiu.
Triete, domnule cpitan, zice eful teugei.
tu-i mniezii ei d treab! icnete unul dintre
marinarii ngrmdii n spatele lui Crozier.
Trage-i zvorul la gur! strig secundul. Fr
blasfemii pe nava asta, mnca-te-ar iadul s te
mnnce! Casc gura doar cnd i se vorbete, Crispe,
grijania m-tii azi i mine!
Vocea lui Homby e o combinaie ntre mritul de
buldog i fornitul de taur.
Domnule Homby, spune Crozier. D ordin
marinarului Crispe s coboare n pas alergtor i s
aduc hamacul n care s-l transporte jos pe soldatul
Heather.
S trii, spun la unison Homby i marinarul n
cauz.
Toi simt cum puntea vibreaz sub cizmele oamenilor,
ns nimeni nu le aude tropitul din cauza uieratului
mult prea puternic al vntului.
Crozier se ndreapt de ale i mic lanterna n cerc.
Parapetul solid de lng saulele acoperite cu ghea,
unde a stat de cart soldatul Heather, este sfrmat. i
Crozier tie c, dincolo de sprtur, gheaa i zpada au
format un derdelu lung de mai bine de zece metri, din
care, ns, nu se vede prea mult din pricina ninsorii
orbitoare. La fel cum nu se vd nici urme n cercul de
lumin pe care l face lanterna cpitanului.
Reuben Male ridic de pe jos muscheta lui Heather.
Cu asta nu s-a tras niciun foc, domnule cpitan.
n viscolul sta, soldatul Heather n-a putut s vad
creatura dect atunci cnd a fost prea trziu, zice i
locotenentul Little.
Strong ce face? ntreab Crozier.
Male ntinde mna spre partea cealalt a navei.
A disprut, domnule cpitan.
Crozier i se adreseaz lui Homby:
Alege-i un om i rmi s-l pzeti pe soldatul
Heather pn cnd se ntoarce Crispe cu hamacul i
apoi crai-l jos.
Pe neateptate, n cercul de lumin, apar ambii
doctori Peddie i asistentul lui, McDonald, acesta din
urm neechipat corespunztor pentru vremea de afar.
Iisuse Hristoase, exclam medicul-ef,
ngenunchind lng infanterist. nc mai respir.
Ajut-l, dac ai cum, John, spune Crozier.
Face un semn spre Male i ceilali marinari bulucii n
jur.
Voi venii cu mine. Fii gata s tragei n orice clip,
chiar dac trebuie s v scoatei mnuile pentru asta.
Wilson, tu duci lanternele. Domnule locotenent Little, te
rog, coboar i alege nc douzeci de oameni destoinici,
pune-i s se mbrace bine i d-le muschete nu puti,
muschete!
Da, s trii, strig Little, ca s se fac auzit prin
rafalele vntului.
Dar Crozier a pornit deja n fruntea grupului su.
Ocolete troienele de omt i piramida zbuciumat din
pnz din centrul navei i urc pe bordul nclinat ctre
punctul de cart de la babord.
William Strong nu mai este. Fularul lui lung din ln
a fost sfiat, iar resturile agate n saule se zbat
amarnic. Pe jos, lng parapet, aproape de latrin, unde
marinarii de cart obinuiesc s se adposteasc de vnt
sunt mantaua, peruca galez, puca i o mnu ale
lui Strong, ns brbatul nu este nicieri. Gheaa de pe
parapet e mnjit cu snge n locul unde probabil c se
aflase n clipa cnd forma uria se repezise la el prin
volbura de zpad.
Prin semne Crozier trimite la pupa doi oameni cu
arme i lanterne, trei la pror, iar pe un altul l trimite
sub copertina din pnz.
Pune-mi o scar aici, Bob, te rog, i spune
secundului.
Locotenentul e cocoat de greutatea frnghiilor
proaspete adic nengheate nc pe care le-a adus
de jos. n cteva secunde scara de frnghie este montat
peste bord.
Crozier coboar primul.
Vede snge i pe gheaa i zpada de pe partea
dinspre babord a carenei. Alte dre de snge, ce par
aproape negre n lumina lanternelor, ncep dincolo de
gurile fcute n stratul de ghea i duc spre labirintul
instabil de creste i volute de ghea, mai degrab
simite dect desluite n bezn.
Vrea s ne ducem dup el, domnule, spune
sublocotenentul Hogdson, apropiindu-se de Crozier ca
s poat fi auzit n urletele vntului.
Sigur c vrea, rspunde cpitanul. i, oricum ar fi,
noi tot coborm. S-ar putea s-l mai gsim pe Strong
nc n via. S-a mai ntmplat s nu-i omoare
victimele.
Crozier se uit n spate. n afar de Hodgson, doar trei
oameni coborser dup el pe scara din frnghie toi
ceilali plecaser s caute pe punte sau l transportau pe
soldatul Heather pe puntea inferioar. Aici nu mai era
dect o singur lantern pe lng a lui.
Armitage, i se adreseaz Crozier stewardului de la
Magazia cu Arme, d-i lanterna ta domnului
sublocotenent Hodgson i vino cu el. Gibson, tu stai aici
s-i spui domnului locotenent Little ncotro ne-am dus.
i, pentru numele lui Dumnezeu, ai grij s nu-i lase
oamenii s trag pn nu sunt siguri c nu trag n noi.
Da, s trii, domnule cpitan.
Acum Crozier i zice lui Hodgson:
George, l iei pe Armitage i te duci n direcia aia,
spre pror, cam vreo douzeci de metri; apoi mergi pe
direcie paralel cu noi. ncearc s-i ii n aa fel
lanterna ca s-o vedem.
Am neles, s trii.
Tom, i spune Crozier tnrului Evans, tu vii cu
mine. S ai arma pregtit, dar cu cocoul ridicat.
Da, s trii, murmur biatul clnnind din dini.
Crozier ateapt pn cnd l vede pe Hodgson la
douzeci de metri n dreapta lor de fapt, prin furtuna
de zpad, vede doar licrul stins al lanternei
sublocotenentului apoi, mpreun cu Evans, se
ndreapt spre nclceala de turnuri, stnci i creste din
ghea, pe urma drelor de snge. E contient c dac
ar ntrzia, fie i numai cteva minute, urmele acestea
abia vizibile ar fi complet acoperite de zpad. Nici
mcar nu se oprete s-i scoat pistolul din buzunarul
mantalei.
Cam la o sut de metri mai departe, chiar acolo de
unde nu se mai vd lanternele celor rmai la bordul
HMS Terror, Crozier ajunge la o creast de ghea una
din acele grmezi de ghea cldite de plcile ce se
nghesuie una n alta sau se ncalec sub suprafaa
ngheat. n cele dou ierni de cnd erau blocai ntre
gheuri, Crozier i ceilali membri ai expediiei iniiate de
defunctul Sir John Franklin vzuser cum apar ca prin
minune aceste creste, cum se nal cu un huruit
asurzitor, apoi se ntind peste marea ngheat, uneori
deplasndu-se mai repede dect ar fi omul n stare s
alerge.
Creasta asta este nalt de cel puin zece metri, o
zidrie vertical din lespezi neregulate de ghea, fiecare
de dimensiunile unei birje.
Crozier ocolete creasta, ridicndu-i lanterna ct de
sus poate. Nu mai vede lanterna lui Hodgson la vest. De
jur mprejurul HMS Terror se nal turnuri de zpad,
troiene, creste, stnci de ghea care-i blocheaz
vizibilitatea. ntr-o noapte cu lun ar putea s vad
muntele de ghea dintre Terror i Erebus, la deprtare
de un kilometru i jumtate una de cealalt, precum i
nc vreo cinci, ase asemenea coloi.
ns aici nu se afl niciun aisberg, ci numai aceast
creast nalt cam ct o cldire cu trei etaje.
Acolo! rcnete Crozier mpotriva vntului.
Evan se apropie de el, cu arma ridicat.
O dr de snge ntunecat pe peretele alb. Creatura l
crase pe William Strong pe mormanul acesta de lespezi
din ghea, pe un traseu aproape vertical.
Crozier ncepe s urce, cu lanterna n mna dreapt,
n vreme ce cu stnga pipie gheaa n cutarea unor
crpturi i scobituri de care s-i poat aga degetele
nmnuate i n care s-i poat sprijini picioarele
ngheate. Pentru c se grbise, nu avusese vreme s-i
pun ghetele n tlpile crora Jopson avusese precauia
s nfig cteva cuie lungi, pentru o mai mare aderen
la asemenea suprafee, i, astfel, nclat cu ghetele lui
obinuite, simte cum picioarele i derapeaz, plecnd
care ncotro. La vreo nou metri mai sus, descoper alte
pete de snge, chiar sub cioturile de ghea din vrf, aa
c ncearc s-i stabilizeze mna n care ine lanterna
i se mpinge cu piciorul stng ntr-o crptur, suindu-
se pe creast. Mantaua i se freac de spinare. Nu-i mai
simte nasul, iar degetele i sunt ca de piatr.
Domnule cpitan, l strig Evans din bezna de sub
el, vrei s urc i eu?
Cteva clipe Crozier nu-i poate rspunde deoarece
gfie mult prea tare, dar atunci cnd i recapt
suflul, strig i el:
Nu ateapt acolo.
Din locul n care se afl reuete s vad la nord-vest
licrul slab al lanternei lui Hodgson echipa
sublocotenentului mai are vreo treizeci de metri pn la
creasta de ghea.
Luptndu-se s-i in echilibrul n rafalele puternice
ale vntului, se nclin mult spre dreapta, n vreme ce
vijelia i zboar fularul spre stnga i amenin s-l
rstoarne de pe nia nesigur pe care st. i totui
reuete s lumineze cu lanterna latura dinspre sud a
crestei de ghea.
Versantul e aproape vertical pe o poriune de vreo
unsprezece metri. i nu se vede nici urm de William
Strong, nu se mai vd nici petele de snge negru pe
ghea, nu se vede niciun indiciu care s arate c vreo
fiin vie ori moart trecuse ori fusese trt pe
acolo. Crozier nu-i poate imagina cum ar putea cobor
cineva pe latura aceea dreapt de ghea.
Cltinnd din cap i simind c mai e puin i genele i
se vor lipi de piele, Crozier ncepe s coboare pe acelai
drum pe care urcase. De dou ori a fost pe punctul s se
mplnte n pumnalele de ghea nainte de a se lsa s
alunece pe ultimii trei metri pn jos, unde l ateapt
Evans.
Numai c Evans a disprut.
Puca lui cu baionet zace n omtul nvolburat, tot
cu cocoul tras. Dar pe zpad nu se vede nicio urm,
nici de om, nici de altceva.
Evans!
De mai bine de treizeci i cinci de ani vocea
cpitanului Francis Rawdon Moira Crozier este
antrenat s dea ordine. Se poate face auzit i n
vnturile puternice de sud-vest i ntr-o furtun de
ghea, atunci cnd nava se ridic pe creasta nspumat
a valurilor prin Strmtoarea Magellan. Acum Crozier
strig din toate puterile:
Evans!
Niciun rspuns, n afar de urletul vntului.
Crozier ridic arma, i verific ncrctura i trage un
foc n aer. Poc! Pn i n urechile lui detuntura sun
nbuit, dar observ c lanterna lui Hodgson se
ntoarce brusc spre el i desluete vag razele altor trei
lanterne din direcia unde se afl Terror.
De la vreo ase metri de el se aude un urlet puternic.
Ar putea fi doar vntul, care ncearc s-i croiasc
drum prin sau pe lng vreo stnc de ghea, dar
Crozier tie c nu este aa.
Pune lanterna jos, caut n buzunar, scoate pistolul,
i trage cu dinii mnua groas i, rmnnd doar cu
o mnu subire din ln ntre carnea lui i trgaci,
ridic arma, complet inutil acum.
Haide, vino, s te vd, mnca-te-ar iadul s te
mnnce! rcnete Crozier. Vino i ia-m pe mine, nu un
biet biat, al dracului s fii tu, obolan infect ce eti, cu
m-ta, care e curv sifilitic!
Niciun rspuns, n afar de urletul vntului.
6
GOODSIR
Latitudine nordic 744328, longitudine vestic
903945
Insula Beechey, iarna 1845-1846

Din jurnalul personal al doctorului Harry D.S.


Goodsir:

1 ianuarie 1846
Astzi, dis-de-diminea, a murit John Torrington,
unul dintre fochitii de pe HMS Terror. Chiar de Anul
Nou. La nceputul celei de-a cincea luni pe care ne-o
petrecem nepenii ntre gheurile de lng Insula
Beechey.
Moartea lui n-a fost o surpriz pentru nimeni. De
cteva luni era limpede c Torrington se afla deja ntr-
un stadiu avansat de Ftizie atunci cnd se nrolase n
aceast expediie i, dac boala lui s-ar fi Manifestat
doar cu cteva sptmni mai devreme, cam pe la
Sfritul Verii, ar fi fost trimis acas cu Rattler, ori cu
una din cele dou baleniere cu care le-am ntlnit chiar
nainte de a porni spre vest, peste Golful Baffin, prin
Strmtoarea Lancaster, ca s ajungem n Pustietatea
Arctic unde iernm acum. Ironia soartei este c nsui
medicul lui Torrington l sftuise s plece pe Mare,
ncredinndu-l c-i va face bine la sntate.
Bineneles c Peddie, Medicul-ef, i Doctorul
McDonald de pe Terror l-au tratat pe Torrington, dar
am fost i eu de fa de cteva ori n stadiul de
Diagnosticare, aa c de diminea, dup moartea
tnrului fochist, am fost condus la bordul navei lor de
civa marinari de pe Erebus.
La nceputul lunii Noiembrie, cnd maladia lui a
devenit evident, cpitanul Crozier l scutise pe tnrul
de 20 de ani de toate ndatoririle lui de fochist de pe
puntea neaerisit de jos doar praful de crbune din
aerul de acolo ar fi fost suficient ct s asfixieze un om
cu plmnii sntoi i de atunci ncoace tuberculoza
lui John Torrington se nrutise. Totui, ar mai fi
putut supravieui cteva luni dac nu ar fi intervenit un
alt Factor ce i-a grbit sfritul. Doctorul Alexander
McDonald mi-a spus c Torrington, care slbise att de
tare nct trebuia s fie ajutat s ajung la Mas de
camarazii lui, se mbolnvise de Pneumonie de
Crciun, iar de atunci fusese condamnat la moarte. Azi
de diminea, cnd m-am dus pe Terror, am rmas
ocat vzndu-l ct de nfiortor de mult slbise, dar i
Peddie, i McDonald mi-au explicat c de vreo dou
luni nu mai avea deloc poft de mncare i, cu toate c
cei doi medici i modificaser regimul, trecndu-l pe
Supe la Conserv i Legume, continuase s piard din
greutate.
Apoi i-am urmrit pe Peddie i pe McDonald cum
pregtesc cadavrul l-au mbrcat pe Torrington ntr-o
bluz curat, cu dungi, prul i fusese n prealabil
splat i tuns, unghiile i fuseser curate i i-au
legat n jurul capului o crp curat, aa cum se
obinuiete, pentru a-i ine gura nchis. Dup aceea l-
au legat cu alte fii din bumbac alb n jurul coatelor,
minilor, gleznelor i degetelor mari de la picioare,
pentru a-i ine Membrele strnse ct vreme l
cntreau bietul biat avea doar 40 de kilograme!
i au fcut toate celelalte pregtiri pentru
nmormntare. Nu s-a pus problema vreunei Examinri
Post-mortem, de vreme ce era evident c Pneumonia
accelerase Ftizia i asta l ucisese pe nefericitul flcu.
Prin urmare, doctorii nu-i fceau griji c ali membri ai
echipajului s-ar fi putut molipsi de boala lui.
I-am ajutat pe cei doi colegi ai mei de pe HMS Terror
s ridice trupul lui Torrington i s-l aeze n sicriul
confecionat de ndemnaticul marangoz al navei,
Thomas Honey, i de colegul su, un individ pe nume
Wilson. Nu apucase s se instaleze nc rigor mortis.
Dulgherii au lsat multe Achii pe fundul cociugului
att de bine construit din lemnul de mahon de pe nav
i au pus un Morman mai mare de tala sub capul lui
Torrington, iar aroma lemnului a reuit s mai acopere
izul de descompunere ce ncepuse s se simt.

3 ianuarie 1846
M tot gndesc la nmormntarea lui John Torrington
de la sfritul zilei de ieri.
De pe HMS Erebus am participat doar un contingent
restrns. Alturi de Sir John, comandantul Fitzjames i
ali civa ofieri, am Mers pe Jos de la nava noastr
pn la a lor i, de acolo, am parcurs la fel cei dou
sute de metri pn la rmul Insulei Beechey.
Nu sunt capabil s-mi imaginez o iarn mai
crncen dect cea pe care o ndurm ngheai n
micul refugiu dintre Gheurile Insulei Beechey, un mic
petic de pmnt, poziionat ntr-un col al mai ntinsei
Insule Devon. ns att comandantul Fitzjames, ct i
ali ofieri mai experimentai dect mine m-au linitit
spunndu-mi c Situaia noastr, n pofida Perfidelor
Creste de Ghea, ntunericului Cumplit, Furtunilor
nfiortoare i Permanentei Ameninri a Sloiurilor, ar fi
de o mie de ori mai rea dac ne-am afla dincolo de
aceast zon mai adpostit, dac ne-am afla afar, n
larg, unde gheurile care curg dinspre Pol par a fi o
grindin de bombe azvrlite de vreun zeu Nordic ostil.
Camarazii lui John Torrington au cobort sicriul cu
mult grij l acoperiser dinainte cu o estur fin
din ln albastr peste parapetele navei lor, Blocat
i ea pe propriu-i Reazem de Ghea. Ali marinari de
pe Terror au legat sicriul de o Sanie mare. Sir John
nsui a aternut Stindardul Britanic peste cociug.
Apoi prietenii i camarazii lui Torrington au tras sania
pe distana de dou sute de metri pn la rmul
pietros i ngheat al Insulei Beechey.
Firete, toate acestea au fost realizate ntr-un
ntuneric aproape Absolut, deoarece, chiar i la amiaz,
n luna ianuarie, soarele nu-i face Apariia, aa cum n-
a fcut-o n ultimele trei luni. Mi se spune c va mai
trece nc o lun, poate chiar mai mult, pn cnd
Orizontul de Sud se va bucura de revenirea Astrului
nostru de Foc. n orice caz, ntreaga procesiune sicriu,
sanie, crui, ofieri, medici, Sir John, Infanteriti din
Marina Regal n inut de gal pe sub Bulendrele
groase i mohorte pe care le purtm cu toii a fost
luminat doar de flacra sltrea a felinarelor atunci
cnd ne-am ndreptat spre rmul ngheat peste
Marea ngheat.
Civa marinari de pe Terror spaser un culoar
prin cele cteva Creste de curnd ridicate ntre noi i
rmul pietros, drept care am fcut cteva Abateri de la
Drumul nostru cel ndoliat. Pe la nceputul Iernii, Sir
John ordonase s se instaleze un ansamblu de Borne
mai Solide, frnghii i Felinare de-a lungul celui mai
scurt drum ntre Navele noastre i istmul acoperit cu
pietre, pe care fuseser ridicate cteva Construcii
una pentru proviziile noastre, n cazul n care gheaa
ne-ar distruge vasele; una ce ar fi urmat s serveasc
drept cazarm, n caz de nevoie, i drept Staiune de
Cercetri tiinifice; i o a treia care adpostea forja
armurierului, pentru ca Flcrile i Scnteile ei s nu
aprind lemnul ca de iasc al navelor noastre. Am aflat
c Marinarii se tem de foc atunci cnd sunt n larg mai
mult dect se tem de orice altceva. ns am fost nevoii
s abandonm acest Traseu marcat cu Borne i
Felinare deoarece gheurile sunt n permanent
micare, ridicndu-se, dispersndu-se ori zdrobind
orice s-ar afla pe suprafaa lor.
A nins n timpul nmormntrii. Vntul a suflat cu
putere aa cum face tot timpul n Pustietatea aceasta
Arctic, uitat de Dumnezeu. La nord de locul ales s-i
fie mormnt lui Torrington, se nlau Stnci Negre, la
fel de inaccesibile ca Munii de pe Lun. Singura
lumin care abia reuea s ptrund pn la noi prin
viforul acela venea de la lanternele aprinse pe Erebus
i Terror. Din cnd n cnd, cte un fragment de lun
se ntrezrea printre norii ce se fugreau pe cerul
negru, dar chiar i lumina aceasta, slab i palid, se
pierdea cu repeziciune n ninsoare i bezn. Doamne,
Dumnezeul meu, nici n Infern dezolarea n-ar fi mai
mare.
Imediat dup decesul lui Torrington, unii dintre cei
mai vnjoi oameni de pe Terror au lucrat aproape fr
ntrerupere la Mormntul lui, spnd, cu trncopul i
cazmaua, o groap adnc de un metru i jumtate,
aa cum le ordonase Sir John. Doar mi-am aruncat o
privire la gheaa i la pietrele de acolo, i deja am
neles cu ct Trud fusese adus la ndeplinire acest
Proiect. Apoi au luat steagul i au cobort sicriul n
Groapa ngust, cu mult grij, cu reveren, chiar, a
spune. Zpada care a acoperit de ndat capacul
sclipea mistic n lumina lanternelor noastre. Unul dintre
ofierii lui Crozier a inut placa funerar i un colos de
marinar a fixat-o n piatra ngheat cu cteva lovituri
ale unui baros la fel de colosal. Pe ea erau gravate cu
migal aceste cuvinte:

N MEMORIA LUI
JOHN TORRINGTON
CARE A PLECAT
DIN ACEASTA VIA
LA 1 IANUARIE 1846 A.D.
LA BORDUL HMS TERROR
N VRSTA DE 20 DE ANI

Sir John a oficiat Slujba i a rostit Panegiricul. A


durat ceva vreme, iar blnda monotonie a blndei sale
voci a fost ntrerupt doar de Vnt i de Tropielile
oamenilor care ncercau s-i dezmoreasc picioarele
aproape degerate. Mrturisesc c nu am prea fost atent
la cuvintele lui Sir John cci, pe lng urletul vntului
i rtcirea propriilor mele gnduri, m simeam
copleit de singurtatea locului, de amintirea trupului
cu membrele legate, mbrcat cu tricoul de marinar, ce
tocmai fusese cobort n Groapa cea Rece, i, mai ales,
m simeam copleit de bezna Etern a stncilor nalte
de pe istmurile din piatr.

4 ianuarie 1846
A mai murit un om.
Unul dintr-ai notri, de pe Erebus, un timonier de
douzeci i cinci de ani, pe nume John Hartnell. S-a
ntmplat imediat dup ora 6:00 p.m., cnd erau
coborte mesele pentru cina echipajului. Hartnell s-a
sprijinit de fratele lui, Thomas, s-a prbuit pe punte, a
scuipat snge i s-a stins n doar cinci minute. Am fost
lng el, mpreun cu medicul Stanley, atunci cnd a
murit, n zona aceea degajat de pe puntea inferioar
pe care o folosim ca Infirmerie.
Moartea aceasta ne-a nucit mai mult dect pot eu
descrie. Hartnell nu prezentase absolut niciun
simptom, nici de scorbut, nici de ftizie. nsui
comandantul Fitzjames, care ni se alturase la
cptiul bietului tnr, nu i-a putut ascunde
consternarea. Trebuie s aflm de ndat dac este
vorba despre vreo Epidemie, ori despre rspndirea
Scorbutului n rndurile echipajului. Atunci i acolo,
dup ce am tras draperiile i nainte de a porni la
pregtirea trupului lui John Hartnell pentru
nmormntare, s-a luat hotrrea de efectua o
Examinare Post-mortem a cadavrului.
Am eliberat masa din Infirmerie i am cldit un
paravan din lzi ntre noi i oamenii care miunau pe
acolo, ncercnd, pe ct ne sttea n putere, s pstrm
secretul aciunii noastre. Mi-am scos instrumentele, iar
Stanley, cu toate c el era medic-ef pe nav, mi-a
propus s fac eu autopsia deoarece am studii de
specialitate. Am fcut prima Incizie.
i mi-am dat seama imediat c, n Graba mea,
executasem incizia n Y rsturnat, pe care obinuiam
s o fac pe vremea cnd nvam meserie la morga
oraului. Spre deosebire de incizia obinuit n Y, cu
cele dou brae cobornd dinspre umeri i unindu-se la
baza sternului, cele dou ramuri ale tieturii mele
rsturnate porneau de la olduri i se ntlneau lng
ombilicul lui Hartnell. Stanley mi-a criticat incizia, iar
eu m-am simit stnjenit.
Aa merge mai repede, am optit eu colegului meu
medic. Trebuie s ne grbim cei din echipaj s-ar
supra dac ar afla c am tiat trupul camaradului lor.
Dnd din cap, doctorul Stanley mi-a artat c este
de acord, iar eu am continuat autopsia. Ca i cum ar fi
vrut s-mi Confirme spusele, mai tnrul frate al lui
Hartnell, Thomas, a nceput s strige i s plng de
dincolo de draperie. Spre deosebire de sfritul lent al
marinarului Torrington, de pe Terror, cnd camarazii
lui au avut timp s se mpace cu gndul morii lui, timp
s mpart ntre ei toate bunurile sale, timp s scrie
scrisori mamei lui, decesul fulgertor al lui John
Hartnell ocase pe toat lumea. i nimeni n-ar fi putut
suporta ideea c medicii navei i cotrobie prin
mruntaie. Doar statura impozant, rangul i
atitudinea ce pretindea respect ale Comandantului
Fitzjames mai stteau ntre fratele furios al lui Hartnell,
marinarii tulburai i Infirmeria noastr. tiam c
prezena lui Fitzjames i ceilali camarazi l reineau pe
fratele lui Hartnell, dar chiar i atunci cnd tiam
esuturile cu bisturiul i foloseam deprttorul pentru a
da coastele la o parte ca s putem examina cadavrul,
am auzit Biguielile Furioase la doar civa metri n
spatele draperiei.
Mai nti am scos Inima lui Hartnell, mpreun cu o
bucat din trahee. Am ridicat-o n lumina lmpii, iar
Stanley mi-a luat-o din mini i a curat-o de snge cu
o crp murdar. Am examinat-o amndoi cu deosebit
atenie. Prea destul de normal fr vreo afeciune
vizibil. n vreme ce Stanley nc mai inea Organul
ridicat n lumin, eu am fcut o tietur n ventriculul
drept, apoi o alta n cel stng. Dup ce am dat la o
parte muchiul tare de acolo, Stanley i cu mine ne-am
uitat la valve. Preau sntoase.
Am pus inima lui Hartnell n cavitatea abdominal
i, cu micri iui de bisturiu, am disecat partea
inferioar a plmnilor.
Uite, a exclamat Medicul Stanley.
Am dat din cap. Acolo se vedeau cicatrice i alte
semne de Tuberculoz, precum i alte indicii care
atestau faptul c marinarul suferise recent de
Pneumonie. La fel ca John Torrington, i John Hartnell
fusese tuberculos, ns, fiind mai n vrst, mai
puternic i dup prerea lui Stanley mai bine
adaptat vieii pe mare i mai agitat din fire, i
ascunsese bine Simptomele, poate chiar i fa de sine
nsui. Pn astzi, cnd s-a prbuit pe nepus mas
i a murit doar cu cteva minute nainte s-i
primeasc raia de carne de porc n saramur.
Apoi am desprins i am scos Ficatul, l-am inut n
lumin i amndurora ni s-a prut c observm
suficiente dovezi de tuberculoz hepatic, precum i
indicii conform crora Hartnell fusese timp ndelungat
un mare Beivan.
La doar civa metri de noi, de cealalt parte a
draperiei, comandantul Fitzjames l admonesta sever
pe Thomas, fratele mortului, care urla nnebunit. Dup
vociferrile auzite, mi puteam da seama c veniser i
ali ofieri care ncercau s potoleasc Mulimea de
marinari locotenenii Gore, Le Vesconte i Fairholme,
chiar i Des Voeux, ofierul de punte.
Crezi c am vzut suficient? mi-a optit Stanley.
Am dat iari din cap. Nu descoperisem nicio urm
de Scorbut nici pe trup, nici pe fa, nici n gur i nici
n interiorul organelor. Cu toate c pentru noi a rmas
un Mister cum de anume se ntmplase ca ftizia, ori
pneumonia, ori o combinaie a celor dou fusese n
stare s-l dea gata att de repede pe vigurosul
marinar, mcar ne simeam uurai pentru c era
evident c nu avem a ne teme de izbucnirea vreunei
Epidemii la bord.
Glgia din Zona de Odihn a echipajului devenea
tot mai Puternic, aa c am vrt la iueal bucile
de plmni, ficatul i celelalte organe napoi n
cavitatea abdominal, de-a valma, alturi de inim,
ndesndu-le cum am putut una n alta. Apoi am pus la
loc pielea i carnea pieptului. (Abia mai trziu mi-am
dat seama c le aezasem cu susul n jos.) Medicul-ef
Stanley a luat un ac lung i fir de vele i a cusut incizia
mea n Y rsturnat cu micri repezi i sigure care ar fi
fcut cinste oricrui velar.
n mai puin de un minut l-am mbrcat la loc pe
Hartnell cci rigor mortis ncepuse s ne pun
probleme i am dat draperia la o parte. Stanley, a
crui voce este mai profund i mai rsuntoare dect
a mea, i-a asigurat pe fratele lui Hartnell i pe toi
ceilali c nu ne mai rmsese altceva de fcut dect
s splm trupul camaradului lor pentru a putea merge
mai departe cu pregtirile de nmormntare.
6 ianuarie 1846
Nu tiu exact din care anume motiv, dar aceast
Slujb de nmormntare m-a impresionat mai mult
dect prima. Din nou am plecat n Procesiune solemn
de pe nav de aceast dat au participat doar
membrii echipajului de pe Erebus, iar de pe Terror nu
au venit dect Doctorii McDonald i Peddie i Cpitanul
Crozier.
Din nou cociugul a fost acoperit cu drapelul britanic
oamenii mbrcaser partea superioar a trupului lui
Hartnell cu trei rnduri de haine, printre care i cea
mai bun cma a fratelui su, dar puseser un
simplu linoliu peste partea de jos, drept care doar
jumtate din capac a stat deschis vreme de cteva
ceasuri n Infirmeria mbrcat n crep negru, nainte
de a fi btut n cuie pentru venicia mormntului. Din
nou cortegiul funerar s-a deplasat ncet n urma saniei
de pe Marea ngheat spre rmul ngheat, n lumina
dnuitoare a lanternelor n noaptea neagr, dei la
acel ceas de Amiaz erau stele pe cer i nu ningea.
Infanteritii au avut ceva de furc atunci cnd trei
dintre Marii Uri Albi au aprut aidoma unor fantome
din spatele blocurilor de ghea i s-au apropiat de noi,
atrai de miros; iar soldaii au fost obligai s trag cu
muschetele ca s-i goneasc de acolo i am vzut
cum chiar l-au rnit pe unul n picior.
Din nou Sir John a rostit panegiricul dei de
aceast dat a fost unul mai scurt, dat fiind c
Hartnell nu fusese att de ndrgit n rndul
echipajului ca tnrul Torrington i din nou ne-am
ntors la nav peste gheaa care se frmnta i gemea
i zbiera, dar acum, mcar, stelele dansau pe cerul
Rece al nopii, lsnd n urm zgomotul cazmalelor i
lopeilor care umpleau groapa cea nou din solul
ngheat alturi de mormntul ngrijit al lui Torrington.
Poate c la aceast a doua nmormntare Dispoziia
mi-a fost influenat de sentimentul de nelinite pe care
mi l-au dat Stncile Negre nlate Amenintor de jur
mprejurul nostru. i, cu toate c m-am aezat dinadins
cu spatele la Stnc, mai aproape de Sir John pentru a-
i putea auzi Cuvintele de Consolare i dttoare de
Speran, am fost n permanen contient de prezena
n spatele meu a acelei buci reci, negre, verticale i
nensufleite de Piatr nesimitoare aidoma unei pori
spre Trmul acela de Unde Niciun Om Nu S-a Mai
ntors Vreodat. i nici mcar vorbele inspirate i pline
de compasiune ale lui Sir John nu au putut atenua
sentimentul de spaim pe care mi-l ddea Realitatea
Rece a acelei stnci reci i inexpresive.
Pe ambele nave moralul a atins cote extrem de
sczute. Nici mcar o Sptmn nu a trecut din noul
an i deja au murit doi dintre Camarazii notri. Noi, cei
patru medici, am convenit s ne ntlnim mine ntr-un
Loc Secret n magazia marangozului de pe Terror ca
s discutm despre ce anume am putea face ca s
evitm i alte Pierderi de Viei n aceast Expediie ce
pare a fi Blestemat.
Pe placa funerar de la cptiul acestui al doilea
mormnt fusese scris:

N MEMORIA LUI JOHN HARTNELL,


TIMONIER PE H.M.S EREBUS
DISPRUT DINTRE NOI LA 4 IANUARIE 1846
LA NUMAI 25 DE ANI
AA VORBETE DOMNUL OTIRILOR:
UITAI-V CU BGARE DE SEAM
LA CILE VOASTRE, HAGAI, I, 7.

Vntul s-a nteit n ultima or. Este aproape


Miezul Nopii i majoritatea lmpilor sunt stinse
aici, pe puntea inferioar de pe Erebus. Ascult
urletul vntului i m gndesc la cele dou
Morminte reci de pe istmul acela din pietre negre,
m gndesc i la cei doi brbai din Gropile acelea
ngheate, m gndesc i la Chipul Negru i
Inexpresiv al Stncii i mi imaginez cum salvele de
alice de zpad au nceput deja s tearg
cuvintele nscrise pe acele plci funerare.
7
FRANKLIN
Latitudine nordic 700329, longitudine vestic 9820
La aproximativ 28 de mile nord-nord-vest
de Insula King William, 3 septembrie 1846

Rareori mai fusese cpitanul Sir John Franklin att


de ncntat de propria-i persoan.
Iarna precedent, pe care i-o petrecuser prini ntre
gheuri n largul Insulei Beechey, fusese neplcut n
multe privine, iar el ar fi primul care s recunoasc
asta fa de sine nsui ori fa de un egal, dei niciun
membru al acestei expediii nu-i putea fi considerat egal.
Moartea celor trei fusese un oc teribil mai nti
Torrington i Hartnell, la nceputul lunii ianuarie, apoi,
pe 3 aprilie, soldatul William Braine, din Infanteria
Naval, toi mori din cauza tuberculozei i pneumoniei.
Franklin nu mai auzise de vreo alt expediie pe mare
care s fi pierdut trei oameni din cauze absolut naturale
la att de puin vreme dup ce ncepuse.
Franklin nsui alesese inscripia pentru placa
funerar a soldatului de treizeci i doi de ani Alegei-
v acum cui vei sluji, Iosua, cap. XXIV, 15 i o scurt
perioad de vreme aceste cuvinte au constituit att o
somaie pentru nefericitele echipaje de pe Erebus i
Terror, nu nc n pragul revoltei, dar nici prea departe
de aceasta, ct i un mesaj ce nu avea s fie niciodat
citit, cci nimeni nu va trece pe lng mormintele
solitare ale lui Braine, Hartnell i Torrington de pe limba
aceea de piatr i ghea.
Cu toate acestea, imediat dup decesul lui Hartnell,
cei patru medici s-au ntlnit i s-au sftuit i au ajuns
la concluzia c organismul oamenilor ar fi putut fi slbit
de o faz incipient a scorbutului, permind
pneumoniei, ori unor probleme de natur congenital,
cum ar fi tuberculoza, s capete proporii fatale. Medicii
Stanley, Goodsir, Peddie i McDonald i-au recomandat
lui Sir John s modifice regimul alimentar al membrilor
expediiei sale introducnd hran proaspt ori de
cte ori este posibil (dei aa ceva nu se prea gsea n
toiul iernii, cu excepia crnii de urs polar, iar ei
descoperiser c, din motive necunoscute nc, ficatul
uriaului animal putea fi fatal celor care -l mncau) i, n
cazul c nu reuea s fac rost de carne i legume
proaspete, s reduc raiile de carne srat de porc, vit
sau pasre i s se rezume la alimente conservate
supe din legume i alte asemenea.
Sir John a urmat ntocmai indicaiile medicilor i a
ordonat ca regimul alimentar de pe ambele nave s fie
modificat n aa fel nct jumtate din mncare s fie
preparat din conserve. i se pare c schimbarea
aceasta a avut efectul scontat. N-a mai murit nimeni i
nimeni nu s-a mbolnvit grav de la nceputul lui aprilie,
cnd murise soldatul Braine, i pn n ziua cnd
ambele vase au fost eliberate din nchisoarea lor de
ghea din rada Insulei Beechey, la sfritul lui mai
1846.
Dup aceea, sloiurile ncepur s se sfrme destul
de repede, iar Franklin, urmnd rutele alese de cei doi
pricepui crmaci ai si, a navigat, ajutat de fora
aburului i de cea a vntului care i sufla n pnze, spre
sud i vest, mai iute ca gndul, aa cum le plcea s
spun cpitanilor din generaia lui Sir John.
Odat cu apariia soarelui reveniser la via
animalele, psrile i toate vietile acvatice. Cerul era
nesat de psri migratoare pe tot parcursul acelor zile
lungi i lenee de var arctic, cnd soarele rmnea
deasupra orizontului pn aproape de miezul nopii, iar
temperaturile se ridicau uneori peste punctul de nghe.
nsui Franklin a fost n stare s deosebeasc psrile
furtunii de liie, raele polare de micuele psri nordice
asemntoare pinguinilor, i veselii furtunari,
asemntori cu porumbeii, de toate celelalte zburtoare.
Canalele tot mai largi din jurul navelor Erebus i Terror
erau pline de balene care ar fi strnit invidia oricrui
vntor, precum i de cod i hering, i morun, i balene
de Groenlanda. Oamenii au cobort brcile i au
pescuit, ba chiar au mpucat unele din balenele micue
doar ca s se distreze.
Fiecare grup revenea la bord cu vnat proaspt
pentru cina din seara respectiv mai ales psri,
bineneles, dar i foci-harp albe de Groenlanda,
blestemate animale att de greu de prins ori de
mpucat pe timp de iarn, cnd se ascund n copcile
lor, dar inte uoare acum, cnd ieiser sfidtoare pe
suprafeele de ghea ca s se bucure de razele soarelui.
Oamenii nu se ddeau n vnt dup gustul crnii de
foc mult prea gras i neptor dar untura din
vietile acelea unsuroase avea ceva ce le strnea
apetitul mult slbit dup foamea ndurat n lunile din
urm. Mai vnau i uriaele morse glgioase, care
spau cu colii lor lungi dup stridii n maluri; iar unele
din grupurile de vntori se ntorceau la bord i cu
blnuri albe, piei i carne de vulpi polare. ncercau s
ignore urii cei uriai, atunci cnd fiarele acestea greoaie
nu ddeau semne c ar fi vrut s-i atace ori ar fi prut
interesai de prada lor. Nimnui nu-i plcea gustul de
urs polar, cu att mai puin cnd aveau la ndemn
crnuri mult mai apetisante.
Ordinele primite de Franklin conineau o opiune: n
cazul n care ar fi descoperit c Accesul prin Sud spre
Pasajul de Nord-Vest era blocat de Ghea ori de alte
Obstacole, i era ngduit s se ndrepte spre nord i s
treac prin Pasajul Wellington pn n Marea Polar20
cu alte cuvinte, i era permis s se ndrepte spre Polul
Nord. ns Franklin a fcut ceea ce fcuse ntreaga lui
via: a urmat ordinele iniiale. Prin urmare, n a doua
var n apele arctice, HMS Erebus i HMS Terror au
pornit spre sud de la Insula Devon, apoi pe lng Capul
Walker, pn n apele necunoscute ale unui arhipelag
ngheat.
Cu o var nainte avusese sentimentul c va trebui s
se mulumeasc mai degrab doar cu un voiaj la Polul
Nord, n loc s descopere Pasajul de Nord-Vest. Pn n
momentul acela, cpitanul Sir John Franklin avusese
toate motivele s fie mndru de reuitele sale. n vara
aceea a anului 1845 i scurtase cltoria, cci
plecaser din Anglia cu o oarecare ntrziere, iar din
Groenlanda cu o ntrziere i mai mare, ns reuise s
traverseze Golful Baffin n timp record, trecuse apoi prin
Strmtoarea Lancaster de la sud de Insula Devon i prin
Strmtoarea Barrow i gsise o rut convenabil spre
sud, pe lng Capul Walker blocat deja de gheuri la
sfritul lui august. ns navigatorii si descoperiser
ape fr gheuri la nord, pe lng rmul vestic al
insulei Devon, spre Canalul Wellington, iar Franklin s-a
vzut nevoit s dea ascultare ordinelor secundare i a
schimbat direcia de navigare, ndreptndu-se acum
spre nord, i spre ceea ce ar fi putut fi un canal degajat
de gheuri care s-i duc n Marea Polar i la Polul
Nord.
Dar iat c nu gsiser nicio intrare n legendara
Mare Polar. Peninsula Grinnell, pe care membrii
Expediiei Franklin au considerat-o parte a unui
Continent Arctic nedescoperit nc, le blocase drumul i
i obligase s navigheze spre nord prin vest pe apele fr

20 Marea Polar teorie mai veche despre un ocean ipotetic lipsit

complet de gheuri din jurul Polului Nord (n. tr.).


gheuri, apoi direct spre vest, pn cnd au ajuns la
vrful vestic al peninsulei, apoi au ntors din nou spre
nord i au dat de o mas de ghea compact la nord de
Canalul Wellington, ntinzndu-se, foarte probabil, pn
la infinit. Dup cinci zile petrecute de -a lungul acelui zid
nalt de ghea, Franklin, Fitzjames, Crozier i
specialitii n navigaia printre sloiuri s-au convins c
nu exist nicio Mare Polar la nord de Canalul
Wellington. Nu n vara aceea.
nrutirea condiiilor meteorologice i extinderea
suprafeei de ghea i-au determinat s se ntoarc spre
sud, pe lng bucata de uscat cunoscut pn atunci
drept inutul Cornwallis, dar recunoscut acum ca
insul: Insula Cornwallis. Cpitanul Sir John Franklin
i-a spus c, n lips de alte realizri, expediia lui
reuise s rezolve mcar aceast enigm.
Din cauza ngrmdirii rapide de gheari plutitori la
sfritul acelei veri din anul 1845, Franklin a terminat
de nconjurat uriaa i stearpa Insul Cornwallis, a
reintrat n Strmtoarea Barrow, la nord de Capul
Walker, a aflat c drumul spre sud de Capul Walker era
n continuare blocat deja cu gheuri compacte i a
hotrt s se adposteasc pe perioada iernii lng
micua Insul Beechey, n rada pe care o exploraser cu
dou sptmni nainte. i Franklin era contient de
faptul c au ajuns acolo chiar n ultimul moment,
deoarece a doua zi dup ce ancoraser n apele prea
puin adnci ale acelui liman, s-au nchis i ultimele ci
printre gheurile din Strmtoarea Lancaster, iar
micrile banchizei ar fi fcut imposibil orice alt
deplasare a navelor. n plus, nu era deloc sigur c
asemenea capodopere ale tehnologiei ca Erebus i Terror
ar fi putut s treac peste iarn ntre gheurile din
canal.
ns acum era var, iar ei navigaser sptmni n ir
spre sud i spre vest, refcndu-i proviziile ori de cte
ori aveau ocazia, explornd toate canalele, cutnd ape
fr gheuri din punctul de observaie aflat n vrful
catargului principal, sfrmnd, zi dup zi, sloiurile i
croindu-i drum printre ele ori de cte ori situaia o
impunea.
HMS Erebus s-a aflat mereu n frunte, aa cum o
cerea dreptul ei de nav amiral, precum i
responsabilitatea ce-i revenea n calitate de
ambarcaiune mai grea, nzestrat cu un motor cu abur
mai puternic cu cinci cai putere mai mult dect
motorul suratei sale, Terror, dar, ei, drcia dracului!
arborele cel lung al elicei fusese deteriorat de gheurile
subacvatice; iar acum nu mai funciona cum trebuie, de
fapt, nu mai mergea nici nainte, nici napoi. Prin
urmare a fost nevoie ca Terror s preia conducerea.
Cnd au putut s vad rmurile ngheate ale Insulei
King William la aproximativ cincizeci de mile marine
spre sud, cele dou nave au ieit din adpostul oferit de
uriaa insul dinspre nord exact aceeai care le
blocase drumul spre sud-vest cnd au vrut s treac pe
lng Capul Walker, aa cum sunau ordinele primite de
Franklin. i, n schimb, s-a vzut obligat s se ndrepte
ctre sud, prin Strmtoarea Peel i prin canale
neexplorate pn atunci. Gheaa spre sud i vest se
reactivase i era aproape continu. naintau foarte ncet,
parc se trau. Sloiurile erau mai groase, aisbergurile
mai frecvente, canalele navigabile mai nguste i mai
ndeprtate unul de cellalt.
n dimineaa aceea a zilei de 3 septembrie, Sir John i
convocase la o discuie pe toi cpitanii, ofierii de rang
superior, inginerii i piloii pentru gheuri din expediia
sa. Grupul destul de numeros intr fr probleme n
cabina personal a lui Franklin; acelai spaiu care pe
HMS Terror servea drept zon destinat tuturor
ofierilor. Ocupnd ntreaga lime a pupei de pe Erebus,
prevzut cu o bogat bibliotec, cu o colecie
impresionant de discuri pentru flanet, precum i cu
un scaun de uurare personal ntr-o ncpere la
tribord anume destinat acestei ntrebuinri,
apartamentul lui Franklin avea o lime de 3,6 metri pe
o uluitoare lungime de 6 metri. Singur latrina lui Sir
John era exact ct fiecare dintre cabinele pe care le
ocupau cpitanul Crozier i ceilali ofieri de pe HMS
Terror.
Edmund Hoar, stewardul lui Sir John, desfcuse
masa de sufragerie pentru ca toat lumea s se poat
aeza confortabil n jurul ei comandantul Fitzjames,
locotenenii Gore, Le Vesconte i Fairholme de pe
Erebus, cpitanul Crozier i locotenenii Little, Hodgson
i Irving de pe Terror. n afar de aceti opt ofieri aezai
de-o parte i de cealalt a mesei cci Sir John luase loc
n capul ei, aproape de tribord i de intrarea n closetul
personal se mai aflau acolo dar rmai n picioare, n
captul cellalt al mesei cei doi piloi specializai n
navigarea printre gheuri, domnul Blanky de pe Terror i
domnul Reid de pe Erebus, mpreun cu cei doi ingineri:
domnul Thompson, de pe nava lui Crozier, i domnul
Gregory, de pe nava amiral. Sir John l rugase s ia
parte la aceast consftuire i pe unul dintre medicii
expediiei, doctorul Stanley de pe Erebus. Stewardul lui
Franklin adusese pe mas carafe cu must i platouri cu
brnzeturi i cu pesmeii copi n buctria navei. O
vreme, brbaii au sporovit i s-au relaxat, iar apoi Sir
John a cerut s se fac linite pentru a putea ncepe
ntrunirea.
Domnilor, zise Sir John, sunt convins c toi
cunoatei motivele pentru care ne -am strns aici. Prin
mila Domnului, expediia noastr a progresat ntr-un
ritm extraordinar n ultimele dou luni. Insula Beechey
se afl acum la aproape trei sute cincizeci de mile
marine n urma noastr. Gabierii i cercetaii notri
trimii cu sniile raporteaz c la distan, spre sud i
vest, se observ ape fr gheuri. Poate vom fi n stare
cu voia Celui de Sus s ajungem n apele acelea i s
navigm ctre Pasajul de Nord-Vest chiar n aceast
toamn.
Pe de alt parte ns, am neles c sloiurile dinspre
vestul nostru sunt tot mai groase i tot mai dese.
Domnul Gregory mi-a raportat c gheaa a deteriorat
arborele principal al lui Erebus i, cu toate c am putea
s naintm i n aceste condiii, trebuie s admit c
randamentul navei amiral a fost serios compromis.
Rezervele noastre de crbuni sunt n scdere. Ne
ateapt o alt iarn. Cu alte cuvinte, domnii mei,
trebuie s decidem chiar astzi care ne va fi planul de
aciune i direcia n care ne vom ndrepta. i cred c
este corect s spun c succesul ori eecul expediiei
noastre va depinde de hotrrea pe care o lum acum.
O tcere adnc se aternu n cabina spaioas.
Sir John fcu un semn spre navigatorul cu barb
roie de pe HMS Erebus.
Poate c, nainte de a deschide dezbaterea i de a
ne exprima opiniile, ar fi util s auzim ce au de spus
navigatorii, inginerii i medicul nostru. Domnule Reid,
eti bun s le comunici celor prezeni ce anume mi-ai
raportat ieri cu privire la starea actual a stratului de
ghea, precum i prognoza dumitale pentru viitorul
apropiat?
Reid, aflat pe latura mesei unde se gseau cei cinci
membri ai echipajului de pe Erebus, i drese glasul. De
felul lui Reid era o fire mai sfioas i singuratic, iar
acum chipul i se fcuse mai rou dect i era barba la
gndul c trebuie s vorbeasc n faa unei att de
distinse adunri.
Sir John Domnilor nu-i niciun secret c am
fost al drac vreau s zic grozav de norocoi n
privina gheurilor de cnd navele noastre au ieit dintre
sloiuri n luna mai i de cnd am plecat din rada Insulei
Beechey, la nti iunie. Ct am navigat prin strmtori,
am naintat mai cu seam printre gheuri plutitoare.
Asta nu-i o problem. Nopile n alea cteva ore de
ntuneric de li se zice noapte pe aici am strpuns
sloiurile imobile. Cam asta am vzut sptmna trecut:
marea e aproape de punctul de nghe, dar nici asta nu e
o problem. Am reuit s ne inem departe de gheaa
nou-format de-a lungul rmurilor asta-i mai
periculoas. n spatele ei e gheaa fixat de rm, ce ar
putea sfrma chiar i carena unei nave att de bine
consolidate cum este cea pe care ne aflm acum,
precum i sora ei, Terror. Dar, cum ziceam, am reuit s
ne inem departe de gheaa fixat de rmuri
deocamdat.
Reid transpira abundent, n mod clar dorindu-i s
nu se fi aventurat n explicaii att de detaliate, dar
tiind, totodat, c nc nu rspunsese ntru totul la
ntrebarea pe care i-o adresase Sir John. i drese iari
glasul i continu:
Cum ziceam, Sir John i onorat audien, n-am
avut probleme prea mari cu zaiurile i cu sloiurile mai
groase n deriv i nici cu ghearii mai mici desprini din
aisbergurile adevrate am reuit s le evitm pe toate
mulumit limii canalelor prin care am navigat i
faptului c am dat de o ntindere de ap fr gheuri.
Dar toate acestea se vor isprvi foarte curnd, domnilor.
Din pricin c nopile se lungesc, apar tot mai multe
sloiuri imobile, iar noi dm tot mai des peste aisberguri
i suprafee denivelate de ghea. i suprafeele astea
denivelate ne ngrijoreaz cel mai mult pe mine i pe
domnul Blanky.
Care-i motivul ngrijorrii, domnule Reid? se
interes Sir John.
Pe chip i se citea plictisul obinuit al momentelor
cnd se vedea obligat s asculte relatri despre starea
gheurilor. Pentru Sir John gheaa era ghea i att
ceva ce putea fi strpuns, ocolit, nvins.
Din cauza zpezii, Sir John, rspunse Reid. Din
cauza stratului gros de zpad de deasupra lor i a
mareelor. Astea sunt semne care ne spun c mai n fa
sunt banchize vechi, domnule, banchize cu adevrat
periculoase, i ntre ele ne va prinde ngheul, dac
nelegei ce vreau s spun. i, domnii mei, din cte am
reuit s observm de pe gabie i atunci cnd am mers
n recunoatere cu sniile n direciile sud i vest,
pretutindeni nu am vzut dect banchize, poate doar cu
excepia unui posibil licr de ape curate mult spre sud
de Insula King William.
Pasajul de Nord-Vest, opti comandantul Fitzjames.
Poate, zise Sir John. Foarte probabil. ns, ca s
ajungem acolo, ar trebui s ne croim drum prin mai
mult de o sut de mile de gheuri plutitoare poate
chiar dou sute de mile. i am aflat c specialistul de pe
Terror are o teorie ce ar putea explica motivul pentru
care starea sloiurilor devine tot mai grav nspre vest.
Domnule Blanky, te rog.
Thomas Blanky nu se mbujor la fa. Tonul
specialistului mai vrstnic era o explozie de silabe la fel
de tioase i brutale ca un foc de muschet.
Moartea ne ateapt dac ar fi s intrm n
banchiza aia. Deja am ajuns prea departe. De fapt, nc
de cnd am ieit din Strmtoarea Peel, am observat n
permanen un uvoi de sloiuri cum nu se poate mai
ru la nord de Golful Baffin i pe zi ce trece situaia
devine tot mai grav.
Motivul, domnule Blanky? l ntreb comandantul
Fitzjames, cu o uoar blbial n vocea lui altminteri
foarte sigur. Am neles c la sfritul anotimpului,
pn n momentul cnd oceanul va nghea, ar trebui s
mai ntlnim nc ape curate, mai ales n apropierea
uscatului. i atunci, ar trebui s mai fie ape fr sloiuri
la sud-vest de King William nc o lun, dac nu cumva
mai mult.
Specialistul n navigarea prin gheuri cltin din cap.
Nu. Nu vorbim aici despre sloiuri imobile, dar
subiri, i nici despre un simplu zai, domnii mei, vorbim
despre banchize n adevratul sens al cuvntului. i
banchizele astea coboar dinspre nord-vest. Imaginai-
v un ir de gheari uriai din care se rup buci
imense i care, pe msur ce se deplaseaz spre sud,
nghea ntregul ocean. Pn acum am fost protejai de
efectul lor, atta tot.
Ce ne-a protejat? ntreb locotenentul Gore, un
tnr deosebit de bine fcut i de chipe.
i rspunse cpitanul Crozier, care i fcu un semn
din cap lui Blanky s se retrag i s-l lase pe el s
vorbeasc.
Toate insulele de la vest de noi, Graham, zise
irlandezul. La fel cum am descoperit anul trecut c
inutul Cornwallis este, de fapt, Insula Cornwallis, tim
astzi c i inutul Prince of Wales este, n realitate, o
insul. Ea st ntre noi i fora uvoiului de ghea pn
ce vom iei din Strmtoarea Peel. Acum tim c e vorba
despre o banchiz compact mpins la sud prin
insulele acelea din nord-vest, mpins poate chiar pn
atinge continentul. Indiferent ce ape curate ar exista de-
a lungul coastelor spre sud, sunt sigur c nu vor rezista
mult. Aa cum nu vom rezista nici noi dac ne
ncpnm acum s naintm i vom ajunge s iernm
n largul banchizei.
Aceasta este prerea ta, spuse Sir John. i i
mulumim, Francis. ns acum trebuie s hotrm ce
vom face n continuare. Da James?
Ca ntotdeauna, comandantul Fitzjames prea i
acum extrem de relaxat i stpn pe situaie. Orict ar
prea de ciudat, el chiar se ngrase ceva n timpul
expediiei, iar nasturii de la uniform mai aveau puin i
sreau din custuri. Avea obrajii rumeni, iar buclele
blonde erau mai lungi dect obinuia el s le poarte pe
vremea cnd era n Anglia. Le surse larg tuturor celor
strni n jurul mesei.
Sir John, eu sunt de acord cu domnul cpitan
Crozier i cred c ar fi un fapt regretabil dac am fi
prini n largul ghearilor. ns nu cred c aceasta ne va
fi soarta dac vom continua s naintm. Din contr, eu
sunt de prere c se impune s navigm ct de departe
putem spre sud ajungnd astfel n apele fr gheuri i
s ne ndeplinim elul de a gsi Pasajul de Nord-Vest,
ceea ce eu zic c ar trebui s facem pn la instalarea
iernii; sau, pur i simplu, ajungnd n apele mai sigure
de lng coaste, poate chiar s gsim o rad unde s ne
petrecem iarna ntr-un confort relativ, aa cum am fcut
lng Insula Beechey. Mcar att am nvat din
expediiile anterioare pe care Sir John le-a fcut pe
uscat, precum i din cele maritime, c apele de lng
rmuri nghea mult mai trziu graie rurilor cu
temperaturi mai ridicate care se vars n ele.
i dac, navignd spre sud, nu ajungem nici n ape
curate, nici la vreun rm? opti Crozier.
Fitzjames fcu un gest dezaprobator.
Mcar vom fi mai aproape de obiectivul nostru la
dezgheul din primvara viitoare. Ce alt opiune crezi
tu c am avea, Francis? Doar nu vorbeti serios cnd
insinuezi c ne-am putea ntoarce prin strmtoare pn
la Beechey ori c ne-am putea retrage n Golful Baffin?
Crozier cltin din cap.
n momentul sta la fel de uor ne-ar fi s navigm
la est de King William cum ne-ar fi s mergem spre vest
de fapt chiar mai uor, pentru c ne-au spus i
gabierii i cercetaii notri de pe snii c la est sunt ape
curate din belug.
S navigm la est de King William? repet sceptic
Sir John. Am ajunge ntr-un punct mort, Francis. Sigur,
ai dreptate, peninsula ne va oferi adpost, dar ne vom
mpotmoli la sute de mile est de aici ntr-un golf ce s-ar
putea s nu se dezghee la primvar.
Doar dac, spuse Crozier, uitndu-se la cei din
jurul mesei, doar dac nu cumva i inutul King William
este tot o insul. Caz n care ne -ar putea proteja de
curgerea sloiurilor dinspre nord-vest, la fel cum ne-a
protejat i Insula Prince of Wales n ultima lun a
cltoriei noastre. Presupunem c apele fr gheuri de
pe partea estic a inutului King William se ntind pn
spre coast, de-a lungul creia am putea naviga prin
ape mai calde sptmni ntregi; i presupunem, de
asemenea, c vom gsi un adpost perfect poate chiar
la gura unui ru unde s ne petrecem printre gheuri
cea de-a doua iarn, dac vom fi nevoii s-o facem.
O tcere ndelungat puse stpnire pe cabin.
Locotenentul H.T.D. Le Vesconte, de pe Erebus, i
drese glasul i spuse optit:
Se vede treaba c dumneavoastr, domnule
cpitan, suntei adeptul acelor teorii excentrice ale
doctorului King.
Crozier se ncrunt. tia foarte bine c teoriile
doctorului Richard King un biet civil, fr nicio
legtur cu marina erau dezaprobate, ba chiar
batjocorite, n primul i n primul rnd pentru c el avea
aceast prere, pe care nu ezita s i-o exprime la
modul cel mai vocal, c asemenea expediii navale de
mari dimensiuni ca aceea condus de Sir John erau
nite iniiative necugetate, periculoase i anormal de
costisitoare. Pe baza reprezentrilor cartografice fcute
i a experienei avute cnd a nsoit expediia terestr a
lui Black cu muli ani n urm, King nutrea convingerea
ferm c inutul King William era o insul, n vreme ce
Boothia, acea aparent insul aflat mult spre est, era
n realitate o peninsul alungit. King susinea c
modalitatea cea mai uoar i sigur de a gsi Pasajul
de Nord-Vest era trimiterea unor echipe mici de
cercetai pe uscat, prin nordul Canadei, n vreme ce
navele ar trebui s urmeze apele de coast mai calde
dinspre vest. Totodat, el mai spunea c sutele de mii de
mile marine ptrate de ap dinspre nord erau un
labirint periculos de insulie i torente de sloiuri care ar
fi fost n stare s nghit o mie de nave ca Erebus i
Terror. Crozier tia c n biblioteca de pe Erebus se afla
un exemplar din controversata carte a lui King prin
urmare, o cutase i o citise, iar acum volumul cu
pricina se gsea tot n cabina lui de pe Terror. Dar mai
tia i c el era singurul membru al expediiei care ar fi
vrut s-o citeasc i care, de fapt, o citise.
Nu, zise Crozier. Nu sunt de acord cu teoriile lui
King, ci doar v spun c exist i aceast posibilitate.
Uite, toi am crezut c inutul Cornwallis e uria, c,
poate, fac parte din Continentul Arctic. Dar am reuit
s-i dm ocol n doar cteva zile. Muli dintre noi au
crezut c Insula Devon continu spre nord i spre vest
drept n Marea Polar, dar cele dou nave ale noastre i-
au gsit captul dinspre vest i am vzut canalele
deschise dinspre nord. Ordinele primite au fost s ne
ndreptm direct ctre sud-vest dinspre Capul Walker,
dar, cnd s-o facem, am aflat c inutul Prince of Wales
ne sttea exact n drum i, mult mai important i fr
putin de tgad, am aflat c este o insul. Iar fia
scund de ghea pe care am zrit-o la est, n vreme ce
noi ne duceam spre sud, ar putea foarte bine s fie o
strmtoare ngheat care separ Insula Somerset de
Boothia Felix, fapt ce ne demonstreaz c Richard King
s-a nelat i c Boothia nu este o peninsul continu
tot drumul spre nord, pn la Strmtoarea Lancaster.
Dar nu exist nicio dovad c zona aceea scund
de ghea pe care am vzut-o ar fi o strmtoare, se
mpotrivi locotenentul Gore. Ar avea mai mult noim
dac am zice c-i un istm scund i acoperit de gheuri,
aidoma celor pe care le-am vzut pe Insula Beechey.
Crozier ridic din umeri.
Se prea poate, ns experiena ne-a demonstrat c
bucile de uscat pe care la nceput le-am considerat a fi
foarte ntinse, sau unite ntre ele, nu sunt, de fapt,
nimic altceva dect nite insule. Eu propun s
schimbm cursul, s evitm banchiza dinspre sud-vest
i s o lum spre est i apoi spre sud, de -a lungul
coastei estice a acelui uscat ce s-ar putea s fie Insula
King William. n cel mai ru caz, mcar vom avea unde
s ne adpostim de acest acest ghear despre care
domnul Blanky zice c ar veni pe ocean i, dac ar fi i
ar fi s se dovedeasc real cea mai pesimist ipotez a
noastr, adic s dm peste un golf lung i foarte
ngust, sunt anse foarte bune s putem naviga din nou
spre nord la var, pe lng captul inutului King
William, i s revenim exact n locul unde ne aflm
acum, fr s ne fi asumat prea multe riscuri.
Cu excepia crbunelui consumat i a timpului
preios pierdut, l contrazise comandantul Fitzjames.
Crozier l aprob cu un semn din cap.
Sir John se frec pe flcile rotunde i bine rase.
James Thompson, inginerul de pe Terror, sparse
tcerea:
Sir John, domnilor, de vreme ce a fost adus n
discuie chestiunea rezervelor de crbune de pe ambele
nave, a dori s v atrag atenia asupra faptului c
suntem foarte, foarte aproape de, o tragedie n privina
combustibilului nostru i credei-m c nu exagerez
ctui de puin. Doar n sptmna care a trecut,
deoarece am folosit fora aburului ca s ncercm s
strpungem marginile acestei banchize, am consumat
mai mult de un sfert din rezervele de crbune rmase.
Acum mai avem doar foarte puin peste cincizeci la sut
din cantitatea iniial reprezentnd cam dou
sptmni de navigare normal, ns doar cteva zile n
cazul n care am ncerca iari s form gheaa aa
cum am fcut-o. n cazul n care am rmne captivi
ntre gheuri nc o iarn, am fi nevoii s ardem mare
parte din rezerva aceasta doar pentru nclzirea navelor.
Am putea oricnd s trimitem oameni pe rm ca
s taie copaci i s aduc lemne de foc, interveni
locotenentul Edward Little, aezat la stnga lui Crozier.
Toi cei din cabin rser cu poft vreme de cteva
clipe. Toi, cu excepia lui Sir John. Era o detensionare
bine-venit a atmosferei. Poate c Sir John nu rdea
mpreun cu ceilali pentru c i amintise primele lui
expediii pe uscat, spre nord de regiunile de coast
aflate acum la sudul lor. Tundra de acolo se ntindea pe
aproape o mie cinci sute de kilometri arizi nainte de a
da peste primul copac ori prima tuf mai rsrit.
Exist o soluie prin care ne putem spori
capacitatea de navigare, spuse Crozier aproape optit n
tcerea mai relaxat care urm hohotelor de rs.
Privirile tuturor se ntoarser spre cpitanul de pe
HMS Terror.
Transferm pe Terror echipajul i toat cantitatea
de crbuni de pe Erebus i plecm de aici ct putem de
repede, continu Crozier. Fie prin ghea spre sud-vest,
fie s vedem ce-o fi de-a lungul coastei estice a inutului
King William, ori a Insulei King William, dac se va
dovedi c este, cu adevrat, o insul.
Asta ar nsemna s riscm totul pe o singur carte,
zise specialistul Blanky n tcerea uluit. Da, da, pare o
idee bun.
Sir John era att de surprins de ceea ce tocmai
auzise, nct la nceput nu putu dect s clipeasc des
din pleoape. Cnd i gsi, n fine, vocea, aceasta suna
att de nedumerit de parc Crozier fcuse o alt glum
pe care el nu o pricepuse.
Adic s abandonm nava amiral? reui el s
ngaime. Adic s abandonm Erebus-ul?
Privi dezorientat n jur ca i cum, dac i-ar fi putut
face pe ceilali ofieri s se uite la cabina lui, chestiunea
aflat n discuie ar fi fost soluionat o dat pentru
totdeauna rafturile pline cu cri de lng perei,
cristalurile i porelanurile de pe mas, cele trei
luminatoare din plafon, dotate cu ventilatoarele
construite de firma Preston, prin care intra n cabin
lumina bogat a sfritului de var.
Adic tu zici s abandonm Erebus-ul, Francis?
repet el, mai tare acum, dar tot cu tonul unuia care
dorete s-i fie desluit poanta unei glume mai
complicate.
Crozier ddu din cap.
Arborele principal este deteriorat, domnule. Chiar
i inginerul dumneavoastr, domnul Gregory, a spus c
nu mai poate fi reparat n asemenea condiii dificile. Cu
att mai puin cnd suntem n mijlocul unei banchize.
Se va deteriora i mai mult. Dac pstrm ambele nave,
nseamn c vom avea crbune doar pentru cteva zile,
maximum o sptmn de lupt cu gheurile. Iar dac
nu vom izbndi, vom rmne blocai ntre ele cu
amndou navele. Dac vom nghea n larg, la vest de
inutul King William, nu vom avea de unde s ne dm
seama ncotro vor deplasa curenii gheurile i pe noi
odat cu ele. Sunt anse destul de mari s fim azvrlii
n bancurile de nisip de lng rm. Iar asta ar nsemna
distrugere complet chiar i pentru nite nave att de
puternice i bine construite ca acestea.
i Crozier fcu un semn din cap spre cabin i
luminatoarele de deasupra.
ns, dac ne vom strnge tot combustibilul n
nava mai puin avariat, continu el, i, mai ales, dac
vom avea parte i de ceva noroc i vom gsi ape fr
sloiuri la est de inutul King William, ne vor rmne
crbuni cam pentru o lun de navigare cu toat viteza
de-a lungul coastei, ctre vest. Sigur, asta nseamn s
sacrificm Erebus-ul, ns doar aa am putea s
ajungem la Capul Turnagain i la celelalte fii de uscat
pe care le cunoatem n doar o sptmn i sunt
convins c aa se va ntmpla. Vom trece prin Pasajul de
Nord-Vest i vom intra n Pacific chiar anul acesta, n
loc de anul viitor.
Adic tu zici s abandonm Erebus-ul? repet Sir
John, fr s par nici suprat, nici mnios, ci doar
nucit de absurditatea discuiei.
Vom avea extrem de puin spaiu pe Terror,
coment comandantul Fitzjames, care prea c
analizeaz propunerea aceasta cu toat seriozitatea.
Cpitanul Sir John se ntoarse i se holb perplex la
ofierul lui preferat. Apoi, foarte ncet, pe chip i se
aternu zmbetul rece al unuia cruia nu numai c nu i
s-a explicat dinadins gluma, dar care i-a dat seama c
s-ar putea ca el nsui s fie subiectul ei.
Da, sigur, spaiul va fi puin, dar vom reui s ne
descurcm o lun sau dou, zise Crozier. Domnul
Honey, mpreun cu marangozul vostru, domnul
Weekes, se vor ocupa de drmarea pereilor interiori
cci vor fi demolate toate cabinele ofierilor, mai puin
Sala cea Mare, unde vom amenaja cabina lui Sir John
i, poate, popota ofierilor. Astfel vom avea suficient
spaiu ct s ne descurcm nc vreun an printre
gheuri, ori poate chiar mai mult. Bine c vasele astea
vechi de lupt au punile inferioare destul de
ncptoare.
Dar va dura ceva vreme s transferm crbunele i
restul proviziilor, spuse locotenentul Le Vesconte.
Crozier ncuviin din nou cu o nclinare a capului.
I-am cerut administratorului meu, domnul
Helpman, s fac nite calcule preliminare. Poate mai
inei minte c furnizorul de conserve al expediiei,
domnul Goldner, a ntrziat livrarea proviziilor pn cu
mai puin de patruzeci i opt de ore nainte de ridicarea
ancorei. i am fost nevoii atunci s ne reorganizm
ambele nave. Am reuit s-o facem n timp util ca s
putem respecta data stabilit pentru plecare. Domnul
Helpman este de prere c, dac cele dou echipaje vor
lucra zi-lumin i vor dormi n schimburi scurtate la
jumtate, se va putea transfera absolut tot de pe Erebus
pe Terror n mai puin de trei zile. Sigur, vom fi cam
nghesuii cteva sptmni, dar va fi ca i cum am
porni ntr-o nou expediie cu suficient combustibil, cu
mncare destul pentru nc un an, cu o nav n stare
bun de funcionare.
S riscm totul pe o singur carte, repet domnul
Blanky.
Sir John cltin din cap i chicoti uscat, ca i cum s-
ar fi sturat de gluma aceasta nesrat.
Bine, Francis, recunosc c ideea aceasta este
extrem de interesant, ns este de la sine neles c
sub nicio form nu vom abandona Erebus-ul. Aa cum
n-am abandona nici Terror, n cazul n care nava ta ar fi
lovit de vreun neajuns minor. S continum. Nu am
auzit nicio recomandare de retragere spre Golful Baffin.
Am dreptate cnd zic c nimeni n-a sugerat asta?
Nu-i rspunse nimeni. De deasupra se auzea
zgomotul fcut de marinari care bricuiau puntea pentru
a doua oar n ziua aceea.
Foarte bine. Aadar, rmne stabilit, zise Sir John.
Vom continua s naintm. Nu numai pentru c ordinele
noastre ne-o impun, dar i pentru c, aa cum civa
dintre voi, domnilor, ai subliniat aici, ne vom afla mai
n siguran pe msur ce ne vom apropia de coast,
chiar dac terenul acela este la fel de neospitalier ca
insulele acelea absolut ngrozitoare pe lng care am
trecut. Francis, James, mergei i anunai-v echipajul
de hotrrea noastr.
Sir John se ridic de la mas.
Vreme de cteva clipe de uluire mut ceilali cpitani,
ofieri, specialiti n navigarea printre gheuri, ingineri i
medici nu au fost n stare de altceva dect s se uite cu
ochi mari la el. Primii i-au revenit ofierii, care s-au
ridicat n picioare, au salutat i au nceput s ias din
cabina ncptoare a lui Sir John.
Pe cnd brbaii naintau unul cte unul prin
tambuchiul strmt i urcau apoi cu pai apsai scara
spre covert, medicul Stanley l prinse de mnec pe
comandantul Fitzjames.
Domnule comandant, domnule comandant, opti
Stanley, Sir John nu mi-a dat cuvntul, iar eu voiam s
informez pe toat lumea despre numrul tot mai mare
de alimente alterate pe care le-am descoperit n
conserve.
Fitzjames i surse, dar i eliber braul din
strnsoare.
V vom stabili o ntrevedere privat cu Sir John,
domnule Stanley, ca s-i putei spune ntre patru ochi
ce avei de spus.
Dar am vorbit cu el ntre patru ochi, insist
micuul medic. Voiam s le spun i celorlali ofieri, n
cazul n care
Mai trziu, domnule Stanley, spuse Fitzjames.
Doctorul vru s mai adauge ceva, dar chiar atunci
Crozier trecu pe lng ei, fcndu-i semn bomanului
su, John Lane, s-i aduc barca pentru a porni napoi
prin canalul ngust pn n locul unde Terror sttea
nepenit cu prora n banchiza tot mai groas. Din
coul navei se revrsau spre cerul senin vltuci de fum
negru.
n urmtoarele patru zile cele dou vase au naintat
cu greu printre gheuri n drumul lor spre sud-vest.
HMS Terror a ars crbune ntr-un ritm fioros pentru ca
motorul cu aburi s fac fa luptei cu gheaa din ce n
ce mai compact. ns nici mcar n zilele senine nu se
mai zrea licrul apelor curate.
n ziua de 9 septembrie temperatura a nregistrat o
scdere dramatic. Ct ap fr sloiuri mai era n
spatele lui Erebus se acoperi cu blocuri imobile i apoi
nghe cu totul. Marea din jurul lor se transformase
deja ntr-o mas alb i nfoiat i rigid de gheari tot
mai nali, de aisberguri adevrate, i de creste zimate
aprute de nicieri.
Vreme de ase zile, Franklin ncerc toate trucurile
din inventarul lui arctic mprtierea prafului de
crbune n faa navelor, pentru a face gheaa s se
topeasc mai iute; mascarea velelor; trimiterea pe calot
a echipelor de lucru narmate cu fierstraie uriae ca s
ndeprteze gheurile, bloc cu bloc; deplasarea
balastului; punnd oamenii s se organizeze n grupe de
cte o sut i s sparg banchiza cu dli, cazmale, sape
i trncoape; aruncarea ancorelor de traciune mult
nainte n gheurile din ce n ce mai groase, reuind,
astfel, s deplaseze metru cu metru nava Erebus, care-i
reluase rolul conductor n ultima zi dinainte ca
banchiza s se cristalizeze i mai mult. n cele din urm,
Franklin ordon ca toi oamenii valizi s coboare pe
ghea echipai cu funii, iar cei mai zdraveni dintre ei,
cu hamuri de snii i s ncerce s trag navele
centimetru cu centimetru. Marinarii se supuser,
asudnd, blestemnd, urlnd, dndu-i duhul,
vrsndu-i maele, frngndu-i spinrile. Sir John nu
nceta s se arate optimist, spunnd c ntotdeauna
exist pe undeva ape fr sloiuri, fie la douzeci, treizeci
ori cincizeci de mile n faa lor.
Dup prerea celorlali, aceste ape curate despre care
vorbea el se puteau la fel de bine afla i pe suprafaa
lunii.
n timpul primei nopi mai lungi 15 septembrie 1846
temperatura a sczut brusc sub zero, iar gheurile au
nceput s scoat vaiere nfundate i s zgrie carenele
ambelor nave. n zori, cei urcai pe punte au putut vedea
cum, de jur mprejurul lor, marea se transformase ntr-o
calot glaciar ce se ntindea pn la orizont. n pauzele
dintre furtunile scurte de zpad, att Crozier, ct i
Fitzjames au reuit s fac msurtorile necesare
pentru a-i putea determina poziia. Fiecare cpitan a
ajuns la concluzia c erau blocai ntre gheuri la cam
70 de grade i 5 minute latitudine nordic, 98 grade i
23 minute longitudine vestic i cam la douzeci i trei
de mile marine distan de rmul nord-vestic al Insulei
King William, ori al inutului King William cci nu
fusese nc limpezit controversa referitoare la statutul
bucii respective de uscat.
Se aflau n mijlocul banchizei al unei banchize
mictoare. mpotmolii chiar n faa atacului fioros a
ceea ce specialistul Blanky numise ir de gheari
uriai, care se apropiau amenintori de ei dinspre
zonele polare de la nord-vest, ba, poate, chiar dinspre
necunoscutul Pol Nord. Din toate datele pe care le
cunoteau, nu exista niciun adpost pe o raz de o sut
de mile i, chiar de ar fi fost, pe undeva, vreo asemenea
rad, nu aveau cum s ajung acolo.
La ora dou, n dup-amiaza zilei respective,
cpitanul Sir John Franklin a ordonat s se reduc focul
la cazanele de pe Erebus i Terror. Presiunea aburului a
fost cobort, pstrndu-se doar att ct s permit
deplasarea apei calde prin evile care nclzeau punile
inferioare ale ambelor nave.
Sir John nu i-a fcut cunoscut decizia. Nici nu era
nevoie. n noaptea aceea, cnd oamenii de pe Erebus s-
au dus la culcare, iar Hartnell a nceput s se roage
pentru sufletul fratelui su mort, marinarul Abraham
Seeley, n vrst de treizeci i cinci de ani i vecin de
hamac cu el, i uier printre dini:
Am intrat n ccat pn peste cap, Tommy, i nici
rugciunile tale, nici cele ale lui Sir John n-o s ne
scoat din el, cel puin nc zece luni de acum nainte.
8
CROZIER
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
11 noiembrie 1847

Un an, dou luni i opt zile. Att a trecut de la


memorabila ntrunire convocat de Sir John la bordul
lui Erebus, iar ambele nave sunt i acum prizoniere
ntre gheuri cam tot n acelai loc n care se aflaser n
ziua aceea din septembrie a anului 1846. Dei curenii
marini dinspre nord-vest deplaseaz ntreaga mas de
ghea, n decursul anului care a trecut au micat n
cercuri mici i aisbergurile, i crestele zimate, i ambele
vase aparinnd Marinei Regale n aa fel nct poziia
lor a rmas aproximativ aceeai: sunt blocate la
douzeci i cinci de mile la nord-nord-vest de inutul
King William, unde se rotesc ncet, la fel ca o pat de
rugin de pe discul metalic din gramofonul care cnt n
Sala cea Mare a ofierilor.
Cpitanul Crozier i-a petrecut aceast zi de
noiembrie mai bine zis, i-a petrecut acele ore de
ntuneric ce, odinioar, reprezentau ziua n cutarea
celor doi membri ai echipajului su dai disprui:
William Strong i Thomas Evans. Bineneles c nu mai
exist speran pentru niciunul dintre ei; n plus mai e
i riscul ca acea creatur de pe gheuri s-i prind i pe
ceilali. Cu toate acestea, nu opresc cutrile. Nici
cpitanul, nici echipajul n-ar concepe altceva.
Patru echipe, fiecare de cte cinci oameni unul cu
dou lmpi, iar ceilali patru narmai cu puti sau
muschete , i caut pe ce doi n schimburi de cte patru
ore. Atunci cnd o echip se ntoarce la bord, rebegit
de frig, grupul care-i ia locul ateapt pe punte. Oamenii
sunt bine nfofolii n multele rnduri de haine groase,
cu armele curate, ncrcate i pregtite de tragere. i
coboar pe gheuri, relund cutarea din sectorul de
unde plecase echipa dinaintea lor. Cele patru grupuri se
deplaseaz n cercuri tot mai largi n jurul navei, prin
haosul acela de gheuri. Uneori mateloii de paz pe
punte le zresc lmpile prin bezn i prin ceaa
ngheat, alteori lumina echipei de cutare este
ascuns vederii de gheari, creste, lespezi de ghea, sau
distan. Cpitanul Crozier, nsoit de un marinar cu un
felinar rou, se deplaseaz din sector n sector,
verificnd activitatea fiecrei echipe, apoi se ntoarce pe
Terror, ca s se intereseze de starea oamenilor de la
bord.
i tot aa, vreme de dousprezece ore.
Cnd se aud btile de clopot ce vestesc sfritul
cartului de la 6:00 p.m., se ntorc i ultimele echipe, din
pcate, fr s-i fi gsit pe camarazii disprui. Civa
marinari par ruinai pentru c trseser aiurea cu
armele la vntul ce zbiera printre colii gheurilor, ori
chiar la ghearii nii, nchipuindu-i c sunt nite uri
albi. Crozier se urc ultimul la bord i apoi coboar pe
puntea inferioar n urma oamenilor lui.
Cnd Crozier ajunge jos, majoritatea marinarilor
aveau puse bine cizmele i hainele ude i se ndreptau
deja spre sala unde vor mnca la mesele coborte pe
lanuri, iar ofierii au pornit i ei spre pupa pentru cin.
Jopson, stewardul lui, mpreun cu Little, secundul, se
reped s-l ajute s-i scoat rndurile de haine epene
de chiciur.
Ai ngheat, domnule cpitan, remarc Jopson. Vi
s-a albit pielea de frig. Haidei s v nclzii i s cinai
la popot, domnule.
Crozier scutur din cap.
Nu. Trebuie s m duc s discut cu comandantul
Fitzjames. Spune-mi, Edward, a venit vreun curier de pe
Erebus ct am lipsit eu?
Nu, domnule, rspunde locotenentul Little.
V rog, domnule cpitan, mncai ceva, struie
Jopson.
Este un brbat cam masiv pentru funcia de steward,
iar atunci cnd i implor cpitanul, vocea lui groas
aduce mai degrab cu un mrit de fiar dect cu un
scncet de copil.
Crozier refuz.
Fii bun, Thomas, i mpacheteaz-mi vreo doi
pesmei. O s-i mnnc pe drum spre Erebus.
Expresia de pe chipul lui Jopson i trd
nemulumirea n faa unei asemenea decizii necugetate,
dar stewardul nu spune nimic i se grbete spre plita
cea uria n jurul creia se agit domnul Diggle. Numai
acum, la ora cinei, este ct de ct cald pe puntea
inferioar temperatura ajunge cam pe la opt grade
peste zero. n aceste zile se consum extrem de puin
crbune pentru nclzirea navei.
Ci oameni dorii s v nsoeasc, domnule
cpitan? ntreab Little.
Niciunul, Edward. Dup ce mnnc, vreau s
organizezi cel puin opt echipe de cutare i s le trimii
pe gheuri nc patru ceasuri.
Dar, domnule, ar fi bine s ncepe Little, dar i
nghite cuvintele.
Crozier tie ce voia s spun. Distana dintre Terror i
Erebus este de doar un kilometru i jumtate, ns este
un kilometru i jumtate primejdios, un kilometru i
jumtate prin pustietatea alb, un kilometru i jumtate
pe care, uneori, l parcurgi n cteva ore. Dac se isc
vreo furtun, ori dac, pur i simplu, vntul ncepe s
spulbere zpada, te poi rtci sau, n cel mai bun caz,
nu mai reueti s naintezi din cauza vijeliei. nsui
Crozier le-a interzis oamenilor din subordine s
traverseze gheaa singuri pn la cealalt nav; iar
atunci cnd trebuie transmise mesaje, trimite cel puin
cte doi marinari, cu ordine ferme s se napoieze la
primul semn de nrutire a vremii. Pe lng aisbergul
de aizeci de metri nlat ntre cele dou vase care
adesea blocheaz chiar i vederea luminilor de
semnalizare trece poteca degajat aproape n fiecare zi,
dar care, n realitate, este un labirint de seracuri n
permanent micare, creste zimate i gheari. O
harababur de gheuri de toate formele i dimensiunile.
E n regul, Edward, l linitete Crozier. Am s-mi
iau busola.
Locotenentul Little zmbete, dei gluma e cam
rsuflat dup trei ani petrecui n aceast regiune.
Instrumentele le spun c navele sunt blocate ntre
gheuri chiar deasupra polului nord magnetic. Iar o
busol este tot att de util pe ct ar fi o baghet
magic.
Apare i locotenentul Irving, cam speriat i ntru ctva
cam ruinat. Obrajii tnrului lucesc din cauza alifiei cu
care i-a ngrijit degerturile, acolo unde pielea
ngheat a murit i s-a jupuit.
Domnule cpitan, se precipit el, ai vzut-o,
cumva, pe Silence afar, pe ghea?
Crozier i-a scos cascheta i fularul i acum i cur
chiciura din prul ud de transpiraie i bur.
Vrei s zici c nu-i n ungherul ei din spatele
infirmeriei?
Nu, domnule.
Ai cutat-o peste tot pe puntea inferioar?
ngrijorarea lui Crozier e strnit de gndul c,
majoritatea oamenilor fiind ori de veghe pe punte, ori
plecai n cutarea camarazilor pierdui printre gheuri,
femeia eschimos ar fi fcut ceva nepermis.
Da, domnule. Nici urm de ea. I-am ntrebat pe
toi, dar nimeni nu-i aduce aminte s-o fi vzut de
asear. De dinainte de de atac.
Era pe punte atunci cnd creatura i-a atacat pe
soldatul Heather i pe matelotul Strong?
Nu tie nimeni, domnule cpitan. Posibil s fi fost.
Ce tim cu siguran e c doar Heather i Strong erau
pe punte n momentele alea.
Crozier scoate un oftat prelung. Ce ironie ar fi, i
spune el, dac misterioasa lor musafir, ce le ieise n
cale chiar n ziua cnd ncepuse tot acest comar, cu
ase luni n urm, ar fi fost rpit de creatura aprut
tot atunci.
Caut-o prin ntreaga nav, domnule locotenent
Irving, ordon el. Caut-o n fiecare cotlon, n fiecare
colior, n fiecare dulap, n fiecare lad ori ldi. Iar
dac n-o vom gsi la bord, vom face ce ne nva Briciul
lui Occam i vom presupune c a fost c a fost rpit.
Am neles, s trii. Pot s iau trei sau patru
oameni care s m ajute?
Crozier clatin din cap.
O caui singur, John. Am nevoie de toi oamenii
pentru cutarea lui Strong i Evans n ct timp mai
rmne pn la stingere. Dac n-o gseti pe Silence pe
nav, ai s te duci i tu afar s-i ajui.
Am neles, s trii, domnule cpitan.
Aducndu-i aminte de rnii, Crozier traverseaz
sala de mese ndreptndu-se spre infirmerie. De obicei
la vremea cinei, chiar i n zilele acestea fr de lumin,
se aud aici zgomote menite, parc, a-i ridica moralul
rsete i larm de vorbe ns, n seara asta, sala e
cufundat ntr-o tcere deplin, ntrerupt doar de
hritul lingurilor pe farfuriile din metal i de cte un
rgit ocazional. Oamenii epuizai s-au trntit pe
cuferele personale pe care le folosesc drept scaune, iar
cpitanul nu vede dect chipuri istovite i vlguite
ridicate spre el. Crozier bate uor n stlpul din lemn din
dreapta draperiei de la infirmerie i intr.
La masa din mijloc, medicul Peddie coase antebraul
stng al marinarului de categoria nti George Cann.
Bun seara, domnule cpitan, l salut el.
Cann i atinge fruntea cu degetele de la mna
sntoas
Ce-ai pit, Cann?
Tnrul marinar mrie:
Blestemata aia de eav de la puc mi-a intrat mie
p dup mnec i s-o lipit de blestemata aia de mn
cnd m aburcam p o blestemat de creast de ghea,
domnu cpitan, iertai-mi vorba proast. i dau eu s
scot puca i-mi trag cu ea fo ese oii din blestemata
asta de carne.
Crozier d din cap i privete n jur. Infirmeria nu-i
mare, abia dac ncap n ea ase paturi de campanie.
Unul este gol. n alte trei dorm marinarii despre care
Peddie i McDonald spun c ar avea scorbut. Al patrulea
bolnav, Davey Leys, st cu ochii fixai n tavan de
aproape o sptmn este curios de apatic, dei
contient nc. n al cincilea pat se afl soldatul William
Heather.
Crozier ia cea de-a doua lamp din cuiul de pe
peretele de la tribord i o ridic deasupra lui Heather.
Ochii acestuia sunt lucioi, ns nu clipete deloc atunci
cnd cpitanul apropie mai mult lumina de el. Pupilele i
par dilatate ncontinuu. Capul i-a fost bandajat, dar prin
faa alb deja iese sngele i o substan cenuie.
Mai triete? ntreab n oapt Crozier.
Peddie se apropie, tergndu-i sngele de pe mini
cu o crp.
Orict ar prea de bizar, da, mai triete nc.
Dar i-am vzut creierii mprtiai pe punte. i i-i
vd i acum prin bandaje.
Peddie d ostenit din cap.
Se mai ntmpl. n alte mprejurri chiar i-ar
putea reveni. Sigur, ar fi cu desvrire cretin. Dac am
fi altundeva, a putea s-i nlocuiesc bucata lips din
east cu o plcu cu uruburi, i aa va tri mai
departe n grija familiei, presupunnd c are una. Ca un
soi de animal de cas. Dar aici
Peddie ridic neputincios din umeri.
O s-l rpun definitiv ori pneumonia, ori
scorbutul, ori foamea.
Ct vreme mai are? ntreab Crozier dup ce
marinarul Cann prsi infirmeria.
Numai Dumnezeu tie, i rspunde sincer Peddie. i
mai cutai pe Evans i pe Strong, domnule cpitan?
Da.
Crozier pune lampa napoi la locul ei de lng intrare.
Umbrele l acoper din nou pe soldatul Heather.
Sunt sigur c v dai seama, optete medicul
aproape la captul puterilor, c nu mai exist nicio
ans s-l gsii pe tnrul Evans, i nici pe Strong.
ns e foarte probabil ca la fiecare misiune de cutare s
ne confruntm cu alte rni grave, cu alte degerturi, ba
chiar cu amputri de membre muli i-au pierdut deja
unul sau mai multe degete de la picioare. i, la un
moment dat, din cauza panicii, cineva va trage i-i va
ucide un camarad. Precis c aa se va ntmpla.
Crozier i privete medicul n ochi. Dac i s-ar fi
adresat astfel unul dintre marinari, ori chiar dintre
ofieri, ar fi ordonat s fie biciuit. ns medicului i arat
ngduin datorit statutului su de civil i strii sale
de epuizare. De trei zile i nopi doctorul McDonald zace
la pat, rpus de o grip, iar Peddie nu a nchis un ochi.
Te rog, domnule Peddie, fii bun i las n seama
mea estimarea acestor riscuri. Dumneata vezi-i de
treab i pune copci lora care-s att de tmpii c-i
lipesc metal gol de piele la minus cincizeci i unu de
grade. Dar, dac s-ar ntmpla s fii dumneata cel
capturat de creatura aia i dus Dumnezeu tie unde
prin bezn i gheuri, n-ai vrea s tii c te cutm?
Peddie rde sec.
Dac m-ar captura acest specimen de Ursus
maritimus, nu pot dect s sper c voi avea bisturiul cu
mine ca s mi-l vr n ochi i s-mi nchei socotelile cu
lumea asta fr s m chinuiesc prea tare.
Atunci ine-i bisturiul la ndemn, domnule
Peddie, comenteaz Crozier, ieind de dup draperia
infirmeriei i ptrunznd n linitea stranie a slii de
mese a echipajului.
Jopson l ateapt n cambuza nclzit, cu civa
pesmei fierbini nfurai ntr-o bucat de pnz.

n ciuda gerului cumplit care parc-i arde obrajii,


degetele i picioarele, lui Crozier i face destul plcere
plimbarea. tie c-i mai bine s-i simt extremitile ca
pe foc dect s nu i le simt deloc. i se bucur de
aceast plimbare, cu toate c, la un moment dat, ntre
gemetele nfundate i zbieretele neateptate ale
gheurilor ce freamt sub el i mprejurul lui, i vuietul
constant al vntului, capt certitudinea c este
urmrit.
Au trecut doar douzeci de minute din drumul de
dou ceasuri pn la Erebus vreme n care mai mult s-
a crat, a patinat i a cobort pe fund, n sus, peste i
n jos de pe crestele din ghea , iar acum norii se
rzleesc i dintre ei apare luna n al treilea ptrar
scldnd n lumin peisajul acela fantastic. Este destul
de strlucitoare ca s formeze n juru-i un halou din
cristale de ghea; ba chiar dou halouri, i d el
seama, iar diametrul celui mai mare acoper o treime
din cerul nopii. Nu sunt stele. Crozier micoreaz
flacra lmpii, ca s economiseasc uleiul i continu s
mearg, mpungnd cu o furc fiecare pat de ntuneric
de pe drum, ca s se conving c nu-i dect o umbr, i
nu vreo sprtur ori vreo crevas. A ajuns acum la
peretele estic al aisbergului, de unde nu se mai poate
vedea luna din cauza umbrei negre i diforme a
acestuia, ntins pe aproape cinci sute de metri de
ghea. Jopson i Little insistaser s-i ia puca, ns
le spusese c nu dorete s aib de crat i greutatea ei.
Mult mai exact ar fi s zicem c nu crede c o puc i-ar
fi de vreun real folos mpotriva inamicului dintre
gheuri.
ntr-o clip de un calm neobinuit, cnd nu se aude
nimic altceva dect respiraia lui greoaie, Crozier i
amintete pe neateptate de un moment aparte al
copilriei lui cnd, ntr-o iarn, se ntorsese trziu acas
dup o dup-amiaz petrecut la joac pe dealuri, cu
prietenii lui. La nceput a alergat peste iarba acoperit
cu chiciur, dar apoi s-a oprit brusc, la vreo opt sute de
metri distan de cas. i amintete cum a stat i a
privit ferestrele luminate ale orelului, pe cnd culorile
amurgului dispreau de pe cer, iar dealurile din jur se
transformau n nite forme negre i imprecise, stranii
pentru un biat att de mic. i, la un moment dat, pn
i casa lui de la marginea oraului i-a pierdut claritatea
i tridimensionalitatea n lumina ce se stingea. Crozier
i aduce aminte cum ncepuse s ning, iar el sttea
acolo, singur, lng arcul din piatr al oilor, tiind
foarte bine c va fi aspru pedepsit pentru ntrziere,
tiind foarte bine c, dac va mai zbovi, btaia va fi i
mai amarnic, dar nesimind deocamdat nici chef, nici
vreun imbold s porneasc spre lumina casei sale. Se
bucura de murmurul blnd al vntului serii i de faptul
c era unicul biat poate unica fiin omeneasc
aflat acolo, n ntuneric, pe pajitea ngheat, n seara
aceea care mirosea a zpad, departe de ferestrele
luminate i de sobele calde, profund contient c
aparinea oraului, dar c, n momentul acela, nu mai
era parte din ora. Sentimentul care-l cuprinsese era
ameitor, aproape erotic un soi de descoperire
prohibit a propriei identiti separate de tot i toate n
bezna rece de acolo i senzaia aceasta l copleete
din nou acum, aa cum i s-a mai ntmplat de destule
ori n toi anii n care a cltorit la cei doi poli ai
pmntului.
Ceva coboar la el de pe creasta de ghea din spate.
Crozier mrete flacra lmpii i o pune jos, pe
ghea. Raza cercului de lumin aurie nu are dect vreo
cinci metri i parc face ntunericul de dincolo mai
adnc, mai nspimnttor. i trage cu dinii una din
mnuile groase, pstrndu-i doar mnua subire pe
mna aceea, mut furca n stnga i scoate pistolul din
buzunarul mantalei. Cnd zgomotele de pe creasta de
ghea se amplific, trage cocoul armei. Umbra
aisbergului nu permite razelor de lun s ajung pn
aici, iar cpitanul nu desluete n tremurul luminii
lmpii dect formele uriae ale blocurilor de ghea ce
par a se mica.
i atunci vede cum ceva cu blan se deplaseaz de-a
lungul ghearului de pe care el tocmai ce a cobort, cam
la vreo trei metri deasupra i vreo cinci metri mai spre
vest, la un salt distan de locul unde se afl.
Stai! strig Crozier, ntinznd pistolul. Cine-i acolo?
Forma nu scoate niciun sunet. Se mic iar.
Crozier nu trage. Las din mn furca, nfac lampa
de jos i o ridic.
Vede blana care se mic i aproape c apas
trgaciul, dar reuete s se stpneasc n ultima
clip. Forma coboar i mai mult, apoi alunec iute i
cu precizie pe ghea. Crozier coboar cocoul pistolului
i i-l pune la loc n buzunar, apoi, cu lampa tot ntins,
se apleac s-i culeag mnua de pe jos.
Lady Silence intr n cercul de lumin. Parka
mblnit i pantalonii brbteti din piele de foc o fac
s semene cu o lighioan mic i rotofeie. Are gluga
tras ca s se apere de vnt i Crozier nu-i poate vedea
chipul.
Fir-ai tu s fii, femeie, optete el. Ct pe ce s te
mpuc. Unde mama dracului ai fost pn acum?
Eschimosa se apropie, ajungnd la distan de un
bra de cpitan, ns faa i este tot nvluit n
ntunericul glugii.
Crozier ridic lampa ntre ei. Simte un fior pe ceaf,
apoi n jos, pe ira spinrii, cci i aduce aminte
povetile pe care i le spunea bunica lui, Moira, despre
chipul transparent al bansheelor, znele prevestitoare de
moarte, ascuns n faldurile glugilor negre.
Dar faa tinerei este fa de om, nu de banshee.
Lumina se reflect n ochii ei mari i ntunecai. Dar nu i
se citete nimic n privire. i Crozier i d seama c nu
i-a vzut niciodat vreo expresie pe chip, poate doar cu
excepia unor sporadice curioziti blajine. Nici mcar n
ziua cnd l omorser pe soul ei, ori fratele, ori tatl,
ori ce i-o fi fost brbatul acela, i ea l urmrise cum se
neac cu propriul snge.
Nu-i de mirare c bieii mei cred c eti o
vrjitoare i un Iona biblic, i spune Crozier.
Atunci cnd se afl la bord, n faa oamenilor si, are
mereu grij s se poarte politicos i curtenitor cu
trtura asta eschimos, dar uite c acum nu-i pe nav
i nu-i nimeni prin preajm ca s-l judece. Este pentru
prima oar cnd se afl singur cu blestemata asta
ciudat, departe de vasul lui. i i este foarte frig. i este
foarte istovit.
Lady Silence l privete lung. Apoi i ntinde mna
nmnuat. Crozier coboar lampa i vede c femeia i
d ceva o ofrand moale i cenuie, ca un pete
eviscerat i dezosat, din care n-a mai rmas dect
pielea.
i i d seama c este ciorapul din ln al unui
marinar.
l ia, pipie umfltura din vrf, i, pre de o clip
ngrozitoare, e convins c acolo se afl o bucat din
piciorul unui om, poate talpa cu degetele, nc roz i
calde.
Crozier a fost n Frana i cunoate oameni care au
fost trimii la post n India. A auzit poveti despre
vrcolaci i despre sucubi21. Cnd a cunoscut-o pe
Sophia Cracroft, pe Pmntul lui Van Diemen, aceasta i-
a povestit cteva din legendele btinailor despre
oameni transformai n creaturi monstruoase, pe care le
numeau Diavoli Tasmanieni, capabile s sfrtece omul
bucat cu bucat.
Crozier scutur ciorapul privind-o n ochi pe Lady
Silence. Negri precum gropile n care echipajul de pe
Terror i-a culcat morii nainte de ngheul total.
Este o bucat de ghea, nu vreun fragment de picior.
Dar ciorapul nu e ngheat bocn. nseamn c nu e de
mult vreme n frigul de minus cincizeci i unu de
grade. Este logic s presupun c femeia l-a adus cu ea
de pe nav, ns, dintr-un anume motiv, Crozier nu
crede c astfel stau lucrurile.
Strong? o ntreab el. Evans?
Silence nu are absolut nicio reacie la auzul celor
dou nume.
Crozier ofteaz, ndeas ciorapul n buzunarul hainei
i i ia furca de jos.
Suntem mai aproape de Erebus dect de Terror, i
zice el. Va trebui s vii cu mine.
i Crozier se ntoarce, simind iari fiorul de-a lungul
cefei i spinrii. Se cocoeaz naintea rafalelor mai
slbatice acum i pornete spre conturul clar al navei
surori. Dup cteva clipe, i aude paii uori pe ghea
n spatele su.
Escaladeaz amndoi o ultim culme de ghea i
Crozier observ c Erebus este mai luminat dect i se
pruse mai devreme. Vreo cincisprezece lmpi sunt
agate de vergi doar pe babordul vizibil al acestei nave
captive, ridicat ntr-o poziie nefireasc i nclinat ntr-

21 Succubus demon feminin suprasexualizat (n. tr.).


un unghi ngrijortor. Ce irosire necugetat a uleiului de
lamp!
Crozier tie c Erebus a ptimit mai multe dect
Terror a lui. Pe lng faptul c i-a deteriorat arborele
lung vara trecut acel arbore care fusese anume
conceput s poat fi retras, ns nu reuiser s-o fac la
vreme ca s evite stricciunile produse de gheurile
submarine n luna iulie a anului trecut, n timpul cnd
ncercaser s sparg podurile de sloiuri i i-a pierdut
i elicea, nava amiral a fost mult mai agresat dect
sora ei n decursul ultimelor dou ierni. Gheurile din
adpostul relativ din rada Insulei Beechey deformaser,
sprseser i dislocaser scndurile din carena lui
Erebus ntr-o mai mare msur dect pe cele ale lui
Terror. Crma navei amiral se deteriorase cu o var n
urm, atunci cnd au fcut ncercarea disperat de a
ajunge n Pasaj. Din cauza gerului plesniser multe
boluri, nituri i brachei pe nava lui Sir John. Foarte
muli dintre drugii de fier, folosii la spargerea gheii,
fuseser frmai ori ndoii. i, cu toate c i Terror a
fost strivit de gheuri i a avut partea ei de necazuri, n
ultimele dou luni din aceast a treia iarn a expediiei,
Erebus a fost sltat pe un soi de piedestal din ghea,
n vreme ce presiunea exercitat de banchiz i-a crpat
o poriune destul de ntins din prora tribord, pupa
babord i fundul carenei, chiar n mijloc.
Niciodat nava amiral a lui Sir John Franklin nu va
mai fi n stare s navigheze Crozier este foarte convins
de asta, aa cum convini sunt i echipajul, i actualul
ei cpitan, James Fitzjames.
nainte s ajung n zona luminat de lmpile de pe
Erebus, Crozier se ascunde n spatele unui serac nalt de
vreo trei metri i o trage pe Silence dup el.
Hei, voi, cei de pe nav! rcnete el cu vocea-i
impuntoare antrenat n anii ndelungai de serviciu n
Marina Regal.
Se aude o mpuctur i un serac aflat la mai puin
de doi metri de Crozier se spulber n ndri de ghea
ce lucesc n lumina slab a lmpii.
Oprii-v, lua-v-ar dracu de orbei imbecili cu
minte de ccat! zbiar Crozier.
Zarv pe Erebus. Foarte posibil un ofier se lupt s-i
smulg puca din mini santinelei chioare, imbecile i
cu minte de ccat.
E n ordine, o linitete Crozier pe femeia eschimos,
ghemuit lng el. Acum putem merge.
ns se oprete, dup doar civa pai, nu doar din
cauz c Lady Silence nu vine dup el la lumin. Acum
reuete s-i deslueasc faa n strlucirea lmpii i o
vede c zmbete. Buzele ei pline, care nu se mic
niciodat, sunt uor, dar foarte uor ncreite. Zmbete.
De parc i-ar fi neles izbucnirea i ar fi amuzat-o
cuvintele lui.
nainte s-i dea seama dac zmbetul acela este real,
ori doar o prere, Silence se retrage n umbrele
gheurilor i dispare.
Crozier clatin din cap. Dac nebuna aia vrea s
nghee acolo, n-are dect. El, unul, are treab cu
cpitanul Fitzjames. Apoi l ateapt un drum lung i
anevoios prin bezn i gheuri nainte de a se putea
bucura de odihn.
Epuizat i dndu-i seama c nu i-a mai simit
labele picioarelor n ultima jumtate de or, cel puin,
Crozier urc cu greu rampa murdar de ghea i
zpad spre puntea navei amiral, grav avariate, a
defunctului Sir John Franklin.
9
FRANKLIN
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
Mai, 1847

Se prea poate ca Sir John Franklin s fi fost singurul


om aparent calm din ambele echipaje atunci cnd nici
primvara i nici vara nu au sosit n lunile aprilie, mai i
iunie ale anului 1847.
ntr-o prim instan, Sir John nu a anunat n mod
oficial c erau blocai pentru nc un an; n-a fost nevoie.
n primvara din urm, atunci cnd ancoraser lng
Insula Beechey, marinarii i ofierii urmriser cu
speran nu numai revenirea soarelui pe cer, ci mai ales
spargerea calotei n sloiuri timide mai nti, apoi
transformarea acestora ntr-un zai frmicios, apoi
apariia canalelor navigabile, atunci cnd gheaa s-a
predat n cele din urm. La sfritul lui mai 1846 erau
deja n larg. Nu i anul acesta.
n primvara din urm, marinarii i ofierii
remarcaser napoierea psrilor, balenelor, petilor,
vulpilor, focilor, morselor i a altor animale polare, fr
a mai pune la socoteal refacerea lichenilor i ierburilor
negre de pe insulele spre care se ndreptau la nceputul
lui iunie. Nu i anul acesta. Cci n ape cu gheuri nu
triesc nici balenele, nici morsele i nici chiar focile iar
cele cteva foci-harp observate erau la fel de greu de
prins acum pe ct fuseser i la nceputul iernii. i, de
jur mprejur, ct vedeai cu ochii nu erau dect zpad
murdar i ghea cenuie.
Temperatura s-a meninut sczut, n ciuda
perioadelor tot mai lungi de soare n fiecare zi. Cu toate
c, pe la jumtatea lui aprilie, Franklin ordonase ca pe
ambele nave s fie fixate catargele, montate vergile,
refcut tachelajul i nlate pnze noi, toate aceste
msuri au fost luate n van. La cazanele cu aburi nu se
fcea focul dect pentru circularea apei prin evile de
nclzire. Gabierii raportau o ntindere compact de
ghea n toate direciile. Aisbergurile nu se micaser
din luna septembrie a anului din urm. Fitzjames i
locotenentul Gore, mpreun cu cpitanul Crozier de pe
Terror, msuraser poziia astrelor i confirmaser
faptul c, dei sloiurile erau mpinse spre sud de cureni
cu viteza ridicol de o mil i jumtate pe lun, masa
aceasta de ghea de care erau intuii se rotise ntreaga
iarn n sens contrar acelor de ceasornic, readucndu-i
n locul de pornire. Crestele de ghea continuau s
rsar de nicieri, aidoma unor popndi albi din
vizuinile lor. Da, sigur, gheaa se subia acum echipele
care ntreineau gurile din calot spuneau c pot vedea
prin ea ns tot avea mai mult de trei metri grosime.
n tot acest timp cpitanul Sir John Franklin
rmsese imperturbabil din dou motive: credina lui i
soia lui. Devoiunea lui Sir John fa de cretinism i-a
fost sprijin chiar i atunci cnd responsabilitile i
frustrrile ameninau s-l doboare. tia i credea cu
fervoare c totul se petrecea din voia Domnului. Ceea ce
altora le prea catastrofal nu avea cum s se ntmple
cu adevrat ntr-un univers condus de un Dumnezeu
milostiv. Pe la mijlocul verii, adic peste mai puin de
ase sptmni, gheaa s-ar putea sparge pe neateptate
i doar n cteva sptmni ar putea intra triumftori n
Pasajul de Nord-Vest. Ct vreme vor mai avea crbuni,
vor naviga cu motoarele pornite spre vest, de -a lungul
coastei; dup aceea vor nla pnzele i se vor ndrepta
spre Pacific, reuind s scape din latitudinile nordice
extreme n doar cteva sptmni, cam pn pe la
jumtatea lui septembrie, mai nainte ca banchiza s se
solidifice din nou. Franklin cunoscuse miracole mai
mari la viaa lui. Simplul fapt c fusese numit la
conducerea acestei expediii la vrsta de aizeci de ani
i dup ruinea suferit pe Pmntul lui Van Diemen
fusese un miracol mult mai mare.
ns, indiferent ct de sincer i de profund ar fi fost
credina lui Sir John n Dumnezeu, devotamentul su
fa de soie era mai profund i, uneori, mai nfricotor.
Lady Jane Franklin era o femeie nemblnzit
nesupunerea era cuvntul care o definea cel mai bine.
Drzenia ei nu cunotea limite i mai mereu Lady Jane
reuea s-i impun voina de fier asupra metehnelor i
capriciilor lumii n care tria. Sir John era aproape
convins c, dup ce nu mai avusese nicio veste de la el
de doi ani, soia lui i mobilizase ntreaga avere
personal, extrem de impresionant de altminteri, toate
contactele sociale i vigoarea aparent neostoit a voinei
ei pentru a convinge Amiralitatea, Parlamentul i singur
Dumnezeu mai putea ti cte alte instituii s porneasc
n cutarea lui.
Acest ultim fapt l cam deranja pe Sir John. Mai
presus de orice altceva, el nu voia s fie salvat nu
voia s fie abordat, fie pe uscat, ori pe ap, n perioada
scurtului dezghe de var, de vreuna din expediiile
organizate n prip sub comanda lui Sir John Ross, cel
cu respiraia de-a pururi mirosind a whisky, ori a
tnrului Sir James Ross (obligat s-i ncalce
promisiunea de a nu mai clca vreodat n regiunile
arctice de insistenele lui Lady Jane). Una ca asta i-ar fi
adus dezonoarea i batjocura celorlali.
ns Sir John i pstra calmul deoarece tia c
Amiralitatea nu se mic att de iute n nicio situaie,
indiferent de stringena acesteia, nici mcar n faa unor
argumente att de puternice i convingtoare sau n faa
influenei imense de care se bucura soia lui, Jane. Sir
John Barrow, mpreun cu ceilali membri ai
legendarului Consiliu Arctic, fr a-i mai pune la
socoteal pe superiorii si din Serviciul pentru
Descoperiri Geografice din cadrul Marinei Regale, tiau
foarte bine c att HMS Erebus, ct i HMS Terror aveau
provizii pentru trei ani, ba chiar pentru mai mult dac s-
ar fi recurs la reducerea sever a raiilor, ca s nu mai
vorbim c ar fi putut s pescuiasc sau s vneze ori de
cte ori ar fi avut ocazia. Sir John tia foarte bine c
soia lui soia lui nemblnzit ar fi fcut tot posibilul
pentru a organiza o expediie de salvare dac ar fi fost
cazul; ns, datorit colosalei i minunatei indolene a
Marinei Regale, o asemenea expediie nu ar fi putut fi
gata de plecare dect abia n primvara ori vara lui
1848, dac nu cumva chiar mai trziu.
Drept care, la sfritul lunii mai a anului 1847, Sir
John a dat ordin s fie organizate cinci echipe care s
plece cu sniile s cerceteze calota glaciar pn la linia
orizontului de jur mprejurul navelor, iar o alt echip ar
fi urmat s se ntoarc pe drumul pe care veniser, n
cutare de ape fr gheuri. Au plecat la datele de 21, 23
i 24 mai. Echipa condus de locotenentul Gore, a crei
misiune era cea mai important dintre toate, a plecat
ultima, ndreptndu-se ctre sud-vest, spre inutul King
William.
n afar de aciunea de recunoatere, locotenentul
Graham Gore mai avea i o alt ndatorire, extrem de
important: trebuia s lase la rm primul mesaj scris al
lui Sir John de la nceputul expediiei.
Niciodat, n ntreaga lui via petrecut n marin,
cpitanul Sir John Franklin nu se apropiase aa de mult
de nerespectarea ordinelor. Instruciunile primite de la
Amiralitate spuneau clar c trebuie s construiasc
tumuli din pietre n care s depoziteze mesajele pe care
aveau a le trimite n timpul explorrii. n cazul n care
navele nu reueau s treac prin Strmtoarea Bering
conform graficului, aceasta ar fi urmat s fie singura
metod prin care vasele de salvare ale Marinei Regale ar
fi putut afla n ce direcie se ndreptase Franklin i ce
anume provocase ntrzierea. ns nu un astfel de mesaj
a lsat Sir John pe rmul Insulei Beechey, dei avusese
la dispoziie mai mult de nou luni s ntocmeasc unul.
Adevrul este c Franklin detestase acel prim refugiu
se simise ruinat din cauz c cei trei marinari
muriser de tuberculoz i pneumonie n iarna aceea
aa c hotrse cu de la sine putere ca singurul mesaj
s fie mormintele acestora. Cu ceva noroc, mormintele
vor fi descoperite muli ani dup ce ptrunderea sa
triumftoare n Pasajul de Nord-Vest va fi fost celebrat
n toate colurile lumii.
ns trecuser deja doi ani de la ultima misiv trimis
superiorilor, drept care Franklin i dictase lui Gore un
raport adus la zi i l pusese ntr-un cilindru etan din
bronz unul dintre sutele care i se livraser la plecare.
Personal dduse dispoziii locotenentului Gore i
ofierului de punte Charles Des Voeux unde anume s
lase mesajul n tumulul cel nalt de doi metri, lsat n
partea stng a inutului King William de Sir James
Ross, cu aptesprezece ani nainte, atunci cnd
ajunsese n cel mai vestic punct al expediiei sale.
Franklin era convins c acela era primul loc unde va
cuta Marina vreun mesaj din partea lui, de vreme ce
acela era ultimul reper existent pe toate hrile.
n dimineaa dinaintea plecrii lui Gore, Des Voeux i
a celorlali ase marinari, Sir John se vzu nevoit s
zmbeasc atunci cnd, n intimitatea cabinei sale, privi
lung bucla singuratic ce marca pe hart acel ultim
reper. Cu aptesprezece ani n urm, n semn de respect
cptnd ns, cu trecerea timpului, nuane destul de
ironice Ross pusese numele Stnca Victoriei acestei
extremiti vestice i botezase inuturile muntoase din
apropiere Capul Jane Franklin i Stnca Franklin. De
parc, i spuse Sir John privind la harta decolorat,
trasat n sepia privind la contururile ei negre i la
spaiile mari, rmase goale, de la vestul punctului
marcat cu deosebit grij, reprezentnd Stnca Victoriei
de parc Destinul sau Dumnezeu i adusese aici pe el
i pe oamenii lui.
Mesajul pe care l dictase aternut pe hrtie n
caligrafia ngrijit a lui Gore i se prea succint i
precis:

a lunii mai 1847. Navele Maiestii Sale, Erebus i


Terror Iarn petrecut ntre Gheuri la lat. N. 7005,
long. V. 9823. Iarna 1846-7 petrecut lng Insula
Beechey la lat. N. 744328 long. V. 903915 dup
urcarea prin Canalul Wellington la lat. 77 i
ntoarcerea pe latura de vest a insulei Cornwallis. Sir
John Franklin la comanda Expediiei. Totul bine.
Echip din 2 ofieri i 6 marinari a cobort n ziua de
luni, 24 mai 1847. Lt. Gore, lt. De Voeux, marinari.

Franklin le ceru lui Gore i De Voeux s semneze


biletul i s pun data nainte de a sigila cutia, apoi s-o
aeze n adncul tumulului lui James Ross.
Ce nu a observat el, ns, n timpul dictrii, iar
locotenentul Gore nu s-a grbit s-l corecteze, a fost
faptul c greise coordonatele locului unde iernaser
lng Insula Beechey. Fusese prima iarn, cea dintre
1845 i 1846, cnd rmseser n rada de la Beechey;
ns a doua iarn, cea dintre 1846 i 1847, a fost cea
cumplit, petrecut n largul calotei glaciare.
Neimportant. Sir John era convins c acesta e doar
un mesaj mrunt pe care-l transmite posteritii poate
va fi gsit de vreun istoric al Marinei Regale care ar fi
dorit s adauge un asemenea artefact la raportul pe care
Sir John l va scrie cu referire la aceast expediie. Cci
era hotrt s scrie o alt carte (ale crei profituri i vor
spori averea personal, egalnd-o astfel pe cea a soiei
sale), nemulumindu-se doar s dicteze un raport ce ar
fi putut fi citit de oricine n viitorul imediat.
n dimineaa zilei cnd urma s plece echipa lui Gore,
Sir John se ncotomni cu cele mai groase haine ale lui
i cobor pe ghea pentru a le ura ca Domnul s-i aib
n paza Lui.
Ai luat tot ce v trebuie, domnilor? i ntreb Sir
John.
Locotenentul Gore al patrulea n ierarhia expediiei,
dup Sir John, cpitanul Crozier i comandantul
Fitzjames ncuviin cu un semn din cap. La fel fcu i
subordonatul lui, ofierul de punte Des Voeux, cu un
zmbet larg. Strlucirea soarelui era de -a dreptul
orbitoare acolo, pe ntinderea alb, iar oamenii i
puseser ochelarii din plas metalic pe care i
primiser de la domnul Osmer, contabilul de pe Erebus.
Da, Sir John. Mulumim, domnule, zise Gore.
Avei izmene suficiente la voi? glumi Sir John.
Da, domnule, rspunse Gore. Ne-am luat opt
perechi de budigi din resturi de blan de oaie de
Northumberland, plus nc o pereche de izmene din ln
groas.
Cei cinci marinari izbucnir n rs la auzul glumelor
fcute de mai-marii lor. Sir John era convins c oamenii
i iubesc.
Eti pregtit s nnoptezi pe ghea? l ntreb Sir
John pe unul dintre ei, pe nume Charles Best.
O, da, s trii, Sir John, rspunse tnrul scund
i ndesat. Luarm i cortul Holland, domnule, i opt
aternuturi din blan de lup. i douj patru de saci de
dormit de i-a cusut domnu Osmer din a mai bune
pturi de la Hudson Bay22 , aa s tii, Sir John. Zic c-o
s ne fie mai cald pe ghea dect ne-o fost pe nav,
domnu meu.
Bine, bine, spuse absent Sir John.
Se uit spre sud-vest unde se vedea o pat ntunecat

22 Corporaie comercial nfiinat n 1670 (n. tr.).


deasupra orizontului: inutul King William sau Insula
King William, dac era s te iei dup teoria absurd a
lui Crozier. Sir John se rug fierbinte la Dumnezeu s-i
ajute pe Gore i ceilali s gseasc ape fr gheuri n
apropierea coastei, ori nainte, ori dup ce va lsa pe
rm mesajul lui. Sir John era pregtit s fac tot ce i
va sta n putere ba chiar mai mult de att ca s
treac cu cele dou nave (n pofida strii deplorabile n
care se afla Erebus) peste i prin gheaa ce se topea
mcar de s-ar topi i s ajung la adpostul relativ al
apelor de coast, iar apoi la mntuirea pe care le -o va
oferi uscatul. Acolo poate c vor gsi un loc ferit de
intemperii ori un banc de pietri, unde marangozii i
inginerii s repare nava Erebus s-i ndrepte arborele,
s-i nlocuiasc elicea, s propteasc mai bine
armturile interioare strmbate i poate s pun alte
plci metalice n locul celor distruse att ct s le
permit s-i continue drumul. Dac aa ceva nu va fi
posibil, i spunea Sir John dei nc nu mprtise
gndul acesta ofierilor si vor urma planul nebunesc
cu care venise Crozier n urm cu un an i vor lsa
Erebus-ul la ancor, vor transfera pe Terror stocul redus
de crbune i echipajul i vor porni spre vest de -a
lungul coastelor, n nava rmas, supraticsit, dar
triumftoare (o, att de triumftoare!).
n ultimul moment, domnul Goodsir, asistentul
medicului de pe Erebus, l implorase pe Sir John s-i
permit s se alture echipei locotenentului Gore i, cu
toate c nici Gore, nici ofierul de punte Des Voeux nu
se artaser prea entuziasmai de idee, cci Goodsir nu
se bucura de prea mult simpatie n rndul ofierilor ori
al marinarilor de rnd, Sir John fusese de acord. Motivul
invocat de asistentul medicului: nevoia de a cpta mai
multe informaii despre speciile comestibile ale faunei i
florei din regiune, care ar putea fi folosite n tratamentul
scorbutului, principala preocupare a tuturor expediiilor
arctice. Era mai cu seam interesat de comportamentul
ursului alb, singurul animal ntlnit n vara aceea
ciudat, ce nu aducea absolut deloc cu o var.
Acum, n vreme ce Sir John i urmrea oamenii
verificnd legturile echipamentelor de pe sania uria,
doctoraul brbat micu, palid, cu aspect bolnvicios,
aproape fr brbie, dar cu nite favorii ridicoli i cu o
privire bizar de efeminat ce l scrbea chiar i pe
venicul afabil Sir John se apropie sfios de el.
V mulumesc nc o dat, Sir John, pentru c mi-
ai permis s fac parte din echipa locotenentului Gore,
spuse doctoraul. Aceast cltorie ar putea avea o
importan inestimabil pentru evaluarea noastr
medical a proprietilor antiscorbutice existente ntr-o
gam larg de plante i vieti, inclusiv cele ale
nelipsiilor licheni de pe terra firma23 a inutului King
William.
Fr s vrea, Sir John se strmb dezgustat. Medicul
acesta nu avea de unde s tie c eful lui supravieuise
pe vremuri mncnd cteva luni doar zeam fcut din
asemenea licheni.
Cu foarte mult plcere, domnule Goodsir, zise el
cu rceal.
Sir John tia foarte bine c papioiul sta tnr i
clpug ar fi preferat s fie apelat cu domnule doctor,
n loc de domnule i att, titlu de altfel ndoielnic de
vreme ce, cu toate c provenea dintr-o familie bun,
Goodsir nu reuise s ajung altceva dect simplu
autopsier. n teorie egal cu toi subofierii de pe ambele
nave, acest asistent civil al medicului de bord nu merita,
dup opinia personal a lui Sir John, s i se spun altfel
dect Domnul Goodsir. i att.
Cu obrajii ca focul n faa rcelii din tonul
comandantului su, mai ales c fusese martor la

23 Terra firma (lat.) uscat (n. tr.).


glumele degajate pe care acesta le fcuse cu marinarii,
tnrul medic i ndes mai bine cciula pe cap i fcu
trei pai poticnii n spate.
O, domnule Goodsir l chem Franklin.
Da, Sir John?
Neobrzatul aproape c se blbia de ruine.
Te rog s-mi accepi scuzele pentru c n
comunicatul nostru oficial ce va fi depus la tumulul lui
Sir James Ross de pe inutul King William am scris c
n grupul locotenentului Gore sunt doar doi ofieri i
ase marinari, spuse Sir John. Vezi dumneata, am dictat
mesajul nainte s iau cunotin de cererea dumitale.
Dac a fi tiut c vei face parte din aceast echip, a fi
scris un ofier, un subofier, un asistent medical i cinci
marinari.
Pe chipul lui Goodsir se aternu nedumerirea,
nenelegnd ce anume vrea Sir John s-i comunice.
Apoi fcu o plecciune, mai trase o dat de cciul i
bigui:
Foarte bine, nu-i nicio problem, neleg, v
mulumesc, Sir John.
i se ndeprt din nou de comandant.
Dup doar cteva minute, pe cnd i urmrea cum se
fac tot mai mici i dispar treptat din vedere pe
locotenentul Gore, pe Des Voeux, pe Goodsir, Morfin,
Ferrier, Best, Hartnell i soldatul Pilkington, Sir John
contempla deja eecul, n spatele minei sale radioase.
O alt iarn un alt an ntreg ntre gheuri ar putea
nsemna sfritul lor. Expediia ar rmne fr alimente,
fr crbune, fr ulei, fr eter pirolignos pentru lmpi
i, mai ales, fr rom. Iar dispariia acestui din urm
articol ar putea duce la revolt.
Mai mult nc, n cazul n care vara lui 1848 va fi la
fel de rece i de necrutoare cum promitea s fie cea a
lui 1847, o alt iarn (sau chiar an) ntre gheuri ar
distruge una dintre nave, sau poate chiar pe amndou.
i, aidoma celorlali membri ai expediiilor euate
dinaintea acesteia, Sir John i oamenii lui vor fugi care
ncotro ca s se salveze, trnd dup ei, pe gheaa
putrezit, brci mari i baleniere mai uoare i snii
ncrcate n prip, rugndu-se fierbinte s dea de canale
navigabile, i apoi blestemndu-le, cnd sniile vor
cdea n ap prin gheaa subire, iar vnturile din fa i
vor mpinge napoi pe calot. Iar dup ce vor gsi n
sfrit canalele acelea, oamenii nfometai i sfrii vor
trebui s vsleasc zile i nopi n ir. i apoi (Sir John
era convins c aa va fi) vor da de bucata de uscat
nelipsit din nicio poveste de evadare dintre gheuri
cam o mie, o mie trei sute de kilometri de teren hd,
pietros i ngheat, cu ruri nvolburate, cu cascade i
cu bolovani att de mari nct unul singur ar fi fost
suficient s le sparg brcile cele mici (tia din proprie
experien c brcile mai mari nu ncpeau n rurile
din nordul Canadei), i cu nelipsiii btinai: eschimoi
cel mai adesea ostili, mincinoi i hoi.
Sir John continu s priveasc cum se ndeprtau
spre sud-est Gore i Des Voeux i Goodsir i ceilali
cinci, cu sania lor, pe luciul orbitor al gheii, i se
ntreb ntr-o doar dac nu cumva ar fi trebuit s
aduc i cini cu ei.
Lui Sir John nu-i plcuse niciodat ideea de a lua
cini n expediiile arctice. Sigur, uneori animalele
acestea erau bune pentru revigorarea moralului cel
puin pn n momentul cnd ar fi fost nevoie s le
ucid i s le mnnce dar, n ultim instan, nu
erau dect nite vieti murdare, zgomotoase i agresive.
Puntea acelei nave unde se aflau suficieni cini ct s
poat trage sniile, exact aa cum fceau eschimoii din
Groenlanda, era o punte unde ltrturile nu conteneau,
unde te izbeai n permanen de cotee, unde putoarea
excrementelor i muta nasul din loc.
Cltin din cap zmbind. n expediia aceasta luaser
un singur cine potaia aceea pe nume Neptun n
afar de maimuica Jocko iar acest unic cine i
aceast unic maimuic erau, n opinia lui Sir John,
suficiente pentru aceast anume arc.
Lui Sir John i se prea c nu se mai termin
sptmna de dup plecarea lui Gore. Celelalte echipe
se ntorseser, una dup alta, cu oameni sleii de putere
i ngheai pn n mduva oaselor, ale cror haine din
ln erau ude leoarc de transpiraie i de efortul depus
cnd i trser sania peste sau n jurul nenumratelor
creste de ghea ntlnite pe drum. Toi raportar
acelai lucru.
Nu erau ape fr gheuri la est, ctre Peninsula
Boothia. Nici mcar un canal ngust.
Nu erau ape fr gheuri la nord-est, ctre Insula
Prince of Wales i ctre ruta pe care ajunseser ei n
deertul acesta de ghea. Nu se vedea nici mcar
prerea aceea de cer ntunecat deasupra orizontului,
care sugera uneori existena apelor curate. n cele opt
zile de drum anevoios cu sania, oamenii nu reuiser s
ajung la Insula Prince of Wells. Mai ru, nc, nu
reuiser nici mcar s o vad de la distan. Marinarii
din echipajul acesta nu mai ntlniser niciodat attea
creste de ghea i aisberguri la un loc.
n afar de civa uri albi i nesfrire ngheat, nu
au vzut absolut nimic la nord-vest nspre strmtoarea
cea fr de nume care venea spre ei pe lng coasta de
vest i pintenul sudic al Insulei Prince of Wales.
Acolo unde ar fi trebuit s se afle oceanul, la sud-vest,
ctre ipoteticul inut Victoria i ctre presupusul
coridor dintre insule i continent, nu erau ape fr
gheuri, nu erau animale, cu excepia blestemailor de
uri polari, nu erau dect sute de creste de ghea, sute
de aisberguri imobile despre care locotenentul Little
ofierul de pe Terror pe care Franklin l pusese la
comanda acestei echipe alctuite numai din oameni de
pe nava lui Crozier spunea c semnau cu un lan de
muni de nebiruit. Vremea fusese att de rea n ultima
parte a cltoriei lor, c trei din cei opt oameni
cptaser deja degerturi grave la degetele de la
picioare, iar toi opt ncepuser s sufere, ntr-o msur
mai mare sau mai mic, de oftalmie24. Ba chiar i
locotenentul Little orbise complet cu cinci zile n urm i
se plngea de dureri crncene de cap. Din cte aflase Sir
John, Little era un veteran al expediiilor arctice i i
nsoise la Polul Sud pe Crozier i James Ross n urm
cu opt ani. Iar acum, neputincios, fusese nevoit s se
lase n grija acelor camarazi care mai vedeau ct de ct.
Acetia l culcaser pe sanie, i puseser hamurile i
ncepuser s-o trag napoi spre nav.
Nici urm de ape fr gheuri n cei vreo patruzeci de
kilometri de linie dreapt pe care-i exploraser
patruzeci de kilometri din aproximativ o sut aizeci de
drum anevoios ocolind sau crndu-se peste
obstacolele albe. Nici urm de vulpi polare, ori iepuri, ori
karibu, ori morse, ori foci. Evident c nici balene. Odat
ajuns la bord, Little fusese ngrijit i bandajat la ochi
pielea ars de soare de pe nas i tmple i se jupuia urt
apoi a raportat c, dei oamenii fuseser pregtii s
trag sania greoaie n jurul crpturilor i al canalelor
subiri, cutnd apele limpezi, realitatea crud le
demonstrase c toat suprafaa oceanului era o mas
compact de ghea. La captul acestei odisee vestice,
poate cam la vreo patruzeci i cinci de kilometri de nave,
Little i dduse ordin celui rmas cu vzul ct de ct
neafectat, un ajutor de nostrom pe nume Johnson, s se
caere pe cel mai nalt aisberg din apropiere. Urcuul lui
Johnson a durat multe ore, cci a fost nevoit s sape cu
trncopul trepte nguste n peretele din ghea, pe care

24 Inflamaie a corneei provocat de aciunea radiaiilor


ultraviolete asupra ochilor neprotejai (n. tr.).
s-i poat fixa crampoanele de pe tlpile cizmelor lui
din piele. Ajuns n vrf, marinarul s-a uitat cu
telescopul locotenentului Little spre nord-vest, spre vest,
spre sud-vest i spre sud.
Raportul a fost sumbru. Nici urm de ap fr
gheuri. Nici urm de uscat. Doar grmezi de seracuri,
creste i muni de ghea ct vedeai cu ochii pn la
orizontul cel alb. Civa uri polari. Mai trziu au
mpucat doi dintre acetia ca s fac rost de carne
proaspt doar carne, cci aflaser pe pielea lor c
ficatul i inima animalului nu sunt bune de mncat.
Epuizai de cratul saniei grele peste att de multe
obstacole de ghea, oamenii au hotrt s ia cu ei doar
vreo cincizeci de kilograme de carne, pe care au
mpachetat-o bine n prelate. Apoi au jupuit ursul mai
mare, i-au luat blana i au lsat resturile s putrezeasc
acolo, n mijlocul pustietii albe.
Patru din cele cinci expediii de recunoatere s-au
ntors la bord cu veti proaste i degerturi, dar pe
Graham Gore l atepta Sir John cu nerbdare
crescnd. Ultima lor ans, n care i pusese toat
ndejdea, era drumul ctre sud-est, ctre inutul King
William.
n cele din urm, n data de trei iunie, la zece zile
dup plecarea lui Gore, gabierii anunar apropierea
unei echipe dinspre sud-est. Sir John i termin de
but ceaiul, se mbrc potrivit cu ocazia i gerul de
afar, i se altur mulimii strnse pe punte.
Acum i vedeau cu toii, i, atunci cnd Sir John i
duse la ochi superbul telescop din bronz un dar primit
de la echipajul de pe fregata cu douzeci i ase de
tunuri pe care o comandase n Mediteran cu mai mult
de cincisprezece ani n urm nelese imediat confuzia
gabierilor.
La o prim vedere, totul prea a fi n regul. Sania era
tras tot de cinci oameni, la fel ca la plecare. Trei siluete
alergau pe lng ea i n spate, la fel ca la plecare. Erau
toi opt, la fel ca la plecare.
i totui
Una din siluetele care alergau pe lng sanie nu prea
a fi om. De la distana de aproape doi kilometri, abia
ntrezrit printre seracurile i bolovanii din ghea
nlai pe locul unde odinioar fusese ntinderea blajin
de ap, creatura aceea semna cu un animal mic,
rotund, fr cap, dar foarte blnos.
Mai ru nc, Sir John nu reuea s vad n fruntea
echipei silueta nalt, att de bine cunoscut, a
locotenentului Gore, nici elegantul fular rou de care
acesta era att de mndru. Toi ceilali oameni care fie
trgeau sania, fie alergau alturi de ea i, firete c
locotenentul nu s-ar fi nhmat el nsui la sanie, atta
vreme ct oamenii lui nc mai erau n putere preau
prea scunzi, prea adui de spate, i mult prea inferiori.
Dar cel mai ru era c sania prea mult prea
ncrcat acum, la ntoarcere luaser provizii
suplimentare doar pentru o sptmn, ns depiser
deja cu trei zile durata maxim estimat pentru
expediia lor dus-ntors. Cteva clipe Sir John i simi
inima inundat de speran la gndul c poate oamenii
lui vnaser vreun karibu, sau vreun alt animal de
uscat i aduceau carnea acas. Dar apoi formele acelea
ieir de dup ultima crest nalt de ghea, la vreo opt
sute de metri de nav, i telescopul lui Sir John i
dezvlui acestuia ceva absolut oribil.
Sania nu era ncrcat cu carne proaspt de karibu,
ci cu ceea ce preau a fi dou cadavre legate unul peste
cellalt n partea din fa, n maniera aceea neglijent pe
care numai moartea o poate justifica. Acum Sir John
putea s vad limpede dou cape te neacoperite, cte
unul la fiecare capt al grmezii. Iar capul care
aparinea cadavrului de deasupra avea prul lung i alb
cum nu putea s aib niciunul dintre membrii expediiei
sale.
Peste bordul nclinat al lui Erebus a fost aruncat o
scar din funie pe care s coboare corpolentul cpitan
pe gheaa povrnit de jos. Sir John s-a dus sub punte
doar ct s-i adauge la uniform i sabia de ceremonie.
Apoi, mbrcndu-i mantaua cea groas peste
uniform, medalii i sabie, urc din nou pe covert, apoi
trecu peste bord gfind i horcind din greu,
permind stewardului s-l ajute s coboare panta de
ghea i iei n ntmpinarea celor care se apropiau
de nava lui oameni ori alte creaturi.
10
GOODSIR
Latitudine 693742, longitudine 9841
inutul King William, 24 mai 3 iunie 1847

Unul din motivele pentru care doctorul Harry D.S.


Goodsir insistase s participe la aceast expediie de
recunoatere a fost acela c voia s demonstreze c era
tot att de rezistent i de capabil ca majoritatea
membrilor echipajului. Curnd i ddu seama c nu era
tocmai aa.
n prima zi s-a ncpnat n ciuda protestelor
destul de lipsite de vlag ale locotenentului Gore i ale
domnului Des Voeux s cear s fie i el nhmat la
sania cea grea, pentru ca unul din cei cinci marinari s
aib parte de o binecuvntat odihn.
Eec aproape total. Hamul din piele i bumbac
confecionat de velari i inteligent ataat de cablul de
traciune printr-un nod pe care marinarii l-ar fi nnodat
sau deznodat ct ai clipi din ochi i cruia Goodsir nu-i
ddea de cap pentru nimic n lume era mult prea larg
pentru umerii lui nguti i pieptul scobit. Chiar dac
strngea la maximum chinga frontal a hamului,
aceasta tot aluneca de pe el. Iar el, la rndul lui,
aluneca pe ghea, cznd mult prea des, i astfel
dezechilibrndu-i i pe ceilali, fcndu-i s icneasc, s
se opreasc brusc, s se ncurce n frnghii. Mai mult
nc, Goodsir nu mai purtase niciodat n viaa lui
asemenea nclri speciale pentru deplasarea pe
ghea, i se mpiedica n propriile-i picioare din cauza
cuielor din tlpi.
n plus, nici nu prea reuea s vad prin ochelarii
aceia din plas metalic, dar cnd i-i ridic pe frunte,
strlucirea nemiloas a soarelui aproape c-l orbi pe
jumtate n doar cteva minute. Precaut din fire, se
mbrcase cu att de multe rnduri de haine groase, c
multe dintre ele erau, acum, ude leoarc de transpiraie
i tremura din toate ncheieturile cu toate c efortul
acesta supraomenesc pentru el l nclzise la maximum.
Hamul i apsa pe terminaiile nervoase i i mpiedica
circulaia sngelui prin brae i minile ngheate. Tot i
scpa pe jos mnuile exterioare. Se simea ruinat mai
ales de faptul c icnea, gfia i horcia ntruna.
Cam dup o or de aiureli dintr-astea timp n care
ceilali oameni nhmai alturi de el, Bobby Ferrier,
Tommy Hartnell, John Morfin i infanteristul Bill
Pilkington, i aruncau priviri cu subneles atunci cnd
se opreau s-i scuture zpada de pe hanorace, fr,
ns, a-i aduce vreun repro; timp n care nu a reuit s-
i gseasc ritmul pentru a putea trage la sanie cum se
cuvine, la unison cu ceilali a acceptat s fie nlocuit
de Charles Best. ntr-una din scurtele opriri, i-a scos
hamul i i-a lsat pe adevraii brbai s trag la sania
aceea foarte ncrcat, ale crei tlpi se blocau mai
mereu n ghea.
Goodsir era epuizat cum nu mai fusese vreodat n
viaa lui. i nici mcar nu trecuse dimineaa primei lui
zile pe ghea. Cel mai mult i dorea s se opreasc, s-
i desfac sacul de dormit, s se acopere cu una din
blnurile de lup i s doarm pn a doua zi.
i nici mcar nu ajunseser la prima creast de
ghea.
Cele de la sud-estul navei preau cele mai scunde pe
o distan de vreo trei kilometri, ca i cum, dei
mpotmolit, Terror ar fi fcut cumva ca n jurul ei
gheaa s fie mai neted, mpingnd crestele mai
departe. Dar, pe la sfritul dup-amiezii, ajunser la
primele creste adevrate care le blocau drumul. Acestea
erau mai nalte dect primele care separaser cele dou
nave n timpul iernii petrecute acolo, ca i cum
presiunea din adncuri ar fi fost mai teribil pe msur
ce se apropiau de inutul King William.
La primele trei, Gore i conduse spre sud-vest,
ncercnd s gseasc depresiuni ori adncituri n
peretele de ghea pe unde s se poat cra mai uor.
Sigur, ocolul acesta nsemna kilometri i ore n plus
adugate drumului lor, ns tot era o soluie mai bun
dect cea care ar fi presupus descrcarea saniei. ns
nu putur nconjura i cea de-a patra creast.
La fiecare oprire mai lung de cteva minute, unul
dintre oameni de obicei tnrul Hartnell trebuia s
scoat una din sticlele de combustibil pirolignos dintre
cele legate bine pe sanie i s aprind o plit micu pe
care s topeasc zpada ntr-o crati. Nu pentru a
obine ap de but ca s-i potoleasc setea aveau
bidoane pe care le ineau sub haine ca s le fereasc de
nghe , ci ca s obin ap cald pe care s-o toarne pe
tlpile din lemn ale saniei ca s le desprind din
brazdele fcute n pnza de zpad ngheat.
Sigur, sania aceasta nu aluneca pe suprafaa de
ghea la fel ca sniuele cu care se jucase Goodsir n
copilria lui destul de privilegiat. Cu doi ani n urm, n
timpul primelor sale incursiuni pe banchiz, i dduse
seama c nu putea nici mcar fr crampoane n
tlpile cizmelor s-i ia avnt pentru ca apoi s se dea
pe ghea ca pe rurile ori lacurile ngheate de acas. O
anume caracteristic a gheii de mare cel mai sigur
coninutul ei ridicat de sare sporea fora de frecare,
fcnd alunecarea aproape imposibil. Mic dezamgire
pentru un brbat care i dorea s patineze ca n
copilrie, dar efort uria pentru echipa care ncerca s
trag, s mping, s transporte cumva pe o astfel de
ghea sutele de kilograme de echipamente i provizii
ncrcate pe sutele de kilograme ale saniei.
Era ca i cum ar fi ncercat s trag o mie de
kilograme de buteni pe un teren pietros i accidentat.
n plus, tot att succes ar fi avut i dac ar fi escaladat o
movil de bolovani i pietri, nalt de patru etaje.
Prima creast cu adevrat dificil una din multele
ridicate de-a curmeziul drumului lor spre sud-est ct
vedeau cu ochii era nalt cam de douzeci de metri.
Mai nti au descrcat proviziile, lzile cu bidoane cu
combustibil, aternuturile groase, sacii de dormit i
cortul voluminos, uurnd, astfel, sania. Apoi au crat
n brae dincolo de creasta extrem de denivelat i
abrupt baloi i cufere grele de douzeci i cinci
cincizeci de kilograme fiecare, nainte de a ncerca s
transporte i sania n partea cealalt.
Goodsir i ddu curnd seama c, dac crestele
acelea de ghea ar fi fost mai drepte adic doar nite
vrfuri nlate din gheaa neted de pe suprafaa mrii
atunci escaladarea lor nu i-ar fi sleit att de complet
de puteri. Sigur, neted nu era nici mcar un centimetru
din suprafaa de ghea, ns, pe o raz de cincizeci o
sut de metri n jurul fiecrei creste, ea se transforma
ntr-un labirint de-a dreptul delirant de zpad
grunjoas, seracuri rsturnate, blocuri uriae de ghea.
i erau nevoii s descifreze i s traverseze acest
labirint nainte de escaladarea propriu-zis.
La rndul lui, urcuul nu a fost deloc drept, ci un soi
de dute vino complicat, o permanent cutare de puncte
de sprijin pentru picioare pe gheaa neltoare, sau de
locuri de care s se apuce cu mna pe lespezile care se
puteau sfrma n orice clip. Cei opt oameni au urcat
n zigzag, n diagonale caraghioase, trecnd poverile de
la unul la cellalt, tind cu trncoapele trepte n
bulgrii de ghea i, n general, ncercnd din rsputeri
s nu cad i s se fereasc de camarazii care ar fi czut
peste ei. Baloii le alunecau din mnuile acoperite cu
ghea i cdeau la baza crestei, provocnd rafale de
njurturi din partea celor de jos, amuii degrab de
strigtele lui Gore ori Des Voeux. Totul a fost
despachetat i mpachetat de zeci de ori.
n cele din urm a sosit i rndul uriaei snii, nc
pe jumtate ncrcat. Au tras-o, au mpins-o, au
ridicat-o, au deblocat-o dintre colii de ghea, au
nclinat-o, au ridicat-o iar i au remorcat-o pn n vrf.
Nici acolo oamenii n-au stat s-i trag sufletul pentru
c, dac s-ar fi oprit, fie i pentru un singur minut, ar fi
nceput s le nghee toate hainele leoarc acum de
transpiraie.
Apoi, dup ce legau alte frnghii de parii verticali i
au fixat proptele n cruci n spatele saniei, civa o luau
nainte ca s-i amortizeze coborrea de obicei de asta
se ocupau cei mai zdraveni dintre ei: infanteristul marin
Pilkington, mpreun cu Morfin i cu Ferrier n timp ce
restul se nfigeau bine cu crampoanele n ghea i o
coborau ncet, ntr-un cor sincopat de icnete, strigte,
avertismente i alte njurturi.
Odat ajuni jos, o rencrcau cu mult grij,
verificau de mai multe ori legturile, puneau zpad la
fiert pentru tlpile ngheate ale saniei i porneau din
nou la drum, naintnd cu greu prin labirintul de pe
versantul acesta.
i, peste doar treizeci de minute, ajungeau la creasta
urmtoare.
Prima noapte petrecut pe ghea i-a rmas adnc
ntiprit n amintire lui Harry D.S. Goodsir.
Niciodat n viaa lui medicul nu mai nnoptase sub
cerul liber, niciodat nu mai participase la nlarea
vreunui cort, dar tia c locotenentul Gore a avut
dreptate atunci cnd i-a zis, rznd, c totul dureaz de
cinci ori mai mult pe ghea: descrcarea
echipamentelor, aprinderea plitelor cu spirt, montarea
cortului Holland i ancorarea lui n suprafaa de ghea,
despachetarea sacilor de dormit i a blnurilor folosite
pe post de pturi i, mai ales, nclzirea supei i crnii
de porc din conserve.
i n tot acest timp trebuia s te miti ncontinuu s
dai din brae, s-i scuturi picioarele i s tropi dac
nu voiai s-i degere extremitile.
ntr-o var polar normal, i aduse aminte Des
Voeux, dnd de exemplu vara din urm, cnd
strpunseser gheaa de la Insula Beechey ctre sud,
temperatura de la aceast latitudine, ntr-o zi nsorit i
fr vnt de iunie, s-ar fi putut ridica pn la minus
unu grade Celsius. Nu i n vara aceasta, din pcate.
Locotenentul Gore msurase temperatura aerului la ora
10:00 p.m. atunci cnd se opriser s ridice tabra, iar
soarele nc mai strlucea pe cerul destul de curat,
deasupra orizontului dinspre sud iar termometrul
indicase doar -18 grade. La amiaz, cnd fcuser
pauza de ceai i pesmei, fuseser -14.
Cortul Holland era nencptor. Pe timp de furtun
poate c le-ar fi salvat viaa, ns acea prim noapte era
senin i fr vnt, aa c Des Voeux mpreun cu cinci
marinari hotrser s doarm sub cerul liber, pe
prelate i blnurile de lup, nvelindu-se doar cu sacii de
dormit. Sigur c, dac avea s se strice vremea, vor intra
la adpostul cortului i, dup cteva momente de
reflecie, Goodsir decise c e mai bine s se culce afar
cu ei, mai degrab dect s stea nuntru doar cu
locotenentul Gore, orict de destoinic i de cordial ar fi
prut acesta.
Lumina l nnebunea cel mai tare. Se mai ntunec
puin pe la miezul nopii, ns la 8:00 p.m. cerul fusese
la fel de strlucitor ca acela al unei seri de var
londoneze, iar Goodsir nu reuea cu niciun chip s
adoarm. Uite la el, era mai obosit dect i se ntmplase
vreodat s fie i nu reuea s pun gean pe gean. i
ddu seama c nu poate s doarm i din cauz c-l
durea tot corpul n urma cumplitelor eforturi fizice de
peste zi. i pru ru c nu avusese inspiraia s-i ia
puin laudanum la el. O nghiitur mic i-ar mai fi
alinat starea proast i l-ar fi ajutat s doarm. Spre
deosebire de anumii doctori autorizai s prescrie
medicamente, Goodsir nu era narcoman ci folosea
diferitele substane pe baz de opiu doar atunci cnd nu
putea s doarm, sau cnd avea nevoie s se
concentreze mai bine. Nu mai des de una, dou di pe
sptmn.
i era foarte, foarte frig. Dup ce mncase supa i
carnea din conserve, rtcise puin printre bolovanii de
ghea n cutarea unui loc unde s se uureze de
asemenea o premier pentru el. Atunci pricepuse c
trebuia s se ocupe de aceast afacere cu maxim
vitez, dac voia s evite degerarea anumitor pri
anatomice extrem de nsemnate. Apoi se aez pe unul
din aternuturile din blan de lup, i desfur sacul
de dormit i se strecur nuntru.
Dar nu reuea s se nclzeasc. Des Voeux i
explicase c trebuia s-i scoat cizmele i s le pun i
pe ele n sacul de dormit pentru ca pielea s nu le
nghee peste noapte; i, la un moment dat, Goodsir i
nep laba piciorului de crampoanele uneia dintre ele.
Toi ceilali oameni i pstraser hainele pe ei. Nu
pentru prima oar n timpul acelei zile, Goodsir i ddu
seama c toate straturile acelea de ln groas de pe el
erau mbibate de transpiraia i emanaiile lui din ziua
respectiv. Din ziua aceea cumplit i nesfrit.
Pe la miezul nopii lumina se mai reduse, aducnd
mai mult cu un amurg, i pe cer aprur i cteva stele
ba nu, nu stele, ci planete, i zise Goodsir mai bine
informat acum n urma lecturilor sale particulare i a
timpului petrecut la observatorul njghebat ad-hoc n
vrful aisbergului cu doi ani n urm. ns lumina nu
dispru complet.
i nici frigul. Pentru c nu se mai mica nicicum,
trupul subirel al lui Goodsir rmsese fr aprare n
faa gerului care se furia dinspre ghea peste
aternuturile groase ca un prdtor cu gheare tioase,
ptrunznd pn la el prin deschiztura mult prea larg
a sacului de dormit. Goodsir ncepu s drdie. Dinii i
clnneau amarnic.
De jur mprejurul lui, cei patru brbai care dormeau
doi stteau de veghe sforiau att de tare, c micuul
doctor se ntreb dac nu cumva horciturile i
hriturile lor nu puteau fi auzite de echipajele rmase
pe navele de la nord-vest de ei, dincolo de nenumratele
creste de ghea o, Doamne Preasfinte, va trebui s le
escaladm i la ntoarcere.
Goodsir drdia n continuare. n ritmul acesta,
precis c nu va mai apuca dimineaa. Vor ncerca s-l
scoat din aternuturi, ns nu vor gsi acolo dect un
cadavru congelat i contorsionat de chinurile dinaintea
morii.
Se cuibri ct putu mai adnc n sacul de dormit,
strngnd ct mai bine deschiztoarea de deasupra,
prefernd s-i inhaleze izul acru al propriei transpiraii
i celelalte putori ale emanaiilor personale dect s mai
rmn expus la aerul acela ngheat.
Dar, pe lng lumina aceea perfid i pe lng frigul
acela i mai perfid ce-i croia neabtut drum pn n
oasele lui frig al morii, nelese abia acum Goodsir,
frig al mormntului i al stncii negre de deasupra
pietrelor funerare de pe Insula Beechey , mai era i
zgomotul. Medicul crezuse c se obinuise cu geamtul
prelung al lemnului din care era construit nava,
crezuse c se obinuise cu plesnetul ocazional al
mbinrilor metalice din noaptea etern a celor dou
ierni, crezuse c se obinuise cu scrnetul gheii care
inea vasul lor n ncletare de menghin, dar aici, sub
cerul liber, fr nimic altceva ntre el i ghea dect
cteva straturi de ln i blan de lup, vaierul i
zbuciumul ei erau absolut cumplite. I se prea c
ncearc s adoarm pe burta unui monstru viu. l
cuprinse ameeala din cauza senzaiei, orict de
exagerat ar fi fost aceasta, c simte cum se mic
gheaa sub el. i nu tiu ce altceva s fac dect s-i
strng mai mult genunchii la piept, n poziie fetal.
La un moment dat, cam pe la ora 2:00 a.m. se
uitase la ceas la lumina filtrat prin deschiztura
sacului de dormit dup ce alunecase ntr-o
binecuvntat stare de semicontien cumva
asemntoare cu somnul, Harry D.S. Goodsir fu trezit
de dou bubuituri asurzitoare.
Luptndu-se din greu cu sacul lui eapn din cauza
transpiraiei ngheate, aidoma unui nou-nscut ce
ncearc s-i sfie cia, Goodsir reui s-i elibereze
capul i umerii. Aerul rece al nopii l izbi cu atta
putere n fa, c simi cum i se oprete inima. Soarele
strlucea deja pe cer.
Ce e? strig el. Ce s-a ntmplat?
Ofierul de punte Des Voeux i trei dintre marinari
ieiser deja din culcuurile lor, narmai cu nite cuite
lungi. Probabil c se culcaser cu ele n minile
nmnuate. Locotenentul Gore nise din cortul
Holland cu un pistol n mna fr mnu fr!
mnu!
Raporteaz! rcni Gore la Charlie Best, unul dintre
marinarii de straj.
Urii, dom lent, spuse Best. Doi. Al dracu de mari.
S-a tot frecat p-aci toat nopticica inei minte c-i
vzurm cam cu un kilometru nainte s facem tabra
da a venit tot mai aproape i tot mai aproape i ne-a tot
trcolit c io i John traserm cu putile ca s-i gonim
de-acilea.
John era cealalt santinel din noaptea aceasta,
John Morfin, marinar n vrst de douzeci i apte de
ani.
Amndoi ai tras? ntreb Gore.
Locotenentul se urcase deja n cel mai nalt punct al
unui troian din apropiere i cerceta zona prin telescopul
su din bronz. Goodsir se ntreb cum de minile lui
goale nu i se lipiser nc de metalul ngheat.
Da, domnu lent, rspunse Morfin, rencrcndu-i
arma cu micri nendemnatice din cauza mnuilor
groase de pe mini.
I-ai nimerit? se interes i Des Voeux.
Da, rspunse Best.
Da degeaba, se art necjit Morfin. Doar cu
pucoacele astea i de la treij de pai. Urii tia d p-
acilea are cururi groase i cpni i mai groase. Da i-
am lovit ct s se sparie i s-o tulea d-aci.
Nu-i vd, anun locotenentul Gore, aflat la trei
metri nlime pe movila de ghea.
Noi zicem c a ieitr din gurile alea mici din
ghea, spuse Best. l mai mare fugea ncolo cnd trase
John. Noi ziserm c l-am doveditr, da nu-i gsirm
hoitu acolo. A disprut.
Cnd tractaser sania, oamenii observaser zonele
acelea unde gheaa era mai subire nite ochiuri n
ghea, nu tocmai rotunde, cu diametrul de un metru i
un pic, prea mari pentru gurile pe care le fceau focile
pentru a putea respira, ns prea mici i prea deprtate
una de cealalt pentru a fi fost folosite de urii polari i
n permanen acoperite cu o crust de civa centimetri
de ghea fin. n prima clip descoperirea acestor guri
le alimentase sperana c vor da de ap curat, dar i
dduser curnd seama c erau mult prea distanate
una de alta, prea puine i prea neltoare. Spre
sfritul dup-amiezii, marinarul Ferrier, aflat n fruntea
convoiului, aproape czuse ntr-una de fapt, intrase cu
piciorul stng pn deasupra genunchiului fapt care-i
obligase s se opreasc suficient timp ct bietul om,
rebegit de frig, s apuce s-i pun cizme, pulovere,
ciorapi i ndragi uscai.
Oricum venise timpul s v schimbe Ferrier i
Pilkington, zise locotenentul Gore. Bobby, adu muscheta
din cort.
M neleg mai bine cu puca, domnule, se opuse
Ferrier.
Ba io puc mai bine cu mucheta, dom lent, fu de
acord masivul infanterist.
Atunci ia tu muscheta, Pilkington. Alicele de puc
n-ar fac dect s enerveze fiarele astea i mai tare.
eles, s trii!
Tremurnd mai degrab din cauza celor dou ceasuri
petrecute n frig dect a vreunei spaime, Best i Morfin
i traser cizmele din picioare i se strecurar, pe
jumtate deja adormii, n culcuurile lor. Soldatul
Pilkington i Bobby Ferrier i ndesar picioarele
umflate n cizmele scoase de la cldura sacilor de dormit
i pornir pleotii spre crestele din apropiere ca s fac
de straj.
Drdind mai ru ca oricnd, simindu-i i nasul, i
obrajii amorii, pe lng degetele de la mini i picioare,
Goodsir se ghemui i el sub aternuturi, rugndu-se s
poat adormi.
Nici vorb, din pcate.
Cam peste vreo dou ore, ofierul de punte Des Voeux
a dat deteptarea, strignd cu voioie:
Haidei, biei, ne ateapt o zi lung!
Mai aveau nc treizeci i cinci de kilometri de drum
pn la inutul King William.
11
CROZIER
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
9 noiembrie 1847

Ai ngheat pn-n mduva oaselor, Francis, spune


comandantul Fitzjames. Vino n Sala Comun de la
pup s bei nite coniac.
Crozier ar prefera s bea nite whisky, dar va trebui
s se mulumeasc cu un phrel de coniac. O ia
naintea cpitanului navei Erebus pe tambuchiul lung i
strmt, spre ceea ce fusese cabina personal a
cpitanului Sir John Franklin i care este acum
corespondenta Slii Mari de pe Terror bibliotec, loc
unde se strng ofierii n timpul lor liber i, la nevoie,
sal de consftuiri. Crozier e de prere c asta spune
multe despre caracterul lui Fitzjames care, dup
moartea lui Sir John, a preferat s rmn n cabina lui
minuscul i a reamenajat cabina aceasta spaioas de
la pup, transformnd-o n sal de recreere, folosit
uneori i ca infirmerie.
Cu excepia unei raze plpnde de lumin care
rzbate din Sala Comun, tambuchiul este cufundat n
bezn. Iar puntea este mult nclinat n direcie opus
de locul unde se afl Terror, spre babord, cu prora
cufundat n ap. Cu toate c cele dou nave sunt
aproape identice, Crozier observ i cteva deosebiri. n
primul rnd, parc HMS Erebus are alt miros pe lng
bine cunoscuta duhoare de ulei de lamp, oameni
murdari, haine jegoase, luni ntregi de prjelnie, praf de
crbune, glei cu urin i respiraii mpuite care
atrn n aerul rece i umed, se mai simte i altceva.
Erebus duhnete mai tare a team i dezndejde.
n Sala Comun se afl doi ofieri care i fumeaz
pipele, locotenentul Le Vesconte i locotenentul
Fairholme. Ambii se ridic de pe scaune, fac un semn de
salut ctre cei doi cpitani i se retrag, trgnd ua
glisant n spatele lor.
Fitzjames descuie un dulap i scoate o sticl de
coniac. i toarn lui Crozier o porie zdravn ntr-unul
din paharele de cristal pentru ap care i aparinuser
lui Sir John. i i toarn i lui o porie ceva mai mic.
Dei fostul ef al expediiei adusese la bord, pentru uz
personal, ct i pentru ofierii si, o mulime de articole
delicate din porelan i cristal, nu exist pahare de
coniac. Cci Franklin fusese un abstinent convins.
Crozier nu-i adulmec butura, aa cum se
procedeaz ndeobte. i termin coniacul din trei
nghiituri mari i i-l ntinde lui Fitzjames s i-l reumple.
i mulumesc pentru c ai venit att de repede,
ncepe Fitzjames. Sincer, ateptam s-mi trimii un
mesaj de rspuns, nu s vii tu personal.
Rspuns la ce? se ncrunt nedumerit Crozier. N-
am mai primit nicio veste de la tine de mai bine de o
sptmn, James.
Fitzjames se holbeaz la el.
Vrei s zici c n-ai primit niciun mesaj n seara
asta? L-am trimis pe soldatul Reed la tine cam acum
cinci ore. Cnd am vzut c nu se ntoarce, am bnuit
c petrece noaptea la voi.
Crozier clatin trist din cap.
Offf.. La naiba, murmur Fitzjames.
Crozier scoate din buzunar ciorapul de ln i l aaz
pe mas. n lumina mai puternic a lmpii din tavan,
ciorapul pare ntreg.
L-am gsit pe drumul ncoace. Mai aproape de
nava ta dect de a mea.
Fitzjames ridic ciorapul i l privete cu amrciune.
Am s ntreb oamenii dac-l recunosc cumva, zice
el.
Se poate s fi aparinut unuia dintre ai mei, spune
cu blndee Crozier.
n cteva cuvinte doar, l pune la curent pe Fitzjames
cu atacul petrecut, cu rnile fatale cptate de soldatul
Heather i cu dispariia lui William Strong i a tnrului
Tom Evans.
Patru ntr-o singur zi, spune Fitzjames, turnnd
coniac n ambele pahare.
Aa este. Ce era n mesajul pe care mi l-ai trimis?
Fitzjames i explic cum, pe tot parcursul zilei, fusese
observat ceva care se mica printre bolovanii de ghea,
dincolo de raza de lumin a lanternelor lor. Oamenii
trseser cu armele de mai multe ori, ns echipele
trimise n recunoatere nu descoperiser nici snge, nici
vreo alt urm.
mi cer scuze, Francis, c a tras tembelul la de
Bobby Johns n tine. Oamenii mei sunt cu nervii ntini
la maximum.
Sper c nu chiar att de ntini nct s-i
nchipuie c fiara aia dintre gheuri ar putea striga la ei
n englez, comenteaz sarcastic Crozier, lund nc o
nghiitur de coniac.
Nu, nu. Sigur c nu. A fost o nerozie pur. l tai pe
Johns de la raia de rom pe dou sptmni de acum
nainte. Te rog nc o dat s m ieri.
Crozier ofteaz.
Nu face asta. Rupe-i curul, dac vrei, dar nu-l lsa
fr rom. Vasul sta e i aa mult prea mohort. S tii
c Lady Silence era cu mine i poate c Johns i-a vzut
parka aia afurisit i a crezut c-i altceva. S-mi fie
nvtur de minte altdat.
Silence era cu tine?
Sprncenele lui Fitzjames sunt mai curioase dect
tonul lui.
Habar n-am ce mama dracului cuta pe ghea,
scrnete Crozier, cu gtul iritat de frig i de strigtele
de mai devreme. i eu am fost pe punctul s-o mpuc la
vreo patru sute de metri de voi, atunci cnd am vzut
ceva furindu-se spre mine. Probabil c tnrul Irving
ntoarce Terror cu fundul n sus chiar acum, disperat c
nu d de ea. Mare greeal am fcut s-l pun pe biatul
sta s aib grij de curva aia eschimos.
Oamenii cred c-i un fel de Iona.
oapta lui Fitzjames abia dac se aude. E foarte
prudent, cci sunetul trece extrem de uor prin pereii
subiri ai punii inferioare.
i de ce n-ar crede?
Acum Crozier simte efectul alcoolului. N-a mai pus
pictur n gur de noaptea trecut. i l simte i n
stomac, i n mintea-i ostenit.
Femeia a aprut brusc cu vraciul la de i-a fost ori
tat, ori brbat chiar n ziua cnd a nceput toat
nebunia asta. Ceva i-a smuls limba din rdcin. i
atunci te ntreb eu: de ce n-ar crede oamenii c ea e
cauza problemelor noastre?
Dar o ii pe Terror de mai bine de cinci luni, spune
Fitzjames fr pic de repro n glas; doar curiozitate.
Crozier ridic din umeri.
Nu cred n vrjitoare, James. De fapt, nu prea cred
nici n povestea cu Iona. Dar cred c dac o lsm de
izbelite printre gheuri, creatura aia o s-o sfrtece cu
totul, aa cum o face chiar acum cu Strong i Evans. i
poate i cu soldatul tu, Reed. Nu-i el infanteristul la
rocovan care mai tot timpul voia s discute despre
scriitoraul acela Dickens?
William Reed, da, el era, zice Fitzjames. Cel mai
rapid n ntrecerile de alergare de acum doi ani, pe
Insula Disko. Mi-am nchipuit c un om care poate fugi
att de repede
Se ntrerupe i i muc buzele.
Ar fi trebuit s atept dimineaa i abia atunci s-l
trimit la tine.
La ce bun? se mir Crozier. Nu-i mai mult lumin.
De fapt, nici mcar la prnz nu-i lumin. Nu mai
conteaz dac-i zi sau noapte. i aa va fi nc patru
luni de acum nainte. n plus, din cte ni s-au tot
ntmplat, tim c fiara aia nu vneaz doar noaptea
ori doar pe ntuneric. Poate c Reed al tu o s apar.
tii bine c ni s-au mai rtcit mesagerii printre gheuri
i nainte. i au aprut dup vreo cinci, ase ore,
degerai i njurnd de mama focului.
Poate aa va fi, spune Fitzjames, cu ndoial n
glas. Am s trimit echipe de cutare mine diminea.
Exact asta vrea i creatura s facem.
Vocea lui Crozier este extrem de obosit.
Poate c aa este, repet Fitzjames, dar chiar tu
mi-ai spus c i azi noapte, i azi, toat ziua, ai trimis
oameni afar s-i caute pe Strong i pe Evans.
Dac nu l-a fi luat cu mine pe Evans cnd l
cutam pe Strong, putiul la ar mai fi nc n via.
Thomas Evans, murmur dus pe gnduri
Fitzjames. Mi-l aduc aminte. Un biat mai zdravn. Nu
tocmai un puti, nu-i aa, Francis? Trebuie s fi avut
ct? Douzeci i doi, douzeci i trei de ani?
A fcut douzeci n mai, Tommy al nostru, spune
Crozier. Prima lui zi de natere serbat la bord a fost
chiar n ziua cnd am plecat n expediie. Ceilali s-au
amuzat i l-au ras n cap ca s-i in bine minte a
optsprezecea aniversare. Nu s-a suprat. Prietenii lui zic
c mereu a fost prea dezvoltat pentru vrsta lui. A fost
pe HMS Lynx i nainte de asta a fost pe o nav
comercial din India. A intrat n marin la treisprezece
ani.
Ca i tine.
Crozier rde cu tristee:
Ca i mine. i la ce mi-a folosit?
Fitzjames pune sticla de coniac la loc n dulap i se
ntoarce la masa lung.
Spune-mi, Francis, e adevrat c te-ai deghizat n
servitor negru pe nava lui Hoppner atunci cnd ai fost
prini de gheuri tot aici n s fi fost n 24?
Crozier rde iari, cu ceva mai mult veselie.
Chiar aa. n 24 a fost. Atunci eram mus pe nava
Hecla, condus de cpitanul Parry, i am pornit ctre
nord mpreun cu Fury a lui Hoppner ncercnd s
gsim tot Pasajul sta blestemat. Planul lui Parry era ca
ambele nave s treac prin Strmtoarea Lancaster i s
coborm apoi prin Canalul Prince Regent c abia dup
expediia din 33 a lui John i James Ross am aflat c
Boothia e, de fapt, o peninsul. Parry i imagina c
poate ocoli Boothia pe la sud, pentru ca apoi s se
repead cu toat viteza nainte, pn ajunge la linia de
coast descoperit de Franklin cu apte ani n urm.
ns Parry a pornit prea trziu. Poi s-mi spui tu cum
se ntmpl de toi afurisiii tia de comandani de
expediii ridic prea trziu ancora? i mare noroc am
avut c am reuit s ajungem n Strmtoarea Lancaster,
dei cu o lun mai trziu dect intenionasem, abia pe
zece septembrie. i pn pe treipe septembrie au venit
gheurile i nu mai aveam nicio ans s trecem prin
strmtoare, aa c Parry, cu Hecla a noastr, i
locotenentul Hoppner, cu Fury a lui, au luat-o la goan
spre sud cu coada ntre picioare. S-a iscat o vijelie care
ne-a mpins n Golful Baffin i al dracului de norocoi
am fost, ascult tu la mine, c am reuit s gsim un loc
unde s ne adpostim ntr-un golfule foarte mic i
foarte drgla lng Canalul Prince Regent. Zece luni
am stat acolo. Ne-au degerat i ele.
Dar, surse uor Fitzjames, nu reuesc s mi te
imaginez deghizat n servitor negru. Crozier d amuzat
din cap i mai soarbe din pahar.
i Parry, i Hoppner erau adepii organizrii de
baluri mascate n timpul iernilor petrecute ntre gheuri.
Pe sta de care vorbeti l pusese Hoppner la cale l i
numise Marele Carnaval Veneian i trebuia s aib
loc n prima zi de noiembrie, exact atunci cnd scade cel
mai tare moralul oamenilor, mpreun cu soarele care
dispare dincolo de orizont i care nu se mai vede luni
ntregi. Parry a ieit pe Hecla n mantia aia uria pe
care n-a dat-o jos nici mcar atunci cnd s-au adunat
toi oamenii majoritatea erau costumai, pentru c pe
fiecare nav aveam cte un cufr mare cu costume i
cnd, n cele din urm, i-a scos mantia, l-am vzut pe
Parry costumat n infanteristul la btrn cu un picior
de lemn, care obinuia s cnte la scripc lng
Chatham pe cte o juma de penny. i-l aduci aminte?
Sau, nu, n-ai de unde, c eti prea tnr. i uite -l pe
Parry dac m ntrebi pe mine, mereu am fost de
prere c ticlosul la mecher ar fi vrut s se fac
actor, nu cpitan de nav cum l imit n cele mai mici
amnunte: scrie la scripca aia a lui, opie pe
piciorul fals din lemn i ip din toi bojocii: Luminia
ta, d-i i lu bietu Joe un bnu, c i-a pierdut picerile
luptnd pentru Rege i ar! i oamenii au rs de s-au
ccat pe ei. Dar, ce s vezi? Hoppner, care, zic eu, c era
i mai nnebunit dup caraghioslcurile astea dect era
Parry, apare la bal travestit n doamn de vi nobil,
mbrcat dup ultima mod de la Paris din anul la
adic talie joas, crinolina uria ncreit peste cur, i
toate alelalte. Iar eu, unul, pentru c n vremurile alea
eram plin de energie, ca s nu zic c eram i mult prea
prost, ntr-un cuvnt, aveam douj i ceva de ani, eu,
cum ziceam, am aprut deghizat ca negriorul lui
Hoppner adic aveam pe mine o livrea adevrat pe
care o cumprase ticlosul la de Henry Parkyns
Hoppner dintr-un magazin din Londra, cu uniforme
pentru slugi de filfizoni, i o adusese pe nav special
pentru mine.
i oamenii s-au distrat? l ntreb Fitzjames.
Pi, cum? Au rs de s-au ccat pe ei a doua oar
nici nu l-au mai bgat n seam pe Parry cu piciorul lui
de lemn din momentul cnd a aprut Hoppner travestit
n dam i cu mine care-i ineam trena la spate. De ce
s nu se fi ccat pe ei de atta rs? De ce s nu fi rs
pn fceau crampe la burt toi coarii ia de acolo, i
domnioricile cu musti i panglici n peruci, i telalii i
evreii cu nasuri coroiate, i zidarii, i rzboinicii din
Scoia, i prostituatele din Londra, i cadnele care
dansau din buric? De ce s nu fi rs toi tia?
nchipuie-i numai! Tnrul Crozier, deja prea vrstnic
s mai fie mus, dar prea tnr s fie locotenent, visnd
s ajung amiral ntr-o bun zi, uitnd, de fapt, c nu-i
dect o slug proast din Irlanda.
Cteva clipe Fitzjames nu spune nimic. Crozier aude
iari sforiturile i vnturile oamenilor care dorm n
hamacuri spre prora navei cufundate n ntuneric. i
pare ru c i-a ncheiat astfel povestirea niciodat nu
vorbete aa cu nimeni dac e treaz dar i dorete ca
Fitzjames s scoat iari coniacul. Sau whisky-ul.
Cnd au scpat dintre gheuri Fury i Hecla? l
ntreab Fitzjames.
La douzeci iulie n vara urmtoare, spune Crozier.
Dar probabil c tii restul povetii.
tiu doar c Fury a fost distrus.
Aa a fost, zice Crozier. La cinci zile dup ce gheaa
s-a mai nmuiat ne tot tram pe lng rmul Insulei
Somerset, ncercnd s ne inem ct mai departe de
banchiz, ncercnd s ne inem ct mai departe din
calea bulgrilor lora pctoi de calcar care cad mereu
de pe stnci deci, la cinci zile dup ce am pornit din
nou, o alt vijelie a mpins-o pe Fury pe o limb de
pmnt. Am tractat-o cu oamenii i am reuit s-o
scoatem de acolo cu mult sudoare, i imaginezi tu
dar dup aia ambele nave s-au blocat iari ntre
gheuri i a venit spre noi un afurisit de aisberg, la fel de
mare e nenorocitul la dintre Erebus i Terror, i o
izbete pe Fury de malul ngheat, i smulge crma, i
crap fundul i i face zob carena. Echipajul a dat la
pompe patru aveam n schimburi, zi i noapte, doar
ca s-o inem pe linia de plutire.
i ai i reuit ceva vreme, intervine Fitzjames.
Cam dou sptmni. Ba chiar am ncercat s-o
legm de un aisberg, dar afurisitul la de cablu a
plesnit. i dup aia Hoppner a ncercat s-o ridice ca s
ajung la chil ntocmai cum a vrut s fac Sir John
cu Erebus dar a venit viscolul i praful s-a ales de
ideea asta a lui. Exista riscul ca ambele nave s fie
mpinse pe coasta de sub vnt a promontoriului. n cele
din urm, oamenii s-au prbuit unul cte unul peste
pompe prea extenuai ca s ne mai neleag ordinele
i la douzeci i unu august Parry le-a cerut tuturor s
se urce pe Hecla i biata Fury a fost mpins pe rm de
un grup de aisberguri care s-au izbit cu putere de ea,
blocnd orice ieire la ap ar mai fi avut. Nici dac
voiam nu o mai puteam remorca. Gheurile o fceau
frme chiar sub ochii notri. i abia am scpat cu
Hecla de acolo, dar cu toi oamenii dnd la pompe zi i
noapte i cu marangozii trudind douzeci i patru de ore
din douzeci i patru ca s-o peticeasc ct de ct. Prin
urmare, expediia noastr s-a sfrit astfel: nu am reuit
s ne apropiem de Pasaj, sau mcar s descope rim noi
inuturi, i am pierdut o nav, iar Hoppner a fost trimis
n faa curii mariale, iar Parry a considerat c i el a
fost judecat de curtea marial, de vreme ce Hoppner s-a
aflat sub comanda lui.
Dar, din cte mi aduc aminte, a fost achitat, zice
Fitzjames. Ba chiar elogiat.
Elogiat, dar nu i promovat, spune Crozier.
Dar ai supravieuit cu toii.
Da.
i eu vreau s supravieuiesc acestei expediii,
Francis, spune Fitzjames, pe un ton cobort, dar plin de
hotrre.
Crozier d din cap. l nelege. i el vrea asta.
Ar fi trebuit s facem ce a fcut Parry atunci i s
punem ambele echipaje pe Terror nc de acum un an i
s ne ducem spre est, ocolind inutul King William.
Acum este rndul lui Crozier s ridice din sprncene.
Nu se mir pentru c Fitzjames accept ideea c este
vorba despre o insul excursia de recunoatere de la
sfritul verii aproape c reuise s risipeasc toate
ndoielile n aceast privin , ci pentru c accept
gndul c ar fi putut s se ndrepte ntr-acolo toamna
trecut, abandonnd nava lui Sir John. Crozier tie prea
bine c niciun lucru nu e mai greu pentru un cpitan
din Marina oricrui stat dect s-i prseasc nava. i
cu mult mai greu le este cpitanilor din Marina Regal
s conceap c ar putea face una ca asta. Dei Erebus
fusese cu numele sub comanda lui Sir John Franklin,
adevratul ei cpitan fusese n permanen
comandantul James Fitzjames.
Prea trziu acum.
Crozier nu se simte prea bine. Este frig n Sala
Comun, care are civa perei exteriori cei doi brbai
i vd clar aburii respiraiei dar tot e cu cincisprezece,
douzeci de grade mai cald dect afar, pe ghea, i
picioarele lui Crozier, degetele mai ales, par a se topi
ntr-un val uria de junghiuri i nepturi ca fcute cu
mii de ace nroite n foc.
Aa este, e de acord Fitzjames, dar ai dat dovad de
nelepciune n august, cnd ai trimis cu sania o parte
din proviziile i echipamentele noastre pe inutul King
William.
N-a fost dect o prticic din ce va trebui s ducem
acolo n cazul n care aceea va fi tabra noastr, spune
cam rstit Crozier.
Ordonase ca aproximativ dou tone de conserve,
mbrcminte, corturi, truse de scule i truse de prim-
ajutor s fie coborte de pe nave i depozitate pe rmul
de nord-vest al insulei pentru eventualitatea n care ar fi
obligai s abandoneze n prip navele n timpul iernii.
ns transportul pn la locul stabilit durase ridicol de
mult timp i fusese extrem de riscant. n urma multor
sptmni de trud amarnic reuiser s duc doar o
ton de tot felul de lucruri corturi, mantale groase,
unelte i conserve ct s le ajung cteva sptmni.
Nimic mai mult.
Creatura aia n-o s ne lase s stm aici, adaug el
n oapt. Ne-am fi putut muta cu toii n corturi nc
din septembrie ii minte c am nivelat locul i puteam
nla vreo douzeci i cinci de corturi acolo ns locul
este mult mai greu de aprat dect sunt navele.
Nu, n-am fi n siguran acolo, spune Fitzjames.
Presupunnd c navele noastre vor trece cu bine
peste iarn.
Aa este, admite Fitzjames. Ai auzit, Francis, c
unii dintre marinarii de pe ambele vase au botezat
creatura aia cu numele Terror?
Nu!
Crozier se simte profund ofensat. Nu dorete ca
numele navei sale s fie folosit n asemenea scopuri
malefice, chiar dac e vorba despre o glum a
echipajelor. Dar o singur privire n ochii verzi-cprui ai
comandantului James Fitzjames este suficient s-l fac
s priceap c tnrul este foarte serios. i la fel de
serioi trebuie c sunt i oamenii lor.
Terror. Teroarea, zice el i simte gust de fiere.
Ei zic c nu-i un animal, continu Fitzjames.
Aproape toi oamenii cred c niciun animal nu poate fi
att de viclean, ci doar o creatur nemaivzut o
creatur supranatural i mai cred c n bezna aia
dintre gheuri se ascunde un demon.
Att de dezgustat e Crozier, c i vine s scuipe.
Demon, mrie el plin de dispre. mi vorbeti
despre aceiai marinari care cred n fantome i n zne
i n Iona, sirene, blesteme i montri marini.
Te-am vzut cu ochii mei cum ai zgriat vela ca s
chemi vntul, surde Fitzjames.
Crozier nu-i rspunde.
Ai trit suficient de mult i ai cltorit n toate
colurile lumii i ai vzut lucruri care ntrec nchipuirea
omeneasc, adaug tnrul ncercnd, n mod evident,
s nsenineze atmosfera.
Chiar aa, scoase Crozier un hohot scurt de rs.
Pinguinii! Ce n-a da s fie ei cele mai mari animale de
pe aici, aa cum se pare c e cazul la Polul Sud.
Adic nu sunt uri albi la Polul Sud?
Nu sunt. Ori noi n-am reuit s vedem vreunul. De
fapt niciun vntor i niciun explorator n-a vzut vreun
urs alb acolo n cei aptezeci de ani de cnd tim noi c
se organizeaz expediii spre i n jurul acelui trm alb,
vulcanic, ngheat.
Iar tu i cu James Ross ai fost primii oameni care
au zrit continentul. i vulcanii.
Da, noi am fost. Iar expediia noastr i-a fost de
mare folos lui Sir James. S-a nsurat cu o tnr
minunat, a fost fcut cavaler, s-a mbogit, iar acum e
fericit la cldur. n vreme ce eu eu m aflu aici.
Fitzjames i drege glasul ca i cum ar dori s
schimbe subiectul.
tii, Francis, pn la cltoria asta, chiar am fost
sigur c exist o Mare Polar. Am fost convins c
Parlamentul nu s-a nelat cnd a acceptat teoriile aa-
ziilor experi polari chiar n iarna dinaintea plecrii
noastre, mai ii minte? S-a scris n Times despre ele,
despre bariera termobaric, despre Curentul Golfului
care curge pe sub ghea i nclzete Marea Polar,
despre continentul nevzut care aproape sigur exist
acolo. Erau att de ncredinai de existena lui, nct
ncepuser chiar s propun i s adopte legi care s
permit ca deinuii de la Southgate i alte nchisori s
fie dui pe acest Continent Polar de Nord, la cteva sute
de mile de locul unde ne aflm noi acum, s ncarce
crbunele despre care se spunea c ar exista n cantiti
imense.
De aceast dat, Crozier este realmente amuzat.
Da, da, i crbunii ar fi urmat s fie folosii la
nclzirea hotelurilor i la realimentarea navelor cu
aburi care vor face curse regulate pe Marea Polar cel
mai trziu din 1860. Doamne, ce n-a da acum s fiu i
eu pucria la Southgate. tii tu, James, c, prin lege
i din motive umanitare, celulele lor sunt de dou ori
mai mari dect cabinele n care stm acum i e cald n
ele, iar viitorul nostru ar fi asigurat dac n-am avea
nimic altceva de fcut dect s ne delectm cu luxul
acesta n ateptarea vetii c a fost descoperit Polul
Nord i ncepe colonizarea lui.
Acum rd amndoi.
Se aud nite bufnituri de pe covert zgomot de pai
care alearg i voci, i cpitanii simt un val de aer rece
la picioare cnd se deschide chepengul principal de la
captul tambuchiului. Apoi se aud ali pai grbii pe
trepte.
Se opresc din vorb i ateapt ciocnitul uor n ua
subire a Slii Comune.
Intr, spune comandantul Fitzjames.
i apare un marinar de pe Erebus care i conduce pe
doi oameni din echipajul de pe Terror locotenentul de
rang trei Irving i un matelot pe nume Shanks.
mi cer scuze c v deranjez, domnule comandant
Fitzjames, domnule cpitan Crozier, spune Irving.
Dinii tnrului clnnesc uor. Nasul lung i s-a albit
de la gerul nprasnic. Shanks nu i-a lsat muscheta
din mini.
Domnul locotenent Little m-a trimis de urgen s-i
raportez domnului cpitan Crozier.
Spune, John, ce este? i zice Crozier. Tot pe Lady
Silence o caui?
O clip, Irving pare luat prin surprindere. Apoi
continu:
Am vzut-o printre gheuri cnd s-au ntors
ultimele echipe de cutare. Dar, nu, domnule, domnul
locotenent Little m-a trimis s v aduc de ndat, pentru
c
i se ntrerupe, de parc ar fi uitat motivul.
Domnule Couch, i se adreseaz Fitzjames
marinarului de serviciu care i condusese n Sala
Comun pe cei doi brbai de pe Terror, fii bun, te rog, i
ateapt n tambuchi. i nchide i ua dup dumneata.
Mulumesc.
i Crozier i-a dat seama c ncetaser sforiturile i
scritul hamacurilor. Mult prea multe urechi atente i
ascultau acum din zona rezervat echipajului.
Dup ce ua se nchide, Irving spune:
S-au ntors William Strong i Tommy Evans,
domnule.
Crozier clipete uluit.
Cum adic s-au ntors? Vrei s zici c triesc?
Simte un val de speran i optimism cum n-a mai
simit de luni de zile.
O, nu, domnule, rspunde Irving. De fapt doar
un cadavru. L-a descoperit un biat din echipele de
cutare la parapetele de la pup cam acum o or.
Marinarii de cart zic c n-au observat nimic. Dar a
aprut acolo, domnule. i domnul locotenent Little ne -a
ordonat mie i lui Shanks s plecm la Erebus ca s v
informm ct de repede suntem n stare, domnule
cpitan. Marinarul Shanks Mare, vreau s zic.
Ce? izbucnete Crozier. Un singur cadavru? S-a
ntors pe nav?
Cpitanul de pe Terror nu mai pricepe nimic.
Mi s-a prut c-ai zis c s-au ntors amndoi: i
Strong, i Evans.
Chipul degerat al locotenentului de rang trei se face
complet alb.
Aa am zis, domnule cpitan. De fapt, cte o
jumtate din ei. Cnd ne-am dus s ne uitm la
cadavrul proptit de parapete, a czut i cum s spune
eu s-a desfcut. Din cte ne-am putut da seama, de la
bru n sus este Billy Strong, iar de la bru n jos e
Tommy Evans.
Crozier i Fitzjames se privesc ngrozii.
12
GOODSIR
Latitudine 693742, longitudine 9841
inutul King William, 24 mai 3 iunie 1847

Echipa locotenentului Gore a ajuns la tumulul lui Sir


James Ross de pe inutul King William n seara zilei de
28 mai, dup cinci zile cumplite de mers pe ghea.
Vestea bun dei nu au avut tiin de ea dect cu
cteva minute nainte s ajung pe insul era c acolo
se aflau bazine cu ap dulce. Cea proast era c n
majoritatea acestora lichidul fusese mprtiat de ctre
un lan aproape continuu de aisberguri unele nalte de
treizeci de metri, ba chiar mai mult care fuseser
mpinse peste bancurile de nisip i rmul propriu-zis,
iar acum se ntindeau ct vedeai cu ochii pe curba
uscatului, aidoma zidului unei fortree albe. O zi
ntreag le-a luat oamenilor escaladarea acestei ultime
bariere. Pentru a uura sania, au fost nevoii s lase pe
ghea o mare parte din ncrctura de conserve,
combustibil i saci de dormit. Situaia le -a fost mult
nrutit i de faptul c unele conserve de sup i
carne de porc mucegiser i le-au aruncat,
rmnndu-le pentru drumul de ntoarcere doar provizii
pe mai puin de cinci zile presupunnd, firete, c
restul conservelor nu se stricaser i ele. i, ca s pun
capac tuturor acestor necazuri, au descoperit c i aici,
la rm, gheaa avea tot opt metri grosime.
Pentru Goodsir, ns, inutul King William ori
Insula, cum aveau s descopere ei mai trziu s-a
dovedit a fi cea mai mare dezamgire din ntreaga lui
via.
Vnturile bteau n permanen aprig pe insulele de
la nord, Devon i Beechey, fcnd aproape imposibil
apariia vieii acolo chiar i n condiii meteorologice mai
favorabile. i chiar dac acolo nu creteau dect licheni
i alte plante trtoare, cele dou insule erau adevrate
Grdini ale Raiului n comparaie cu ce au gsit ei pe
inutul King William. Dac Insula Beechey se putea fli
cu teren sterp, ceva nisip i ceva pmnt, stnci
impuntoare i un soi de plaj, niciuna dintre astea nu
era de gsit pe King William.
Timp de o jumtate de or dup ce trecuse dincolo de
bariera aisbergului, Goodsir nu-i putu da seama dac
sub tlpi are sau nu teren solid. Se pregtise sufletete
s srbtoreasc mpreun cu ceilali ocazia aceea
special cnd ar fi pit pe terra firma pentru prima oar
dup mai bine de un an. Dar nici vorb de aa ceva.
Dincolo de aisberguri gheaa de mare devenea un
talme-balme uria de ghea de rm i era practic
imposibil s-i dai seama unde se termina gheaa i
ncepea rmul. De jur mprejurul lor totul era numai
ghea, zpad murdar, i iar ghea, i iar zpad.
n cele din urm, ajunser ntr-o zon unde vntul
btea cu putere, mprtiind zpada. Goodsir i ali
civa marinari se aruncar n patru labe pe terenul
acela solid, ca i cum ar fi vrut s nale rugi de
recunotin. ns pietrele mici de acolo erau ngheate
bocn, tari precum pietrele din caldarmul Londrei pe
timp de iarn i de zece ori mai reci; iar frigul acesta le
urc pe sub izmene i pe sub celelalte rnduri de haine,
intrndu-le n oase, apoi trecnd prin mnuile groase
nspre palme i degete. Invitaie mut la cercurile
infernului ngheat al morilor din adncuri.
Au avut nevoie de alte patru ore ca s gseasc
tumulul lui Ross. O movil de pietre de vreo doi metri
nlime pe Stnca Victoriei, ori n apropiere de aceasta,
va fi destul de uor de gsit aa le promisese tuturor
locotenentul Gore. ns pe acest promontoriu expus
intemperiilor, movilele de ghea aveau cam toate doi
metri, iar vnturile puternice drmaser de mult
vreme pietrele mici din vrful tumulului, fcndu-l
foarte greu de identificat. Cerul sfritului de mai nu se
ntuneca complet nicicnd, dar lumina lui estompat i
mpiedica s vad cum trebuie n spaiul tridimensional
ori s aprecieze corect distanele. Singurii pe care
reueau s-i deslueasc erau urii, i numai din cauza
micrii lor. Vreo ase creaturi din acelea flmnde i
stranii i urmriser de la distan ntreaga zi. Tot restul
era nvluit ntr-o strlucire alb-cenuie. Un serac ce lor
li se prea c ar avea vreo douzeci i ceva de metri
nlime i c s-ar afla la vreo cinci sute de metri
deprtare era, n realitate, doar la doi metri de ei i nu
avea dect vreo aptezeci de centimetri. O bucat goal
de pietri i piatr compact ce li se prea a fi la vreo
treizeci de metri distan era la un kilometru i jumtate
de ei, pe promontoriul amorf, erodat de vnturi.
ntr-un final, reuiser s gseasc tumulul cam pe
la ora 10 p.m., dup cum arta ceasul lui Goodsir, ceas
care, culmea!, nc mai era n stare de funcionare. Toi
erau ntr-att de epuizai c le atrnau braele la fel ca
acelor maimue despre care auziser attea poveti; ntr-
att de epuizai c erau incapabili s mai articuleze un
singur sunet. Pn i sania o abandonaser la vreo opt
sute de metri spre nord de locul unde urcaser pe mal.
Gore scoase primul din cele dou mesaje ascultnd
de instruciunile lui Sir John, fcuse o copie a acestuia
pe care o va pune bine mai la sudul coastei , not data
i i trecu numele. Se semn i ofierul de punte
Charles Des Voeux. Fcur sul misiva, o introduser
ntr-unul din cei doi cilindri etani din bronz pe care-i
aduseser cu ei i, dup ce l-au aruncat n mijlocul
tumulului gol, puser la loc pietrele, astupnd orificiul.
Bun, zise Gore. Gata.
Furtuna cu fulgere i tunete se porni pe la miezul
nopii, la puin vreme dup ce ajunseser, cu chiu, cu
vai, napoi la sanie i ncepuser s mnnce.
Lsaser pe suprafaa de ghea pturile groase,
blnurile de lup, sacii de dormit, foile de cort i mare
parte din conservele rmase, pentru a le fi mai uor la
escaladarea aisbergului. Bnuiau c, din moment ce
mncarea era nchis n conservele sigilate, nu avea
cum s-i atrag pe urii care miunau adulmecnd pe
acolo i, chiar dac, prin absurd, i-ar fi atras, animalele
nu ar fi putut s le deschid. Planul era ca n cele dou
zile pe care le petreceau aici, pe uscat, s ncerce s se
descurce cu raii reduse i s se nghesuie cu toii n
cortul Holland. La hrana insuficient din conserve s-ar fi
putut aduga, firete, orice vietate pe care ar fi putut-o
vna; ns visul acesta plea cu repeziciune n faa
realitii dezolante a locului.
Dup ce scoase vesela din compartimentele ingenios
construite ale unor couri din rchit, Des Voeux ncepu
s supravegheze pregtirea cinei. Din nefericire, trei din
cele patru conserve alese pentru aceast prim mas pe
uscat erau stricate. Ceea ce nsemna c le rmne doar
jumtatea de porie de carne de porc tradiional n
zilele de miercuri i dup care oamenii se ddeau n
vnt, pentru c era att de gustoas i de mpnat cu
grsime, dar evident insuficient pentru a le ostoi
foamea dup o asemenea zi lung de trud i ultima
conserv comestibil, pe care scria Sup limpede de
broasc estoas calitate superioar i pe care toi o
detestau dup ce aflaser pe pielea lor c nu era de
calitate superioar, nu era ctui de puin limpede i,
mai ales, c nu avea absolut nicio legtur cu broasca
estoas.
n ultimul an i jumtate, n timpul trecut de la
moartea lui Torrington, pe Insula Beechey, doctorul
McDonald de pe Terror fusese obsedat de calitatea
conservelor i, cu ajutorul celorlali medici, experimenta
n permanen, cutnd s descopere cea mai bun
diet prin care s se evite apariia scorbutului. Doctorul
mai vrstnic i spusese lui Goodsir c un anume
Stephan Goldner, din Houndsditch, ajunsese furnizorul
de conserve al acestei expediii dup ce ctigase
contractul licitnd un pre incredibil de mic i c
aproape sigur individul acesta nelase guvernul
Maiestii Sale i Serviciul pentru Descoperiri Geografice
al Marinei Regale aprovizionndu-i cu alimente
necorespunztoare i toxice n multe dintre cazuri.
Vzduhul ngheat se umplu de mscrile oamenilor
cnd aflar c hrana din conserve era mpuit.
Hai, potolii-v, biei, le ceru locotenentul Gore
dup ce-i lsase vreo dou minute s sloboad cele mai
rafinate pornografii din limbajul marinresc. Ce-ai zice
dac am deschide i celelalte conserve i ne -am pune
burile la cale aa cum se cuvine, i s ne ntoarcem
mine la proviziile noastre, chiar de ar fi s mergem
ntreaga zi?
Urlete de aprobare.
Dou din cele patru conserve rmase nu erau stricate
una dintre ele era o Tocni irlandez pregtit, n
mod bizar, fr carne, i care cu greu ar fi fost
comestibil chiar i n zilele ei bune; n vreme ce pe
cealalt era trecut deliciosul anun Flci de bou cu
legume. Oamenii presupuser c maxilarele de bou
proveniser dintr-o tbcrie, iar legumele dintr-o
pivni de mult abandonat, dar i aa tot a fost mai
bine dect nimic.
Abia ce apucaser s ridice cortul, ntinznd sacii de
dormit n chip de podea, s nclzeasc mncarea pe
plita cu spirt i s mpart gamelele i tacmurile, c
ncepu furtuna.
Primul fulger lovi la mai puin de douzeci de metri de
ei, fcndu-i pe toi s-i verse flcile de bou i legumele
i tocnia. A doua bubuitur veni mai de aproape.
Se repezir la cort. Fulgerele explodau de jur
mprejurul lor ca proiectilele unei arje de artilerie.
Imediat ce se strnser claie peste grmad n cortul din
pnz maro opt oameni nghesuii ca vai de ei ntr-un
cort conceput pentru cel mult patru persoane ,
marinarul Bobby Ferrier arunc o privire la ruii din
metal care sprijineau cortul i se repezi spre
deschiztur, exclamnd:
Futu-i!
Afar cdea cu violen grindina de mrimea mingilor
de cricket, azvrlind achii de ghea la zece metri n
vzduh. Clarobscurul nopii polare era strfulgerat de
explozii att de apropiate unele de celelalte nct preau
a se suprapune, incendiind ntregul cer cu flcri
slbatice ce rmneau ntiprite pe retina privitorului.
Nu! Nu! strig Gore, acoperind tunetul.
l prinse pe Ferrier chiar lng ieirea din cort i l
arunc napoi nuntru.
Noi suntem cele mai nalte lucruri de pe toat
insula asta. Aruncai ruii ct de departe putei, dar
rmnei n pragul cortului. Dup-aia intrai n sacii de
dormit i nu v mai ridicai de jos.
Oamenii se repezir s-i ndeplineasc ordinul.
Scpate de sub cciuli ori de sub perucile galeze,
uviele lor lungi de pr se zvrcoleau peste fulare
aidoma unor erpi torturai. Furtuna devenise i mai
feroce, zgomotul asurzitor. Prin pnza cortului i prin
pturi, pumnii uriai ai grindinii le nvineeau spinrile.
Goodsir gemu tare, mai mult de fric dect de durere,
dei aceasta era cea mai dureroas btaie pe care o
ncasase vreodat.
tu-i mniezii ei! zbier Thomas Hartnell cnd se
nteir grindina i fulgerele.
Cei care aveau ct de ct minte nu intraser n sacii
de dormit, ci se acoperiser cu ei, folosindu-i ca pe un
tampon ntre ei i grindin. Simeau c se sufoc din
cauza cortului prbuit peste ei, iar frigul nprasnic le
intra n oase prin prelatele subiri de pe jos, tindu-le
respiraia.
Cum se poate s fie o furtun cu fulgere cnd e
att de frig? strig Goodsir la Gore care sttea ntins
alturi de el n grmada de oameni ngrozii.
Se mai ntmpl, strig i locotenentul. Dac ne
vom hotr s prsim navele i s ne facem tabra pe
uscat, va trebui s lum al dracului de multe
paratrsnete cu noi.
Aceasta a fost prima dat cnd Goodsir a auzit vreo
referire la eventuala abandonare a navelor.
Un fulger lovi stnca lng care luaser cina,
ncheiat att de brusc, doar la trei metri de cort; rico
apoi pe deasupra capetelor lor i se izbi de o alt stnc,
la nici doi metri distan de ei. Se lipir mai tare de
pmnt, ca i cum ar fi vrut s se ngroape n el.
Doamne apr i pzete! Domnu Gore! strig
John Morfin, aflat cel mai aproape de deschiztura
mototolit a cortului. Se mic ceva n mijloc!
Nu lipsea niciunul dintre ei. i Gore ntreb:
Un urs? n mijlocul furtunii?
Prea mare s fie urs, lentule, zbier Morfin. E
Atunci fulgerul lovi din nou stnca, iar electricitatea
static fcu pnza cortului s salte n aer. Toi brbaii
se fcur una cu pmntul de sub ei, i lipir obrajii de
pnza ngheat i renunar la discuii n favoarea
rugciunilor.
Acest atac susinut cci Goodsir era convins c erau
zeii greci mniai pe hybrisul25 de care dduser ei
dovad atunci cnd i permiseser s ptrund pe
trmul lui Boreas26 dur mai bine de o or. Apoi
25 Orgoliu nemsurat i supraapreciere a forelor proprii n

confruntarea cu destinul, sancionate printr-un act de justiie


divin (surs a tragicului n teatrul antic) (n. tr.).
26 Personificare divin a vntului de nord, fiu al unui titan i al

zeiei zorilor, Eos (n. tr.).


tunetele ncepur s se aud tot mai slab, exploziile
devenir intermitente i furtuna se deplas spre sud-est.
Goodsir l considera pe locotenentul Gore unul dintre
cei mai curajoi oameni pe care i cunoscuse n viaa lui,
dar chiar i aa, tnrul ofier mai atept un minut
dup ncetarea acelei ofensive a naturii ca s se ridice n
picioare, ieind complet de sub pnza cortului. Ceilali
se scular n patru labe i rmaser pe loc, uitndu-se
n jur cu ochi uluii i temtori, cernd parc ndurare.
Spre est, cerul se transformase ntr-o reea de descrcri
electrice aer-aer i aer-sol; tunetele se rostogoleau n
continuare peste insula plan, nc destul de feroce ct
s-i fac s-i acopere urechile, ns grindina ncetase.
Ct cuprindeai cu privirea, vedeai numai mormane de
bile sfrmate de ghea. Dup ce se ridic Gore i
ncepu s inspecteze locul, se ridicar n picioare i
ceilali, cu micri ncete, epene, verificndu-i
membrele. Dac propria-i durere ar fi fost un indicator
al maltratrii la care fuseser supui fr excepie, i
zise Goodsir, atunci ar fi nsemnat c toi aveau vnti
cumplite pe tot corpul. Spre sud, norii grei ntunecau
cerul dndu-le senzaia c se lsa cu adevrat noaptea.
Ia uitai-v! le strig Charles Best.
Goodsir i ceilali se strnser n jurul saniei, nainte
de cina lor ncheiat brusc, despachetaser toate
conservele i celelalte obiecte i le stivuiser lng locul
unde aveau s mnnce, iar fulgerul lovise doar
grmada micu de cutii, ratnd, din fericire, sania.
Toate conservele lui Goldner fuseser spulberate ca
lovite de o ghiulea poate bila folosit n jocul acela
cosmic de popice. Buci arse de metal, legume nc
aburinde i carne stricat fuseser mprtiate pe o raz
de douzeci de metri n jur. Lng piciorul stng al
autopsierului se afla un recipient carbonizat i deformat
pe care scria INSTRUMENT PENTRU GTIT (I). Fcuse
parte din vesela lor de cltorie i-l lsaser pe plita cu
spirt atunci cnd fugiser la adpost. Lng el fusese un
bidon metalic, cu jumtate de litru de eter pirolignos,
care explodase trimind schije n toate direciile, schije
care trecuser n mod miraculos peste capetele lor
atunci cnd se mbulziser n cort. Dac fulgerul ar fi
aprins i sticlele cu combustibil din lada de lemn
aezat pe sanie, lng cele dou puti i traista cu
cartue, la doar civa pai de ei, explozia i flcrile i-ar
fi nimicit pe toi.
Lui Goodsir i veni s rd, dar se abinu de team s
nu nceap s i plng n acelai timp. Toi cei opt
brbai rmseser mui de spaim i de uimire.
n cele din urm, John Morfin, care se urcase pe
mormanul de ghea cldit de grindin lng tabra lor,
le atrase atenia:
Domnu lent, tre s vedei asta! Se nghesuir toi
s vad despre ce era vorba. Pe latura cealalt a movilei,
venind dinspre talme-balmeul de ghea de la sud de
ei i disprnd spre marea aflat la nord-vest, se aflau
nite urme de neconceput n lumea real. De
neconceput, pentru c erau mult mai mari dect urmele
oricrui animal de pe pmnt. Vreme de cinci zile
oamenii tot observaser pe zpad urme lsate de labele
urilor albi, unele chiar foarte mari cam de treizeci de
centimetri lungime dar formele neclare de acum erau
cam cu jumtate mai mari dect oricare urme de uri
vzuser ei. Ba unele erau lungi ct un bra de om. i
erau proaspete nici urm de ndoial n privina asta
deoarece nu erau fcute n stratul vechi de zpad, ci n
gheaa adus de grindin.
Orice ar fi fost creatura aceea, ea trecuse pe lng
tabra lor n punctul maxim al furtunii cu grindin i
fulgere, exact aa cum spusese Morfin.
Ce-i asta? spuse locotenentul Gore. Nu se poate
aa ceva. Domnule Des Voeux, fii bun i adu-mi puca
i nite cartue de pe sanie, te rog.
Da, domnule.
Morfin, soldatul Pilkington, Best, Ferrier i Goodsir
porniser deja dup locotenentul Gore, cercetnd
urmele acelea imposibile spre nord-vest.
Sunt mult prea mari, domnule, spuse infanteristul.
Goodsir aflase c Pilkington fusese inclus n echip
pentru c era unul din puinii membri ai echipajului
care vnase la viaa lui vieti mai mari dect
potrnichile.
Vd i eu, soldat, zise Gore.
Lu puca adus de ofierul de punte Des Voeux i o
ncrc din mers cu gesturi calme, ndreptndu-se,
mpreun cu ceilali ase, spre norii cei negri de dincolo
de rmul vegheat de aisberg.
Poate nici nu sunt urme de labe, ci altceva Poate
a fost un iepure polar care a opit pe aici, iar urmele
alea le-a fcut cu ntregul corp, spuse Des Voeux.
Da, rspunse absent Gore. Se prea poate, Charles.
Dar urme de labe erau acelea. Un soi ciudat de labe,
dup cum bine i ddea seama doctorul Harry D.S.
Goodsir. Toi i ddeau bine seama de asta.
Goodsir nsui, care niciodat n viaa lui nu vnase
ceva mai mare dect un iepure de cmp ori potrniche,
vedea ct se poate de bine c urmele acelea nu fuseser
lsate de vreun animal care opise ncolo i ncoace
prin zpad i ghea, ci erau urmele unei creaturi care
mai nti mersese n patru labe, iar apoi dac era s
dea crezare semnelor se ridicase i parcursese aproape
o sut de metri n dou picioare. Pe distana aceea
preau a fi urme de om, sigur, presupunnd c ar fi
existat vreun om cu labe ale picioarelor lungi ct braele,
presupunnd c ar fi existat vreun om care s fac pai
de doi metri, presupunnd c ar fi existat vreun om care
s nu aib degete la picioare, ci un fel de gheare.
Urmele se opreau la platoul btut de vnturi unde
Goodsir se aruncase n genunchi cu multe ore n urm.
mprtiai-v, le ordon Gore, cu puca inut
neglijent sub bra, de parc ar fi fost la plimbare pe
domeniile familiei din Essex.
Fcu semn fiecrui om spre locul pe care s-l verifice.
Platoul acela stncos era cam de dimensiunile unui
teren de cricket.
Nu mai existau urme dincolo de el. Oamenii se foir
de colo-colo vreme de cteva minute, verificnd, apoi
ntorcndu-se i verificnd din nou, nedorind s
rscoleasc zpada intact cu propriile lor urme. La un
moment dat se oprir toi, privindu-se nedumerii.
Formaser un cerc perfect. Nicio urm nu trecea dincolo
de locul acela acoperit cu pietre.
Domnu lent, ncepu Best.
Taci o clip, se rsti Gore la el, ns fr pic de
rutate n glas. M gndesc.
Doar el se mica acum. Pea pe lng oamenii si, se
uita cu atenie la zpad, la ghea i la bucile de
grindin, ca la o fest pe care i-ar fi jucat-o un coleg de
coal. Lumina era mai puternic acum, cnd furtuna
se deplasase spre est era aproape ora dou dimineaa
i se vedea bine c zpada i grindina erau neatinse
dincolo de platoul pe care se aflau ei.
Domnu lent, nu se ls Best. Tom Hartnell.
Ce-i cu el? izbucni Gore care tocmai ce ncepuse a
treia tur a locului.
Nu-i cu noi. Acu mi-am dat seama nu l-am vzut
de cnd am ieit din cort.
Goodsir tresri puternic i se uit n spate mpreun
cu ceilali. La trei sute de metri n urma lor, movila de
bucele de ghea ascundea vederii sania i cortul
prbuit. Nimic nu se mica pe imensitatea alb i
cenuie.

Ca la un semnal, o luar toi la fug.


Hartnell era viu, dar incontient, sub pnza groas a
cortului. Avea o cresttur mare la tmpl cortul
fusese gurit de bucata de ghea cam ct un pumn de
om i i curgea snge din urechea stng. Goodsir i
lu pulsul: btea rar, dar, mcar, btea. Oamenii i
scoaser camaradul leinat de sub pnza cortului i l
nfurar n doi saci de dormit ncercnd s-l
nclzeasc. Deasupra se strngeau iari nori
ntunecai.
Ct de grav e? ntreb locotenentul Gore.
Goodsir cltin din cap.
Nu avem cum s ne dm seama pn nu se
trezete dac se trezete. Sincer, m i mir c nu ne-
am pierdut mai muli cunotina. A fost o grozvie de
potop cu piatr.
Gore ddu din cap.
N-a vrea s-l pierdem i pe Tommy dup ce l-am
pierdut pe frate-su anul trecut. Ar fi mult prea mult
pentru biata lor familie.
Goodsir i aduse aminte cum pregtiser trupul lui
John Hartnell pentru nmormntare, mbrcndu-l n
cea mai bun bluz a fratelui su, Thomas. Se gndi la
bluza aceea ngropat n pmntul ngheat, sub
zpad, la sute de kilometri spre nord de locul unde se
aflau acum; se gndi i la vntul rece care uiera printre
pietrele funerare de pe stnca aceea neagr. i se
cutremur.
O s nghem de tot dac mai stm aa, spuse
Gore. i trebuie s dormim un pic. Soldat Pilkington,
caut ruii i ajut-i pe Best i Ferrier s ridice cortul.
eles, s trii!
Ct vreme se cutau ruii, Morfin ntinse cortul.
Grindina l ciuruise ntr-att de mult, c semna acum
cu un steag de lupt.
Doamne, Dumnezeule, opti Des Voeux.
Sacii de dormit sunt uzi leoarc, raport Morfin. La
fel i interiorul cortului.
Gore oft.
Pilkington i Best se ntoarser doar cu dou cioturi
carbonizate i deformate ale fotilor rui din lemn i
metal.
ruii au fost lovii, domnu lent, raport
infanteristul de marin. Probabil c miezul de fier a
atras fulgerul, domnule. Nu mai avem dect stlpul de
mijloc.
Gore ddu obosit din cap.
Luai toporul de pe sanie. Aducei i cealalt puc.
Le vom folosi drept rui. Topii i nite ghea ca s-i
fixm ct se poate de bine.
i plita a fost lovit, i aminti Ferrier. N-o s mai
topim nimic de-acu nainte.
Mai avem dou plite pe sanie, spuse Gore. i
cteva sticle cu ap de but. Sunt ngheate acum, dar
s vi le vri pe sub haine pn se dezghea. i turnai
apa aia n gaura din ghea unde nfigei ruul. O s
nghee ntr-o clip. Domnule Best?
Da, domnule? rspunse tnrul cel ndesat,
ncercnd s-i nbue un cscat.
Cur cortul ct de bine poi, apoi taie custurile
de la doi saci de dormit. O s ne nfurm n ei i o s
ne nghesuim unii n alii ca s ne inem de cald.
Trebuie s dormim puin.
Goodsir l urmrea pe Hartnell, ncercnd s
surprind orice indiciu, ct de mic, c i-ar veni n fire.
ns tnrul marinar era tot att de nemicat ca un
cadavru. Medicul i verifica n permanen respiraia ca
s-i dea seama dac mai triete sau nu.
O s ne ntoarcem mine diminea, domnule?
ntreb John Morfin. Adic o s ne lum proviziile i o
s ne ntoarcem la nav? Orict am reduce acum raiile,
tot n-o s ne ajung mncarea.
Gore cltin din cap zmbind.
N-au cum s ne strice vreo dou zile de post negru,
mi, biete. Patru dintre voi l vei duce pe Hartnell n
locul unde ne-am lsat proviziile i vei face tabra
acolo. Eu voi lua un om i m voi duce la sud, aa cum
a ordonat Sir John. Trebuie s pun bine i a doua
misiv ctre Amiralitate, sigur c da. Dar mai important
dect mesajul e posibilitatea de a descoperi ape fr
gheuri. Dac nu facem asta, nseamn c ne-am
chinuit degeaba s ajungem pn aici.
M ofer voluntar s v nsoesc, domnule
locotenent Gore.
Goodsir rmase uimit de sunetul propriei voci. Fr
s tie din care motiv, dintr-odat i se prea extrem de
important s l ntovreasc pe tnrul ofier.
i Gore pru surprins.
Mulumesc, domnule doctor, murmur el, dar cred
c ar fi mai bine s rmi alturi de camaradul nostru
rnit. Nu crezi?
Goodsir se mbujor puternic.
Am s-l iau cu mine pe Best, hotr locotenentul.
Pn la ntoarcerea mea, domnul ofier de punte Des
Voeux va fi la comanda grupului de pe ghea.
Am neles, s trii! exclamar ntr-un glas Best i
Des Voeux.
Best i cu mine vom pleca peste trei ore i ne vom
duce spre sud ct de mult vom putea. Vom lua cu noi
doar pastram de porc, cilindrul n care se afl mesajul,
cte o sticl cu ap, cteva pturi pentru eventualitatea
c vom fi nevoii s facem un popas i una dintre cele
dou puti. Vom porni napoi cam pe la miezul nopii i
vom ncerca s ajungem la voi mine diminea pe la
ceasurile opt. Sania va fi mult mai uoar sigur, cu
excepia lui Hartnell i deja cunoatem locurile pe
unde e cel mai bine s traversm crestele, aa c pun
prinsoare c vom ajunge acas n trei zile, iar nu n cinci
cum estimasem la nceput. Dar dac vedei c Best i cu
mine nu ne-am ntors poimine pn la miezul nopii,
domnule Des Voeux, i ordon s-i iei pe Hartnell i pe
ceilali i s te ntorci la nav.
Am neles, domnule.
Soldat Pilkington, ntr-att de obosit eti?
Da, domnule, rspunse soldatul n vrst de
treizeci de ani. Adic, nu, domnule. Sunt gata s fac
orice mi ordonai, domnule lent.
Gore surse.
Bravo. Faci de veghe n urmtoarele trei ore. i
promit c vei fi lsat s dormi cnd vei ajunge pe marea
ngheat. Ia muscheta, dar stai n cort scoate-i doar
capul din cnd n cnd.
Am neles, domnule.
Domnule Goodsir?
Autopsierul i ridic fruntea.
Vrei s fii bun s-l duci pe domnul Hartnell n cort
i s-l instalezi ct mai bine? Domnul Morfin te va ajuta.
l punem pe Tommy la mijloc i ne nghesuim n jurul
lui ca s-i inem de cald.
Goodsir ddu din cap i se duse s-i ridice pacientul
de umeri, avnd grij s nu-l scoat din sacul de dormit.
Rana de la tmpla marinarului era acum ct pumnul
micu i palid al autopsierului.
n regul, strig Gore clnnind din dini i
uitndu-se la cortul zdrenuit. Haide s ne ntindem
pturile i s ne strngem unul n altul, ca nite biei
copii fr cas ce suntem. Haide s ncercm s dormim
vreo dou ceasuri.
13
FRANKLIN
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
3 iunie 1847

Lui Sir John nu-i venea s-i cread ochilor. Opt


siluete, exact aa cum se ateptase , dar ceva nu era n
regul cu ele.
Patru dintre cei cinci oameni care trgeau la sanie
aveau aspect normal: epuizai, brboi, cu ochelari
masivi de soare marinarii Morfin, Ferrier i Best, n
frunte cu uriaul infanterist Pilkington ns cel de-al
cincilea era ofierul de punte Des Voeux, a crui
expresie mpietrit prea a sugera c tocmai ce se
ntorsese din Infern. Marinarul Hartnell mergea pe lng
sanie. Avea capul bandajat i se cltina pe picioare de
parc ar fi fost un soldat de-al lui Napoleon n timpul
retragerii de la Moscova. Medicul, Goodsir, mergea i el
pe alturi i ddea senzaia c are grij de cineva sau
ceva de pe sanie. Franklin cut din priviri fularul
rou din ln al locotenentului Gore; earfa aceea avea
aproape doi metri i era pur i simplu imposibil s nu o
vezi dar, n mod absolut bizar, majoritatea oamenilor
preau a purta variante mult mai scurte ale celebrului
fular.
La urm, n spatele saniei, venea o creatur scund,
nfurat ntr-o parka din blan, cu chipul ascuns de o
glug larg. Firete, nu putea fi dect un eschimos.
ns cpitanul Sir John Franklin exclam Doamne,
Dumnezeule mare! abia la vederea saniei.
Telescopul lui Sir John nu se nelase: era mult prea
ngust ca s ncap pe ea doi oameni culcai unul lng
cellalt, drept pentru care cele dou trupuri erau
aezate unul peste altul. Cel de deasupra era un alt
eschimos un btrn adormit ori leinat, cu un chip
bronzat i zbrcit i cu pr lung i alb ce se revrsa pe
blana de lup pe care cineva i-o aezase sub cap. De el se
ocupa Goodsir. Sub trupul eschimosului se afla corpul
cu chipul nnegrit, schimonosit i n mod categoric
foarte mort al locotenentului Graham Gore.
Franklin, comandantul Fitzjames, locotenentul Le
Vesconte, secundul Robert Sergeant, Reid specialistul
n navigarea printre gheuri, Stanley medicul-ef,
mpreun cu ali ofieri de rang mai mic Brown,
ajutorul nostromului; John Sullivan, eful gabiei mari;
i domnul Hoar, stewardul lui Sir John se repezir la
sanie, laolalt cu vreo patruzeci de marinari care
ieiser pe punte la primul strigt al gabierului.
Dar toi acetia se oprir brusc la civa metri de
echipa venit dintre gheuri. Cele vzute prin ochiul
telescopului care i se pruser lui Sir John a fi fost
fulare roii, se dovedir pete mari de snge pe mantalele
ntunecate. Oamenii erau mnjii cu snge din cap pn
n picioare.
Tcerea fu spulberat de o explozie de zgomote. Cei
nhmai la sanie i mbriau prietenii care alergaser
spre ei. Muli ncercau s-l ridice pe Thomas Hartnell
care se prbuise pe ghea. Toat lumea vorbea i
striga n acelai timp.
Dar Sir John nu avea ochi dect pentru trupul
nensufleit al locotenentului Graham Gore. Tnrul
fusese acoperit cu un sac de dormit care, ns,
alunecase ntr-o parte, dezvelind chipul frumos al lui
Gore, pe alocuri alb, rmas fr snge, n alte pri
nnegrit i ars de soarele polar. Trsturile i erau
schimonosite: pleoapele strlucind sub pojghia de
ghea, ridicate pe jumtate, descoperind albul ochilor;
maxilarul atrnnd deschis; limba ieit n afar; buzele
dezvelind deja dinii, ntr-o grimas de dezgust sau de
groaz pur.
Luai-l pe slbaticul la de pe locotenentul
Gore! ordon Sir John. Acum!
Civa se grbir s-i dea ascultare, ridicnd
eschimosul de umeri i picioare. Btrnul gemu, iar
Goodsir exclam:
Uor! Avei grij! Are un glon de muschet n
inim. Ducei-l n infirmerie, v rog.
Eschimosul cellalt i dduse jos gluga, iar Sir John
fu ocat s vad c era o femeie tnr, care se apropie
de btrnul rnit.
Stai! zbier agitat Sir John fcnd semne spre
asistentul medicului de pe Erebus. Cum adic n
infirmerie? Doar nu propui s-l ducem pe pe
btinaul sta n infirmeria noastr?
Omul acesta este pacientul meu, rspunse Goodsir
cu o ndrtnicie neruinat de care nu l-ar fi crezut n
veci capabil pe micuul autopsier. Trebuie s-l duc ntr-
un loc unde s-l pot opera s-i scot glonul din trup,
dac se poate. Sau, dac nu, mcar s-i opresc
sngerarea. V rog s-l ducei unde v-am spus,
domnilor.
Marinarii care-l ineau pe eschimos n brae se uitar
la comandantul expediiei n ateptarea deciziei sale.
Dar Sir John era ntr-att de consternat nct rmsese
fr grai.
Haidei, grbii-v, le ordon Goodsir plin de curaj.
Lund tcerea lui Sir John drept acord tacit,
marinarii urcar btrnul eschimos pe taluz i intrar
pe nav. n urma lor venir i Goodsir, eschimosa i ali
civa membri ai echipajului, ducndu-l pe Hartnell
ntre ei.
Franklin, incapabil s-i mascheze ocul i oroarea,
rmase intuit locului, cu ochii tot la cadavrul
locotenentului Gore. Soldatul Pilkington i marinarul
Morfin dezlegau frnghiile care l mpiedicaser s cad
de pe sanie.
Pentru numele lui Dumnezeu, oft Franklin,
acoperii-i faa.
Da, s trii, spuse Morfin, grbindu-se s ridice
ptura care alunecase de pe capul locotenentului n
timpul celor aproape dou zile de drum nentrerupt
printre crestele de ghea.
Lui Sir John i se prea c tot mai vede gura deschis
a chipeului su locotenent prin faldurile pturii roii.
Domnule Des Voeux, rosti el aspru.
Da, domnule.
Ofierul de punte Des Voeux, care supraveghease
dezlegarea trupului de sanie, se apropie trindu-i
tlpile pe ghea i ridic degetele la frunte. Franklin i
ddu seama c brbatul nebrbierit, cu obrajii o ran
vie de la razele soarelui i de la vnt, era mult prea
epuizat ca s salute conform regulamentului.
Ai grij ca trupul locotenentului Gore s fie dus n
cabina lui, unde te vei ocupa personal, mpreun cu
domnul Sergeant, de pregtirea lui pentru funeralii, sub
comanda domnului locotenent Fairholme.
Da, s trii! rspunser ntr-un glas Des Voeux i
Fairholme.
Dei erau peste msur de obosii, Ferrier i
Pilkington refuzar orice ajutor venit din partea celorlali
i ridicar singuri pe brae trupul fr via, eapn ca
un lemn de foc, al locotenentului lor. Unul din braele
lui Gore era ndoit, iar mna fr mnu, nnegrit de
soare ori prin procesul de descompunere, era ridicat i
strns de parc ar fi vrut s zgrie ceva sau pe cineva.
Stai, le ceru Franklin.
i venise n minte c, dac i va ncredina domnului
Des Voeux aceast misiune, vor mai trece ore ntregi
pn va putea auzi raportul oficial al celui care fusese
comandantul secund al acestei echipe. Nici blestematul
la de doctora nu se mai vedea pe nicieri. Dispruse
pe nav mpreun cu cei doi eschimoi.
Domnule Des Voeux, spuse Franklin, dup ce te
ngrijeti de pregtirile preliminare ale trupului
locotenentului Gore, ai s te prezini la raport n cabina
mea.
Am neles, s trii, domnule cpitan, murmur
istovit ofierul de punte.
Deocamdat vreau s-mi spui cine a fost cu
locotenentul Gore n ultimele clipe.
Toi am fost cu el, domnule, rspunse Des Voeux.
Dar marinarul Best a fost cu el acolo doar ei doi au
fost n ultimele dou zile de pe King William. Charlie a
vzut tot ce a fcut domnul locotenent Gore acolo,
domnule.
Foarte bine, zise Sir John. Du-te i vezi-i de
treab, domnule Des Voeux. i atept raportul n
curnd. Best, vino cu mine i cu domnul comandant
Fitzjames.
Da, s trii, domnule, spuse marinarul tind
hamul saniei, cci era mult prea obosit ca s ncerce s-
i dezlege nodul.
Nu avea nici mcar putere s ridice mna n semn de
salut.

n ziua aceea polar n care soarele prea c nu are de


gnd s apun, cele trei plafoniere din cabina lui Sir
John aruncau o lumin lptoas. Marinarul Best sttea
n poziie de drepi, dnd raportul celor trei superiori
aezai confortabil n scaune n faa lui: Sir John
Franklin, comandantul Fitzjames i cpitanul Crozier de
pe Terror. ntmplarea fcuse ca acesta din urm s
apar pe Erebus la cteva minute dup ce se ntorsese
ultima echip plecat n recunoatere. Edmund Hoar,
stewardul i, uneori, secretarul lui Sir John, sttea la o
msu n spatele ofierilor, lund notie. Best era,
firete, n picioare, dar Crozier fusese de prere c
bietului om, sleit de puteri, i-ar fi fcut bine o
nghiitur de coniac i, n ciuda dezaprobrii vdite de
pe chipul lui Sir John, i ceruse comandantului
Fitzjames s-i aduc un pahar din stocul su personal.
Butura parc-l mai revigorase ct de ct pe Best.
Cltinndu-se de pe un picior pe altul, marinarul
ncepu s povesteasc ce se ntmplase n inutul King
William. Din cnd n cnd, ofierii l ntrerupeau ca s-i
pun diverse ntrebri lmuritoare. Cnd Best intr ntr-
o sumedenie de amnunte n descrierea drumului
infernal de greu cu sania pe ntinderea de ghea, Sir
John l ndemn s treac la relatarea evenimentelor din
ultimele dou zile.
Da, domnule, am neles. Cum s zic eu, s vedei,
dup furtuna aia cu tunete i trsnete din prima noapte
de la tumul i dup ce am dat de Semnele zic i
eu urmele alea n zpad, am ncercat s punem
gean pe gean vreo dou ceasuri, da nu prea am putut
i dup aia am plecat cu dom lent Gore la sud cu
puin mncare la noi i don Des Voeux a luat sania i
ce mai rmsese din cort i pe amrtu la de Hartnell,
care tot ziceai c-i dus pe a lume, i ne-am luat la
revedere i pe mine i io cu dom lent ne-am dus
ctre sud i don Des Voeux cu ilali s-a dus spre mare.
Erai narmai, l ntrerupse Sir John.
Da, Sir John, rspunse Best. Dom lent Gore avea
pistolul lui. Eu luasem una din puti. Aialalt a rmas
la dom Des Voeux i la oamenii lui i soldatu Pilkington
avea o muschet.
Explic-ne de ce a mprit domnul locotenent Gore
echipa, i ceru Sir John.
O clip Best pru s nu fi neles ntrebarea, dar apoi
se lumin la fa.
Aha, da, ne-a zis c astea sunt ordinele
dumneavoastr. Pen c fulgerele a prpdit toat
mncarea i cortu de la tumul, a trebuit ca restu s se
ntoarc la ce rmsese pe marea ngheat. Dom lent
Gore i io ne-am dus s punem scrisoarea ailalt pe
rm mai la sud i s vedem dac n-om gsi cumva i
ap nengheat. Da n-am gsit. Nici urm de ap
curat, domnule. Nici urm, cum v spui. Nici mcar o
bles nici mcar o urm ct de mic.
Ct de departe ai ajuns, Best? l ntreb Fitzjames.
Dom lent Gore s-a gndit c dac ne ducem vro
apte kilometri mai la sud prin zpad i pietre
ngheate, o s dm de un golf mare ca la de l-am
gsit la Beechey anu trecut. Da tii bine ce e apte
kilometri prin cea i vnt i ghea, domnilor. Cred c
am ocolit vro aipe ca s ajungem acolo. i golfu era
bocn. Bocn cum e gheaa d-aici. Nu era nici mcar
firioru la de ap de-l gseti de obicei vara mai peste
tot ntre mal i ghea. Aa c am traversat gura la golfu
la i am mai mers vro juma de kilometru pe o limb de
pmnt pn ne-am oprit i dom lent Gore m-a pus s
fac o alt movil d-aia de pietre de-i zice tumul da eu
zic c n-am putut s-o fac nalt i fain ca aia a lu don
cpitanu Ross. Da s tii c-i rezistent i nalt ct s-
o vaz cine trece p-acolo. C terenu d-acolo e att de
plat c omu-i a mai nalt form de pe el. i am cldit
pietrele ct un stat de om i am vrt nuntru acolo
llalt cilindru cu aialalt scrisoare de care dom lent
Gore zice c-i la fel i aceeai cu aia dinti.
i dup aceea v-ai ntors? l ntreb cpitanul
Crozier.
Nu, domnu cpitanu, recunoscu Best. Da zu c
eram frnt. i dom lent Gore era. i drumu fu nevoios
toat ziulica, chiar i acolo, printre brazdele alea de
ghea de le-a fcut valurile pe rm; i mai fusese o
negur att de groas, c doar atunci cnd se ridica mai
puteam s vedem cnd i cnd linia malului i s-o fcut
prnzu cnd am terminat movila i am pus scrisoarea
n ea. i atunci don lent Gore zice c s mai mergem
nc vro zece, unpe kilometri tot aa la sud. i a fost
clipe cnd am i vzut, da cel mai mult n-am vzut.
Doar am auzit.
Ce anume ai auzit, omule? se enerv Franklin.
C venea ceva dup noi, Sir John. Ceva uria. i
care respira greu. i care fcea hau-hau cteodat
tii cum, aa cum face urii cnd are ceva n gt.
Ai vzut c era un urs? ntreb Fitzjames. Doar ce
ne-ai spus c voi erai cei mai nali de acolo. Sunt
convins c, dac v-ar fi urmrit un urs, l-ai fi observat
atunci cnd s-a ridicat ceaa.
Da, domnu, aa e, spuse Best ncruntndu-se att
de amarnic nct ddea senzaia c ar fi fost n pragul
lacrimilor. Adic, nu, domnu, nu-i aa. N-am vzut
niciun urs, domnule. n mod normal aa trebuia. Zu c
da. Da nu l-am vzut. Da l tot auzeam pufnind i
hulind n spatele nostru cam la vro cinci metri de noi
i eu pregtesc puca i dom lent Gore ncarc pistolu
i stm i ateptm i ne inem suflu n noi, da cnd se
ridic pcla vedem la treij de metri n jur i nu-i nimica-
nimicua acolo.
Probabil c a fost un fenomen acustic, spuse Sir
John.
Da, s trii, fenomen, ncuviin Best, dei din
tonul lui era limpede c nu nelegea ctui de puin
explicaia lui Sir John.
Adic zgomotele erau fcute de gheaa de pe rm,
continu Franklin. Sau poate de vnt.
Aha, da, s trii, Sir John, se dumiri Best. Doar c
n-a fost vnt. O fi fost gheaa, cum zicei. Da, o fi
fost
ns tonul su spunea c nici vorb s fi fcut gheaa
acele zgomote.
Foindu-se nervos n scaun, Sir John spuse:
Ai zis c domnul locotenent Gore a murit a fost
ucis dup ce v-ai ntors la ceilali ase camarazi care
v ateptau pe marea ngheat. Te rog s-i continui
relatarea din momentul acela.
Da, domnule. Zic c era cam pe la mie zul nopii
cnd am ajuns ct de la sud ne-au inut puterile s
ajungem. Nu mai era soare, dar cerul strlucea tii
cum e noaptea de var pe-aici, Sir John. i o vreme s-a
ridicat i negura i cnd ne-am crat pe ciotul la de
deal da nu era deal, era un banc de pietre de vro cinci
metri i am vzut malul cum se rsucete mai ncolo
spre sud pn la orizont, da orizontu nu-l vedeam, c
era n cea, da vedeam ici-colo vrfuri de aisbergi d-ia
strni pe mal. Da nici urm de ap. Bocn peste tot. i
atunci am fcut stnga-mprejur s ne ntoarcem. N-
aveam de crat nici cort, nici saci de dormit, n-aveam cu
noi dect nite buci de pastram tari ca talpa. Eu
chiar mi-am spart un dinte bun n ele. Da ne era la
amndoi sete tare, Sir John. C n-aveam plit cu noi s
topim gheaa pe ea. i n-avuseserm dect un picule de
ap ntr-o sticl d-o inea dom lent Gore pe sub hainele
lui ca s nu nghee. i am mers toat noaptea vrun
ceas ori dou pe lumina aia care nu-i lumin, da nici
ntuneric nu-i, i dup aia alte cteva ceasuri i eu am
adormit d-a-mpicioarelea de vro ase ori i poate c m-
a fi nvrtit n cerc dac nu m scutura dom lent Gore
de mn s m detepte i s m pun pe drumu l
bun. Am trecut pe lng tumulu la de l-am fcut noi i
am traversat golfuleul i s tot fi fost ceasurile ase i
soarele era sus pe cer, cnd am ajuns la locul unde
fcuserm tabra noaptea dinainte, lng primu tumul,
tumulu lu Sir James Ross, nelegei domniile voastre
ce v zic adic, stai aa, cu dou nopi nainte
fuseserm acolo, cnd a fost prima furtun cu fulgere i
cu grindin i ne-am trt nainte pe urmele de sanie
pn la gheile alea mari de pe rm i dup aia am
ajuns pe marea ngheat.
Ai spus prima furtun, l ntrerupse Crozier. Vrei
s zici c au fost mai multe? i aici am avut parte de
cteva ct ai fost voi plecai, iar cea mai puternic mi s-
a prut a fi spre sud.
O, da, da, domnu cpitanu, spuse Best. Se
porneau tunetele la fiecare cteva ceasuri, chiar cu
negurile alea aa de groase, i ne zburau pletele de
parc zici c voia s ne zboare capu, i tot ce aveam din
metal pe noi c era paftalele, ori puca mea, ori
pistolu lu dom lent Gore era albastru i sclipea i ne-
am pus pe ciuci pe pietriu la de acolo i am vrut s
intrm n pmnt ca s ne ascundem de toate exploziile
alea de bubuiau n juru nost ca ghiulelele de tun la
Trafalgar, domnilor.
Ai luat parte la lupta de la Trafalgar, marinar Best?
se interes cu rceal Sir John.
Bietul om btu nedumerit din pleoape.
Nu, domnu cpitanu. Sigur c nu, domnu
cpitanu. N-am dect douj cinci, domnu cpitanu.
Eu am luptat la Trafalgar, marinar Best, se
mbo Sir John, n calitate de ofier de transmisiuni
pe HMS Bellerophon. Doar n btlia aceea i-au pierdut
viaa treizeci i cinci dintre cei patruzeci de ofieri de la
bordul navei mele. Aa c te rog ca, de acum nainte, s
te abii s mai foloseti metafore sau comparaii care -i
depesc aria de cunotine.
Neles, s trii, d domnu cpitanu, se blbi
Best, tremurnd acum nu doar din cauza oboselii i
durerilor fizice, ct i de spaim pentru c fcuse un
faux pas27 att de grav. mi cer iertare, Sir John. N-am
vrut adic nu am nu trebuia s
Continu-i raportul, marinar, spuse Sir John.
Relateaz-ne acum ultimele ore ale locotenentului Gore.
Da, domnu cpitanu, s trii. Pi, cum s zic
eu nu m-a fi putut cra pe bariera aia de aisberguri
dac nu era dom lent Gore s m ajute Dumnezeu s-

27 Gaf n lb. fr. n orig. (n. tr.).


l aib n paza Lui da am trecut dincolo amndoi i
dup aia am ajuns pe marea ngheat de pe mare, la
vro doi-trei kilometri de unde era ai notri, adic domnu
Des Voeux i ialali, da taman atunci ne-am rtcit.
Cum de-ai putut s v rtcii dac mergeai dup
urmele de sanie? se art nedumerit comandantul
Fitzjames.
S m bat l de Sus dac tiu, ngim Best
dobort de oboseal i durere. C era cea. Era foarte
cea. Nici c reueam s vedem ceva la trei metri de
noi. i din cauz de soare, toate alea din jur sclipea tare
ru i nu avea contur. i cred c ne-am crat pe
aceeai creast de ghea de trei sau patru ori, i mereu
cnd treceam peste ea, parc nu mai tiam ncotro s-o
apucm. i nu se mai vedeau tlpile de sanie, c btuse
tare vntu i spulberase zpada. Da, adevru-adevrat
de-l cred eu, e c i dom lent Gore a adormit pe el, ca i
mine, i aa am pierdut urmele fr s ne dm seama.
Foarte bine, spuse Sir John. Continu.
Pi, i atunci am auzit focurile ncepu Best.
Focuri? exclam comandantul Fitzjames.
Da, s trii. Focuri de muschet i de puc, de
amndou focurile, astea le-am auzit. Pe cea i cu
aisbergurile alea n jur ni s-a prut c se aud de peste
tot, da un lucru tiu sigur: erau foarte aproape. Am
nceput s strigm i am tot strigat i am strigat i dup
vro treij de minute dup ce s-a mai ridicat din negura
aia ne-am nimerit chiar la tabra noastr de marea
ngheat. n alea treij ase de ceasuri de cnd
plecaserm noi, bieii peticiser cortu mai mult sau
mai puin i l ridicaser lng sanie.
Trgeau cu arma ca s v indice locul unde se afl?
vru s tie Crozier.
Nu, domnu cpitanu, spuse Best. Trgea la uri.
i la btrnu la echimos.
Explic-ne, i ceru Sir John.
Charles Best i trecu limba peste buzele crpate i
cojite.
Domnu Des Voeux v-ar putea zice cum a fost mai
bine dect mine, domnilor, da n linii mari ei a ajuns
napoi la tabra de pe mare doar cu o zi nainte i acolo
toate conservele era sparte i mprtiate i stricate de
uri, aa a crezut ei i domnu Des Voeux i domnu
Goodsir a zis c mai bine s mpute nite uri d-ia
albii care amuina pe lng tabr. i a mpucat o
ursoaic i doi pui chiar nainte s venim noi i a scos
carnea de pe oase. Da ei a simit i alt micare n jur
i a auzit alte pufituri ca d-alea de vi le-am povestit i
eu zic c tocmai atunci a aprut de dup creast aia doi
echimoi mou i fata tot cu blnuri albe pe ei i
atunci soldatu Pilkington a tras cu muscheta i Bobby
Ferrier a tras cu puca. Ferrier n-a nimerit nimic, da
Pilkington l-a pus jos pe mo cu un glon n piept. Cnd
am ajuns noi, bieii i-a dus deja pe echimoi i ceva
carne d-aia de urs napoi n tabr i a lsat urme de
snge pe zpad i pe alea le-am urmat noi cam vro
sut de metri i domnu Goodsir ncerca s-l salveze pe
echimosu btrn.
De ce? ntreb Sir John.
Best nu tiu ce s-i rspund. Niciunul dintre ceilali
brbai din cabin nu spuse nimic.
Foarte bine, zise Sir John n cele din urm. Ct
timp a trecut ntre sosirea voastr n tabra de pe mare
i atacul asupra domnului locotenent Gore?
Nu mai mult de treij de minute, Sir John. Poate
mai puin.
i ce anume a provocat atacul?
Ce l-a provocat? repet Best, uitndu-se cam
cruci. Adic ce a fost cnd a pucat la urii ia?
Adic, marinar Best, care anume au fost
mprejurrile n care s-a produs atacul? spuse Sir John
iritat.
Cu gura cscat, Best i frec fruntea ncercnd s
gseasc rspunsul pe care l dorea comandantul su.
Nu l-a provocat nimica. Eu stteam de vorb cu
Tommy Hartnell care era n cort cu capu bandajat, da
se trezise i zicea c nu-i aduce aminte nimica din ce
fusese nainte de prima furtun i domnu Des Voeux
se uita cum Morfin i Ferrier ddea foc la dou plite ca
s ne facem i noi ceva carne d-aia de urs de mncare,
i domnu Goodsir i scosese parka lu echimosu la
btrn i examina gaura aia urt de-o avea n piept.
Muierea sttea i se uita la ei, da eu n-am vzut unde
era, c pcla se fcuse i mai deas, i soldatul
Pilkington sttea de paz cu muscheta, cnd numa ce l
aud pe dom lent Gore cum strig: Linite! Gura, toat
lumea! i am tcut mlc i ne-am oprit din ce fceam.
Nu se auzea dect cum ssia plitele cu spirt i
bolborosea zpada de-o topiserm n crtii c cred c
bieii voia s fac o tocan de urs i atunci dom lent
Gore i scoate pistolul i-l ncarc i-i trage cocoul i
se duce civa pai mai departe de cort i
Best se ntrerupse. Acum era saiu de-a binelea, falca
i czuse i mai tare, iar brbia i lucea de saliv. Se uita
int la ceva ce nu se afla n cabina lui Sir John.
Spune mai departe, l ndemn Sir John.
Gura lui Best se frmnt, dar din ea nu iei niciun
sunet.
Continu, matelot, spuse Crozier cu mai mult
blndee.
Best ntoarse capul n direcia cpitanului de pe
Terror, dar cu ochii tot fixai pe ceva aflat foarte departe.
i atunci, ncepu el. Atunci gheaa s-a ridicat
sus, domnu cpitanu. Pur i simplu s-a ridicat sus i l-
a nconjurat pe dom lent Gore.
Ce vrei s zici? se rsti Sir John dup cteva clipe
de tcere nedumerit. Gheaa nu se poate ridica. Ce
anume ai vzut?
Best nu ntoarse capul n direcia lui Sir John.
Pur i simplu s-a ridicat. A fost ca atunci cnd se
ridic brusc crestele de ghea. Doar c aia nu era nicio
creast i nu era nici ghea pur i simplu s-a ridicat
i a nviat. O form. O form alb. iu minte c avea
gheare. Nu mini, nu la nceput, ci gheare. Foarte mari.
i coli. iu minte colii.
Un urs, se dumiri Sir John. Un urs alb polar.
Best scutur din cap.
nalt. i parc se ridica de sub dom lent Gore n
jurul lu dom lent Gore. i era mult prea nalt. De dou
ori mai nalt dect dom lent Gore, dac nu i mai i. Pe
puin de patru metri, ba chiar mai mult, i mare. Mult
prea mare. i atunci dom lent Gore parc a disprut
cnd aia l-a ncercuit i noi n-am mai vzut dect
capu i umerii i cizmele lu dom lent, i atunci i s-a
descrcat pistolu da nu intise, cred c-a tras n ghea
i toi am nceput s urlm i Morfin se repede la
puc i soldatu Pilkington fuge acolo i intete cu
muscheta, da nu trage, c i-e fric, c nu-i mai ddeai
seama care-i artarea i care-i dom lent Gore i dup
aia dup aia am auzit scrnetele i trosnetele.
l muca ursul? ntreb comandantul Fitzjames.
Best clipi i se uit la comandantul cel rocovan.
Cum s-l mute? Nu, domnule. Artarea aia nu
muca. Nici nu-i vedeam capu nu tocmai. Nu vedeam
dect dou pete negre care pluteau la trei, patru metri
n aer negre, da i roii, dac pricepei cum v zic, ca
atunci cnd te atac un lup i-i intr soarele n ochi.
Trosnetele i scrnetele alea venea de la coastele lu
dom lent Gore, i de la pieptu lui i de la mini i de la
toate oscioarele care i se rupea.
A strigat ceva domnul locotenent Gore? ntreb Sir
John.
Nu, domnule. N-a scos o oapt.
Morfin i Pilkington au tras? vru s tie Crozier.
Nu, domnule.
De ce?
i, n chip cu totul bizar, Best zmbi.
Pi, domnu cpitanu, n ce s trag? Acu artarea
e acolo, deasupra lu dom lent Gore, zdrobindu-l aa
cum noi am zdrobi un gndac, i, ct ai clipi din ochi,
iat-o c nu mai e!
Cum adic nu mai e? se enerv iari Sir John. De
ce n-au tras n ea Morfin i Pilkinton atunci cnd o
acoperea ceaa?
O acoperea? repet Best cu zmbetul lindu-i-se
pe chip, mai absurd i mai tulburtor. Da n-a acoperit-o
nimica. A disprut brusc ca o umbr care dispare
atunci cnd intr soarele n nori i atunci cnd am
ajuns la dom lent Gore, am vzut c era mort. Cu gura
cscat. Dar fr s fi apucat s ipe. i atunci s-a
ridicat i negura. i am vzut c nu era nicio gaur n
ghea. Nici mcar o crptur. Nici mcar o guric din
alea prin care respir focile. Nu era dect dom lent
Gore, fcut chiseli, cu pieptu zdrobit i cu minile
rupte i i curgea snge din urechi i din ochi i din
gur. i domnu Goodsir ne-a dat la o parte de-acolo, da
n-a putut s-l salveze, n-a mai avut ce s salveze, c
dom lent Gore era mort de-a binelea i deja se rcise ca
i gheaa de sub el.
Enervantul zmbet de nebun al lui Best plpi o clip
buzele zdrelite i tremurau spasmodic, dar tot i
descopereau dinii , iar privirea i era mai neatent ca
oricnd.
Spune-mi ncepu Sir John, dar se ntrerupse
cnd Charles Best se prbui moale pe punte.
14
GOODSIR
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
Iunie 1847

Din jurnalul personal al doctorului Harry D.S.


Goodsir:

4 iunie 1847
Cnd Stanley i cu mine l-am dezbrcat pe
Eschimosul rnit, mi-am adus aminte c purta o
Amulet confecionat dintr-o Piatr plat i neted,
mai mic dect pumnul meu, de forma unui Urs Alb
piatra nu prea s fi fost cioplit cu vreo unealt, ci
mai degrab lefuit ndelung cu buricul degetului,
pn ajunsese s semene perfect cu un urs viu, cu
capul mic, gtul lung i picioare puternice, n micare
de atac. Vzusem Amuleta aceea cnd i examinasem
rana, dar o uitasem cu totul.
Glonul din muscheta Soldatului Pilkington intrase n
Pieptul btrnului btina cam la vreo doi centimetri
mai jos de amulet, i gurise carnea i muchii dintre
coastele trei i patru (uor deviat apoi de coasta
superioar), trecuse prin Plmnul Stng i i se oprise
n Coloana Vertebral, reteznd numeroi Nervi.
Nu am putut nicicum s-l salvez tiam de la
examinarea preliminar c orice ncercare de Extragere
a glonului de muschet ar fi avut ca rezultat decesul
instantaneu i nici nu puteam s opresc Sngerarea
intern din Plmn, dar mi-am dat totui toat silina
i am cerut ca Eschimosul s fie transportat n partea
aceea din Infirmerie pe care Doctorul Stanley i cu mine
o foloseam drept Sal de Operaii. Ieri, imediat dup ce
m-am ntors la Bord, eu i cu Stanley am examinat
rana din toate unghiurile cu Instrumentele noastre
Rudimentare i am Tiat cu mult For pn am gsit
Glonul n Coloana lui, reuind s confirmm
pronosticul nostru de Moarte Iminent.
ns Slbaticul acela crunt, neobinuit de nalt i de
viguros nu a prut s fie de acord cu Prognosticul
nostru. i a continuat s triasc, chinuindu-se s
respire prin plmnul acela rnit, scuipnd snge n
permanen. A continuat s ne priveasc fix cu ochii
aceia tulburtor de deschii la culoare pentru un
Eschimos pndindu-ne Fiecare Micare.
A venit i Doctorul McDonald de pe Terror i, la
propunerea lui Stanley, a nceput s Consulte al doilea
Eschimos fata n ungherul din captul Infirmeriei
noastre, n spatele unei pturi atrnate pe post de
draperie. Cred c Doctorul Stanley era mai puin
interesat de un Consult al fetei, i mai mult i dorea s-
o scoat din Infirmerie n vreme ce noi cotrobiam prin
mruntaiele soului ori tatlui ei dei nici Pacientul
nostru i nici Fata nu au prut deranjai de Sngele
care ar fi fcut orice Doamn din Londra i nu puini
studeni la Medicin s-i piard pe loc cunotina.
i, c tot vorbeam despre lein Stanley i cu mine
nici nu terminaserm bine s-l examinm pe muribund,
cnd n Infirmerie au aprut cpitanul Sir John
Franklin nsoit de doi marinari care-l purtau pe brae
pe Charles Best i ne-au informat c tnrul i
pierduse cunotina n cabina lui Sir John. Le-am cerut
s-l ntind pe Best pe patul de campanie de alturi i,
dup un consult Fugar, mi-am dat seama de motivele
care au dus la leinul biatului: aceeai Extenuare
excesiv care ne afecta pe toi cei ce fcuserm parte
din echipa domnului locotenent Gore, dup zece zile de
Cazne Nentrerupte, foamea (realmente nu
mncaserm absolut nimic altceva n ultimele dou zile
i nopi dect Carne crud de Urs), deshidratarea
organismelor noastre (nu ne-am permis s ne oprim din
drum ca s topim zpada pe plitele cu spirt, aa c am
apelat la Ideea extrem de Nesntoas de a mnca
ghea i zpad procedeu ce scoate apa din corp, nu
o sporete), i motiv ct se poate de Evident pentru
mine, dar de Neneles pentru ofierii care-l
Chestionaser pe Best bietul biat fusese obligat s
stea n poziie de drepi n timp ce-i ddea raportul
Cpitanului, purtnd nc apte din cele opt Rnduri
de Haine groase, fiindu-i permis s-i dea jos doar
Mantaua ptat de snge. Dup zece zile i nopi
petrecute pe gheuri, la o temperatur medie de -18 C,
pn i mie cldura de pe Erebus mi se prea teribil
de mare, iar eu apucasem s-mi scot mai toate hainele
groase pe drumul spre Infirmerie. Cldura aceasta se
dovedise a fi prea mult pentru organismul slbit al lui
Best.
Dup ce a primit asigurrile noastre c Best i va
reveni o singur doz de Sruri l pusese deja pe
picioare Sir John s-a uitat cu scrb vdit la
Eschimosul pe care Stanley i cu mine l ntorseserm
pe burt ca s-i cutm glonul n spinare. i apoi
comandantul nostru ne-a ntrebat:
O s triasc?
Nu mult vreme, Sir John, i-a rspuns Stephen
Samuel Stanley.
M-am cutremurat auzindu-l c vorbete aa n faa
unui pacient noi, doctorii, obinuim s ne mprtim
cele mai pesimiste prognoze pe tonuri neutre i folosind
termeni Latineti atunci cnd ne aflm n prezena
pacienilor notri care nu mai au nicio ans, dar mi-
am dat de ndat seama c era puin probabil ca
Eschimosul s priceap limba Englez.
ntoarcei-l pe spate, ne-a ordonat Sir John.
L-am ntors cu mult grij i, dei cred c btrnul
btina suferea nite dureri inimaginabile, acesta a
rmas contient pe tot parcursul examinrii noastre,
ns nu a scos niciun sunet. Acum ochii i erau aintii
asupra chipului Conductorului expediiei noastre.
Sir John s-a aplecat spre el i, ridicnd Vocea i
vorbind foarte rar, de parc s-ar fi adresat unui Copil
Surd, ori unui Cretin, a zbierat:
Cine ETI?
Eschimosul a continuat s-l priveasc, dar nu i-a
rspuns.
Cum te cheam? a rcnit Sir John. Din
ce trib eti?
Muribundul nu a rspuns nici acum.
Sir John a cltinat din cap dezgustat. Nu tiu ns
dac aceast aversiune a lui fusese provocat de Rana
Adnc din pieptul Eschimosului, ori de ncpnarea
dovedit de acesta.
Unde este cellalt aborigen? l-a ntrebat Sir John
pe Stanley.
Medicul-ef, care aplica pansamente pe rana
btrnului, ncercnd mcar s ncetineasc, dac nu
s opreasc cu totul uvoiul de snge ce se scurgea din
plmnul slbaticului, fcu un semn cu capul n
direcia draperiei.
Doctorul McDonald se ngrijete de ea, Sir John.
Atunci, Sir John a dat la o parte ptura cu un gest
nervos. Am auzit nite bolboroseli, cteva cuvinte
incoerente, apoi eful Expediiei noastre a reaprut,
att de violaceu la fa, c mi-a stat o clip inima n loc
de team ca nu cumva comandantul nostru de aizeci
i unu de ani s fi fcut un atac cerebral.
Apoi chipul lui Sir John se albi cu totul din cauza
ocului.
Prea trziu mi-am dat seama c probabil o vzuse pe
tnr n pielea goal. Cci, doar cu cteva minute
nainte de acest incident, observasem printr-o
deschiztur a draperiei cum McDonald i fcea semne
s-i scoat parka aceea din blan de urs, iar fata
ddea din cap, artnd c a neles, i i-a scos haina
sub care s-a dovedit c nu mai purta absolut nimic.
Atunci eu eram mult prea preocupat de pacientul meu
ca s m uit mai bine, dar am remarcat totui c
aceasta era o modalitate extrem de inteligent prin
care puteai pstra ridicat temperatura corpului sub
stratul acela de blan groas ntr-adevr, era o
metod mult mai ingenioas dect cea folosit de noi,
echipa de recunoatere a bietului locotenent Gore, ce
presupunea multiple rnduri de haine din Ln. Sub
blana unui animal, trupul se poate nclzi atunci cnd
i este frig, aa cum se poate rcori la nevoie, atunci
cnd eforturile fcute sunt mult prea mari, deoarece
transpiraia noastr trece imediat n perii blnii
respective. Pe de alt parte, toate lneturile acelea pe
care le purtaserm noi, Britanicii cei civilizai, se
mbibaser imediat de Sudoare, nu avuseser cum s
se usuce, ba, mai mult, ngheaser pe noi atunci cnd
nu mai fceam efort, nemaiavnd cum s ne Apere de
Gerul de afar. Nu am nicio ndoial c, atunci cnd
ne-am ntors pe Nav, hainele noastre cntreau de
dou ori mai mult ca la plecare.
A a am s revin ntr-un moment mai bun, s-
a blbit Sir John, trecnd pe lng noi.
Cpitanul Sir John Franklin prea profund zguduit,
ns n-a putea spune dac din cauza Goliciunii
Edenice a tinerei femei, ori dac din cauza unui alt
lucru pe care l vzuse acolo. A prsit Infirmeria fr
s mai rosteasc vreun cuvnt.
O clip mai trziu am fost chemat de McDonald n
ungherul din spate. Fata de fapt deja tnr femeie,
deoarece s-a dovedit tiinific c persoanele de sex
femeiesc din triburile primitive ajung la pubertate mult
mai devreme dect domnioarele din societile
civilizate i mbrcase din nou parka cea
voluminoas i pantalonii din piele de foc. Doctorul
McDonald prea i el destul de agitat, aproape
suprat, iar atunci cnd l-am ntrebat ce problem are,
a fcut un gest spre eschimos, cerndu-i s-i
deschid gura. Apoi a luat o lantern i o oglind
convex ca s focalizeze lumina i mi-a artat.
Fetei i fusese amputat limba aproape de rdcin.
Am observat iar McDonald a fost de acord cu mine
c i mai rmsese att ct s poat nghii i s
mnnce, de bine, de ru. Dar, n mod evident, nu mai
era n stare s articuleze sunete complexe
presupunnd c am putea spune despre vreuna din
limbile vorbite de Eschimoi c ar fi complexe.
Cicatricele erau vechi. Clar, limba nu-i fusese retezat
de curnd.
Mrturisesc c m-am dat napoi Oripilat. Cine ar fi n
stare s fac una ca asta unui biet copil i de ce?
ns, atunci cnd am folosit termenul amputare,
Doctorul McDonald m-a corectat cu blndee, optindu-
mi:
Uit-te mai bine, domnule doctor Goodsir. Nu
este vorba despre o amputare chirurgical, nu este
nici precis i nici circular, i nu a fost fcut cu un
instrument tios, nici mcar cu unul rudimentar,
cum ar fi un cuit fcut din piatr ca acelea folosite n
Neolitic. Limba bietei fetie a fost mncat cu mult
vreme n urm i nu exist nici cea mai mic
posibilitate s-o fi fcut ea nsi, deoarece a fost
mncat prea aproape de rdcin.
M-am mai retras un pas de lng femeie.
Mai este mutilat i n alte locuri? l-am ntrebat
eu pe Latinete din obinuin. Citisem despre
existena unor obiceiuri barbare pe Continentul Negru
i n rndurile Mahomedanilor, care i tiau mprejur
femeile cu bestialitate, parodiind tradiia Mozaic a
circumciziei brbailor.
Nu, nicieri, mi-a rspuns McDonald.
i atunci am crezut c neleg motivul palorii subite i
ocului evident suferit de Sir John, ns, atunci cnd l-
am ntrebat dac i mprtise aceast informaie i
comandantului nostru, doctorul de pe Terror m-a
asigurat c nu suflase o vorb. Sir John intrase acolo, o
vzuse despuiat pe tnra eschimos i ieise
imediat, ntr-o stare de agitaie puternic. Apoi,
McDonald tocmai ncepuse s-mi prezinte concluziile
examenului fizic pe care i-l fcuse prizonierei noastre,
cnd am fost ntrerupi de Doctorul Stanley.
Primul gnd care mi-a trecut prin minte a fost c
murise btrnul Eschimos, ns s-a dovedit c nu era
Cazul. Eram chemat la raport n faa lui Sir John i a
celorlali Cpitani.

Mi-am dat seama c relatarea mea despre cele


observate n legtur cu decesul locotenentului Gore i-a
dezamgit pe Sir John, Comandantul Fitzjames i
Cpitanul Crozier. n mod normal, aceast constatare
m-ar fi Necjit extrem de mult; ns astzi poate din
cauza Surmenajului meu teribil i a Transformrilor de
Natur Psihologic pe care le suferisem n compania
Locotenentului Gore i a Echipei lui dezamgirea
Superiorilor mei nu m-a Afectat ctui de puin.
Am nceput cu starea n care se afla Eschimosul
rnit i am relatat ciudenia cu limba lips a fetei.
Cnd au auzit asta, cpitanii au optit ceva ntre ei,
ns singurele ntrebri ce mi-au fost adresate au
venit din partea Cpitanului Crozier.
i poi explica de ce i-ar fi fcut cineva una ca
asta, domnule Goodsir?
Nu am nici cea mai vag idee, domnule.
S fi fost vreun animal? insist el.
Nu am rspuns imediat.
Se prea poate, am rspuns eu n cele din urm,
dei mi-era foarte greu s-mi Imaginez un Carnivor
Polar mncndu-i limba fetiei, fr s-o ucid, ns. Pe
de alt parte, era bine cunoscut faptul c aceti
Eschimoi obinuiesc s convieuiasc alturi de Cini
Slbatici, dup cum prea bine vzusem cu propriii mei
ochi la Golful Disko.
Cu asta s-au terminat ntrebrile referitoare la cei doi
Eschimoi.
n continuare mi s-au cerut detalii referitoare la
decesul Locotenentului Gore i la Creatura care l-a ucis,
iar eu am spus adevrul c atunci ncercam s salvez
viaa btrnului Eschimos care apruse din cea i
fusese mpucat de Soldatul Pilkington i c mi-am
ridicat ochii doar n ultima clip. Am explicat c nu sunt
sigur de ceea ce mi se pruse c vd n toat
confuzia creat de vltucii de cea, zgomotele
perturbatoare ale muschetei i pistolului locotenentului,
cmpul meu vizual neadecvat de lng sanie, unde m
aezasem n genunchi pentru a da rnitului primul
ajutor, micarea rapid a oamenilor i a ceii i
anume: o form alb i uria care-l nghiea pe
nefericitul ofier, fulgerarea pistolului su i iar ceaa
care nvluia totul.
Dar poi s spui cu mna pe inim c era un urs
alb? m-a ntrebat Comandantul Fitzjames.
Am ezitat.
Dac a fost un Urs Alb, am zis eu n cele din
urm, a fost un specimen neobinuit de mare de Ursus
maritimus. Am avut impresia c era vorba despre un
carnivor asemntor cu un urs trup uria, brae
gigantice, cap mic, ochi ca de obsidian 28 dar toate
aceste detalii nu mi-au fost la fel de clare cum vi le
nfiez eu acum. Mai cu seam mi amintesc cum
acea creatur a aprut de nicieri pur i simplu s-a

28 Roc vulcanic cu aspect sticlos (n. tr.).


nlat de jur mprejurul Locotenentului Gore i c era
de dou ori mai nalt dect el. Extrem de ocant
imagine.
Sunt convins c aa a fost, a comentat Sir John
pe un ton care mie mi s-a prut uscat, aproape
sarcastic. Dar, spune-mi, doctore Goodsir, ce altceva
s fi fost dac nu era un urs?
Nu a fost prima dat cnd am observat c Sir John
nu mi se adreseaz cu Rangul meu cuvenit de Doctor,
ntotdeauna mi spunea doar Domnule, aa cum i-ar
fi spus oricrui marinar de rnd, ori subofier fr
coal. Doi ani mi-au trebuit ca s neleg c vrstnicul
comandant de expediie, fa de care eu nutream un
respect deosebit, nu avea niciun pic de consideraiune
pentru unul dintre doctorii de pe nav.
Nu tiu, Sir John, i-am rspuns eu, dorindu-mi s
m pot ntoarce la pacientul meu.
Mi s-a spus c ai manifestat un interes deosebit
fa de urii albi, domnule Goodsir, a continuat Sir
John. Pentru care motiv anume?
Poate c tii c am la baz studii aprofundate de
anatomie, Sir John. i nainte de a m mbarca n
aceast expediie, visam s devin naturalist.
i acum nu mai visezi? m-a ntrebat Cpitanul
Crozier cu accentul lui dulce de irlandez.
Am ridicat din umeri.
Nu mi se pare c a putea excela n domeniul
acesta.
Cu toate astea, ai fcut disecii pe unii dintre
urii albi pe care i-am mpucat pe Insula Beechey, a
struit cu ndrjire Sir John. Le-ai studiat scheletul i
musculatura.
ntocmai, Sir John.
Crezi c rnile locotenentului Gore ar fi putut fi
fcute de un asemenea animal?
Am ezitat o clip. Examinasem trupul bietului
Graham Gore nainte de a-l ncrca pe sanie pentru
cltoria de comar napoi peste banchiz.
Da, Sir John, i-am rspuns eu. Din cte tim,
ursul alb polar din regiunea aceasta este cel mai mare
animal de prad de pe pmnt. Ar putea cntri de
dou ori mai mult dect ursul grizzly, despre care se
cunoate c este cel mai mare i mai feroce urs din
America de Nord. i l-ar putea ntrece n nlime cu
un metru, atunci cnd se ridic pe picioarele din
spate. Este un animal de prad foarte puternic,
capabil s zdrobeasc pieptul unui om i s-i reteze
coloana vertebral, aa cum s-a ntmplat n cazul
locotenentului Gore. Mai mult nc, ursul alb polar
este singurul animal de prad care vneaz oameni.
Comandantul Fitzjames i-a dres glasul.
Crede-m, domnule doctor Goodsir, mi-a zis el
ncetior, eu am vzut n India un tigru feroce care
dup spusele localnicilor mncase treisprezece
oameni.
Am dat din cap, dndu-mi seama c eram la captul
puterilor. Oboseala avea asupra mea efectul unei
Buturi Tari.
Sir John domnule comandant domnilor, spre
deosebire de mine, dumneavoastr ai avut privilegiul
de a vedea mult din lumea aceasta. ns, din lecturile
mele destul de vaste pe aceast tem, am aflat c
toate celelalte carnivore de uscat lupii, leii, tigrii,
alte specii de uri atac omul doar dac sunt
provocate, iar unii dintre ei, ca tigrul acela despre
care vorbii, domnule comandant Fitzjames, ajung s
mnnce oameni numai dac sunt silii de
mprejurri adic dac vreo boal sau vreo ran i
mpiedic s-i vneze prada natural. Dar numai
ursul alb polar Ursus maritimus are obiceiul s
vneze oamenii.
Crozier a dat din cap n semn de aprobare.
De unde ai aflat toate astea, domnule doctor
Goodsir? Din cri?
ntr-o oarecare msur, domnule. Dar atunci
cnd am fost n Golful Disko, am petrecut mult timp
de vorb cu localnicii despre comportamentul urilor.
De asemenea, i-am ntrebat ce tiu despre aceti uri
i pe domnul cpitan Martin de pe Enterprise, i pe
domnul cpitan Dannert de pe Prince of Wales cnd
am ancorat alturi de navele lor, n Golful Baffin. Iar
aceti doi domni mi-au rspuns cu mult amabilitate
i m-au pus n legtur cu civa membri ai
echipajelor lor inclusiv cu doi vntori btrni de
balene care petrecuser fiecare peste zece ani n zona
Arcticii. i am aflat astfel multe poveti despre cum i
vneaz urii albi pe eschimoii din regiune, ba chiar
despre cum atac uneori oamenii de pe navele blocate
ntre gheuri. Un marinar n vrst mi se pare c l
chema Connors mi-a povestit cum urii au mncat
doi buctari de pe nava lui n 28 unul dintre
acetia a fost nfcat de lng plita lui pe puntea
inferioar, n vreme ce restul oamenilor dormeau.
Cpitanul Crozier a zmbit la auzul cuvintelor mele.
Poate c nu ar trebui s dm crezare oricrei
poveti spuse de marinarii btrni, domnule doctor
Goodsir.
Nu, domnule. Firete c nu, domnule.
Asta a fost tot, deocamdat, domnule Goodsir,
mi-a spus Sir John. Te vom chema dac vom mai avea
ntrebri.
Da, domnule, am rspuns eu istovit i am dat s
m napoiez n infirmerie.
Mai stai puin, domnule doctor Goodsir, m-a
strigat comandantul Fitzjames nainte s ies pe ua
cabinei lui Sir John. Eu mai am o ntrebare, dei mi-e
ruine s recunosc c nu tiu rspunsul. Pentru ce
ursul alb este numit Ursus maritimus? Sper c nu din
cauza apetitului lui pentru marinari.
Nu, domnule, i-am rspuns eu. Cred c i s-a dat
numele acesta pentru c este mai degrab un
mamifer acvatic, dect un animal de uscat. Am citit
numeroase relatri despre uri albi care au fost zrii
la sute de mile n largul mrii, iar domnul cpitan
Martin de pe Enterprise mi-a spus c, dei ursul este
foarte rapid pe uscat sau pe ghea ajungnd la
viteze de peste patruzeci de kilometri pe or atunci
cnd este n ap, se dovedete a fi unul dintre cei mai
buni nottori din ocean, capabil s strbat chiar i
aizeci, aptezeci de mile marine, fr pauz de
odihn. Domnul cpitan Dannert mi-a povestit i el
c, odat, nava lui nainta cu vnt de pupa cu o vitez
de opt noduri pe or, n largul mrii, iar doi uri albi
au inut pasul cu ea pe o distan de zece mile i apoi
pur i simplu au luat-o nainte i au notat spre
sloiurile plutitoare din zare, cu viteza i graia
delfinilor. De aici i denumirea ce li s-a dat Ursus
maritimus un mamifer, desigur, ns o vietate a
mrii.
Mulumesc, domnule Goodsir, mi-a zis Sir John.
Cu foarte mult plcere, Sir John, i-am rspuns
eu i am ieit.

continuare la 4 iunie 1847


Eschimosul a murit la cteva minute dup miezul
nopii. Dar, mai nti, a vorbit.
La vremea aceea eu aipisem n ezut, cu spatele
sprijinit de peretele Infirmeriei, dar m-a trezit Stanley.
Btrnul cu prul alb se zbtea pe Masa
Chirurgical. Ddea din brae de parc ar fi ncercat s
noate prin aer. Hemoragia din plmnul perforat se
nrutise, iar acum i curgeau valuri de snge din
gur, pe brbie i pe pieptul bandajat.
Cnd mi-am ndreptat lanterna spre el, s-a ridicat i
fata Eschimos din colul unde dormise pn atunci i
ne-am aplecat toi trei deasupra lui.
Btrnul i-a ndoit unul din degetele-i groase i s-a
mpuns cu el n piept chiar lng rana fcut de glon.
Cu fiecare icnet, valuri tot mai mari de snge arterial se
revrsau afar din el, ns nu am avut nicio ndoial c
ceea ce ar fi putut prea accese de tuse erau n
realitate nite cuvinte bolborosite i abia articulate. Mi
le-am notat cu o bucat de cret pe plcua de ardezie
pe care Stanley i cu mine o foloseam ca s comunicm
atunci cnd dormeau pacienii i nu voiam s-i
deranjm.
Angatkut tuquruq! Quarubvitchuq angatkut
turquq Paniga tuunbaq! Tanik nulabmiu
tuqutauyasiruq umiaqpak tuqutauyasiruq nanuq
tuqutkaa! Paniga tunbaq nanuq angatkut
ququruq!
i atunci hemoragia i s-a nrutit att de tare, c
nici n-a mai putut s vorbeasc. Sngele nea din el
ca o fntn artezian, ca un gheizer, necndu-l,
sufocndu-l. i, cu toate c Stanley i cu mine l-am
ridicat n capul oaselor, ncercnd s-i eliberm cile
respiratorii, nu inhala dect snge. Dup o ultim clip
de agonie cumplit, pieptul lui i-a ncetat zbuciumul,
btrnul s-a prbuit n braele noastre, iar privirea i-a
devenit fix i sticloas. Stanley i cu mine l-am ntins
la loc pe mas.
Ai grij! a ipat Stanley.
La nceput n-am neles ce voia cellalt doctor
btrnul murise, cci nu mai avea puls i nu-i simeam
nici respiraia , dar m-am ntors i am vzut-o pe
Eschimos.
Femeia luase unul dintre bisturiele murdare de
snge de pe masa noastr de lucru i venea spre mine
cu el ridicat deasupra capului. Mi-a fost clar c nu eu o
interesam cci avea privirea aintit asupra Chipului
Mort al celui care-i fusese, probabil, tat, ori so, ori
frate. Pentru c nu tiam absolut nimic despre
obiceiurile Pgne ale tribului ei, n acele cteva
secunde mi-au trecut prin minte nenumrate Imagini -
fata scondu-i inima din piept i, de ce nu, mncnd-
o, ntr-un soi de ritual oribil; sau scondu-i ochii; sau
tindu-i un deget; sau doar adugnd o alt tietur la
mpletitura de cicatrice care acopereau trupul
btrnului, aidoma tatuajelor pe care i le fac
marinarii.
Dar n-a fcut niciuna, nici alta. nainte s-o prind
Stanley i pe cnd mie nu-mi trecea nimic mai bun prin
minte dect s m aplec peste btrn i s-l protejez cu
trupul meu, fata Eschimos a aruncat bisturiul cu o
dexteritate demn de un chirurg evident c era
obinuit s foloseasc cuite extrem de tioase - i a
retezat iretul din piele netbcit de care era prins
amuleta.
A nhat figurina de piatr alb mnjit cu snge i
avnd forma unui urs i a ascuns-o undeva sub parka
cu care era acoperit. Apoi a pus bisturiul la locul lui de
pe mas.
Stanley i cu mine ne-am uitat profund uimii unul la
altul. Dup aceea medicul-ef de pe Erebus s-a dus s-
l trezeasc pe marinarul care avea Infirmeria n grija
lui i l-a trimis s-i anune pe ofierul de cart i pe
cpitan c Eschimosul a murit.

continuare la 4 iunie 1847


L-am ngropat pe Eschimos pe la ora unu i jumtate
dimineaa n timpul celui de-al treilea cart. Mai bine
zis, la ordinele lui Sir John, i-am aruncat trupul
nfurat n pnz ntr-una din gurile fcute n ghea
cam la vreo douzeci de metri de nav. Aceasta era
singura gaur fcut n ghea groas de cinci metri pe
care oamenii reuiser s-o menin deschis n vara
aceea, pentru a avea acces la apa de dedesubt cci,
dup cum am spus i mai devreme, de nimic nu se tem
mai mult marinarii aa cum se tem de incendii. Cnd
Stanley i cu mine ne foram s ndesm cadavrul prin
plnia ngust, auzeam de la sute de metri deprtare
zgomot de trncoape i njurturile celor douzeci de
oameni din schimbul de noapte care ncercau s fac o
alt gaur n ghea, mai cuviincioas, pentru
funeraliile Locotenentului Gore din ziua urmtoare de
fapt, din aceeai zi, doar c mai trziu.
n miez de noapte, era totui suficient lumin ca s
putem citi un verset din Biblie dac am fi adus
vreunul din noi Biblia pe ghea, ceea ce, firete, nu o
fcuse nimeni , iar aceast lumin ne-a ajutat pe noi,
cei doi medici i pe cei doi marinari crora li se
ordonase s ne ajute, s mpingem, s ndesm i, ntr-
un final, s reuim s aruncm trupul Eschimosului ct
mai adnc n gheaa cea albastr i, de acolo, n Apa
ntunecat de la fund.
Tnra Eschimos a stat alturi de noi i urmrindu-
ne din priviri, tot fr s manifeste vreo emoie,
ncepuse s bat vntul de la vest nord-vest, iar
uviele ei negre de pr i ieiser de sub glug,
zburtcindu-i peste obraji ca penele unui corb.
Am fost singurii membri ai acestui Grup ndoliat
medicul Stanley, cei doi marinari care gfiau i
njurau n surdin, tnra btina i cu mine pn
cnd Cpitanul Crozier i un tnr locotenent nalt i
subire ni s-au alturat i au urmrit ultimele momente
ale eforturilor noastre. n cele din urm, trupul
Eschimosului a alunecat prin ultimii doi metri ai
canalului din ghea i a disprut n curenii ntunecai
de dedesubt.
Sir John a dat ordine ca femeia s nu fie lsat
s nnopteze pe Erebus, a optit Cpitanul Crozier. Am
venit s-o lum pe Terror.
Apoi i s-a adresat locotenentului cel nalt, al crui
nume mi aduc acum aminte c era Irving.
John, de acum tu rspunzi pentru ea. Gsete -i
un loc unde s n-o vad oamenii poate lng
magaziile de dup infirmerie i ai grij s nu
peasc ceva.
Am neles, s trii!
Scuzai-m, domnule cpitan, am intervenit eu.
De ce nu o lsai s se ntoarc la ai ei?
Crozier zmbi.
n mod normal a fi i eu de acord cu aceast
propunere, domnule doctor. Dar pe o raz de cinci
sute de kilometri n jur nu se afl nicio aezare de
eschimoi, nici mcar un sat ct de mic. Ei sunt o
populaie nomad, sigur c da mai ales aceia pe
care noi i numim Muntenii din Nord, dar ce anume i-
a fcut pe btrn i pe tnra aceasta s nainteze
att de mult spre nord pe calot n vara aceasta
extrem de geroas, cnd aici nu sunt nici balene, nici
morse, nici foci, nici karibu i nici vreun alt fel de
animal, cu excepia urilor albi i a creaturii ucigae
dintre gheuri?
N-am avut rspuns, dar vorbele lui nu aveau nicio
legtur cu ntrebarea pe care i-o pusesem.
S-ar putea s ajungem n situaia, a continuat
Crozier, cnd vieile noastre s depind de prietenia
cu aceti eschimoi. S-o lsm s plece nainte de a
apuca s ne mprietenim cu ea?
Dar i-am ucis soul sau tatl sau ce-o fi fost
btrnul la, a intervenit Stanley, cu ochii la tnra
mut care nc mai privea n adncul gurii din ghea.
S-ar putea ca aceast Doamn a Tcerii Lady
Silence cum i zic eu s nu aib chiar cele mai
binevoitoare simminte fa de noi.
Exact, l-a aprobat Cpitanul Crozier. i avem
suficiente probleme i aa fr s ne mai facem griji
c o fetican va aa mpotriva noastr un grup de
eschimoi furioi care s se urce la bord i s ne ia
gturile cnd dormim. Nu, eu cred c Sir John are
dreptate n aceast privin ea trebuie s rmn
cu noi pn vom chibzui mai bine i vom hotr ce
anume s facem cu ea i nu doar cu ea, dar i cu
noi nine.
i Cpitanul Crozier i-a adresat un zmbet larg lui
Stanley. Cred c n doi ani a fost prima oar cnd l-am
vzut pe Cpitanul Crozier surznd.
Lady Silence. Asta-i bun, Stanley. Foarte bun.
Haide, John. Venii, domni.
S-au ndreptat spre vest prin zpada spulberat de
vnt, ctre creasta de ghea din apropiere. Eu am
urcat taluzul de zpad napoi pe Erebus i m-am dus
n cabina mea micu care acum mi se prea a fi Raiul
pe Pmnt, pregtit s m cufund n primul somn
sntos de cnd, cu zece zile n urm, plecasem cu
echipa Locotenentului Gore peste gheuri, spre sud,
sud-est.
15
FRANKLIN
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
11 iunie 1847

Pn n ziua cnd avea s moar, Sir John i


revenise aproape complet din ocul suferit atunci cnd o
vzuse pe tnra eschimos n pielea goal.
Era aceeai tnr, aceeai trf adolescent i
murdar din tribul Cooper pe care o trimisese Diavolul
s-l ademeneasc n timpul primei lui expediii din
1819, sortit eecului. Aceeai desfrnat pe nume
Ciorpei-verzi, care-i nclzise patul lui Robert Hood. O,
da, Sir John era convins. Pielea acestei ispite era tot
cafenie, prnd a strluci chiar i pe ntuneric, snii i
erau la fel de rotunzi i obraznici, sfrcurile i erau la fel
de nchise la culoare, iar smocul de pr de deasupra
sexului era tot negru, ca pana corbului.
Da, era acelai demon, acelai succubus.
ocul suferit de cpitanul Sir John Franklin atunci
cnd o vzuse n infirmerie, despuiat pe masa de
consultaii a doctorului McDonald pe propria lui nav,
pentru numele lui Dumnezeu fusese unul profund, ns
Sir John era sigur c reuise s-i ascund reacia n
faa doctorilor i a celorlali ofieri pe tot parcursul acelei
zile tulburtoare i parc nesfrite.
Ceremonia funerar a locotenentului Gore a avut loc
trziu n ziua de vineri, patru iunie. Fusese nevoie de
mult munc i de peste douzeci i patru de ore pn
cnd oamenii au reuit s sfredeleasc gheaa pn la
ap, pentru ca tradiionala nmormntare pe mare s se
poat desfura cum se cuvine. Au folosit mai nti praf
de puc, pentru a strpunge primii trei metri de ghea
tare ca piatra, apoi, cu trncoape i cazmale, au spat
un crater prin ultimii doi pn la ap. Pe la amiaz,
atunci cnd au terminat, domnul Weeks, marangozul de
pe Erebus, i domnul Honey, marangozul de pe Terror,
au confecionat un eafodaj din lemn, foarte inteligent
conceput, cam de trei metri lungime i de aproape doi
lime. Echipe de lucru, narmate cu pari lungi, stteau
n jurul craterului ca s mpiedice formarea gheii.
La temperatura relativ nalt a navei, trupul
locotenentului Gore intrase ntr-un proces rapid de
descompunere, drept care marangozii au construit un
sicriu extrem de rezistent din lemn de mahon, cptuit
cu lemn aromat de cedru, cu un strat din plumb la
mijloc, n locul obinuitelor tolbe cu gloane introduse n
sacul din pnz n care se afla cadavrul, ca s-l
scufunde. Domnul Smith, fierarul, a confecionat i a
gravat o minunat plac funerar din cupru, pe care a
btut-o de capacul din mahon al cociugului, ntruct
ceremonia urma s fie un soi de amestec ntre
nmormntarea pe rm i cea n mare, Sir John
precizase c sicriul trebuia s fie suficient de greu ca s
se duc la fund de ndat ce era pus n ap.
Cnd a nceput primul cart scurt al zilei la ora 4:00
p.m. companiile celor dou nave s-au adunat la patru
sute de metri distan de Erebus, n locul unde urma s
fie nmormntat locotenentul. Sir John le ordonase
tuturor s fie prezeni la ceremonie, cu excepia doar a
ctorva santinele rmase pe nave. Ba, mai mult, le
ceruse s nu i pun haine groase peste uniformele de
gal. i astfel, la ora stabilit, mai mult de o sut de
oameni, ofieri i marinari, vinei de frig, dar frumos
mbrcai, se adunaser pe ghea.
Cociugul n care se afla locotenentul Gore a fost
cobort peste bordul lui Erebus i apoi fixat cu frnghii
de o sanie supradimensionat, anume pregtit pentru
trista destinaie a acelei zile. Sir John i donase
propriul steag britanic cu care a fost acoperit sicriul.
Apoi, treizeci i doi de marinari, douzeci de pe Erebus
i doisprezece de pe Terror, ncepur s trag sania
funerar ctre locul unde urma s aib loc
nmormntarea. Patru dintre marinarii cei mai tineri,
nc elevi de marin George Chambers i David Young
de pe Erebus, Robert Golding i Thomas Evans de pe
Terror interpretau un mar funerar la tobe acoperite cu
pnz neagr. n urma cernitului cortegiu veneau
cpitanul Sir John Franklin, comandantul Fitzjames,
cpitanul Crozier i restul ofierilor i marinarilor de pe
ambele nave, unde rmseser acum doar civa
strjeri.
La locul pregtit pentru nmormntare, un grup de
soldai ai Marinei Regale, n uniforme roii, stteau n
poziie de drepi, cu armele la ndemn, pregtii s dea
onorul. Sub comanda sergentului David Bryant, n
vrst de treizeci i trei de ani, fcnd parte din
echipajul de pe Erebus, acest grup era format din
caporalul Pearson, soldatul Hopcraft, soldatul
Pilkington, soldatul Healey i soldatul Reed, de pe
Erebus singurul care lipsea din efectivul de militari ai
Marinei de pe nava amiral era soldatul Braine care
murise cu o iarn n urm i fusese ngropat pe Insula
Beechey precum i sergentul Tozer, caporalul Hedges,
i soldaii Wilkes, Hammond, Heather i Daly de pe HMS
Terror.
Tricornul i sabia locotenentului Gore erau purtate n
spatele saniei funerare de ctre locotenentul H.T.D. Le
Vesconte, care preluase ndatoririle de comand ale lui
Gore. Alturi de Le Vesconte mergea locotenentul James
W. Fairholme, ducnd pe brae o pern din catifea
albastr pe care erau expuse cele ase medalii primite
de tnrul Gore n anii de serviciu n Marina Regal.
Cnd sicriul se apropie de crater, irul de doisprezece
infanteriti se rupse, formnd un culoar. Soldaii se
ntoarser cu faa la cortegiu i rmase r cu arma la
picior ct timp trecur printre ei sania funerar, garda
de onoare i celelalte persoane.
Mai mult alunecnd dect mergnd normal, cei o sut
de oameni i ocupar locurile n jurul craterului.
Unii chiar se crar pe crestele de ghea din
apropiere pentru a vedea mai bine ceremonia, iar Sir
John, n fruntea cpitanilor si, urc pe estrada
improvizat n captul dinspre est al dreptunghiului
spat n banchiz. ncet, cu foarte mare grij, cei treizeci
i doi de marinari care trseser sania pn acolo
aezar cociugul greu pe platforma din lemn ce avea
s-i fie vremelnic loc de popas n drumul spre apele
negre. Pe sub el, aceiai marinari trecuser trei otgoane
groase cu ajutorul crora urmau s-l coboare n
adncuri.
Cnd btile nbuite ale tobelor ncetar, toi cei
prezeni i scoaser plriile. Vntul rece ciufuli prul
lung al oamenilor, pr proaspt splat pentru aceast
ceremonie, pieptnat ngrijit i strns cu panglici la
ceaf. Ziua era friguroas doar minus cincisprezece
grade la ultima msurare fcut la nceputul cartului de
la 3:00 p.m. ns cerul arctic, plin cu cristale de
ghea, devenise o bolt compact de lumin aurie. Ca
i cum ar fi vrut s-l onoreze i el pe locotenentul Gore,
soarele palid se nconjurase cu ali trei sori parhelii
unii printr-un nimb de culori prismatice. Muli dintre
cei prezeni acolo i plecar capetele cu pioenie n faa
acestei priveliti cum nu se poate mai adecvate
momentului.
Sir John oficie Slujba pentru Mori, cu vocea lui
puternic, uor de auzit de cei o sut zece oameni de
acolo. Cunoteau cu toii ceremonia. Cuvintele erau
mngietoare. Rspunsurile erau tiute. Nimeni nu mai
ddu atenie vntului ngheat, n vreme ce
binecunoscutele fraze rsunau pe tot ntinsul calotei
polare.
ncredinm trupul acesta adncurilor, n
ateptarea nvierii i a vieii, atunci cnd Marea i va
abandona morii lumii ce va s vin, prin Domnul
nostru Iisus Hristos, care, venind, ne va schimba
mravul trup, ca s-i fim asemeni Lui n glorie, cnd
toate lucrurile mreei creaii i se vor supune.
Amin, rostir oamenii.
Cei doisprezece soldai din Marina Regal i ridicar
muschetele i traser trei salve, primele dou de cte
patru focuri, ultima doar de trei.
La zgomotul produs de prima salv, locotenentul Le
Vesconte fcu un semn din cap, iar Samuel Brown,
John Weeks i James Rigden scoaser scndurile de sub
sicriul greu, care rmase suspendat n cele trei otgoane.
La cea de-a doua salv a fost cobort pn la suprafaa
apei negre. La ultima, otgoanele au fost trase ncet, pn
ce cociugul cu placa din cupru i cu medaliile i sabia
locotenentului Gore aezate pe lemnul de mahon
dispru n adncuri.
Urm apoi o uoar tulburare a apelor reci, otgoanele
fur trase i strnse. Acum nu se mai vedea nimic n
deschiztura dreptunghiular din ghea. Dispruser i
parheliile, i nimbul n culorile curcubeului, lsnd
soarele rou i sever singur sub cupola cerului.
Oamenii se risipir tcui spre navele lor. Trecuse
doar o jumtate de or de cnd ncepuse cartul scurt, de
la 4:00 p.m. Pentru majoritatea marinarilor venise
vremea mesei de sear i a celei de-a doua porii de grog
pe ziua respectiv.
Ziua urmtoare, smbt, cinci iunie, pe cnd ambele
echipaje se nghesuiau pe punile inferioare, deasupra
lor explod a doua furtun nprasnic a verii polare.
Gabierii au fost chemai jos, iar cei civa care mai
rmaser de paz pe punte aveau grij s stea deoparte
de orice catarg ori obiect din metal. i vremea se
dezlnui furibund: fulgerele detonau prin ceaa deas,
tunetele se rostogoleau la nesfrit, trsnetele uriae
loveau ntruna paratrsnetele de pe catarge i acoperiul
cabinelor, iar degetele albastre ale Focului Sfntului
Elmo alunecau de-a lungul vergilor i se furiau prin
tachelaj. Strji cu chipurile descompuse de spaim
coborau sub punte dup ncheierea cartului i le
povesteau camarazilor lor, care ascultau cu ochii mari
de uluire, poveti despre sferele de foc care sreau i se
ddeau de-a dura pe ghea. Mai trziu, n aceeai zi,
cnd furtuna i descrcrile electrice deveniser i mai
violente dac aa ceva era cu putin , marinarii de
cart raportar c o creatur uria, mult prea mare ca
s fie urs, se mica printre crestele de ghea, acum
ascuns de cea, acum vizibil, una sau dou clipe, la
lumina fulgerelor. Uneori, mai spuser ei, forma aceea
umbla n patru labe, aidoma unui urs. Alteori, se jurau
ei, umbla cu naturalee pe dou picioare. i creatura
aceea, mai ziceau ei, ddea trcoale navei.
Dei mercurul cobora n termometre, ziua de
duminic era senin i cu opt grade mai rece dect
precedenta, la amiaz erau minus douzeci i trei de
grade, iar Sir John trimise vorb c Slujba Divin era
obligatorie n ziua aceea i c se va ine la bordul lui
Erebus.
De fapt, slujba de duminic era obligatorie n fiecare
sptmn pentru ofierii i marinarii de pe nava amiral
n lunile de iarn Sir John obinuia s o in pe
puntea inferioar ns doar cei mai evlavioi membri ai
echipajului de pe Terror traversau gheaa pn acolo ca
s ia parte la ea. Deoarece aceast slujb era obligatorie
n Marina Regal, att prin tradiie, ct i prin
prevederile regulamentare, i cpitanul Crozier oficia
Slujba Divin n zilele de duminic, ns, neavnd la
bord niciun preot, aceasta se rezuma uneori doar la
citirea unor pagini din regulamentul de bord i nu dura
mai mult de douzeci de minute, spre deosebire de cele
aproape dou ore nsufleitoare ct inea slujba lui Sir
John.
Dar n duminica aceasta nu exista scpare.
Cpitanul Crozier, ofierii i marinarii de pe Terror
traversar gheaa pn la Erebus pentru a doua oar n
numai trei zile. De aceast dat, ns, i puseser
mantalele i hainele groase peste uniformele de gal i
fur surprini s afle c slujba urma s aib loc pe
puntea principal. Sir John avea s-o oficieze urcat pe
dunet. n ciuda cerului albastru acum nu mai existau
nici parhelii simbolice, nici vreo cupol aurie din cristale
de ghea , vntul era cumplit de rece, iar oamenii se
ngrmdir unii n alii ca s se nclzeasc, n vreme
ce ofierii ambelor nave se strnser n spatele lui Sir
John, ca nite diaconi nfofolii pn sub ochi. Pe partea
adpostit de vnt se aliniar cei doisprezece soldai de
marin, cu sergentul Bryant n faa lor, iar subofierii se
strnser lng catargul principal.
Sir John se afla lng habitaclul acoperit cu acelai
drapel al Marii Britanii care fusese pus i peste sicriul
locotenentului Gore i care servea drept amvon, aa
cum spunea regulamentul.
Predica n-a durat dect o or, nesoldndu-se cu
degerturi grave n rndul asistenei.
Din fire i vocaie adept al Vechiului Testament, Sir
John ncepu cu cteva referiri la profei, concentrndu-
se mai mult asupra consideraiilor fcute de Isaia despre
pmnt:
Iat, Domnul deart pmntul i l pustiete, i
rstoarn faa i i risipete locuitorii
i, ncet-ncet, pn i cei mai ntngi marinari
pricepur c, n realitate, Sir John Franklin se refer la
expediia lor menit a descoperi Pasajul de Nord-Vest i
la starea lor actual blocai n pustietile de ghea, la
7005 latitudine nordic i 9823 longitudine vestic.
Pmntul este pustiit i prdat: cci aa a grit
Domnul, continu Sir John. Groaz, la i groap
pentru voi, locuitori ai pmntului i va veni vremea
c cel care va fugi de groaz va cdea n groap, cel care
va spa din mijlocul gropii se va prinde n la: cci
zgazurile cele de sus se vor deschide i temeliile
pmntului se vor cltina Pmntul se clatin,
pmntul se sfrm, pmntul se crap. Pmntul se
clatin ca un om beat
De parc ar fi vrut s adevereasc aceast profeie
sumbr, un muget se ridic din gheurile din jurul navei
Erebus, iar puntea se zgudui sub tlpile oamenilor
strni la slujba de duminic. Catargele i vergile
mbrcate n chiciur de deasupra lor prur a vibra,
formnd cercuri mici pe cerul palid. Dar niciun om nu
iei din formaie i nici nu scoase vreun sunet.
i Sir John trecu de la Isaia la Apocalips,
prezentndu-le imagini i mai nspimnttoare despre
ce i atepta pe cei care se lepdaser de Domnul
Dumnezeul lor.
Dar ce se va alege de cel de cei care nu-i ncalc
legmntul fcut Domnului? S trecem la IONA.
Majoritatea oamenilor rsuflar uurai. Cunoteau
bine Cartea lui Iona.
Domnul l-a trimis pe Iona la Ninive, cetatea cea
mare, s strige mpotriva rutii ei, declam Sir John, a
crui voce, ndeobte fr vlag, cptase vigoarea
nsufleit a glasului predicatorilor anglicani. Dar Iona
aa cum bine tii i voi, camarazi ai mei , Iona a fugit
de misiunea pe care i-o ncredinase Dumnezeu i de
faa Lui. S-a cobort la Iofa i a gsit acolo o corabie
care mergea la Tars, dincolo de marginea lumii,
gndindu-se c va putea ajunge dincolo de mpria
Domnului. Dar DOMNUL a fcut s sufle pe mare un
vnt nprasnic i a strnit o mare furtun, ameninnd
s sfrme corabia. Cunoatei ce a urmat tii cum
au strigat corbierii vrnd s tie din pricina cui a venit
peste ei nenorocirea i au tras la sori i sorul a czut
pe Iona. Atunci ei i-au zis: Spune-ne ce s-i facem ca
s se potoleasc marea? Iar el le -a rspuns: Luai-m i
aruncai-m n mare i marea se va liniti fa de voi,
cci tiu c din vina mea a venit peste voi aceast mare
furtun. Dar la nceput corbierii nu au vrut s-l
arunce pe Iona peste bord, nu-i aa, camarazi? Nu la
bordul corbiei se aflau oameni bravi, de ndejde,
exceleni marinari; i au vslit din greu spernd s
ajung la mal. Dar au ostenit i s-au nchinat la
Dumnezeu i l-au sacrificat pe Iona, aruncndu-l peste
bord. i n Biblie se mai spune DOMNUL a pregtit un
pete mare s-l nghit pe Iona. i Iona a stat n
pntecele petelui trei zile i trei nopi. Observai,
camarazi, c Biblia nu spune c Iona ar fi fost nghiit de
o balen. Nu, nici vorb! Petele acesta nu era nici
delfin, nici caalot, nici balen albastr, nici balen
uciga, nici balen cu cocoa ca acelea pe care le
putem vedea noi n apele adnci, ori chiar n Golful
Baffin n verile polare normale. Nu, nici vorb! Iona a
fost nghiit de un pete mare pe care Domnul l
pregtise anume pentru el adic un monstru al
adncurilor pe care Iehova, Dumnezeul nostru, l crease
odat cu Facerea Lumii exact pe ntru acest scop, acela
de a-l nghii pe Iona ntr-o bun zi, iar n Biblie petele
acesta uria poart uneori numele de Leviatan.
La fel i noi am fost trimii n misiunea aceasta
dincolo de captul cunoscut al lumii, camarazi ai mei,
am fost trimii mai departe de Tarsis care, din cte
tim noi acum, se afl n Spania am fost trimii acolo
unde nii stihiile par a se rzvrti, unde fulgerele cad
asupra noastr din cerul ngheat, unde gerul nu
nceteaz, unde fiarele albe colind pe suprafaa
ngheat a mrii. Am fost trimii ntr-un loc pe care
niciun om civilizat, sau de alt soi, nu l-ar putea numi
acas.
Dar nu am trecut dincolo de fruntariile mpriei
Domnului Dumnezeul nostru, camarazi ai mei! Aa cum
Iona nu a crtit n faa sorii lui i nici nu i-a blestemat
pedeapsa, ci, din burta petelui, a nlat rugi fierbini
ctre Dumnezeu, trei zile i trei nopi ncontinuu, la fel
nici noi nu trebuie s crtim, ci s acceptm Voia
Domnului care ne-a trimis n exilul acesta de trei nopi
nesfrite de iarn n pntecele gheurilor. i, la fel ca
Iona, trebuie s ne rugm la Domnul Dumnezeul nostru
i s spunem: Lepdat am fost dinaintea ochilor Ti;
dar iari voi vedea casa Ta cea sfnt. Apele mi-au
intrat n suflet, adncul genunii m-a mpresurat, capul
mi s-a afundat n papur. M-am pogort n adncul
munilor, n pmntul ale crui gratii mi sunt venice
zvoare, dar Tu mi-ai scos viaa din stricciune,
Doamne Dumnezeul meu. i cnd sufletul mi se sfrea
n mine, mi-am adus aminte de DOMNUL: fie ca
rugciunea mea s ajung la Tine, n casa Ta cea sfnt.
Cei ce se lipesc de idolii deeri ndeprteaz ndurarea
de la ei. ns eu i voi aduce jertfe strigndu-mi
recunotina i voi mplini juruinele pe care le-am
fcut. Mntuirea vine de la Domnul. i DOMNUL a
vorbit petelui i petele l-a vrsat pe Iona pe pmnt.
i, dragii mei camarazi, inimile voastre tiu prea bine
c am adus i vom continua s aducem jertfe Domnului
strigndu-ne recunotina. Trebuie s ne facem datoria
aa cum am jurat. Prietenul i fratele nostru ntru
Hristos, locotenentul Graham Gore, fie-i somnul uor la
pieptul Domnului, a aflat primul c, n vara aceasta, nu
va fi scpare pentru noi din pntecele iernii Leviatane. A
aflat c anul acesta nu vom scpa din pntecele rece al
gheurilor. Aceasta este vestea pe care ne -ar fi adus-o
dac ar fi supravieuit. Dar navele noastre sunt n bun
stare, camarazi. Avem alimente pentru la iarn, ba, la
nevoie, chiar pentru mai mult timp mult mai mult
timp. Avem crbuni ca s ne nclzim, avem cldura pe
care o eman prietenia noastr i, mai ales, cldura pe
care ne-o ofer certitudinea c Dumnezeul nostru nu ne-
a abandonat. nc o var i o iarn mai avem de ndurat
n burta acestui Leviatan, camarazi, i v jur c pronia
cereasc ne va ajuta s scpm din locul acesta
ngrozitor. Pasajul de Nord-Vest este ct se poate de
real; se afl la doar civa kilometri dincolo de linia
aceea a orizontului, spre sud-vest locotenentul Gore
aproape c l-a vzut cu ochii lui acum o sptmn i
ntr-acolo ne vom ndrepta noi peste cteva luni, atunci
cnd se va fi sfrit iarna aceasta nefiresc de lung, cci
ne vom striga npasta ctre Domnul, iar El ne va auzi
vocile chiar i din pntecul Iadului.
Pentru moment, camarazi, suntem chinuii de spiritul
ntunecat al acelui Leviatan, care a luat forma unui
fioros urs alb un simplu urs, un simplu animal
necuvnttor, dar care ncearc s-l slujeasc pe
Necuratul. i, precum Iona, i noi trebuie s ne rugm
la Domnul Dumnezeul nostru s alunge grozvenia asta
de lng noi. i s avem certitudinea c Domnul ne va
auzi i ne va asculta ruga.
V ndemn s omori animalul acesta, camarazi, cci
este un simplu animal. Iar n ziua cnd va muri,
indiferent de mna cui, voi plti tuturor, fr excepie,
cte zece monede de aur din banii mei personali.
O rumoare se strni printre oamenii nghesuii n
mijlocul punii.
Zece monede de aur de persoan, repet Sir John.
Nu doar o recompens pentru acela care va ucide bestia
aa cum David l-a ucis pe Goliat, ci o recompens
pentru toi, n mod egal. n plus, v vei primi n
continuare solda de la Serviciul pentru Descoperiri
Geografice, ba chiar i prima egal cu avansul pe care v-
o promit eu astzi. Iar n schimb nu v cer dect s mai
avei rbdare nc o iarn cu mncare bun, cldur
din belug i veselie pn la venirea dezgheului!
Dac ar fi fost imaginabile rsetele n timpul Slujbei
Divine, poate c n acest moment s-ar fi auzit cteva.
ns oamenii doar se privir unii pe alii cu ochi mari pe
chipurile lor palide, aproape degerate. Zece monede de
aur pentru fiecare. Iar Sir John le promisese i o prim
egal cu suma primit n avans i care-i convinsese, n
primul i n primul rnd, pe majoritatea dintre ei s se
nroleze douzeci i trei de lire sterline! ntr-o vreme
cnd i puteai nchiria o cas cu aizeci de peni pe
sptmn dousprezece lire pe an. Asta pe lng
solda marinarului de rnd, n valoare de aizeci de lire
pe an, pltit de Serviciul pentru Descoperiri Geografice
de trei ori mai mult dect ar fi putut ctiga orice
muncitor cu ziua pe uscat! aptezeci i cinci de lire
pentru fiecare marangoz, aptezeci pentru nostrom,
optzeci i patru de lire pentru fiecare inginer.
Oamenii ncepur s surd, chiar dac, pe furi,
bteau din picioare ca s nu le degere definitiv degetele.
Am ordonat domnului Diggle de pe Terror i
domnului Wall de pe Erebus s ne pregteasc o cin de
srbtoare, n ateptarea triumfului nostru asupra
acestor dificulti vremelnice i ca semn al ncrederii
neabtute n succesul misiunii noastre, anun Sir John
de lng habitaclul drapat cu steagul britanic. Pe
ambele nave se vor servi astzi porii duble de rom.
Cu flcile czute de uimire, marinarii de pe Erebus se
privir derutai. Cum adic, Sir John Franklin le d voie
s bea grog duminica ba chiar porii duble?
Rugai-v mpreun cu mine, camarazi, spuse Sir
John. Doamne Dumnezeul nostru, Tatl nostru ceresc,
ndreapt-i iari faa la noi i ndur-Te de robii ti.
Fericete-ne cu milostenia Ta, ca s ne veselim curnd
i s avem parte de bucurie tot restul zilelor noastre.
Mngie-ne din nou, dup ce ne-ai npstuit, pentru
toi anii cnd am ndurat opreliti n calea noastr.
Arat-ne lucrarea Ta nou, robilor Ti, iar copiii notri
se vor ferici n fala Ta. Fie slava Domnului Dumnezeul
nostru cu noi: ajut-ne s ne ndeplinim scopul, ajut-
ne n strdaniile noastre. n numele Tatlui, al Fiului i
al Sfntului Duh. A Lui s fie slava, din neam n neam,
n vecii vecilor. Amin.
Amin, rspunser o sut cincisprezece glasuri.

Vreme de patru zile i nopi dup predica lui Sir John,


n ciuda unei furtuni de zpad aprut pe neateptate
din nord-vest, care a redus vizibilitatea i a fcut traiul
vrednic de plns, marea ngheat a tot rsunat de
rpitul muschetelor i detunturile putilor. Toi
oamenii care i gseau pretexte s coboare de pe nave
s vneze; s ngrijeasc de gurile fcute n stratul gros
de ghea; s duc mesaje ntre cele dou vase; s
ncerce noile snii, n cazul marangozilor; s-l plimbe pe
Neptun, cinele toi acetia erau narmai i trgeau la
orice li se prea c mic prin zpada spulberat ori
prin ceaa deas. N-a murit nimeni, dar trei marinari s-
au prezentat la doctorul McDonald sau la doctorul
Goodsir ca s li se extrag alice din pulpe, gambe ori
fese.
n ziua de miercuri, civa marinari, care nu reuiser
s gseasc nicio foc, se ntoarser cu un urs alb mort
aezat pe dou snii legate ntre ele i cu un pui de
urs viu de mrimea unui vielu.
Se auzir nite vociferri referitoare la cele zece
monede de aur pentru fiecare om, dar chiar i cei care
uciseser animalul, la un kilometru i jumtate mai la
nord de nav ca s-l doboare fusese nevoie de
dousprezece focuri ale celor dou muschete i trei puti
fuseser nevoii s admit c era prea mic, de doar doi
metri i jumtate lungime, prea slab i, mai ales, femel.
Omorser ursoaica, dar i lsaser puiul n via i l
aduseser cu ei, legat n spatele saniei.
Sir John cobor s inspecteze animalul, i lud pe
vntori pentru c fcuser rost de carne dei nimeni
nu putea s sufere carnea fiart de urs, iar carnea
acestei anume fiare prea i mai fibroas i mai tare
dect orice mncaser pn atunci , dar preciz c nu
acesta era monstrul, nu era Leviatanul care l ucisese pe
locotenentul Gore. Sir John explic mai departe c toi
cei care fuseser martori la moartea tnrului i
bravului ofier erau siguri c acesta mpucase bestia n
piept. Sigur, ursoaica aceasta era gurit de gloane, dar
n pieptul ei nu se zrea nicio ran mai veche de pistol.
n acest mod, conchise Sir John, l vor putea identifica
pe monstrul cel adevrat.
Unii doreau s-l in pe lng ei pe puiul de urs,
deoarece micuul fusese nrcat i putea fi hrnit cu
carne crud de vit; n vreme ce alii voiau s-l sacrifice
chiar atunci. Urmnd sfatul sergentului Bryant, Sir
John ordon ca animalul s fie inut n via, legat cu
zgard i lan de un par nfipt n ghea. n seara aceea
a zilei de miercuri, nou iunie, sergenii Bryant i Tozer,
mpreun cu ofierul de punte Edward Couch i cu
singurul velar din expediie, btrnul John Murray,
btur la ua cabinei lui Sir John, cernd s-i
vorbeasc.
Nu-i bine cum facem, Sir John, ncepu sergentul
Bryant, purttorul de cuvnt al grupului. Cum vnm
bestia, adic.
Ce anume vrei s spui? se art nedumerit Sir
John.
Bryant fcu un gest spre gheurile de dincolo de
pereii cabinei, unde ursoaica era tranat.
Oamenii notri nu sunt vntori, Sir John. Nu-i
nici mcar unul care s se priceap ct de ct pe
niciuna dintre nave. Cei care se laud c s-ar pricepe nu
fac dect s mpute psri atunci cnd sunt pe uscat,
nu vnat mare. Da, sigur, poate c am putea dobor o
cprioar, sau un karibu, dac ne -ar mai iei n cale,
dar ursul acesta alb este un adversar formidabil, Sir
John. Urii pe care i-am omort pn acum i-am nimerit
mai degrab din ntmplare, nu pentru c am fi buni de
ceva. Ursul de prin prile astea are easta att de
groas, c oprete i glonul de muschet. Are atta
grsime i muchi, c zici c-i o armur a cavalerilor de
pe vremuri. Chiar i urii mai mici sunt foarte puternici
dar nu trebuie s v explic eu, Sir John, c i-ai vzut
i dumneavoastr att de puternici, c nu-i doboar
nici mcar un foc n burt ori piept. C nu putem s le
nimerim inima. A fost nevoie de doupe focuri de
muschet i puc, de foarte aproape, pn ce bieii au
izbutit s pun jos femela asta costeliv, i chiar i aa
i tot ar fi putut s fug, dac n-ar fi vrut s-i apere
puiul.
i ce anume propui, sergent?
Un foior, Sir John.
Un foior?
Ca la unde stai ca s vnezi rae, Sir John,
interveni sergentul Tozer, care avea pe obrazul palid un
semn purpuriu din natere. Domnul Murray tie cum
s-l fac.
Sir John se ntoarse spre btrnul velar de pe Erebus.
Lum civa din drugii de fier din care reparm
arborii, Sir John, i i ndoim aa cum vrem, spuse
Murray. Facem un cadru uor pentru foiorul nostru
care o s fie cam ca un cort, dac nelegei ce vreau s
zic. Numa c n-o s aib form de piramid ca restul
corturilor noastre, ci o s fie lung i scund, cam aa
cum sunt tarabele prin blciuri, domnule.
Sir John zmbi:
i spunei c ursul nostru n-o s observe c a
aprut o tarab de blci n mijlocul gheii, domnii mei?
Nu, domnule, n-are cum, rspunse velarul, c o s
tai -o s cos pnza -o s-o vopsesc n alb nainte de
lsarea nopii m rog, nainte de lsarea umbrelor
lora de zici c tre s fie noapte. i o s-l camuflm
lng o creast mai micu de ghea. N-o s aib dect
o fant foarte ngust pe unde s se trag. i domnu
Weeks o s ia nite lemn din estrada aia de la
nmormntare i-o s fac nite bncue pe care s le
punem nuntru ca s stea bieii notri i s le fie bine.
i cam ci trgtori zicei voi c ar trebui s se
ascund n n foiorul sta? ntreb Sir John.
ase, domnule, i rspunse sergentul Bryant. Doar
o salv de focuri ar putea s omoare bestia asta,
domnule. Aa cum s-a ntmplat cu armata lui Napoleon
la Waterloo.
Dar dac ursul are un sim al mirosului mai
dezvoltat dect a avut Napoleon la Waterloo? i ironiz
Sir John.
Oamenii chicotir, iar sergentul Tozer rspunse:
Ne-am gndit i la asta, Sir John. Vntul bate mai
mult dinspre nord, nord-vest zilele astea. Dac punem
foiorul lng creasta aia unde l-am nmormntat pe
bietul dom lent Gore, pi, eu zic c atunci am avea cam
la o sut de metri de spaiu deschis naintea noastr. i
sunt anse foarte bune ca fiara s coboare de pe una din
crestele alea mari de sub vnt, Sir John. i cnd ajunge
unde stm noi i-o ateptm, ne descrcm deodat
gloanele Mini29 n inima i bojocii ei, domnule.
Sir John medit la cele auzite.
Da va trebui s chemm napoi oamenii, domnule,
spuse i Edward Couch. C, dac o s aud bubuiturile
de le fac ei pe ghea, ca s nu mai vorbim despre
strjile care trag i la seracuri, ba chiar i la rafalele de
vnt, niciun urs cu ceva creier n-o s se apropie nici la
cinci kilometri de nav, domnule.
Sir John ddu din cap.

29 Muniie pentru putile cu ncrcare pe gura evii, numit astfel

dup unul dintre coinventatori, Claude -Etienne Mini (n. tr.).


i ce anume l va ademeni pe ursul nostru n zona
de tragere, domnilor? V-ai gndit ce momeal s
folosii?
Da, domnule, ne-am gndit, domnule, rspunse
sergentul Bryant mai relaxat i cu un zmbet pe buze.
Carnea proaspt le atrage pe bestiile astea.
Dar nu avem carne proaspt, spuse Sir John. Nici
mcar o foc nu avem.
Nu avem, domnule, zise sergentul de marin cu
chipul ciupit de vrsat. ns avem puiul de urs. Dup ce
ridicm foiorul, l tiem pe micu chiar acolo i lsm
carnea pe ghea, cam la vreo douzeci i cinci de metri
de locul nostru.
Sir John zmbi:
Crezi c animalul nostru mnnc din carnea
semenilor lui?
O, da, domnule, spuse sergentul Tozer
mbujorndu-se sub semnul purpuriu de pe obraz. Noi
zicem c creatura asta mnnc orice are snge ori
miroase a carne. i dup aia o s tragem noi, domnule,
i dup aia o s ne dai zece galbeni de cciul, i dup
aia o s iernm n pace, i dup aia o s ne bucurm de
triumf, i dup aia o s ne ducem acsic.
Sir John ddu din cap cu nelepciune:
Aa s fie.

n dup-amiaza zilei de vineri, unsprezece iunie, Sir


John se duse s inspecteze foiorul, nsoit de
locotenentul Le Vesconte.
Cei doi se vzur nevoii s recunoasc faptul c, i
de la o distan mic de vreo zece metri, ghereta aceea
nu se vedea deloc. Podeaua i peretele din spate erau
spate n creasta din apropierea creia Sir John rostise
panegiricul pentru locotenentul Gore. Pnzele albe se
confundau aproape complet cu peisajul din jur, iar fanta
pe unde ar fi urmat s trag oamenii era fragmentat,
din loc n loc, de buci de pnz ce aveau scopul de a
ntrerupe linia continu. Velarul i armurierul
prinseser att de bine pnzele de drugii din fier, nct
nu erau nvolburate nici mcar de vntul care se nteise
acum i spulbera zpada.
Le Vesconte l ajut pe Sir John mai nti s coboare
panta din spatele crestei de ghea n partea opus
zonei de tragere i apoi s urce peretele scund de
ghea i s intre n foior prin deschiztura aflat n
spatele lui. nuntru se aflau sergentul Bryant i
infanteritii marini de pe Erebus caporalul Pearson i
soldaii Healey, Reed, Hopcraft i Pilkington. La intrarea
comandantului, toi oamenii ddur s se ridice n
picioare.
O, nu, nu, domnii mei, rmnei aezai, opti Sir
John.
De barele din laturile cortului lung i ngust erau
fixate bncue din lemn cu miros plcut, permind
oamenilor dinuntru s stea aezai la o nlime
potrivit pentru tragere atunci cnd nu stteau n
picioare lng fant. O duumea din aceleai scnduri
parfumate le ferea picioarele de frig. Aveau muschetele
la ndemn. Spaiul acela aglomerat mirosea a lemn
proaspt, ln ud i ulei de puc.
De ct timp ateptai? opti iar Sir John.
S tot fie vreo cinci ceasuri, Sir John, poate mai
puin, rspunse tot n oapt sergentul Bryant.
Probabil c v este frig.
Nicidecum, domnule. Cortul e suficient de mare ca
s ne dezmorim din cnd n cnd, iar duumeaua asta
de lemn ne ine de cald la picioare, adic nu ne
nghea. La ceasurile cinci o s ne schimbe soldaii de
pe Terror sub comanda sergentului Tozer.
Ai observat ceva? ntreb ncet locotenentul Le
Vesconte.
nc nu, domnule, rspunse Bryant.
Cei doi ofieri i sergentul se apropiar s priveasc
prin fanta de tragere.
Sir John putea s vad de acolo leul puiului de urs
pat ocant de roie pe albul gheii. l jupuiser aproape
de tot, lsndu-i ntreg doar capul mic i alb. Sngele l
strnseser n glei, apoi l mprtiaser de jur
mprejurul animalului. Vntul spulbera acum zpada pe
ntinderea vast de ghea, iar roul acela aprins pe
fundalul alb, cenuiu i albastru stins era o privelite
de-a dreptul tulburtoare.
Ne mai rmne s aflm dac dumanul nostru i
mnnc semenii, opti Sir John.
Da, domnule, rspunse sergentul Bryant. Dorii s
stai pe banc alturi de noi, Sir John? Avem loc din
belug.
Firete c nu era loc din belug, cu att mai puin
pentru ezutul considerabil al lui Sir John pe lng
celelalte posterioare crnoase deja aliniate pe bncu.
Dar, pentru c locotenentul Le Vesconte rmase n
picioare, iar soldaii se ngrmdir ct putur de mult
n captul cellalt, se dovedi posibil ca apte oameni s
stea aezai pe o bucic de scndur. Sir John i
ddu chiar seama c poate vedea destul de bine gheaa.
n clipele acelea cpitanul Sir John Franklin tri cele
mai fericite momente din viaa lui n compania altor
brbai. Avusese nevoie de ani buni ca s neleag c
cel mai bine se simte n societatea femeilor chiar i a
acelora hipersensibile i cu spirit boem, aa cum fusese
Eleanor, prima lui soie; sau a acelor femei puternice i
ncpnate, ca actuala lui soie, Jane. ns, de cnd
oficiase Slujba Divin, cu o duminic n urm, avusese
parte de mai multe zmbete i priviri de apreciere din
partea ofierilor i marinarilor lui dect primise n
ntreaga lui carier de patruzeci de ani.
Sigur c promisiunea aceea cu cele zece monede din
aur pentru fiecare om fr a mai pune la socoteal i
dublarea avansului, echivalnd cu solda pe cinci luni a
unui marinar de rnd fusese doar o improvizaie
fcut ntr-o stare de efuziune deloc caracteristic firii
sale. ns Sir John avea resurse financiare
ndestultoare i chiar dac acestea ar fi suferit de pe
urma absenei lui de peste trei ani, era convins c Lady
Jane i va pune la dispoziie averea ei personal pentru a
acoperi aceste datorii de onoare.
Una peste alta, reflect Sir John, promisiunile bneti
i autorizarea surprinztoare a raiilor de grog pe nava
lui fuseser lovituri de geniu. La fel ca toi ceilali, i Sir
John se simise profund mhnit de moartea neateptat
a lui Graham Gore, unul dintre cei mai promitori
tineri ofieri ai flotei britanice. Vetile proaste despre
absena canalelor printre gheuri, dimpreun cu
nfiortoarea certitudine c aveau s-i mai petreac
nc o iarn n bezna gheurilor i ndureraser pe toi.
Dar Sir John credea c surmontase aceste probleme
pentru moment, promindu-le cte zece monede de aur
de persoan i ngduind echipajelor de pe ambele nave
bucuria unei mese de srbtoare.
Desigur, mai era i cealalt chestiune, pe care i-o
aduseser la cunotin cei patru medici din expediie
doar cu o sptmn n urm: i anume c din ce n ce
mai multe conserve se dovedeau a fi stricate, foarte
posibil din cauza sudurii incorecte a cutiilor. Dar Sir
John nu voia s se gndeasc la asta deocamdat.
Vntul spulbera zpada, ascunznd din cnd n cnd
vederii trupul puiului de urs din mijlocul uriaului X
pictat cu snge pe gheaa albstrie. Nu se zrea nicio
micare dinspre crestele i stncile de ghea. Oamenii
de la dreapta lui Sir John preau calmi unul mesteca
tutun, iar ceilali i odihneau minile nmnuate pe
gurile muschetelor. Sir John tia c mnuile acelea ar
fi scoase ntr-o clipit dac acea Nemesis a lor ar fi
aprut pe ghea.
Surse ca pentru sine dndu-i seama c ncearc s
memoreze aceast scen, momentul acesta, pentru a-l
istorisi ct mai detaliat, cndva, mai trziu, lui Jane,
fiicei sale, Eleanor i minunatei sale nepoate, Sophia. n
ultima vreme ncerca s in minte tot mai multe
lucruri, transformnd situaia lor grav ntr-o serie de
povestiri pe care le aternuse chiar pe hrtie cteva
cuvinte doar, suficiente ct s capteze atenia i pe
care avea s le spun fermectoarelor lui doamne i
persoanelor de seam ce nendoios l vor invita la cin.
Ziua de azi, foiorul acesta absolut ridicol, oamenii
nghesuii nuntru, sentimentul de bine din sufletul lui,
mirosul de ulei de puc i de ln, i de tutun, ba chiar
i norii grei ca de plumb, furtuna de zpad i tensiunea
moderat a ateptrii toate acestea i vor fi de mare
folos n anii care vor veni.
Brusc, Sir John se uit spre stnga, mult peste
umrul locotenentului Le Vesconte, spre locul unde l
nmormntaser pe Gore, la aproape apte metri de
captul dinspre sud al cortului. Partea inferioar,
dinspre mare, a gropii nghease de mult, iar din ziua
nmormntrii i pn acum aproape c se umpluse cu
zpad, dar simpla vedere a acelei adncituri n ghea
i frnse lui Sir John inima i aa lovit de
sentimentalism la amintirea tnrului Gore. Dar
fusese o ceremonie frumoas. O condusese cu o
atitudine demn, plin de mndrie militar.
Sir John observ dou obiecte negre, destul de
apropiate unul de cellalt, n partea cea mai adnc a
adnciturii rmase unde fusese groapa din ghea s fi
fost dou pietre, oare? Ori nasturi, sau chiar monede
lsate acolo n onoarea locotenentului Gore de vreunul
dintre marinarii care luaser parte la nmormntare,
exact cu o sptmn n urm? i n lumina palid,
nestatornic a viscolului, cele dou cercuri mici i negre
aproape invizibile dac nu tiai unde anume s te uii
prur a-l privi pe Sir John cu un soi de mustrare
ndurerat. Se ntreb dac nu cumva era vorba despre
vreo ciudenie a naturii care fcuse ca, n ciuda
ngheului i ninsorii, s nu fi fost astupate acele dou
guri n gheaa cenuie.
Cercurile negre clipir. O dat.
A domnule sergent, ncepu Sir John.
i atunci podeaua foiorului ncepu s se zguduie
puternic. De nicieri parc, ni ceva uria, alb i
cenuiu, i puternic, se repezi ctre ei, iar apoi dispru
la fel de brusc n spatele laturii dinspre sud a cortului,
i dispru i din raza lor vizual.
Nenelegnd ce se petrece, soldaii nu avur timp s
reacioneze.
Pentru c imediat o for teribil izbi latura dinspre
sud a foiorului, la mai puin de un metru de
locotenentul Le Vesconte i Sir John, drmnd stlpii
de fier i sfiind pnza.
Soldaii i Sir John srir n picioare. Deasupra lor, i
n spatele lor, i n faa lor, estura groas i rezistent
era sfrtecat de nite gheare negre, lungi ct cuitele de
vntoare. Aerul se umplu de urletele de spaim ale
oamenilor. i de o duhoare de putregai.
Sergentul Bryant i ridic muscheta creatura aia,
apariia aia, fiara aia era nuntru, nuntru, cu ei,
printre ei, nconjurndu-i cu nite brae incredibil de
lungi ns nainte de a apuca s trag, simi un curent
puternic de aer prin miasmele venite de la respiraia
atacatorului. i, ntr-o fraciune de secund, capul i
zbur de pe umeri prin fanta de tragere i se rostogoli
departe, pe ghea.
Le Vesconte zbier, cineva trase cu muscheta, dar
glonul l lovi doar pe soldatul de alturi, nimic altceva.
Acoperiul foiorului din pnz nu mai era, dar ceva
colosal de mare bloca deschiztura pe unde ar fi trebuit
s se vad cerul. Iar Sir John vru s scape din
nclceala de fii ale pnzei zdrenuite, vru s se
arunce afar pe ghea, dar fu dobort de o durere
cumplit mai jos de ambii genunchi.
Apoi totul deveni confuz i aberant. Parc era culcat
pe spate i vedea cum oamenii erau azvrlii din cortul
distrus, vedea cum oamenii erau aruncai pe ghea ca
popicele. Se auzi un alt foc de muschet, dar aceasta se
descrcase singur cnd posesorul ei o aruncase din
mini, ncercnd s fug de acolo n patru labe. Sir
John vzu toate aceste lucruri lucruri imposibile,
lucruri absurde dintr-o poziie rsturnat, ciudat.
Durerea din picioare deveni insuportabil i auzi zgomot
de vreascuri ce se frng, apoi se pomeni aruncat nainte
i n groapa funerar, spre apa neagr care-l atepta.
Sparse cu capul urzeala subire de ghea, aa cum o
minge de cricket ar sparge un geam.
Temperatura sczut a mrii i opri pentru o clip
btile slbatice i dezordonate ale inimii. ncerc s
strige, dar inhal ap srat.
Sunt n mare. Pentru prima oar n via. Chiar sunt n
mare. Extraordinar.
i atunci ncepu s se zvrcoleasc, rsucindu-se iar
i iar, ncurcndu-se n zdrenele mantalei, nereuind
s-i mai simt picioarele i neputnd s se mai susin.
Sir John ncepu s bat apa ngheat cu minile, fr
s tie dac se ridic spre suprafa, sau se adncete i
mai mult n apele negre.
M nec. M nec, Jane, draga mea. Dintre toate sorile
pe care mi le-am imaginat n anii acetia lungi de
Serviciu, niciodat, iubita mea, niciodat nu m-am gndit
c a putea s m nec.
Sir John se lovi puternic cu capul de ceva tare,
aproape pierzndu-i cunotina, intrnd iar cu faa sub
ap, umplndu-i iar gura i plmnii cu ap srat.
i atunci, Dragele mele, Providena m-a scos la
suprafa m-a dus, de fapt, la pojghia aceea unde se
poate respira ntre apele mrii i cei cinci metri de ghea
de deasupra.
Cuprins de panic, Sir John ncepu s dea haotic din
brae, rsucindu-se pe spate, cu picioarele tot amorite,
deci inutile, i ncepu s rcie pe dibuite la gheaa de
deasupra. Se sili s-i domoleasc btile nebuneti ale
inimii i micrile dezordonate ale minilor, i impuse
s se calmeze pentru ca nasul lui s poat descoperi
stropul acela infinitezimal de aer dintre ghea i apa
glacial. i reui s respire. Ridicndu-i brbia,
expector ap srat i respir pe gur.
i mulumesc, scumpul meu Iisus, Doamne al
nfrngndu-i nevoia de a ipa, Sir John pipi cu
degetele de-a lungul gheii, ca i cum ar fi ncercat s-i
gseasc drumul pe lng un zid. Fundul calotei era
neregulat: uneori adncindu-se mult n ap, neoferindu-
i nici mcar un milimetru cub de aer, alteori ridicndu-
se mai mult de cincisprezece centimetri, ngduindu-i
aproape s-i scoat tot capul din ap.
Dei gheaa de deasupra lui avea o grosime de cinci
metri, ptrundea pn la el o lumin difuz o lumin
albastr, lumina lui Dumnezeu. Lumina zilei care intra
prin groapa din ghea groapa funerar a lui Gore
unde fusese i el azvrlit.
Tot ce aveam de fcut, dragele mele doamne, iubita
mea Jane, era s gsesc drumul napoi la gaura aceea
strmt din ghea s reuesc s m orientez, cum s-ar
zice dar tiam c nu mai am la dispoziie dect cteva
minute
Secunde, nu minute. Sir John simea cum apa
ngheat i soarbe viaa din el. n plus, tia c se
ntmplase ceva foarte, foarte ru cu picioarele lui. Nu
numai c nu le mai putea simi, dar avea sentimentul
unei absene totale. Iar apa mrii avea gust de snge.
i atunci, doamnele mele, Dumnezeu Atotputernicul mi-
a artat lumina
La stnga. Deschiztura se afla la mai puin de zece
metri spre stnga lui. Gheaa era suficient de ridicat
peste suprafaa apei ct s-i permit s-i nale capul,
s-i sprijine cretetul chel i degerat de fundul
banchizei, s trag aer n piept, s lcrimeze cu stropi
de ap i de snge, i s vad cu adevrat lumina
Mntuitorului la mai puin de zece metri de el
i ceva uria i iroind de ap se ridic brusc ntre el
i lumina aceea, lsndu-l ntr-o bezn total. Acei
centimetri de aer respirabil disprur, nlocuii fiind de
cel mai scrbos suflu de putregai posibil.
Te rog, ncepu Sir John, icnind, scuipnd i
expectornd.
i atunci duhoarea jilav l nvlui, i coli imeni i se
nfipser n ambele laturi ale capului, zdrobindu-i
maxilarele i craniul.
16
CROZIER
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
10 noiembrie 1847

Tocmai cnd se auziser cele cinci bti de clopot


vestind nceputul cartului de la ora 2:30 a.m., cpitanul
Crozier, ntors de pe Erebus, terminase de inspectat
cadavrele mai bine zis jumtile de cadavre
aparinnd lui William Strong i Thomas Evans chiar n
locul unde creatura dintre gheuri le proptise de
parapetele dunetei la pupa, se ngrijise de transportarea
lor n Cabina cu Mori de sub punte, iar acum sttea n
cabina lui, contemplnd cele dou obiecte aezate pe
mas o sticl plin cu whisky i un pistol.
Aproape jumtate din cabina micu a lui Crozier era
ocupat de patul ngust, fixat de peretele de la tribord,
al carenei, nalt cam ct un cufr, cu tblii sculptate ca
un leagn de copil i cu o saltea din pr de cal, plin cu
gloduri. Niciodat nu dormise bine ntr-un pat adevrat;
i adesea i era dor de hamacurile n care petrecuse
atia ani ca tnr ofier, iar nainte de asta, ca mus.
Pentru c patul acesta se afla lng peretele exterior al
carenei, era unul dintre cele mai friguroase locuri de
dormit de pe nav mai rcoros dect paturile
subofierilor din centrul punii inferioare la pupa, i mult
mai rece dect locul dinspre pror, unde se niruiau
hamacurile marinarilor mai norocoi, n apropierea plitei
la care domnul Diggle trebluia douzeci i patru de ore
din douzeci i patru.
Crile nirate pe rafturile din peretele nclinat al
carenei izolau ct de ct cabina lui Crozier, dar nu prea
mult. Alte cri umpleau un raft atrnat la un metru
deasupra pupitrului pliant dintre patul cpitanului i
peretele subire. Deasupra se afla luminatorul boltit de
la Preston, confecionat din sticl opac, dinspre care
veneau valuri de aer rece ca suflul ngheat al unei
creaturi de mult aflate pe moarte, dar care nc mai
horcie.
n partea opus pupitrului lui Crozier, pe o poli
ngust, se afla spltorul. De teama ngheului, n
lighean nu se pstra ap, dar domnul Jopson,
stewardul, i aducea n fiecare diminea ap fierbinte de
la plita domnului Diggle. Spaiul dintre pupitru i
spltor era att de strmt, nct acolo nu ncpea dect
o singur persoan, fie n picioare, fie aezat aa cum
sttea Crozier acum, pe un taburet fr sptar care
intra sub polia cu ligheanul atunci cnd nu era folosit.
Sttea acolo, cu privirea aintit la sticla cu whisky i
la pistol.
Cpitanul de pe HMS Terror se gndea adesea c
habar nu are ce i rezerv viitorul n afar de faptul c
nici nava lui i nici Erebus nu vor mai naviga vreodat,
nici cu aburi, nici cu vele dar chiar atunci i ddu
seama c mai are i o alt certitudine: atunci cnd i se
va isprvi rezerva de whisky, Francis Rawdon Moira
Crozier avea s-i zboare creierii.
Defunctul Sir John Franklin i ticsise cmara cu
porelanuri elegante desigur, purtnd toate iniialele
lui i blazonul familiei precum i cu cristaluri,
argintrie delicat de asemenea cu blazonul familiei ,
patruzeci i opt de limbi de vit, butoiae cu unci
afumate de Westfalia, turnuri de brnz de
Gloucestershire, sculee peste sculee cu ceai adus
special de pe plantaia din Darjeeling30 a unei rude i
multe oale de lut pline cu dulceaa lui preferat de
zmeur.
Cu toate c i Crozier adusese cu el nite provizii mai

30 Darjeeling - localitate n India (n. tr.).


rafinate, pentru dineurile cu ofierii pe care trebuia s le
organizeze din cnd n cnd, cea mai mare parte a
banilor si, precum i spaiul de depozitare ce-i fusese
repartizat fuseser consacrate celor trei sute douzeci i
patru de sticle cu whisky. Sigur, nu era un whisky
scoian de calitate, dar trebuia s se mulumeasc cu el.
Crozier era contient de faptul c ajunsese de mult n
stadiul acela de alcoolism n care cantitatea btea
calitatea. Uneori vara, atunci cnd era deosebit de
ocupat, o sticl l inea mai mult de dou sptmni.
Alteori, ns, cum fusese cazul n sptmna din urm,
ddea gata o sticl ntr-o singur noapte. Adevrul este
c ncetase s mai in socoteala sticlelor goale dup ce
numrase dou sute la sfritul iernii precedente, dar
tia c se apropie de sfritul rezerve i sale. n noaptea
aceea cnd va bea ultima sticl, iar stewardul i va
spune c nu mai are de unde s-i mai aduc nc una
Crozier era convins c va fi ntr-o noapte inteniona s
ridice cocoul pistolului, s-i lipeasc gura evii de
tmpl i s apese pe trgaci.
Sigur, tia c un alt cpitan aflat n situaia lui, un
cpitan nzestrat cu ceva mai mult sim practic, i-ar
aminti c n Cmara cu Buturi au mai rmas cantiti
deloc neglijabile din cele patru mii cinci sute de
galoane31 galoane! de rom concentrat din Indiile de
Vest cu trie de 130-140 de grade. Zilnic, fiecare om
primete doar cte dou sute de mililitri de rom, pe care
i subiaz cu opt sute de mililitri de ap, astfel nct a
rmas att de mult trie c poi s faci baie n ea. Un
cpitan-butor mai puin mofturos i mai lacom i-ar fi
nsuit romul echipajului. Dar lui Francis Crozier nu-i
plcea romul. Niciodat nu-i plcuse. Whisky-ul era
butura lui. Iar atunci cnd whisky-ul se va termina, se

31 Galon - unitate de msur pentru capacitate, folosit n rile

de limb englez i egal cu aproximativ 4 litri (n. tr.).


va termina i viaa lui.
Atunci cnd vzuse trupul tnrului Tommy Evans
retezat de la bru, cu picioarele epene ncruciate ntr-o
poziie comic i cu ghetele nc ncheiate n labele
moarte, Crozier i-a adus aminte de ziua cnd fusese
chemat de urgen la foiorul din pnz montat la doar
cteva sute de metri de Erebus. Realiz c n mai puin
de douzeci i patru de ore se vor mplini cinci luni de la
catastrofa aceea din unsprezece iunie. n primul
moment, Crozier i ceilali ofieri, ajuni acolo ntr-un
suflet, nu pricepuser mare lucru din prpdul pe care
l aveau n faa ochilor. Pnza foiorului fusese sfiat,
barele din fier ale cadrului fuseser ndoite i sfrmate.
Bncua din lemn fusese fcut ndri, iar printre
ndrile acelea zcea trupul decapitat al sergentului
Bryant, singurul gradat din Infanteria Marin care fcea
parte din expediie. Capul lui nerecuperat nc atunci
cnd Crozier ajunsese la faa locului fusese azvrlit la
treizeci de metri deprtare i se oprise lng strvul
jupuit al puiului de urs.
Locotenentul Le Vesconte avea un bra rupt se
dovedi ulterior c nu din cauza monstrului-urs, ci din
cauz c alunecase i czuse pe ghea , iar soldatul
William Pilkington fusese mpucat n umr de soldatul
de lng el, Robert Hopcraft. Acesta din urm avea, la
rndul lui, opt coaste rupte, o clavicul fcut praf i
braul stng dislocat de pe urma unei lovituri piezie
aa cum avea s povesteasc el mai trziu. Soldaii
Healey i Reed nu aveau rni prea grave, dar sufereau
serios din cauza ruinii de a fi fugit n panic de acolo,
urlnd, dndu-se de-a dura i trndu-se n patru labe
pe suprafaa gheii. n goana lui mieleasc, Reed
reuise s-i rup trei degete de la mn.
Dar Francis Crozier devenise atent numai la cele dou
picioare ale lui Sir John Franklin retezate de la
genunchi, dar cu pantalonii i cizmele n bun stare.
Unul era n foior, iar cellalt se afla lng fosta groap
funerar.
Ce minte diabolic, se ntreb el acum sorbind din
pahar, este aceea care reteaz de la genunchi picioarele
unui om, iar apoi i duce prada nc vie la o gaur din
ghea, o arunc nuntru i se duce dup ea? Crozier
se strduia s nu-i lase imaginaia s vad ce anume s-
ar fi putut petrece dup aceea, dei n unele nopi, dup
cteva pahare, pe cnd ncerca s adoarm, se pomenea
n faa ochilor cu oroarea de sub ghea. De asemenea,
era convins c nmormntarea locotenentului Gore, cu o
sptmn nainte, nu fusese nimic altceva dect un
osp pe care, fr s tie, l oferiser acelei creaturi
care atepta i i pndea de sub gheuri.
Crozier nu fusese prea ndurerat atunci cnd aflase
de moartea locotenentului Graham Gore. Tnrul fusese
ntocmai acel tip de ofier al Marinei Regale manierat,
bine educat, bigot anglican, absolvent al unui liceu
particular, erou de rzboi, hrzit s comande, n largul
su n preajma superiorilor i subordonailor, modest n
toate privinele, dar sortit unor fapte mree, un
gentleman englez politicos chiar i cu irlandezii, un
blestemat de membru al aristocraiei, un rahat n ploaie,
un filfizon de teapa acelora pe care i vzuse ridicai n
grad naintea lui timp de peste patruzeci de ani.
Mai lu o gur de whisky.
Ce minte diabolic este aceea care ucide, dar nu-i
mnnc prada, ntr-o iarn ca asta, cnd nu se gsete
hran aa de bun, i returneaz jumtatea superioar
a cadavrului timonierului William Strong i jumtatea
inferioar a cadavrului tnrului Tom Evans? Evans
fusese unul dintre bieii de pe nav care btuse la
toba nfurat n pnz neagr la nmormntarea lui
Gore cu cinci luni n urm. Ce soi de creatur rpete
un copil ca acela de lng cpitanul lui, n bezna
gheurilor, i nu se atinge de niciun fir de pr din capul
cpitanului aflat la doar trei metri distan i apoi
returneaz cadavrul?
Oamenii tiau rspunsul. Iar Crozier tia ce anume
tiau ei. tiau c Diavolul este acela dintre gheuri, nu
vreun urs polar uria.
Cpitanul Francis Crozier era ntru ctva de acord cu
prerea oamenilor, n ciuda conversaiei absurde i
fandosite pe care o purtase cu cpitanul Fitzjames mai
devreme, la un pahar de coniac. ns el mai tia i
altceva. Diavolul acela care ncearc s-i ucid nu este
doar un monstru cu blan alb care i omoar i i
mnnc unul cte unul, ci tot ceea ce se afl aici
gerul nemilos, capcana gheurilor, furtunile electrice,
strania absen a focilor, a balenelor, a psrilor i
morselor i animalelor de uscat, asaltul interminabil al
calotei polare, aisbergurile care naintau prin marea alb
i ngheat, tindu-le calea de retragere, cutremurele i
erupiile neateptate ale crestelor de ghea, dansul
stelelor, conservele ieftine i proaste preschimbate n
otrav, verile care nu mai voiau s vin, canalele care
nu mai voiau s se deschid totul. Monstrul dintre
gheuri nu este dect o alt manifestare a unui Diavol
care le dorea moartea. Dar, nainte, voia s-i fac s
sufere.
Crozier sorbi iari din paharul cu whisky.
nelegea motivarea Arcticii mai bine dect i-o putea
nelege pe a lui nsui. Vechii greci avuseser dreptate
atunci cnd au vorbit despre existena celor cinci zone
climaterice pe discul32 acela despre care ei credeau c
reprezint Pmntul, i spuse Crozier. Patru erau de
dimensiuni egale, opuse, simetrice, aa cum era totul n
filosofia lor, ncolcite n jurul lumii precum dungile pe
un arpe. Dou erau temperate, destinate vieii

32 Disc grecii antici presupuneau c Pmntul ar fi fost un disc

suspendat n spaiu (n. tr.).


oamenilor. Fia central, reprezentnd regiunea
ecuatorial, nu fusese hrzit vieii inteligente, dei
grecii se nelaser afirmnd c acolo nu ar fi putut s
triasc oamenii. Poate c se referiser la oamenii
necivilizai, la primitivi, i zise Crozier, care apucase s
cunoasc Africa i celelalte inuturi ecuatoriale i fusese
convins c din ele niciodat nu va iei ceva bun. Mult
nainte ca exploratorii s descopere Arctica i Antarctica,
grecii fuseser de prere c aceste dou regiuni polare
erau barbare n absolut toate privinele inadecvate
pn i traversrii lor n drum spre alt destinaie, i cu
att mai puin traiului ndelungat acolo.
Deci, pentru care motiv, se ntreb Crozier, o
asemenea naiune precum Anglia, binecuvntat de
Dumnezeu cu un loc att de blnd i de proaspt i de
verde ntr-una dintre cele dou zone cu clim temperat,
menit vieii, se ncpna s-i mbrnceasc navele i
oamenii n gheurile extremelor polare de nord i de sud,
unde nici mcar slbaticii nfurai n blnuri nu
cutezau s se duc?
i, mai ales, de ce numitul Francis Crozier revenea,
iar i iar, n locurile acestea nfiortoare, servind acea
naiune i acei ofieri care nu-i recunoscuser niciodat
capacitile i meritele de om, chiar dac, n adncul
inimii, era convins c ntr-o bun zi va muri n frigul i
bezna de la arctice?
Cpitanul i aminti c i n copilrie nainte de
vrsta de treisprezece ani cnd plecase pe mare i
ascunsese n sine, ca pe o tain ngheat, predispoziia
aceasta melancolic. Temperamentul lui nostalgic se
manifestase prin starea de bine pe care o avea atunci
cnd sttea la marginea oraului, ntr-o sear de iarn,
i urmrea cum se sting luminile, una cte una; sau
atunci cnd descoperea locuri unde s se ascund, cci
niciodat claustrofobia nu fusese o problem pentru
Francis Crozier; sau prin teama lui cumplit de
ntuneric, considerndu-l avatarul morii care i rpise
mama i bunica att de mielete, c se ncpnase s
o caute i s se rzbune i de aceea se ascunse n
pivnia neagr, n vreme ce bieii ceilali se jucau afar,
la soare. Crozier i aminti pivnia aceea n cele mai mici
detalii frigul de mormnt din ea, mirosul de umezeal
i de mucegai, bezna apstoare n care rmnea
singur, doar cu tristeea lui.
i umplu din nou paharul i sorbi. Pe neateptate,
gheaa gemu puternic, iar nava i transmise un geamt
de rspuns ncercnd s-i modifice poziia n marea
ngheat, dar neavnd unde s se duc. n schimb, se
comprim i mai tare i suspin prelung. Bracheii
metalici din cal se contractar, scond pocnete ca
focurile de pistol. Marinarii de la pror i ofierii de la
pup sforiau mai departe, obinuii cu zgomotele de
noapte ale gheurilor ce voiau s-i striveasc. Pe puntea
superioar, ofierul de cart din ntunericul cu minus
cincizeci i ase de grade tropia ncercnd s-i pun
sngele n micare. Lui Crozier btile acelea i se preau
c seamn cu argumentele folosite de un printe istovit
care vrea s-i liniteasc pruncul (vasul) nbdios.
i venea greu s cread c Sophia Croft vizitase nava
aceasta, intrase n cabina lui i se minunase de ct de
curat, ct de ordonat, ct de confortabil era, ce aer
erudit i ddeau rafturile cu cri i ct de minunat se
revrsa lumina austral din luminator.
Asta se ntmplase aproape fix cu apte ani n urm,
n luna noiembrie a anului 1840, n primvara Emisferei
Sudice, cnd Crozier ajunsese pe Pmntul lui Van
Diemen, la sud de Australia, tot cu aceste dou nave
Erebus i Terror n drumul spre Antarctica. Expediia
era condus de cpitanul James Ross, prietenul lui
Crozier, dar eternul lui superior din punctul de vedere al
ierarhiei sociale. Fcuser escal la Hobart Town ca s-
i completeze proviziile nainte de a se ndrepta spre
apele Antarcticii, iar guvernatorul acelei insule pe care
nu se afla mai nimic, cu excepia unei colonii de
deinui, guvernator pe numele lui Sir John Franklin,
insistase s-i gzduiasc la Reedina Guvernamental
pe cei doi ofieri mai tineri cpitanul Ross i
comandantul Crozier pe ntreaga durat a ederii lor
acolo.
Fusese o perioad minunat, iar pentru Crozier
fusese deopotriv romantic i fatal.
Vizita la bordul navelor avusese loc a doua zi vasele
erau curate, renovate, aprovizionate; membrii
echipajelor erau brbierii i nu cptaser nc
expresia acea hituit pe care aveau s le-o aduc
urmtoarele dou ierni petrecute ntre gheurile
Antarcticii. Cpitanul Ross se ocupase personal de Sir
John i de Lady Jane Franklin, iar Crozier se vzuse
obligat s o nsoeasc pe Sophia Cracroft, nepoata
guvernatorului, o tnr cu pr negru i ochi
strlucitori. S-a ndrgostit iremediabil chiar n ziua cu
pricina i a purtat n suflet mugurii iubirii prin bezna
celor dou ierni, unde dragostea lui s-a transformat n
obsesie.
Conversaii spirituale animaser dineurile prelungite
din casa guvernatorului, n adierea evantaielor uriae
manevrate de slugi. Domnul guvernator Franklin era un
brbat trecut de cincizeci de ani, dar dnd impresia c a
mbtrnit nainte de vreme, deprimat de lipsa de
recunoatere a realizrilor lui i deprimat nc i mai
mult de lipsa de respect a presei locale i a moierilor i
birocrailor din Pmntul lui Van Diemen. ns, att el,
ct i soia lui, Lady Jane, se mai nvioraser n
compania compatrioilor lor, ori, aa cum i plcea lui
Sir John s li se adreseze, a colegilor ntr-ale
explorrii.
Pe de alt parte, Sophia Cracroft nu prea absolut
deloc nici deprimat, nici plictisit. Era o tnr istea,
energic, vivace, ocnd, uneori, prin ndrzneala i
comentariile ei mai mult chiar dect recalcitranta ei
mtu, Lady Jane. Mai era i foarte frumoas i
aparent extrem de interesat de toate opiniile,
experienele i feluritele gnduri ale celibatarului de
patruzeci i patru de ani, Francis Crozier. Rdea n
hohote la toate glumele lui ezitante la nceput, cci
comandantul nu era obinuit cu nalta societate i fcea
eforturi s dea dovad de un comportament ireproabil,
mai ales resemnndu-se s bea foarte puin, i doar vin.
Vorbelor lui de duh, destul de nesigure i nu foarte
cizelate, ea i rspundea cu mult umor. Lui Crozier i se
prea c era ca i cum ar fi nvat s joace tenis de la
un campion. Pn n cea de-a opta zi, i ultima a vizitei
lor, Crozier ajunsese s se simt egalul oricrui englez
de condiie bun da, sigur, tot un gentleman nscut n
Irlanda rmnea, dar unul care se descurcase prin
propriile-i puteri i i croise o via interesant i
palpitant i, mai important, se simea superior
multora n ochii albatri ai domnioarei Cracroft.
Cnd HMS Erebus i HMS Terror au prsit portul
oraului Hobart, Crozier i se adresa Sophiei tot cu
domnioar Cracroft, ns era deja evident legtura
creat ntre ei: privirile furie, momentele de tcere
afectuoas, glumele mprtite doar de ei doi, clipele de
intimitate. Crozier tia c se ndrgostise pentru prima
oar n viaa lui, via ale crei episoade romantice se
consumaser n locuinele srccioase ale
prostituatelor din porturi ori n alei lturalnice, unde
btinaele o fceau pentru doar civa bnui, ori n
cele cteva nopi, nejustificat de costisitoare, petrecute
n casele de toleran din Londra. Pe toate acestea le
lsase acum n urm.
Francis Crozier i-a dat seama c nu exist straie
femeieti mai provocatoare i mai senzuale dect rochia
purtat de Sophia Cracroft la cina aceea din casa
guvernatorului, ntruct mtsurile ascundeau silue ta
tinerei, permindu-i s se concentreze numai i numai
asupra farmecului desvrit al spiritului ei.
Apoi au venit doi ani cu gheuri, cu ntrezriri ale
Antarcticii, cu duhoarea coloniilor de pinguini, cu
botezarea celor doi vulcani ce ardeau nbuit n
deprtare dup numele navelor lor ostenite, cu
ntuneric, cu aurore boreale, cu drumul doar cu vele
printr-o mare ce poart acum numele lui James Ross i
n cele din urm cu drumul i mai greu prin Pasajul din
Marea Sudului i cu ntoarcerea la Hobart Town, pe
insula populat cu optsprezece mii de deinui i un
guvernator foarte nefericit. De data asta nimeni nu mai
vizit Erebus i Terror: duhneau mult prea tare a
grsime i prjeal, a sudoare i epuizare. Bieii aceia
care plecaser spre sud erau acum brbai cu brbi
nengrijite i ochi dui n fundul capului i care se jurau
c niciodat nu se vor mai angaja s participe la alte
expediii ale Serviciului pentru Descoperiri Geografice.
Cu excepia comandantului de pe HMS Terror, toi
ardeau de nerbdare s se ntoarc n Anglia.
Francis Crozier ardea de nerbdare s-o vad pe
Sophia Cracroft.
Mai lu o gur de whisky. Deasupra, abia auzit prin
lemnul punii superioare i stratul de zpad, clopotul
de pe covert btu de ase ori, vestind nceputul
cartului de la ora trei dimineaa.
Oamenilor le pruse ru cnd Sir John fusese ucis n
urm cu cinci luni celor mai muli pentru c tiau c
sperana celor zece galbeni de om i a primei n avans
murise odat cu cpitanul pntecos i chel dar foarte
puine lucruri se schimbaser dup moartea lui
Franklin. Comandantul Fitzjames devenise acum i cu
numele cpitanul navei Erebus, cum fusese, de fapt, n
permanen. Cu un zmbet luminat acum de dintele
nou din aur i cu braul rnit susinut ntr-o earf,
locotenentul Le Vesconte luase fr probleme locul lui
Graham Gore n lanul de comand. Cpitanul Francis
Crozier i asumase calitatea de comandant al expediiei,
dar, din cauz c erau blocai ntre gheuri, nu prea
avea cum s ia anumite msuri excepionale la care
Franklin nu s-ar fi gndit.
Unul dintre primele lucruri pe care le-a fcut a fost s
transporte cinci tone de provizii ntr-un loc n apropierea
tumului lui Ross, pe inutul King William. Erau aproape
siguri acum c era vorba despre o insul, deoarece
Crozier trimisese echipaje cu snii la naiba cu
monstrul-urs s verifice zona. El nsui luase parte la
ase din aceste expediii, ajutndu-i oamenii s sape
drumuri printre crestele de ghea i bariera de
aisberguri. Au dus pe rm multe mantale de iarn,
corturi, lemne pentru barcile pe care le vor ridica acolo,
butoaie cu alimente uscate i sute de conserve. Au dus
chiar i paratrsnete unele dintre acestea fuseser
improvizate din capetele de bronz ale patului lui Sir
John i toate lucrurile de prim necesitate pentru
situaia n care ar fi fost nevoii s-i abandoneze n
prip navele n toiul iernii urmtoare.
Creatura dintre gheuri le ucisese patru oameni pe
doi i rpise chiar din cortul lor, n timpul unei curse la
care participase i Crozier. ns ceea ce a pus capt
acestor transporturi n mijlocul lunii august a fost
napoierea furtunilor cu descrcri electrice i a ceii
deosebit de groase. Mai bine de trei sptmni navele au
fost nconjurate de cea, au fost atacate de fulgere i
doar foarte puine ieiri pe ghea au fost permise
grupuri mici de vntori i echipele care se ngrijeau de
ntreinerea gurilor din banchiz pentru aprovizionarea
cu ap n caz de incendiu. Pn cnd au trecut i ceaa,
i fulgerele bizare, se fcuse deja septembrie i au
revenit gerul i ninsorile.
n ciuda vremii nefavorabile, Crozier reluase
transportul de provizii pe inutul King William, dar
atunci cnd ajutorul maistrului de bord, Gilles
MacBean, i un marinar au fost omori la doar civa
metri de snii din cauza viscolului nu-i vzuse nimeni,
ns i camarazii, i comandantul lor, sublocotenentul
Hodgson, le auziser urletele , Crozier a suspendat
temporar cursele de transport. ntreruperea aceasta
dura deja de dou luni, cci la nceputul lui noiembrie
niciun marinar zdravn la cap nu se mai oferea voluntar
s fac un drum de opt pn la zece zile cu sania prin
bezn.
Cpitanul tia c ar fi trebuit s depoziteze pe rm
zece tone de provizii, nu cinci, aa cum fcuse. Problema
era aa cum nelesese n noaptea cnd creatura
sfiase cortul de lng el i i-ar fi luat cu ea pe
marinarii George Kinnaird i John Bates, dac tinerii n-
ar fi fugit n ultima clip c nu aveau cum s-i apere
tabra pe limba aceea de pmnt i ghea btut de
vnturi. Mcar navele atta vreme ct vor mai rezista
aveau avantajul de a fi transformate ntr-un soi de
forturi de carene i punile superioare nalte, ca nite
ziduri. Afar, n corturi, indiferent ct de grupate ar fi
fost acestea, ar fi fost nevoie de cel puin douzeci de
oameni narmai care s pzeasc perimetrul zi i
noapte. Chiar i aa, creatura i-ar putea ataca nainte ca
ei s aib timp s riposteze. Era un lucru bine tiut de
toi cei care transportaser provizii cu sniile la inutul
King William i nnoptaser pe ghea. Pe msur ce
nopile deveneau tot mai lungi, spaima de acele ore fr
aprare ca i de frigul polar prindea rdcini n
sufletele oamenilor.
Crozier mai lu o gur de whisky.

Erebus i Terror se ntorseser la Pmntul lui Van


Diemen n luna aprilie a anului 1843 nceputul
toamnei n Emisfera Sudic, chiar dac zilele nc mai
erau lungi i clduroase.
Ross i Crozier au fost din nou oaspeii
guvernatorului n casa pe care locuitorii demodai din
Hobart Town o numeau Reedina Guvernamental
ns de aceast dat era limpede c ceva i mcina pe
soii Franklin. Orbit de fericirea de a se afla din nou n
preajma Sophiei Cracroft, Crozier nu le sesizase starea
de spirit. Dar pn i impulsiva Sophia fusese copleit
de toate evenimentele, conspiraiile, trdrile,
dezvluirile i crizele care se petrecuser n Hobart n cei
doi ani ct Erebus i Terror navigaser printre gheurile
Antarcticii. n primele dou zile petrecute la Reedina
Guvernamental, Crozier a auzit suficiente lucruri ca
s-i poat da seama de motivele care declanaser
depresia soilor Franklin.
Se prea c anumite interese minore din plan local,
personificate de un Iuda nemulumit de salariul primit
secretarul coloniei, un cpitan pe numele su John
Montagu , hotrse, de capul lui, la nceputul celor
ase ani de mandat al lui Sir John, c nici acesta, nici
neprefcuta i nonconformista Lady Jane nu
corespundeau exigenelor funciei. Crozier surprinsese
din discuia dintre dezndjduitul Sir John i cpitanul
Ross discuie ce avusese loc ntr-o sear, n biroul
ticsit cu cri din conacul guvernatorului, la un pahar
cu coniac i un trabuc doar faptul c localnicii
manifest o atitudine neprietenoas i dau dovad de o
deplorabil lips a spiritului cetenesc.
De la Sophia, Crozier a aflat c, n ochii opiniei
publice, Sir John trecuse de la eticheta de om care i-a
mncat ghetele la cea pe care el nsui o inventase, de
om care n-ar face ru nici mcar unei mute, iar apoi
ajunsese rapid la brbatul cu fust descriere larg
rspndit n Peninsula Tasman. Aceast calomnie, l
asigurase Sophia, se nscuse din antipatia pe care
colonitii o nutreau fa de Lady Jane, precum i din
opoziia la eforturile fcute de cei doi soi Franklin de a
mbunti situaia localnicilor i a deinuilor care
trudeau n condiii absolut inumane.
Trebuie s pricepi c ceilali guvernatori obinuiau
pur i simplu s-i dea pe deinui cu mprumut
proprietarilor de plantaii i oamenilor de afaceri de la
ora pentru realizarea proiectelor lor nebuneti. Apoi i
primeau partea din profit i-i ineau gura, i explic
Sophia Cracroft n timpul unei plimbri prin grdina
Reedinei. Unchiul John a refuzat s intre n jocul
acesta.
Proiecte nebuneti? repet Crozier, foarte contient
de mna Sophiei sprijinit pe braul lui.
oaptele lor se pierdeau prin umbrele calde ale
grdinii n amurg.
Dac un proprietar de plantaie zice c are nevoie
de un drum nou pe pmnturile lui, i explic Sophia, se
ateapt ca imediat guvernatorul s-i mprumute ase
sute ori o mie de deinui lihnii de foame, care s
munceasc din zori i pn noaptea la drumul lui, cu
lanuri grele la picioare, cu ctue la mini, n cldura
asta infernal, fr mncare sau ap, dar cu multe bice
pe spinare dac se mic mai ncet ori dac se
prbuesc la pmnt.
Doamne, Dumnezeule, murmur Crozier.
Sophia ddu vehement din cap ca i cum ar fi vrut s-
i ntreasc spusele. Ochii i rmaser aintii asupra
pietrelor albe din poteca grdinii.
i Montagu, secretarul coloniei, a hotrt ca
deinuii s sape un pu de min, dei niciodat nu s-a
descoperit aur pe insula asta. Se spaser deja o sut
douzeci de metri atunci cnd proiectul a fost
abandonat, ntruct puul se inunda n permanen
deoarece aici pnza freatic este foarte aproape de
suprafa. i s-a spus c la fiecare treime de metru din
mina aia pctoas au murit cte doi sau trei oameni.
Crozier se stpni s nu repete Doamne, Dumnezeule,
dar numai vorbele acestea i veneau n minte.
La un an dup plecarea ta, Montagu, nprca aia
trdtoare, l-a convins pe unchiul John s concedieze
un doctor localnic, extrem de ndrgit de oamenii de
bine de aici, n temeiul unor acuzaii false de neglijen
n serviciu. Iar asta a mprit colonia n dou tabere.
Toate nemulumirile i criticile s-au revrsat asupra
unchiului John i mtuii Jane, cu toate c mtua nu
fusese de acord cu concedierea doctorului. Iar unchiul
John tu l tii cum e, Francis, tii ct de mult urte
s se certe, darmite s fac ru cuiva, tii c se spunea
despre el c n-ar omor nicio musc
Da, zise Crozier, l-am vzut cu ochii mei cum odat
a luat o musc de pe o mas i i-a dat drumul.
n cele din urm, ascultnd de sfaturile mtuii
Jane, unchiul John l-a repus pe doctor n drepturi, dar
i l-a fcut pe Montagu duman pe via. Toate
acuzaiile i discuiile particulare au fost fcute publice,
iar Montagu l-a numit, n esen, crp mincinoas pe
unchiul John.
Doamne, Dumnezeule, zise, totui, Crozier.
ns gndea cu totul altceva: Dac a fi fost eu n locul
lui John Franklin, l-a fi provocat la duel pe lepdtura
aia de Montagu i i-a fi vrt cte un glon n fiecare
testicul i dup aia i-a fi tras unul i n cap.
Vreau s sper c Sir John l-a dat afar pe individul
sta.
O, sigur c da, spuse Sophia cu un hohot amar de
rs, dar n-a fcut dect s nruteasc lucrurile. Anul
trecut Montagu s-a ntors n Anglia la bordul navei unde
se afla i scrisoarea unchiului John prin care informa
superiorul despre concedierea acestuia. i, din pcate,
s-a dovedit c acest cpitan Montagu este prieten bun
cu Lordul Stanley, ministrul pentru colonii.
nseamn c guvernatorul e futut de-a binelea,
coment Crozier n minte, ndreptndu-se ctre banca
din piatr de la captul grdinii. Dar cu voce tare
exclam:
Ce nenorocire!
Nenorocire mai mare dect i-ar fi putut imagina
unchiul John i mtua Jane, spuse Sophia. n
Cornwall Cronicle a fost publicat un articol lung cu titlul
Domnia imbecil a unui erou de la Poli. Colonial Times
zice c de vin e mtua Jane.
Dar de ce o atac pe ea?
Zmbetul tinerei era lipsit de veselie.
Mtua Jane este cam ca mine cam
nonconformist. Bnuiesc c i-ai vzut camera de aici?
Data trecut, cnd unchiul v-a artat conacul?
O, da, i aduse aminte Crozier. Mi s-a prut
minunat colecia ei.
Apartamentul lui Lady Jane acele ncperi pe care
avuseser voie s le viziteze era ticsit pn n tavan cu
schelete de animale, meteorii, pietre fosilizate, tobe i
bte de lupt indigene, mti de rzboi din lemn cioplit,
vsle de cte trei metri fiecare, ce preau capabile s
deplaseze HMS Terror cu o vitez de cincisprezece
noduri, o mulime de psri i cel puin o maimu
mpiate. Crozier nu mai vzuse niciodat aa ceva, nici
la grdina zoologic, nici n vreun muzeu, i cu att mai
puin n budoarul unei doamne. Dar, desigur, Francis
Crozier vzuse foarte puine budoare la viaa lui.
Unul dintre oaspeii notri a trimis o scrisoare unui
ziar din Hobart, n care a spus, i i redau mot--mot,
Francis, c ncperile pe care soia guvernatorului
nostru le ocup la Reedina Guvernamental seamn
mai mult cu un muzeu sau cu o menajerie dect cu
budoarul unei doamne din nalta societate.
Crozier ncerc s-i nghit chicotitul, simindu-se
vinovat pentru c gndise la fel.
i Montagu sta nc v mai face probleme?
ntreb el.
Mai mult ca oricnd. Lordul Stanley nprca
nprcii l-a susinut pe Montagu i l-a reinstalat pe
viermele la ntr-un post similar celui din care l
concediase unchiul John. i i-a trimis unchiului o
mustrare att de crncen, c mi-a spus mtua Jane
c prea echivalentul unei biciuiri.
L-a mpuca pe nemernicul la de Montagu n boae,
iar pe ale Lordului Stanley le-a fi tiat i i le-a fi dat s
le mnnce uor nclzite, i spuse Crozier, adugnd
cu voce tare:
Este cumplit ce-mi spui.
i n-ai aflat totul, zise Sophia.
n lumina slab a crepusculului, Crozier i cut urme
de lacrimi pe obraji, dar nu zri niciuna. Sophia nu era
o femeie care s plng uor.
Stanley a fcut cunoscut critica adus lui Sir
John? se aventur el s ghiceasc.
Nenorocitul la i-a dat lui Montagu un duplicat al
nvinuirilor oficiale nainte s i le trimit unchiului John,
iar javra aia trdtoare s-a repezit s se ntoarc aici cu
cea mai rapid nav de pot pe care a gsit-o. i a
fcut copii dup scrisoare i le-a distribuit n Hobart
Town tuturor dumanilor unchiului John cu luni de zile
nainte ca el s-o primeasc prin canale oficiale. Toat
colonia zmbea cu subneles de fiecare dat cnd
unchiul sau mtua se duceau la vreun concert ori
ndeplineau vreuna din sarcinile oficiale. mi cer scuze
pentru limbajul meu nedemn de o doamn, Francis.
I-a da Lordului Stanley s-i mnnce boaele crude
n aluat fcut din propriul lui ccat, i imagin Crozier
reeta rzbunrii. Nu spuse nimic cu voce tare, ci doar
ddu din cap, n semn c i scuza modul de exprimare.
i chiar atunci cnd unchiul i mtua i
nchipuiau c nu se poate mai ru, continu Sophia cu
glas care tremura uor de furie Crozier era convins de
asta , iar nu din cauza vreunei stri de slbiciune,
Montagu a trimis prietenilor lui proprietari de plantaii
un pachet cu trei sute de file, coninnd toate scrisorile
personale, documentele Reedinei Oficiale i toate
depeele pe care le folosise ca s-i susin acuzaiile n
faa Lordului Stanley. Pachetul acela se afl n Banca
Central Colonial de aici, din capital, iar unchiul John a
aflat c dou treimi din familiile vechi i oamenii
importani de afaceri din ora s-au dus pn acolo ca s
citeasc documentele. n ele, cpitanul Montagu l face
imbecil desvrit pe guvernator i din cte ni s-a
spus, termenul acesta este cel mai politicos din toate
hrtiile alea odioase.
Sunt de prere c Sir John nu-i mai poate
menine funcia, n condiiile date, spuse Crozier.
Cteodat m tem c i va pierde minile, dac nu
chiar i viaa, se art de acord Sophia. Guvernatorul
Sir John Franklin este un om deosebit de sensibil.
N-ar face ru nici mcar unei mute, i zise Crozier.
Are de gnd s-i dea demisia?
Va fi rechemat de la post, rspunse Sophia. O tie
toat colonia. Din cauza asta e mtua Jane att de
afectat. Niciodat n-am mai vzut-o ntr-o asemenea
stare. Unchiul John ateapt s primeasc ordinul de
rechemare nainte de sfritul lunii august, dac nu
cumva chiar mai curnd.
Crozier oft i i trecu bastonul de-a lungul unui
nule din pietriul aleii. n cei doi ani petrecui
printre gheuri ateptase cu nerbdare aceast revedere
cu Sophia Cracroft, ns acum, c visul i devenise
realitate, vedea cum regsirea lor avea s fie umbrit de
politic i orgolii. Se stpni nainte de a ofta din nou.
Avea patruzeci i ase de ani i se purta ca un dobitoc.
Vrei s mergem mine la Eleteul Ornitorincului? l
ntreb Sophia.
Crozier i turn un alt pahar cu whisky. De deasupra
se auzi urlet de banshee, dar nu era dect vntul polar
suflnd prin ce mai rmsese din tachelaj. I se fcu mil
de oamenii de cart.
Sticla de whisky se golise aproape de tot.
i chiar atunci Crozier lu hotrrea s reia
transporturile de provizii i echipamente pe inutul King
William chiar n iarna aceea, prin ntuneric i prin
furtuni i cu ameninarea omniprezent a creaturii
dintre gheuri. Nu avea de ales. Dac n lunile
urmtoare vor fi nevoii s abandoneze navele Erebus
ddea deja semne de dezmembrare iminent , nu ar fi
bine s-i instaleze tabra aici, chiar lng locul unde se
vor frma navele. n mod normal, o asemenea iniiativ
ar fi avut sens existaser cteva expediii nefericite
care i fcuser tabra pe ghea i au fost duse n
mare de curenii Golfului Baffin ns gheaa asta pe
care erau ei nu era deplasat de cureni, iar o tabr
aici ar fi fost i mai expus atacurilor creaturii dect
una ridicat pe pietrele ngheate de pe rmul insulei
ori peninsulei aflate la patruzeci de kilometri deprtare
n ntuneric. Deja dusese acolo cinci tone de provizii. Va
trebui s duc i restul nainte de revenirea soarelui pe
cer.
Crozier sorbi din whisky i hotr s conduc el
urmtorul echipaj. n afar de perspectiva eliberrii
dintre gheuri i de poriile suplimentare de rom, nimic
altceva nu ridica mai bine moralul oamenilor dect
mncarea cald. Deci avea de gnd s demonteze plitele
de pe cele patru baleniere de la bord ambarcaiuni
zdravene, echipate pentru navigare n caz c ar fi fost
obligai s abandoneze navele n larg. Plita de pe Terror
i geamna ei de pe Erebus erau mult prea mari ca s
poat fi transportate pe uscat. n plus, domnul Diggle
avea s coac pesmei pn n ultimul moment, aa c
era mult mai bine s foloseasc plitele din fier de pe
baleniere. Sigur, vor fi grele precum copitele Satanei,
mai ales c, pe lng ele, vor transporta i echipamente,
provizii i mbrcminte, dar vor fi la adpost pe rm i
vor putea fi aprinse relativ repede, dei, pentru asta, vor
fi nevoii s transporte i crbuni prin iadul de patruzeci
de kilometri al banchizei. Nu erau copaci pe inutul
King William i nici pe o distan de sute de kilometri la
sud. Deci, hotr Crozier, plitele vor pleca primele, iar el
va pleca cu ele. Prin ntunericul absolut i gerul
incredibil i Dumnezeu cu mila!

n urmtoarea diminea din luna aprilie a anului


1843, Crozier i Sophia Cracroft au pornit clare spre
Eleteul Ornitorincului.
Crozier se ateptase s foloseasc trsurica pe care o
luaser de fiecare dat cnd avuseser treab n Hobart
Town, dar Sophia poruncise s li se pregteasc doi cai
i un catr ncrcat cu toate cele trebuincioase unui
picnic. Tnra clrea ca un brbat. Crozier observ c
fusta nchis la culoare pe care o purta era, de fapt, o
pereche de pantaloni de gaucho. Iar bluza alb din
pnz i ddea un aer deopotriv feminin i aspru.
Purta, de asemenea, i o plrie cu boruri largi care i
proteja pielea de razele fierbini ale soarelui. Iar cizmele
din piele moale, nalte i lustruite fr doar i poate,
costaser mai mult dect salariul pe un an al
cpitanului Francis Crozier.
Lsaser n urm Reedina Guvernamental i
capitala, ndreptndu-se spre nord pe un drumeag
ngust printre plantaii, pe lng anexele ngrdite ale
coloniei de deinui, printr-un petic de pdure tropical
i ieir din nou n cmp deschis.
Credeam c numai n Australia sunt ornitorinci,
spuse Crozier.
Nu reuea s-i gseasc o poziie confortabil pe cal.
De-a lungul vieii nu prea avusese multe ocazii s
clreasc. i se simea acum nespus de stnjenit de
felul n care i tremura vocea n ritmul zguduielilor n a.
Pe de alt parte, Sophia prea s se simt n largul ei;
devenise una cu calul.
O, nu, scumpul meu, rspunse ea. Micuii acetia
ciudai triesc doar pe anumite zone de coast de pe
continent, dar i poi gsi peste tot pe Pmntul lui Van
Diemen. Dar sunt foarte fricoi. n Hobart Town nu mai
exist niciunul.
Obrajii lui Crozier se mbujorar la auzul vorbelor
scumpul meu.
Sunt periculoi? ntreb el.
Sophia rse uor:
n realitate masculii sunt periculoi n sezonul
mperecherii. Au un pinten otrvitor pe picioarele din
spate i n timpul perioadei de reproducere pintenul sta
poate fi destul de veninos.
Ct s omoare un om? se interes Crozier care, de
fapt, glumise cnd ntrebase despre pericolul pe care l-
ar fi putut reprezenta vietile nostime pe care el, unul,
le vzuse numai n ilustraii.
Un om mai mic, zise Sophia. Dar cei care au
supravieuit veninului de ornitorinc spun c durerea
este att de crncen, nct ar fi preferat moartea.
Crozier se uit la tnra care clrea n dreapta lui.
De cele mai multe ori i era greu s-i dea seama cnd
Sophia glumea i cnd vorbea serios. n cazul de fa
trebuia s presupun c spunea adevrul.
i acum e sezonul mperecherii? ntreb el.
Femeia zmbi din nou.
Nu, scumpul meu Francis. Sezonul de mperechere
este ntre august i octombrie. Ar trebui s fim n
siguran. Cu condiia s nu dm peste vreun diavol.
Diavolul?
Nu, scumpul meu. Vreun diavol. Sigur c ai auzit
de diavolul tasmanian.
A, da, am auzit, se dumiri Crozier. Se spune c
sunt nite creaturi fioroase, cu flci mari ct chepengul
de la cala unei nave. i c sunt animale de prad feroce,
extrem de lacome, capabile s mnnce un cal ori un
tigru tasmanian la o singur mas.
Sophia l aprob serioas.
Foarte adevrat. Diavolul e tot numai blan i
muchi, i foame, i furie. Iar dac l-ai fi auzit vreodat
c nu latr, nu mrie, nu rage, ci se poate spune mai
degrab c scoate bolboroselile i mormiturile pocite pe
care te-ai atepta s le auzi dintr-un ospiciu n flcri ,
atunci i garantez, Francis Crozier, c nici mcar un
explorator att de curajos ca tine nu ar ndrzni s
rmn noaptea singur pe cmpurile sau n pdurile de
aici.
Tu l-ai auzit cum face? o ntreb Crozier, cutnd
pe chipul ei grav semne c i-ar bate joc de el.
O, da. Este un sunet ce nu poate fi descris
absolut nfiortor. La auzul lui victima ncremenete i
diavolul i deschide flcile alea incredibil de mari i o
nghite ntreag. Singurele sunete mai nfiortoare sunt
urletele victimei sale. Am auzit odat behiturile i
zbieretele unei ntregi turme de oi cnd un singur diavol
le-a mncat, una dup alta, nelsnd n urm nici
mcar o copit.
Glumeti, spuse Crozier privind-o cu atenie ca s
vad dac chiar aa stteau lucrurile.
Nu glumesc niciodat cnd vine vorba de diavol,
Francis.
Intraser ntr-o alt bucat de pdure.
i diavolii tia mnnc ornitorinci?
ntrebarea pus de Crozier era una extrem de
serioas, dar brbatul era mulumit c nici James Ross,
nici vreunul dintre subordonaii lui nu erau prin
preajm ca s-l aud. I se prea ridicol.
Diavolul tasmanian mnnc absolut orice, zise
Sophia. Dar iat c din nou eti norocos, Francis.
Diavolul vneaz doar pe timpul nopii i, dac nu ne
vom rtci foarte tare, vom vedea Eleteul Ornitorincului
i pe ornitorinc i vom mnca i ne vom ntoarce la
Reedina Guvernamental nainte de lsarea
ntunericului. Dumnezeu s ne ajute dac vom fi tot n
pdure atunci cnd va veni noaptea.
Din cauza diavolului?
Crozier intenionase ca tonul ntrebrii sale s fie
unul uor amuzat, dar auzi ncordarea din el.
Sophia trase de frie oprindu-i iapa i se ntoarse
spre el surznd surs sincer, orbitor, adresat numai
i numai lui. Cu destul de mult stngcie reui i el s-
i conving calul castrat s se opreasc.
Nu, scumpul meu, i rspunse tnra femeie cu o
oapt cald. Nu din cauza diavolului. Din cauza
reputaiei mele.
nainte ca Francis Crozier s apuce s ngaime vreun
rspuns nu c ar fi tiut ce anume s spun , Sophia
izbucni n rs, ddu pinteni i porni n galop nainte.

n sticl nu mai rmsese whisky dect pentru un


pahar i un pic. Crozier i-l turn aproape pe tot, ridic
paharul spre flacra nesigur a lmpii i urmri jocul
luminii n lichidul de culoarea chihlimbarului. Bu
ncet, cu nghiituri mici.
N-au apucat s vad ornitorincul. Sophia l asigurase
c micua vietate tria n heleteul cu pricina un cerc
de ap cu mai puin de cincizeci de metri n diametru,
aflat n pdure, la vreo patru sute de metri de drumul
principal i c intrarea n vizuina lui se afla pe mal, n
spatele rdcinilor noduroase ale unui copac, dar el nu
a apucat s vad ornitorincul.
ns a vzut-o pe Sophia Cracroft n pielea goal.
Au luat masa ntr-un loc umbrit lng Eleteul
Ornitorincului, pe o fa de mas din bumbac scump
ntins pe iarb, pe care mai nti aezaser coul de
picnic, paharele, cutiile cu mncare , iar apoi se aezar
i ei. Sophia poruncise servitorilor s mpacheteze
friptura de vit n pnz impermeabil i s o pun n
ghea cea mai valoroas marf a locurilor, dar cea
mai ieftin acolo de unde venise Crozier ca s nu se
strice n timpul drumului. Mai erau i cartofi copi, i
boluri mici cu o salat nespus de gustoas. Tnra mai
pusese n co i o sticl cu vin vechi de Burgundia i
dou pahare de cristal, gravate cu blazonul familiei
Franklin, pe care le luase din colecia lui Sir John; i ea
se dovedi mai amatoare de licoarea roie dect
cpitanul.
Dup mas, s-au ntins s se odihneasc la mai puin
de un metru distan unul de cellalt i au vorbit despre
una i alta cam o or, privind la suprafaa ntunecat a
heleteului.
Ateptm ornitorincul, domnioar Cracroft?
ntreb Crozier n timpul unei pauze n conversaia lor
despre pericolele i frumuseile cltoriei la arctice.
Nu, cred c s-ar fi artat pn acum dac ar fi vrut
s-l vedem, spuse Sophia. Am ateptat s ne facem
digestia nainte de baie.
Crozier nu-i gsi cuvintele din nou i o privi
nedumerit. Evident c nici prin cap nu-i trecuse s-i ia
cu el o inut de plaj. Nu avea o inut de plaj. Era
convins c tnra glumea iari, ns vorbea mereu att
de serios, nct niciodat nu putea fi sut la sut sigur.
Iar acest sim ghidu al umorului l excita i mai tare.
Mergnd mai departe cu gluma, Sophia se ridic n
picioare, i scutur cteva frunze moarte de pe
pantalonii de gaucho i privi n jur.
Cred c am s m dezbrac n spatele tufelor de colo
i am s intru n ap de pe pragul cu iarb al malului.
Bineneles c eti invitat s noi cu mine, Francis, sau
nu, dup cum consideri tu c-i dicteaz bunele
maniere.
El ncerc s-i surd ca i cum ar fi vrut s-i arate
c este un brbat versat, trecut prin multe episoade
asemntoare, dar pe chip i tremur doar un rictus
nesigur.
Fr s se mai uite napoi, tnra se ndrept spre
tufele de lng mal. Crozier rmase sprijinit ntr-un cot
pe faa de mas, cu o expresie uor amuzat pe obrajii
bine brbierii care i nghe, ns vzu bluza alb
ridicat deasupra capului de braele albe ale tinerei i
aruncat neglijent peste o tuf. Da, expresia amuzat i
nghe atunci pe chip, dar nu i mdularul. n doar
dou secunde acesta trecu de la poziia pe loc repaus
la poziia de cart n vrful arborelui artimon.
Imediat, pantalonii negri de cowboy argentinian ai
Sophiei, mpreun cu alte lucruri albe i subiri din
dantel, ale cror denumiri i erau complet necunoscute,
se alturar bluzei n vrful tufei bogate.
Lui Crozier aproape c-i ieiser ochii din cap.
Zmbetul lui neserios se transform ntr-o grimas de
mort. Se simea incapabil s se mite, incapabil s-i
ntoarc privirea.
Sophia Cracroft iei la lumina soarelui.
Goal-golu. i inea braele lng trup, cu degetele
uor ncovoiate. Nu avea snii mari, dar erau foarte
obraznici i foarte albi, iar sfrcurile erau mari i
trandafirii, nu nchise la culoare ca la celelalte femei
boarfe din porturi, prostituate tirbe, btinae pe care
Crozier le vzuse n pielea goal.
Dar oare vzuse el vreodat o femeie complet goal? O
femeie alb? n momentul acela i rspunse c nu. i
chiar dac ar fi vzut vreuna, tia acum c nu mai conta
ctui de puin.
Razele soarelui se reflectau pe pielea de un alb orbitor
a Sophiei. Nu ncerc s se acopere nicicum. Crozier
ncremenise n poziia de mai devreme, cu expresia
searbd ntiprit pe chip. Doar penisul lui reacionase
la privelitea din fa, devenind i mai erect, i mai
sensibil. i, spre marea lui uimire, cpitanul observ c
aceast zei, aceast ntruchipare a feminitii, aceast
femeie pe care o alesese deja i cu mintea, i cu sufletul
s-i fie soie i mam a copiilor lui, avea prul pubian
extrem de des i strlucitor, cu crlioni ce parc voiau
s sar din cadrul negru al triunghiului inversat dintre
picioarele ei. De nestpnit fur primele cuvinte ce i
venir n mintea altminteri goal. Tnra i desfcu
prul lung, lsndu-l liber pe umeri.
Intri i tu n ap, Francis? i opti ea ntrebarea de
pe malul eleteului, pe acelai ton indiferent cu care l-ar
fi ntrebat dac mai dorete puin ceai. Sau ai de gnd
doar s stai acolo i s te holbezi?
i fr vreun alt cuvnt, Sophia plonj n ap
descriind un arc perfect. Minile i braele ei albe
despicar suprafaa ca de oglind a heleteului cu o
fraciune de secund nainte ca tot trupul s le urmeze.
Crozier reuise n cele din urm s-i descleteze
maxilarele, dar i ddu seama c-i era cu neputin s
articuleze vreun cuvnt, aa c nchise gura la loc.
Tnra nota cu uurin ncolo i ncoace. Vedea
cum i se ridic fesele albe n urma spatelui ei puternic,
pe care prul ud i negru prea a trasa linii cu cea mai
ntunecat cerneal din India.
Tnra se opri lng cellalt mal al heleteului, lng
arborele pe care i-l artase la sosire, i ncepu s calce
apa, ridicndu-i capul spre el.
Vizuina ornitorincului e sub rdcinile astea, i
strig ea. Dar nu cred c vrea s ias i s se joace cu
noi. E tare sfios. Nu e cazul s fii i tu, Francis. Te rog.
Ca n vis, Crozier simi cum se ridic i se ndreapt
spre cel mai des grup de tufe din partea opus locului
unde se afla Sophia. i tremurau puternic degetele
nendemnatice atunci cnd ncerc s se descheie la
nasturi. Fr s tie ce face, i mpturi frumos hainele
i le aez una lng alta pe iarb. Era contient c
trage de timp. Dar erecia tot nu voia s dispar. Orict
se concentra el, orict ncerca s-i imagineze c i se
nmoaie, rmnea la fel de vrtos nlat lng buric, cu
glandul rou ca un felinar de semnalizare.
Crozier rmase nehotrt n spatele tufelor, atent la
pleoscitul apei. tia prea bine c, dac ar mai ezita o
singur secund, Sophia va iei din ap, i va terge
corpul ascuns n spatele propriei tufe, iar el i va
petrece restul zilelor blestemndu-se c fusese un la i
un imbecil.
Trgnd cu ochiul printre crengile tufei sale, Crozier
atept pn cnd doamna se ntoarse cu spatele la el,
ndeprtndu-se not spre cellalt mal, i atunci, cu
vitez, dar i cu o total lips de graie, se arunc i el
n ap, mai degrab poticnindu-se dect plonjnd,
renunnd la orice presupus elegan a micrilor n
ncercarea disperat de a-i ascunde neloialul penis sub
ap, nainte ca domnioara Cracroft s se ntoarc iari
cu faa la el.
Cnd reui s ias la suprafa, scuipnd i icnind i
inspirnd pe gur, o vzu pe tnr la vreo ase metri
de el, surzndu-i i clcnd apa.
Sunt deosebit de bucuroas c te-ai hotrt s vii
lng mine, Francis. Acum, dac va aprea brbtuul
ornitorinc, ai s m aperi tu de acul lui veninos. Vrei s
ne uitm la vizuina lui?
Se rsuci cu graie i not spre arborele uria aplecat
asupra apei.
Jurndu-i c va pstra o distan de cel puin trei
ba nu, cinci metri ntre ei, ca o nav euat pe un
rm, Crozier not cinete dup ea.
Eleteul era surprinztor de adnc. Cnd se opri la
patru metri de ea i ncepu s calce apa ca s-i in
capul deasupra apei, Crozier i ddu seama c nici
mcar aici, unde rdcinile arborelui coborau pe malul
povrnit pn n ap, iar buruienile nalte aruncau
umbrele dup-amiezii asupra lor, nu reuea s ating
fundul, orict de disperate i-ar fi fost picioarele s
gseasc un punct de sprijin.
i Sophia nainta spre el.
Probabil c i citise panica din ochi; nu tia dac s se
ndeprteze nendemnatic, dar furios, ori doar s
ncerce s-o avertizeze cumva asupra condiiei sale de
mdular-nbdios, ns tnra se opri la jumtatea
micrii i i vzu atunci snii sltnd aproape de
suprafaa apei , fcu un semn cu capul spre stnga ei
i not spre rdcinile arborelui.
sta este un adpost ori o vizuin de celibatar, nu
o vizuin de familie, spuse Sophia.
O, dar ce umeri minunai avea ce clavicule
Poftim? bigui Crozier.
Era fericit i uor uluit c i recptase graiul, dar
nu tot att de mulumit de tonul su caraghios i
strangulat i de faptul c i clnneau dinii. Dar apa
nu era deloc rece.
Sophia zmbi. De obrazul delicat i se lipise o uvi de
pr negru.
Ornitorincii i fac dou feluri de vizuini, i explic
ea cu blndee. Una este aceasta, pe care unii
naturaliti o numesc adpost i pe care o folosesc i
masculul i femela n afara sezonului de mperechere.
Aici locuiesc celibatarii. Femela este cea care
construiete vizuina de familie pentru reproducerea
propriu-zis i, dup ce actul respectiv a avut loc, mai
sap nc o camer micu pentru pui.
Aha, murmur Crozier, inndu-se de rdcin la
fel de strns cum s-ar fi inut de parme, urcat pe
tachelaj la aizeci de metri n timpul unui uragan.
S tii c ornitorincii fac ou, continu Sophia, la
fel ca reptilele. Dar mamele secret lapte, la fel ca
mamiferele.
i vedea prin ap cercurile nchise la culoare din
centrul snilor rotunzi i albi.
Chiar aa? spuse el.
Mtua Jane, care-i pasionat de tiinele naturii,
aa cum ai observat i tu, e de prere c masculii nu-i
folosesc pintenii veninoi de pe picioarele din spate doar
ca s se lupte cu ali ornitorinci masculi, ori cu ali
intrui, ci i ca s se agae de femel atunci cnd noat
i se mperecheaz n acelai timp. Se pare c nu mai
secret venin atunci cnd se prinde de partenera lui.
Da? bigui Crozier, ntrebndu-se dac nu cumva
ar fi trebuit s spun Nu?, cci nu avea nici cea mai
mic idee despre ce vorbea tnra.
Sophia se apuc de rdcinile arborelui i se trase
mai aproape de el, mai aproape, i mai aproape, pn
cnd aproape c-l atinse cu snii. i lipi palma rece i
surprinztor de mare de pieptul lui.
Domnioar Cracroft, ncepu el.
Sssst, opti ea. Taci.
i puse mna cealalt pe umrul lui, agndu-se de
el aa cum se agase de rdcin. Mna ei dreapt
alunec mai jos, pe abdomenul brbatului, apoi pe
coapsa lui dreapt, apoi iar pe abdomen, apoi i mai jos.
Vai de mine, i opti ea n ureche, cu obrazul lipit
de al lui, cu prul ud acoperindu-i ochii. S fi gsit un
pinten veninos?
Domnioar Cra, se blbi el din nou.
l strnse uor. Apoi pluti schimbndu-i poziia,
nclecndu-i piciorul stng cu picioarele ei puternice.
Apoi i ls n jos greutatea fierbinte i ncepu s se
frece de el. Crozier i ridic puin piciorul ca s-o
sprijine. Sophia avea ochii nchii. i legna oldurile.
i strivea snii de pieptul lui. ncepu s-l mngie cu
mna dreapt.
Crozier gemu geamt de anticipare, nu de
descrcare. Sophia suspin cu buzele lipite de gtul lui.
i simea pe pulp aria i umezeala zonelor intime. Dar
cum se poate s existe ceva mai ud dect apa? se
minun el.
i chiar atunci ea gemu la modul cel mai serios, iar
Crozier nchise i el ochii regretnd c nu o poate
admira n continuare, dar neputnd face altceva iar ea
se lipi i mai tare de el o dat, de dou ori, a treia oar
cu o micare descendent, iar mngierile ei devenir
mai grbite, mai insistente, mai pricepute, mai experte,
mai provocatoare.
i ngrop obrajii n prul ei ud i ncepu s
zvcneasc i s pulseze n ap. Avu senzaia c avea s
ejaculeze la nesfrit i presupunnd c ar fi fost n
stare i-ar fi cerut scuze pentru gestul lui. n schimb,
gemu i mai tare i aproape c scp rdcina din
mn. Se micau acum amndoi, intrnd cu brbiile
sub ap.
Ce-l deruta pe Crozier cel mai tare n acel moment
cnd, de fapt, ntregul univers l nucea i cnd, de fapt,
absolut nimic din ntregul univers nu-l mai deranja
era micarea struitoare a doamnei, strnsoarea de
menghin a coapselor ei n jurul piciorului lui, obrazul
ei lipit de al lui, ochii ei strns nchii i gemetele ei
tulburtoare. Dar bineneles c femeile nu au cum s
simt aceeai intensitate a actului ca brbaii? Sigur,
unele din prostituatele cu care avusese el de-a face
gemuser, dar o fcuser pentru c tiau c brbailor
le place era cum nu se poate mai limpede c ele nu
simeau nimic.
i totui
Sophia se desprinse de el, l privi drept n ochi, surse
nestingherit, l srut pe gur, i ridic picioarele
aproape la nouzeci de grade, se mpinse cu tlpile n
rdcinile arborelui i not spre rmul unde i lsase
hainele pe crengile tufei care tremura uor n adierea
vntului.
De necrezut: se mbrcar, strnser lucrurile de la
picnic, le puser pe catr, nclecar i se ntoarser n
tcere deplin la Reedina Guvernamental.
De necrezut: n aceeai sear la cin, Sophia Cracroft
a rs mult i a sporovit cu mtua ei, cu Sir John, ba
chiar i cu un anume cpitan James Clark Ross
neobinuit de locvace, dar Crozier, cu ochii aintii doar
asupra mesei, abia dac a deschis gura. Nu putea dect
s-i admire cum i ziceau franujii? sangfroid33 cci
el, unul, i simea acum sufletul aa cum i simise
trupul n momentul acelui orgasm parc nesfrit din
Heleteul Ornitorincului esen i atomi mprtiai n
toate ungherele universului.
ns domnioara Cracroft nu a fost distant cu el i
nici nu a avut aerul c ar fi avut ceva s-i reproeze. I-a
zmbit, i-a adresat tot felul de comentarii i a ncercat
s-l includ i pe el n conversaia general, ntocmai la
fel cum fcea la fiecare cin. i bineneles c sursul
era cum? Parc puin mai cald? Mai afectuos?
Ptima chiar? Precis c aa era.
Dup cin, atunci cnd Crozier o invit la o plimbare
prin grdin, Sophia l refuz, sub pretextul c
acceptase deja o partid de cri cu James Ross n
salonul principal. Ar dori cumva domnul comandant
Crozier s li se alture?
Nu, era acum rndul domnului comandant Crozier s
refuze, deducnd ns, din inflexiunile calde i blnde
din ironia ei de suprafa, la fel de cald i blnd, c i
cerea s pstreze deocamdat convenienele n
Reedina Guvernamental, pn cnd se vor putea
ntlni n tihn ca s discute despre viitorul lor
mpreun. Cu glas mai tare dect n mod obinuit,
comandantul Crozier anun c l doare capul i c va

33 Snge rece n lb. fr. n orig. (n. tr.).


merge devreme la culcare.
n ziua urmtoare, se trezi nainte de ivirea zorilor, se
mbrc n cea mai bun uniform i ncepu s
patruleze pe holurile lungi ale conacului, convins c i
Sophia ardea de nerbdare s se ntlneasc cu el.
Dar nu ardea.
Sir John cobor primul la micul dejun i ncepu s-i
ndruge lui Crozier cte n lun i n stele. Navigatorul
strngea din dini n faa torentului de vorbe ale gazdei
sale, cci niciodat nu stpnise arta insipid a
conversaiei de salon, fiind, prin urmare, incapabil s se
arate interesat de tarifele la care puteau fi nchiriai
deinuii pentru spat canale.
Urmtoarea care cobor fu Lady Jane. Apoi veni la
micul dejun i Ross, mult nainte ca Sophia s-i fac
apariia. Crozier ajunsese deja la a asea ceac de
cafea, pe care ncepuse s-o prefere n detrimentul
ceaiului nc din iernile petrecute n gheurile nordului
mpreun cu Parry. Dar nu se ridic de la mas
ateptnd rbdtor ca tnra doamn s-i termine de
mncat poria obinuit de ou, crnai, fasole i pine
prjit i, de asemenea, s i bea ceaca cu ceai.
Sir John dispruse pe undeva. Lady Jane se fcuse
nevzut. Cpitanul Ross plecase i el. n cele din urm,
Sophia i termin micul dejun.
Vrei s ne plimbm n grdin? o ntreb el.
Aa devreme? S-a fcut deja foarte cald. Toamna
asta nu d niciun semn c s-ar rcori.
Dar, ncepu Crozier, ncercnd s-i comunice din
privire caracterul presant al invitaiei lui.
Sophia zmbi.
A fi deosebit de ncntat s m plimb cu tine prin
grdin, Francis.
i pornir. Mergeau ncet, ateptnd nerbdtori ca
deinutul care se ocupa de grdina lui Sir John s
termine de descrcat sacii cu ngrmnt proaspt.
Cnd omul i isprvi treaba i plec, Crozier o
conduse spre bncua din piatr, umbrit i adpostit
de vnt, din captul vastei grdini. O ajut s se aeze i
atept tcut ct ea i strnse umbrelua de soare. Apoi
Sophia i ridic ochii la el Crozier era mult prea agitat
ca s stea jos, aa c rmase n poziie de drepi lng
ea, deplasndu-i greutatea de pe un picior pe cellalt.
i imagin c ntrezrete o speran nerostit n ochii
tinerei.
n cele din urm, avu prezena de spirit s se aeze
ntr-un genunchi.
Domnioar Cracroft, tiu foarte bine c nu sunt
dect un biet comandant din Marina Maiestii Sale i
c numai un amiral de flot ar fi demn de preuirea ta
ce zic eu amiral? cap ncoronat am vrut s spun,
cineva mai mare dect un amiral de flot dar probabil
c i dai seama, tiu c i dai seama, ct de intense
sunt sentimentele mele, i dac ai putea s-mi rspunzi
n acelai fel
Pentru numele lui Dumnezeu, Francis, l
ntrerupse Sophia, doar n-ai de gnd s m ceri de
soie?
Crozier nu rspunse. Rmase n genunchi, cu minile
mpreunate i ntinse spre ea ca ntr-o rugciune
disperat.
Tnra l btu uor pe bra.
Eti un brbat minunat, domnule comandant
Crozier. Un brbat nobil, n pofida asperitilor
caracterului tu care nu vor fi nicicnd cizelate. i eti
un brbat nelept mai ales pentru c ai priceput c
niciodat nu voi fi soie de comandant de nav. Nu s-ar
cuveni. Ar fi inacceptabil.
Crozier ncerc s spun ceva. Dar mintea-i era
pustie. Acea parte din creierul su care nc mai
funciona ncerca s completeze cererea n cstorie pe
care o compusese n timpul nopii de nesomn. Ce
apucase s spun pn acum reprezenta doar o treime.
Sophia rse uurel i cltin din cap. Privi iute n
toate direciile ca s se asigure c nu-i vedea i nu-i
auzea nimeni nici mcar un deinut.
Te rog s nu-i faci griji n privina celor ntmplate
ieri, domnule comandant Crozier. Am petrecut mpreun
o zi minunat. Acel interludiu de la eleteu a fost
deosebit de plcut pentru amndoi. S zicem c a
izvort dintr-o nevoie a a organismului meu precum
i din apropierea pe care am simit-o noi doi n acele
cteva momente. Dar, te rog, trezete-te la realitate,
scumpul meu Francis, i nelege c nu ai nicio obligaie
fa de mine din pricina acelei indiscreii pasagere.
O privea mut i nucit.
Ea i zmbi iari, ns nu cu aceeai cldur cu care
l obinuise.
Nu-i imagina, continu ea aproape n oapt, c
m-ai compromis n vreun fel, domnule comandant.
Domnioar Cracroft ncepu din nou Crozier, dar
amui imediat.
Dac nava lui ar fi fost pe punctul de a eua pe un
rm i pompele ar fi fost defecte, iar apa din cal ar fi
fost mai nalt de un metru i ar fi crescut mai departe
i dac tachelajul ar fi fost nclcit, iar velele sfiate, ar
fi tiut ce ordine s dea. Ar fi tiut ce s spun, fr s
ezite ctui de puin. Dar n clipele acestea nu-i venea
nimic n minte. Nu simea dect o uluire i o tristee
nesfrit, cu att mai dureroase cu ct exprimau o
realitate veche i mult prea bine cunoscut.
Dac ar fi s m cstoresc, spuse Sophia
desfcndu-i umbrela i rsucind-o pe umr, l-a lua
de so pe elegantul cpitan Ross. Dei destinul meu nu
este s fiu soia unui simplu cpitan, Francis. Va trebui
s fie fcut cavaler dar sunt convins c asta se va
ntmpla curnd.
Crozier i cut privirea, ncercnd s gseasc un
indiciu care s-i spun c totul nu era nimic altceva
dect o glum de-a ei.
Cpitanul Ross este logodit, spuse el n cele din
urm, cu vocea dogit a unui naufragiat rmas fr ap.
Au de gnd s se cstoreasc imediat dup ce James
se ntoarce n Anglia.
Ei, asta-i bun! exclam Sophia ridicndu-se de pe
banc i nvrtind i mai repede umbrelua. Eu nsmi
m ntorc n Anglia n vara asta cu un pachebot rapid,
chiar nainte de rechemarea de la post a unchiului
John. Cpitanul James Clark Ross o s mai aud de
mine, i-o garantez.
l privi cum rmsese, ca un prost, aezat ntr-un
genunchi pe pietriul grdinii.
n plus, continu ea vesel, chiar dac ar fi s se
nsoare cu pretendenta aia care -l ateapt cuminte s
tii c am discutat de multe ori despre ea i te asigur c-
i doar o proast care habar nu are de nimic nu se
termin lumea cu o cstorie. Nu nseamn moarte. Nu-
i trmul neaflat al lui Hamlet de unde nu se ntoarce
nimeni. Exist o sumedenie de brbai care s-au ntors
dintr-o cstorie i abia atunci au descoperit femeia
potrivit pentru ei. Ia aminte la vorbele mele, Francis.
i atunci el se ridic. Se ridic i i scutur de pietri
pantalonii celei mai bune uniforme de gal din
garderoba lui.
Acum trebuie s plec, zise Sophia. M duc n
Hobart Town, cu mtua Jane i cu domnul cpitan
Ross s vedem nite armsari pe care Compania Van
Diemen i-a cumprat pentru mperechere. Poi s vii cu
noi, dac doreti, Francis, dar, pentru Dumnezeu,
schimb-i mai nti i hainele, i privirea.
i atinse uor mna i se porni napoi spre Reedina
Guvernamental rsucindu-i umbrelua pe umr.

Crozier auzi dangtele nbuite ale clopotului care


btea de opt ori, vestind nceputul cartului de la ora
4:00 a.m. n mod normal, pe o nav aflat n larg, acum
s-ar fi dat deteptarea i, peste o jumtate de or,
oamenii ar ncepe s bricuiasc puntea. ns aici, n
bezn i gheuri i n btaia vntului care urla prin
tachelaj, vestind, fr doar i poate, nceputul unui alt
viscol, dei nu era dect nceputul lunii noiembrie din
cea de-a treia iarn a expediiei lor oamenilor li se
permitea s doarm mai mult i s trndveasc n
hamacuri pn cnd cele patru bti de clopot ar fi
urmat s anune nceputul cartului de diminea: ora
6:00 a.m. Abia atunci va prinde via nava. Se vor auzi
strigtele ofierilor de punte i tropotele cizmelor din
piele de ren ale marinarilor, grbindu-se s ajung pe
punte mai nainte ca superiorii lor s-i pun n practic
ameninarea de a le tia hamacurile.
Adevrat paradis al leneilor n comparaie cu regimul
de pe mare. Nu numai c marinarilor li se permitea s
doarm pn trziu, dar aveau voie s ia micul dejun
nainte de a se apuca de treburile de diminea.
Crozier se uit la pahar i la sticla de whisky. Goale.
Amndou. Lu pistolul cel greu mai greu acum
pentru c era ncrcat. Apoi l puse n buzunar, i
scoase haina i o atrn ntr-un cui. Apoi terse paharul
cu o crp curat pe care Jopson i-o lsa n fiecare
sear exact n acest scop i l puse la loc, n dulap. Apoi
puse sticla goal n coul din rchit pe care Jopson i-l
lsa lng u exact n acest scop. La sfritul zilei,
cnd Crozier se va ntoarce n cabin, n co va fi o sticl
plin.
i trecu prin minte s se mbrace iari i s ias pe
punte adic s-i schimbe cizmele din piele de ren cu
ghetele groase, s-i nfoare fularul n jurul capului,
s-i pun restul de haine i mantaua i s ias n
noapte i n furtun, pn la deteptarea oamenilor, i
apoi s coboare la micul dejun mpreun cu ofierii lui i
s continue cu treburile zilnice fr s fi nchis un ochi
toat noaptea.
O fcuse de nenumrate ori.
Dar nu i astzi. Era mult prea obosit. i i era mult
prea frig chiar i cu patru rnduri de haine din ln i
bumbac pe el. tia bine c cel mai frig este la ceasurile
patru dimineaa, or la care i dau duhul cei mai
bolnavi i cei mai grav rnii, ajungnd n adevratul
Trm Neaflat.
Crozier se vr sub pturi, ngropndu-i faa n
salteaua ngheat. Va dura mai mult de cincisprezece
minute pn cnd cldura trupului su va dezmori
aternuturile. Cu ceva noroc, va adormi mai nainte. Cu
ceva noroc, va prinde vreo dou ore de somn agitat de
beiv nainte s nceap o nou zi de ger i ntuneric. Cu
puin noroc, i spuse el simind cum alunec n somn,
nu se va mai trezi deloc.
17
IRVING
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
13 noiembrie 1847

Silence dispruse, iar treaba locotenentului de rang


trei John Irving era s o gseasc.
Cpitanul nu-i dduse ordinul acesta nu tocmai.
Dar n iunie, cu ase luni n urm, cpitanul Crozier i
spusese lui Irving s aib grij de femeia eschimos
atunci cnd se luase decizia de a o ine la bord, pe HMS
Terror, iar cpitanul Crozier nu revocase ordinul acela,
drept care Irving se simea rspunztor pentru ea. n
plus, tnrul se ndrgostise de Lady Silence. tia c e o
prostie o nebunie, chiar s se ndrgosteasc de o
slbatic, de o femeie care nici mcar nu era cretin,
de o indigen incult care nu era n stare s articuleze
nici mcar un cuvnt n englez, ori n orice alt limb,
la drept vorbind, dar nu avea ce face: se ndrgostise de
ea i cu asta basta. Femeia asta avea ceva ce-l fcea pe
naltul i puternicul John Irving s simt c i se nmoaie
genunchii.
Iar acum dispruse.
La nceput au observat c nu mai era n culcuul pe
care i-l improvizaser printre lzile i courile
ngrmdite pe puntea inferioar chiar lng infirmerie.
Asta se ntmplase joi, cu dou zile n urm, ns
oamenii erau obinuii cu venirile i plecrile ciudate ale
lui Lady Silence. Petrecea chiar i n timpul nopii cam
tot atta timp i pe nav, i n afara ei. n dup-amiaza
zilei de joi, unsprezece noiembrie, Irving i-a raportat
cpitanului Crozier c Silence dispruse, dar i
cpitanul, i Irving, i alii o vzuser pe ghea cu dou
nopi n urm. Dispruse iari dup ce fuseser
descoperite rmiele cadavrelor lui Strong i Evans.
Cpitanul i-a zis s nu se ngrijoreze, pentru c mai
mult ca sigur c o s apar.
Dar nu a aprut.
Furtuna din dimineaa aceea de joi adusese mult
zpad i vnturi puternice. Mai multe echipe care
ncercau, la lumina felinarelor, s redeschid drumurile
dintre Terror i Erebus la fiecare treizeci de pai
apruser troiene conice de ghea de peste un metru
nlime fuseser nevoite s se ntoarc pe nave i nu
mai putuser s ias pe ghea de atunci. Ultimul
mesager de pe Erebus, care venise joi spre sear i
rmsese pe Terror din cauza viscolului, le spusese c
Silence nu se afla pe nava comandantului Fitzjames.
Pn n dimineaa aceasta de smbt, carturile se
schimbau la fiecare or, iar oamenii coborau sub punte
la fel de acoperii cu ghea i drdind ca i n urm cu
dou zile. La fiecare trei ore erau trimise n vijelie echipe
de oameni care s curee de ghea vergile i parmele
rmase, pentru ca nava s nu se rstoarne din cauza
greutii lor. Iar bucile acelea mari de ghea
constituiau un pericol pentru marinarii de cart i
avariau serios lemnul punii. Ali oameni ddeau la o
parte zpada de pe punte ca s descopere chepengurile.
Dup cina de smbt, atunci cnd locotenentul
Irving i raport din nou lui Crozier c nu o gsise pe
Silence, cpitanul i spuse:
Dac e afar pe o vreme ca asta, John, s-ar putea
s nu se mai ntoarc. Dar ai permisiunea mea s o
caui pe toat nava disear, dup ce se duc oamenii la
culcare, doar ca s fii tu cu sufletul mpcat c ai
cutat-o peste tot.
Cu toate c serviciul lui Irving de ofier de punte se
ncheiase de dou ore, locotenentul i puse iari
mantaua, aprinse un felinar cu ulei i urc iari scara
spre puntea superioar.
Condiiile meteo nu se schimbaser. Ba erau chiar
mai rele dect fuseser cu cinci ore mai devreme, atunci
cnd Irving coborse la cin. Vntul urla dinspre nord-
vest, suflnd cu putere zpada i reducnd vizibilitatea
la trei metri sau mai puin. Gheaa acoperise iari
puntea, n pofida eforturilor celor cinci oameni care
strigau i loveau cu topoarele undeva n faa copertinei
de pnz de deasupra tambuchiului, copertin
deformat ru acum de cantitatea de omt aternut pe
ea. Irving reui cu greu s ias prin stratul de treizeci de
centimetri de zpad de sub piramida din pnz, cu
felinarul ridicat, ncercnd s gseasc un om care s
nu loveasc orbete cu toporul.
De serviciu pe punte era Reuben Male, eful teugii,
supraveghind totodat i echipa de marinari. Irving l
descoperi urmrind raza slab de lumin de la babord.
Male era o movil de haine acoperit de zpad. Pn
i faa o avea ascuns ntr-o glug improvizat din mai
multe fulare groase de ln. Puca pe care o inea n
ndoitura braului voinic era nvelit n ghea. Cei doi
fur nevoii s zbiere ca s se fac auzii.
Ai vzut ceva, domnule Male? strig locotenentul
Irving, aplecndu-se spre turbanul gros n care se afla
capul efului teugii.
Brbatul mai scund i trase un pic unul din fulare.
Nasul i semna leit cu un urure.
Pe tia care sparg gheaa, domnule? Nu-i mai vd
dup ce trec de primele cinci vergi. Da i aud, domnule,
i i in locul tnrului Kinnaird, care era de cart la
babord, da a spart i el la ghea, domnule, i nu s-a
dezmorit nc.
Nu! Te-am ntrebat dac ai vzut ceva pe ghea!
url Irving.
Male izbucni n rs.
Evident, un rs nbuit, n cel mai adevrat sens.
Niciunul dintre noi n-am mai vzut gheaa de afar
de mai bine de patruzeci i opt de ore, domnule
locotenent. tii foarte bine asta. C doar ai fost aici
mai devreme.
Irving ddu abtut din cap i i strnse mai bine
fularul n jurul frunii i brbiei.
N-a vzut-o nimeni pe Silence pe Lady Silence?
Ce zicei, domnule? se aplec Male s aud mai
bine, cu puca drug din fier i lemn i ghea ntre
ei.
Lady Silence?
Nu, domnule. neleg c n-a vzut-o nimeni pe
eschimos de cteva zile. Trebuie c a disprut,
domnule locotenent. Trebuie c zace moart pe undeva.
Pagub-n ciuperci, dac m-ntrebai pe mine.
Irving ddu din cap, l btu uor pe Male pe umrul
voluminos cu mnua la fel de voluminoas i se
ntoarse pe la pup atent s ocoleasc arbore le mare
din care cdeau sloiuri de ghea periculoase ca obuzele
i se duse s vorbeasc cu John Bates, care era de
cart la tribord.
Nici Bates nu vzuse nimic. Nu era nici mcar n stare
s-i vad pe cei cinci marinari care sprgeau gheaa.
Scuze, dom lent, da n-am ceas i mi-e c n-o s
auz clopotu de vnt i de toate pocnetele i trosnetele i
bubuiturile astea, dom lent. Ct a mai rmas din cartu
sta, dom lent?
Ai s auzi clopotul cnd l va bate domnul Male, i
strig Irving, aplecndu-se ctre globul de lneturi
nfurate n ghea n mijlocul cruia se afla capul
tnrului de douzeci i ase de ani. i o s treac pe
aici ca s vad ce faci nainte s coboare sub punte. Pe
loc repaus, Bates.
eles, s trii.
Irving se ntoarse la copertina din pnz,
mpotrivindu-se din rsputeri vntului care voia s-l
doboare, atept o bre n potopul de buci de ghea,
atent la strigtele i njurturile oamenilor de pe catarge
i din tachelajul zornitor, i trecu ct de repede fu n
stare prin stratul de jumtate de metru de zpad
depus ntre timp, intr sub copertina ngheat, apoi se
strecur greoi prin chepeng i cobor scara.
Desigur c verificase de nenumrate ori punile
inferioare, mai ales n spatele acelor lzi de lng
infirmerie unde i avusese culcuul femeia, dar acum
Irving se ndrept spre pup. Cu excepia bubuiturilor i
tropiturilor de pe covert, a sforiturilor oamenilor
dobori de oboseal, a obinuitelor blesteme i pocnete
venite din direcia plitei, unde trebluia domnul Diggle,
i a omniprezentelor urlete ale vntului i scrnete ale
gheii, nava era cufundat n tcere.
Irving orbeci prin tambuchiul strmt i ntunecat.
Toate cabinele minuscule ale ofierilor erau ocupate, n
afar de cea a domnului Male, aflat pe punte. n privina
aceasta HMS Terror avusese parte de noroc. n vreme ce
Erebus i pierduse deja civa ofieri, printre care Sir
John i locotenentul Gore, ucii cu toii de creatura
aceea dintre gheuri, niciunul dintre ofierii, subofierii
sau maitrii de pe Terror nu pise deocamdat nimic,
cu excepia tnrului John Torrington, fochistul-ef,
care murise din cauze naturale cu un an i jumtate n
urm, lng Insula Beechey.
Sala cea Mare era pustie. Rareori era suficient de cald
nuntru ca s te mai mbie s zboveti n ea; acum
pn i crile legate n piele de pe rafturi preau a
emana frig; era mut i flaneta care cnta atunci cnd
nvrteai manivela. Irving avu vreme s observe c
lumina nc mai ardea n cabina cpitanului Crozier,
desprit de sala aceasta doar printr-un perete subire.
Apoi merse nainte prin sala de mese goal, ntorcndu-
se la scar.
Pe ultima punte de jos era, ca ntotdeauna, foarte frig
i foarte ntuneric. Oamenii nu mai coborau aici att de
des ca s ia provizii din cauza raionalizrii severe a
mncrii pricinuite de descoperirea multor conserve
stricate i nici saci cu crbuni din cauza mpuinrii
lor i a reducerii orelor de cldur pe nav. Iar Irving se
pomeni c este singur n locul acela glacial. De jur
mprejurul lui gemeau prelung grinzile din lemn
ntunecat i mbinrile lor metalice acoperite cu
chiciur. Bezna deas prea c vrea s nghit raza
anemic a felinarului, iar Irving abia dac i mai
ntrezrea licrul prin ceaa cristalelor de ghea ale
propriei respiraii.
Lady Silence nu era la pror nici n magazia
marangozului, nici n cea a nostromului, nici n Cmara
cu Pini, aproape goal acum, de dincolo de
compartimentele acestea ncuiate. Atunci cnd Terror
pornise n nefericita ei cltorie, n mijlocul acestei puni
aproape c nu mai era loc liber de att de multe lzi i
butoaie i alte pachete cu provizii care se nlau pn
n tavan, ns acum cea mai mare parte din ea era goal.
Lady Silence nu se afla nici n mijlocul ultimei puni
inferioare.
Folosind cheia mprumutat de cpitanul Crozier,
locotenentul Irving intr n Cmara cu Buturi. n
lumina tot mai slab, reui s vad c mai rmseser
cteva sticle de vin i de coniac, dar tia c nivelul
romului din butoiul uria sczuse n mod alarmant. Iar
cnd se va isprvi romul, cnd nu va mai exista poria
zilnic de grog a oamenilor, atunci Irving i ceilali ofieri
vor trebui s se gndeasc foarte serios la posibilitatea
iscrii unei revolte la bord. Domnul Helpman, secretarul
cpitanului, i domnul Goddard, eful calei, raportaser
de curnd c le-a rmas rom doar pentru ase
sptmni, i asta doar n cazul n care se reducea la
jumtate sfertul de alcool diluat cu trei sferturi de ap
din reeta grogului. Chiar i aa oamenii ar fi fost
nemulumii.
Irving nu credea c o s-o gseasc pe Lady Silence n
Cmara cu Buturi care fusese bine zvort, n ciuda
tuturor zvonurilor care circulau n rndurile echipajului
despre puterile ei vrjitoreti. Cu toate acestea, cercet
locul cu foarte mare atenie, uitndu-se chiar i sub
mese i sub bufete. n lumina felinarului luceau reci pe
rafturi iruri-iruri de cuite de toate soiurile, baionete i
muschete.
Porni spre pup, ctre magazia artileristului, unde
mai erau suficiente rezerve de praf de puc i gloane.
Arunc apoi o privire n cmara personal a cpitanului,
unde nu se mai aflau dect cele cteva sticle de whisky
care i mai rmseser lui Crozier, deoarece alimentele
fuseser mprite ofierilor n sptmnile din urm.
Apoi verific Magazia cu Vele, Vestiarul de Iarn,
dulapurile cu lanurile de ancor i magazia ofierului
de punte. Dac locotenentul John Irving ar fi fost o
femeie eschimos care ncearc s se ascund la bordul
navei, ar fi ales Magazia cu Vele, unde erau o mulime
de teancuri i baloi de pnz.
Dar nu era nici acolo. Irving tresri cu putere n
Vestiarul de Iarn atunci cnd raza felinarului se opri
asupra unei siluete nemicate din fundul ncperii, care
se dovedi a fi doar nite paltoane din ln i o peruc
galez atrnate ntr-un cui.
Apoi ncuie cu grij toate uile n urma lui i cobor n
cal.
Dei prea mai tnr dect era n realitate datorit
prului blond i bujorilor din obraji, locotenentul de
rang trei John Irving nu se ndrgostise de femeia
eschimos din pricin c ar fi fost vreun virgin care
tnjea dup dragoste. Dimpotriv: Irving avusese mai
multe experiene cu sexul frumos dect muli dintre
fanfaronii de la bord care nu ncetau s povesteasc
despre cuceririle lor sexuale. Cnd mplinise paisprezece
ani, unchiul su l dusese n docurile din Bristol, i
fcuse cunotin cu o prostituat plcut i ngrijit pe
nume Mol i achitase acea prim experien din viaa
biatului cu totul altceva dect o ha-ha scurt n
picioare n vreo alee lturalnic o sear i o noapte i o
diminea ntr-o camer curat dintr-un han vechi, cu
vedere spre chei. Iar tnrul John Irving a aflat ce
nseamn relaiile carnale, a ajuns s le aprecieze i s-a
desftat cu ele de nenumrate ori de atunci ncoace.
Nu c ar fi fost mai puin norocos n privina
doamnelor din nalta societate. O curtase pe fiica mai
mic a familiei Dunwitt-Harrison, a treia familie pe
scara social a oraului Bristol, iar fata acceptase, ba
chiar iniiase ea nsi anumite raporturi intime pentru
care muli tineri ar fi fost n stare s-i vnd testiculul
stng doar ca s le cunoasc i ei. Cnd a ajuns la
Londra pentru a-i desvri pregtirea maritim la
artilerie pe nava-coal HMS Excellent, Irving a nceput
s-i petreac sfriturile de sptmn ntlnindu-se,
curtnd i bucurndu-se de compania ctorva
domnioare deosebit de atrgtoare din aristocraia
capitalei, printre care se numrau: ndatoritoarea
domnioar Sarah; sfioasa, dar, n ultim instan,
surprinztoarea domnioar Linda; precum i realmente
ocanta doar atunci cnd se aflau ntre patru ochi
domnioar Abigail Elisabeth Lindstrom Hyde-Berrie, cu
care libertinul locotenent de rang trei se pomeni n
scurt vreme logodit.
ns John Irving nu avea nici cea mai mic intenie s
se nsoare. Cel puin, nu pn la treizeci de ani tatl i
unchiul lui l nvaser c pn la vrsta aceea trebuie
s vad lumea i s-i fac de cap i, cel mai probabil,
nici pn la patruzeci de ani. De asemenea, nu vedea
niciun motiv convingtor pentru care s-ar fi cstorit
pn la vrsta de cincizeci de ani. Aa c, dei Irving
niciodat nu se gndise la Serviciul pentru Descoperiri
Geografice ca parte a carierei sale cci nu-i plcea
frigul, iar ideea c s-ar trezi blocat ntre gheuri la
oricare dintre polii Pmntului i se prea deopotriv
absurd i ngrozitoare , n sptmna de dup logodna
aceea intempestiv, locotenentul de rang trei urm
ndemnurile vechilor lui tovari, George Hodgson i
Fred Hornby, i se prezent la bordul HMS Terror ca s
solicite transferul.
Cpitanul Crozier, evident ntr-o dispoziie extrem de
sumbr i mahmur n dimineaa aceea splendid de
primvar, se ncruntase le ei, i privise urt, hrise din
gt i i chestionase cu deosebit migal, i btuse joc
de pregtirea lor de artileriti pe o nav fr catarge i
vru s tie cum anume ar putea fi ei de folos pe un vas
cu pnze dotat doar cu arme mici. Apoi i ntrebase
deschis dac i vor face datoria de englezi (ce
Dumnezeu o mai fi nsemnnd i aia, i aduse aminte
Irving c se ntrebase, cnd respectivii englezi sunt
prizonieri ntr-o mare ngheat, la mii de kilometri de
cas) i i asigurase pe dat c au primit posturile.
Firete c domnioara Abigail Elisabeth Lindstrom
Hyde-Berrie fusese distrus i consternat la gndul c
logodna lor va trebui s se prelungeasc cu cteva luni,
dac nu cumva civa ani, dar locotenentul Irving o
consolase, la nceput, dndu-i asigurri c vor avea
mare nevoie de banii pe care i va primi de la Serviciul
pentru Descoperiri Geografice, iar apoi, explicndu-i
nevoia lui de aventur i de faima i gloria pe care i le va
aduce cartea pe care o va scrie la ntoarcere. Familia
fetei i-a neles prioritile, chiar dac domnioara
Abigail nu a fost n ruptul capului de acord cu planurile
lui. Dup aceea, cnd au rmas singuri, i-a alungat
lacrimile i suprarea cu mbriri, srutri i
dezmierdri experimentate. Mngierile acelea au atins
culmi interesante, iar acum, la doi ani i jumtate dup
respectivul episod, locotenentul tia foarte bine c putea
s fi devenit tat. Nu avusese ns deloc inima grea
atunci cnd, dou sptmni mai trziu, i-a luat
rmas-bun de la domnioara Abigail cnd dou uriae
remorchere cu aburi au scos nava Terror din dan.
Neconsolata tnr, ntr-o rochie superb de mtase
verde i roz, cu o umbrelu roz de soare, i fcea semne
cu batista asortat, tot din mtase roz, de pe cheiul din
Greenhithe, folosind o alt batist, mai ieftin i din
bumbac, pentru a-i terge uvoaiele de lacrimi.
Irving tia c, dup ce vor trece prin Pasajul de Nord-
Vest, Sir John inteniona s se opreasc n Rusia i n
China, aa c i fcuse planul s se transfere pe una
din navele Marinei Regale repartizat n apele acelea,
sau, poate, chiar s demisioneze din marin, s-i scrie
cartea, i s se ngrijeasc de magazinele de galanterie i
mtsuri din Shanghai ale unchiului su.

Cala era i mai friguroas, i mai ntunecat dect


ultima punte.
Irving detesta cala. I se prea c se amn cu un
mormnt, mai mult dect cabina lui minuscul i
ngheat i dect puntea inferioar, la fel de ngheat
i ntunecat. Cobora aici numai cnd era absolut
nevoie, de obicei ca s supravegheze ncuierea
cadavrelor ori a bucilor de cadavre n Cabina cu
Mori.
De fiecare dat se ntreba dac i trupul lui va fi n
curnd ncuiat aici. Ridic felinarul i o porni spre pup
prin mocirla de pe jos i aerul nchis.
La o prim vedere, Sala Cazanelor prea pustie, dar
locotenentul observ c era cineva n patul de campanie
de lng peretele de la tribord. Singura lumin din sal
era cea venit prin grilajul uii unuia din cele patru
cazane. Iar n licririle ei firave, omul acela prea mort.
Ochii lui deschii priveau fix, fr s clipeasc, tavanul
scund. i nici nu ntoarse capul atunci cnd Irving intr
i i ag felinarul ntr-un crlig de lng gleata cu
crbuni.
Ce vnt te aduce aici, locotenente? l ntreb James
Thomson.
Inginerul nici nu clipise, nici nu-i schimbase poziia.
La un moment dat, n luna din urm, luase hotrrea s
nu se mai brbiereasc, iar acum obrajii albi i uscivi i
se umpluser de epi. Ochii i erau cufundai n orbite.
Prul nepieptnat i era mbcsit de transpiraie i
funingine. Din cauza focurilor anemice, era foarte frig,
aproape de pragul ngheului, i aici, n Sala Cazanelor,
ns Thompson nu avea pe el dect pantalonii, flaneaua
de corp i bretelele.
O caut pe Silence, spuse Irving.
Brbatul de pe patul pliant continu s se holbeze la
tavan.
Pe Lady Silence, i explic tnrul locotenent.
Vrjitoarea eschimos, complet inginerul.
Irving i drese glasul. Aerul de aici era att de
mbcsit cu praf de crbune c i era greu s respire.
Ai vzut-o, domnule Thompson? Ori ai auzit,
cumva, ceva neobinuit?
Thompson, care tot nu clipise nc i nici nu-i
ntorsese capul spre tnrul locotenent, rse ncet. Un
rset tulburtor ca un rpit de pietricele ntr-o can
ce se ncheie ntr-un acces de tuse.
Ascult, spuse el apoi.
Irving ntoarse capul. Nu se auzeau dect zgomotele
obinuite, chiar dac mai puternice aici, n cala
ntunecat: geamtul monoton al gheii, vaierul mai
sonor al rezervoarelor din fier i al armturilor metalice
din Sala Cazanelor, tnguirea mai ndeprtat a
viscolului de deasupra, zgomotul bucilor de ghea
czute pe punte, care fceau s vibreze coastele de lemn
ale navei, zbrnitul catargelor n etambreurile lor,
scrituri ntmpltoare venite din caren, uieratul
constant al cazanului i evilor din jur.
Se mai aude i o alt respiraie n afar de a
noastr, continu Thompson. N-auzi i tu?
Irving ciuli urechile, dar nu auzi niciun fel de
respiraie, dei zgomotele pe care le scotea cazanul
semnau cu un gfit al unei dihnii uriae.
Dar Smith i Johnson unde sunt? se interes el de
cei doi fochiti care munceau zi i noapte mpreun cu
domnul Thompson.
Inginerul ridic din umeri.
Cu aa puin crbune nu mai am nevoie de ei dect
cteva ore pe zi. Mare parte a timpului sunt singur aici,
printre evi i valve, locotenente. Peticindu-le.
Curndu-le. nlocuindu-le. ncercnd s in n
funciune treaba asta, ca s pot circula apa cald
pentru puntea inferioar mcar trei-patru ore pe zi. n
dou luni trei, n cel mai fericit caz toat treaba asta
va fi de domeniul trecutului. Deja nu mai avem crbuni
pentru navigare. Curnd nu vom mai avea nici pentru
cldur.
Irving auzise vestea asta n popota ofierilor, dar
chestiunea nu prea prezenta interes pentru el. Trei luni i
se preau o venicie. Acum trebuia s verifice dac
Silence era la bord i s-i raporteze cpitanului. Apoi va
trebui s ncerce s-o gseasc, n cazul c nu era pe
Terror. Dup aceea va trebui s ncerce s rmn n
via n urmtoarele trei luni. Aa c i va face griji mai
trziu despre criza de crbuni.
Ai auzit zvonurile, locotenente? l ntreb inginerul,
tot fr s clipeasc ori s se mite ca s se uite la el.
Nu, domnule Thompson. Ce zvonuri?
C artarea aia de pe ghea creatura aia de
afar Diavolul se urc pe nav oricnd are chef i se
plimb prin cal noaptea trziu.
Nu, spuse locotenentul Irving. N-am auzit aa ceva.
Stai i tu singur mai mult vreme aici, spuse omul
lungit pe patul pliant, i ai s auzi i ai s vezi tot.
Noapte bun, domnule Thompson.
Irving i lu felinarul care bolborosea i scuipa i
porni nainte prin tambuchiul ngust.
Doar cteva locuri i mai rmseser de verificat n
cal i tnrul inteniona s se grbeasc ct putea de
mult. Cabina cu mori era ncuiat; nu-i ceruse
cpitanului cheia de la ea i trecu mai departe dup ce
ncerc lactul i-l gsi bine nchis. Nu avea curiozitatea
s vad ce anume provoca rcielile i scrnetele care
veneau de dincolo de ua groas din stejar.
Cele douzeci i unu de rezervoare uriae de ap de
lng pereii calei nu ofereau suficient loc pentru o
ascunztoare, aa c merse mai departe, n magazia de
crbune, abia mai vznd pe unde pune piciorul din
cauza aerului negru care estompa lumina felinarului. Pe
vremuri, stivele de saci se nlau pn la grinzile din
tavan, dar acum se nirau triti doar civa, ca nite
bariere cu nisip. Nu i-o nchipuia pe Lady Silence
adpostindu-se n vreunul din ungherele acelea
mpuite, scrnave, pestileniale cci puntea era
acoperit cu ape mizere, reziduale, iar obolanii
forfoteau nederanjai ncoace i ncolo , dar trebuia s
verifice.
Cnd isprvi de cutat prin toate magaziile pentru
crbuni, locotenentul Irving trecu la lzile i butoaiele de
la forpic, dou puni mai jos sub locul unde dormea
echipajul i sub plita uria a domnului Diggle. O scar
ngust cobora prin chepengul din ultima punte
inferioar pn aici jos, n zona aceasta de depozitare,
unde cantiti uriae de cherestea atrnau de grinzile
solide din tavan, transformnd locul ntr-un labirint i
obligndu-l pe locotenent s nainteze adus de spate, cu
toate c foarte puin mai rmsese din lzile, butoaiele
i stocurile de materiale ce fuseser ncrcate pe nav
cu doi ani i jumtate n urm.
Dar obolanii erau mai muli. Mult mai muli.
Tot cutnd printre i nluntrul unora din lzile mai
mari, verificnd totodat dac butoaiele erau goale ori
sigilate, Irving tocmai ce trecuse dincolo de scara
dinspre pror cnd zri un licr de lumin, auzi
respiraii aspre, gfite, i un fonet de micri
nnebunite care veneau de dincolo de raza de lumin a
felinarului su. Ceva mare, ceva mare care se mica,
ceva mare care se mica i nu era femeia eschimos.
Irving n-avea nicio arm la el. O fraciune de secund
se gndi s arunce felinarul i s fug napoi, spre scara
din mijlocul navei. Dar firete c i stpni acest
impuls, iar gndul la i dispru din minte nc nainte
de a prinde contur clar. Fcu un pas nainte i strig cu
o voce mai puternic i mult mai autoritar dect s-ar fi
crezut capabil:
Cine-i acolo?
i atunci i vzu. Cretinul de Magnus Manson, namila
lipsit de minte, se chinuia s-i trag la loc pantalonii,
dibuind dup nasturi cu degetele lui uriae i soioase.
La un metru de el, Cornelius Hickey, ajutorul
temuitorului, abia de un metru i jumtate, cu ochi ri
i fa de guzgan, i ridica bretelele la loc.
John Irving csc gura. Larg. Avu nevoie de cteva
secunde ca s filtreze prin minte realitatea grozviei din
faa ochilor si sodomii. Auzise de astfel de fapte,
bineneles c auzise, ba chiar glumise pe seama lor cu
camarazii lui, i fusese de fa cnd un stegar de pe
Excellent, care i mrturisise nravul, fusese pedepsit
cu biciuirea n faa ntregii flote, dar niciodat nu i-ar fi
putut imagina c se va afla pe o nav unde c va
munci i va tri alturi de nite brbai care
Manson, matahala, fcu un pas amenintor spre el.
Individul era att de mare, nct pe punile inferioare era
n permanen nevoit s mearg cocrjat ca s nu-i
trosneasc easta de grinzile din tavan, cptnd astfel
obiceiul de a sta cocoat i n aer liber. Acum, cu
minile ca nite lopei licrind n lumina felinarului,
prea un clu care nainteaz spre victima sa.
Nu, Magnus, spuse Hickey.
Falca lui Irving czu i mai mult. Nu cumva
sodomiii tia l ameninau? Pedeapsa recomandat
pentru sodomie pe navele din Marina Maiestii Sale era
moartea prin spnzurtoare. Iar sanciunea care consta
n aplicarea de dou sute de lovituri de grbaci cu nou
fichiuri34, pe fiecare nav din port n momentul
respectiv, era considerat gest de maxim clemen.
Cum ndrznii? spuse Irving, netiind nici el exact
dac se refer la atitudinea amenintoare a lui Manson,
ori la actul nefiresc pe care l surprinsese.
Dom lent, zise Hickey, cu accentul lui strident i
repezit de Liverpool, s ne fie cu iertare, dom lent, da
don Diggle ne-a trimis dup fin. i numa ce unu din
blstmaii de obolani s-a vrt pe dup un crac de la
ndragii lu marinaru Manson, ici-a de fa, i noi doar
cercam s-l prindem. Futu-l s-l fut de jegos! De
obolan zic.
Irving tia foarte bine c domnul Diggle nici vorb s
fi nceput nc trana de pesmei copi la miezul nopii i
c exista fin din belug n dulapurile lui de pe puntea
inferioar. Hickey nici mcar nu ncerca s inventeze o
minciun mai convingtoare. Ochii mici, alunecoi i
plini de rutate ai scundacului i aminteau lui Irving de
obolanii care se foiau n bezn pe lng ei.
V-am fi recunosctori dac n-ai mai zice la
nimenea, continu ajutorul temuitorului. Lu Magnus
nu i-ar conveni s se rd de el c i-a fost fric de un
obolnel care i s-a vrt n ndragi.
Cuvintele acestea reprezentau o provocare i o sfidare.
Aproape un ordin. Insolena nea n valuri din micu,

34 n limbajul colocvial al marinarilor acestui grbaci i se spunea

pisica cu nou cozi (n. tr.).


n vreme ce Manson rmsese pe loc, cu privirea goal,
mut i prost ca un animal de povar, cu minile-i uriae
nc ncovoiate, ateptnd pasiv urmtoarea comand a
amantului su miniatural.
Tcerea dintre cei doi se prelungi. Gheaa gemea.
Lemnul navei scrnea. obolanii se agitau pe lng ei.
Plecai de aici, le spuse Irving n cele din urm.
Acum.
Da, domnule. S trii. Mulumim, domnule, zise
Hickey lund felinarul micu de pe jos. Haidem,
Magnus.
Cei doi urcar anevoie scara ngust, disprnd n
ntunericul punii de deasupra.
Locotenentul Irving nu se mic din loc vreme de
cteva minute foarte lungi, ascultnd fr s aud
vaietele i pocnetele vasului.
Dac i-ar fi raportat cpitanului Crozier aceast
ntmplare, acesta ar fi organizat o judecat. Manson,
prostul satului din expediia aceasta, era simpatizat de
ceilali membri ai echipajului, orict de mult i-ar fi
btut ei joc de teama lui de fantome i spiridui. i pe
bun dreptate, omul muncea ct trei. Iar Hickey, dei
nu prea agreat de subofieri i ofieri, era respectat de
marinarii de rnd datorit talentului su de a face rost
de tutun, porii suplimentare de rom sau de vreun
articol de mbrcminte necesar.
Crozier nu i-ar spnzura, i spuse John Irving, ns
n ultimele sptmni cpitanul fusese ntr-o dispoziie
teribil de neagr, iar pedepsele ar putea fi fioroase. Toat
lumea tia c, de curnd, cpitanul l ameninase pe
Manson c l va ncuia n Cabina cu Mori, alturi de
cadavrul mncat de obolani al amicului lui, Walker,
dac va mai refuza s transporte crbuni n cal. i
nimeni nu s-ar fi mirat dac i-ar fi pus acum
ameninarea n practic.
Pe de alt parte, reflect n continuare locotenentul,
ce anume vzuse? Ce ar putea el declara, cu mna pe
Biblie, n faa unei comisii de anchet? Nu vzuse nimic
nefiresc. Nu-i prinsese pe cei doi sodomii n plin act de
mpreunare ori n vreo alt poziie nenatural. Auzise
doar o respiraie grea, nite icnete i nite oapte de
panic cnd l simiser c se apropie de ei; iar apoi i-a
vzut pe cei doi trgndu-i pantalonii i ndesndu-i
cmile n ei.
n condiii normale, toate astea ar fi suficiente pentru
condamnarea la spnzurtoare a unuia dintre cei doi,
dac nu chiar a amndurora. Dar aici, prizonieri ntre
gheuri, fr speran de scpare luni bune, sau poate
chiar ani, de acum nainte?
Pentru prima oar de foarte mult vreme, John Irving
simi nevoia s se ghemuiasc ntr-un col i s plng
n voie. Niciodat nu-i nchipuise c viaa i se va
complica ntr-un asemenea hal. Dac i va raporta pe cei
doi sodomii, niciunul dintre camarazii lui ofieri,
prieteni, subordonai nu se va mai purta la fel n
preajma lui.
Dac nu i raporta pe cei doi, ar deveni victim a
insolenelor inepuizabile ale lui Hickey. Laitatea
aceasta a lui l-ar expune unei forme de antaj n
sptmnile i lunile ce vor veni. i nici nu va mai dormi
linitit, i nici nu se va mai simi relativ n siguran
atunci cnd va face de cart n ntunericul de afar ori n
cabina lui minuscul ct de n siguran s-ar putea
simi cineva n preajma creaturii leia monstruoase
care-i omoar unul cte unul pentru c va atepta, ca
i acum, s simt cum minile uriae ale lui Manson i
se ncleteaz n jurul gtului.
Fute-m-a! exclam Irving n bezna ngheat din
cal.
i izbucni n rs cnd realiz ce a spus. Dar hohotul
lui de rs sun straniu, debil, ns prevestind mai multe
nenorociri dect cuvintele.
Cutase pretutindeni, mai puin n cteva butoaie
mari i n magazia cu lanuri de ancor dinspre pror i
ar fi putut s renune acum, ns nu-i dorea s urce pe
puntea inferioar pn cnd Hickey i Manson nu
dispreau la treburile lor.
naintnd prin mocirla care-i trecea de glezne, Irving
ajunse n captul nclinat al prorei. Cizmele i musteau
de ap i era convins c n cteva minute numai se va
alege cu degetele degerate.
Magazia cu lanuri se afla la extremitatea forpicului.
Nu era chiar un compartiment cele dou ui nu aveau
dect un metru, iar spaiul dinuntru era de un metru
i douzeci nlime , ci doar un dulap mai mare unde
se depozitau otgoanele ancorelor de la pror. Locul
mirosea de-i muta nasul din loc a ml i a ap sttut
chiar i la luni ntregi dup ridicarea ancorei. De fapt,
duhoarea de aici nu se risipea niciodat, iar colacii
masivi, pui unul peste altul, ocupau aproape ntreaga
magazie scund, ntunecat i ru mirositoare.
Locotenentul Irving ntredeschise uile ndrtnice ale
magaziei i lumin interiorul. Aici se auzea foarte tare
scrnetul banchizei care strivea prora i bompresul.
Lady Silence ridic brusc capul, iar lumina se reflect
n ochii ei negri ca n ochii unei pisici.
Cu excepia unor blnuri albe-maronii ntinse sub ea
i a uneia probabil parka ei pe care i-o aruncase pe
umeri, era complet goal.
Podeaua magaziei era cu vreo treizeci de centimetri
mai nalt dect puntea mocirloas. Femeia mpinsese
cablurile la o parte, fcndu-i un soi de vizuin mic,
cptuit cu blnuiri, sub harababura de parme din
cnep atrnate din tavan. ntr-o conserv mic,
umplut cu ulei sau untur, ardea o flacr oferind
locului o raz de lumin i de cldur. Eschimosa
tocmai mnca o bucat de carne roie, crud i plin de
snge, pe care o tia repede, cu un cuit scurt, dar cu
aspect tios. Mnerul lui era confecionat din os, ori din
corn de karibu. Lady Silence sttea n genunchi,
aplecat peste flacr i bucata de carne, iar snii ei
mici atrnau ntr-un fel care-i aduse aminte educatului
locotenent de statuia lupoaicei care i alpta pe Romulus
i Remus.
mi pare nespus de ru, doamn, murmur Irving.
O salut ducnd mna la caschet i nchise uile.
ocat pentru a doua oar, n decurs de numai cinci
minute, locotenentul se mpletici prin zloat, speriind
obolanii, i ncerc s gndeasc.
Cpitanul trebuia s afle de ascunztoarea lui
Silence. Era imperios necesar s se ocupe de pericolul
reprezentat de flacra deschis din magazia cu otgoane.
ns de unde fcuse rost de cuitul acela? Prea mai
degrab un obiect confecionat de eschimoi dect vreo
unealt ori arm furat de pe nav. Dar o
percheziionaser n urm cu ase luni, n iunie, atunci
cnd o aduseser la bord. S-l fi avut n tot timpul
acesta i s-l fi inut ascuns?
n cazul sta, ce altceva a mai ascuns?
i carnea proaspt.
Irving era sigur c nu exista bucic de carne
proaspt la bord.
Vnase oare? n bezn i viscol? i ce anume vnase?
Singurele vieti de pe ghea i dintre gheuri erau
urii polari i creatura care -i urmrea pe oamenii de pe
Erebus i Terror.
i atunci lui John Irving i trecu un gnd ngrozitor
prin minte. O clip fu tentat s se ntoarc i s verifice
lactul de la Cabina cu Mori.
Apoi i trecu prin minte un alt gnd, i mai ngrozitor
dect primul.
Gsiser doar cte o jumtate din William Strong i
din Thomas Evans.
Locotenentul John Irving se ndrept cltinndu-se
spre pup, alunecnd prin zloata i gheaa de pe jos,
cutndu-i orbecind drumul spre tambuchiul central,
de unde s ajung ct mai repede la lumina de pe
puntea inferioar.
18
GOODSIR
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
20 noiembrie 1847

Din jurnalul personal al doctorului Harry D.S.


Goodsir:

Smbt, 20 noiembrie 1847


Nu mai avem suficiente alimente ca s mai putem
supravieui nc o Iarn i o Var ntre gheuri.
Dar ar fi trebuit s avem. Alimentele cu care Sir John
a Aprovizionat cele dou nave ar fi trebuit s ne ajung
Trei Ani de raii mai mult dect ndestultoare pentru
toat lumea, Cinci Ani de raii reduse, acceptabile mai
ales pentru cei care fac munci grele n fiecare zi, i
apte Ani de raii serios diminuate, dar tot suficiente
pentru toi. Dup Calculele lui Sir John i cele ale
cpitanilor Crozier i Fitzjames Erebus i Terror ar fi
trebuit s aib hran din belug pn n anul 1852.
n loc de aa ceva, am aflat c vom rmne fr
ultimele provizii comestibile cndva prin primvara
viitoare.
Doctorul McDonald de pe Terror avea de ceva vreme
ndoieli legate de rezervele noastre de conserve i mi-a
mprtit ngrijorrile sale dup Decesul lui Sir John.
Atunci i-a fost confirmat bnuiala c unele dintre
conserve erau stricate i Toxice problem pe care noi
am avut-o la Primul Drum la King William, Vara
Trecut, cnd luaserm conserve de la fundul
depozitelor de sub Punte. n Octombrie, noi, cei patru
medici, am adresat Cpitanului Crozier i
Comandantului Fitzjames rugmintea de a ne permite
s facem un Inventar Complet al proviziilor. Apoi toi
Patru mpreun cu mai muli membri ai celor dou
echipaje desemnai s ne ajute s mutm sutele de
lzi, butoaie i conserve grele de pe punile inferioare,
punile de jos i calele ambelor nave, s deschidem
prin sondaj cutiile i s analizm probele am fcut de
dou ori Inventarul pentru a fi siguri c nu greim.
Mai mult de Jumtate din Alimentele conservate de
pe ambele nave este complet inutilizabil.
Acum trei sptmni am raportat concluzia noastr
celor doi cpitani n fosta cabin spaioas, dar
extrem de friguroas a lui Sir John. Dei Fitzjames a
rmas, n mod oficial, un simplu Comandant, Crozier,
noul Conductor al Expediiei, i se adreseaz cu
Domnule Cpitan iar toi ceilali i urmeaz exemplul.
La ntrevederea aceasta secret am luat parte doar noi,
cei patru medici, Fitzjames i Crozier.
Cpitanul Crozier trebuie mereu s-mi aduc aminte
c este irlandez a fcut o criz de nervi cum n-am mai
vzut n viaa mea. Ne-a cerut Explicaii de parc Noi
am fi fost rspunztori de Proviziile i Alimentele
Expediiei Franklin. Pe de alt parte, Fitzjames
avusese ntotdeauna dubii n privina alimentelor i
furnizorului lor, fiind singurul din Expediie i din
Forele Navale care i exprimase aceste rezerve, dar
Crozier nu a vrut s cread c o asemenea escrocherie
criminal a putut avea loc pe nave ale Marinei Regale.
John Peddie, medicul-ef al lui Crozier pe Terror,
fusese pe mare mai mult dect oricare dintre noi,
ceilali medici militari, dar cea mai mare parte a
serviciului i-o petrecuse la bordul HMS Mary unde
fusese coleg cu John Lane, nostromul lui Crozier n
Marea Mediteran, unde nu prea aveau nevoie de
Provizii sub form de Conserve. Nici superiorul meu
oficial de pe Erebus, Medicul-ef Stephen Stanley, nu
avea experien cu asemenea Cantiti Uriae de
Alimente Conservate. Preocupat s inventeze Diferite
Diete Eseniale pentru prentmpinarea apariiei
scorbutului, Doctorul Stanley a rmas mut de uimire
atunci cnd a aflat c jumtate din conservele rmase
de legume, carne sau sup or putea fi Contaminate sau
Stricate n vreun alt fel.
Numai Doctorul McDonald, care fusese de fa la
furnizarea proviziilor mpreun cu domnul Helpman,
administratorul de pe nava lui Crozier, avea anumite
Teorii.
Aa cum am consemnat acum cteva Luni n acest
Jurnal, pe lng cele 10.000 lzi cu crnuri conservate
de la bordul lui Erebus, n cutiile de conserve se mai
gseau: carne de oaie i de viel fiart i fript, o gam
larg de legume, printre care cartofi, morcovi i
pstrnac, diferite feluri de Supe, precum i 4.286
kilograme de ciocolat.
Alex McDonald fusese legtura Expediiei noastre cu
Administratorul-ef al Docului de ncrcare a Proviziilor
de la Deptford i cu un anume domn Stephen Goldner,
Furnizorul de Alimente al Expediiei noastre. n luna
Octombrie McDonald i-a amintit Cpitanului Crozier c
la licitaia pentru aprovizionarea Expediiei lui Sir John
participaser patru furnizori de alimente companiile
Hogarth, Gamble, Cooper & Aves i cea a domnului mai
sus menionat, Goldner. Doctorul McDonald i-a adus
aminte Cpitanului uluindu-ne nespus pe noi, ceilali
c oferta de pre a lui Goldner reprezentase o
jumtate din ofertele celorlali comerciani (Mult Mai
Reputai). n plus, n vreme ce fiecare dintre acetia
prezentase un grafic de livrare pe o perioad de o lun
sau trei sptmni, Goldner promisese predare
imediat (cu transportul i lzile gratuite). Un
asemenea lucru era de-a dreptul imposibil, firete, iar
oferta lui Goldner l-ar fi costat pe acesta o avere dac
ar fi respectat calitatea alimentelor i dac le-ar fi
pregtit aa cum pretindea n reclama pe care i-o
fcuse. Dar se pare c numai Cpitanul Fitzjames
observase lucrul acesta.
Amiralitatea i cei trei mputernicii ai Serviciului
pentru Descoperiri Geografice adic toi cei implicai
n procesul de selecie, cu excepia experimentatului
Controlor de Calitate de la Depozitul din Deptford au
recomandat de ndat acceptarea ofertei naintate de
Goldner pentru suma de 3.800 de lire sterline. (O
adevrat avere pentru oricine, i cu att mai mult
pentru un strin ca Goldner, despre care McDonald
spunea c avea o singur fabric de conserve situat
n Golatz, Moravia.) i astfel Goldner a primit cea mai
mare comand din istoria Amiralitii noastre 9.500
de conserve de carne i legume cu greuti variind ntre
0,5 i 3 kilograme, precum i 20.000 de conserve cu
sup.
McDonald a adus una din reclamele pe care Goldner
le distribuia pe strad Fitzjames a recunoscut-o
imediat i cnd m-am uitat la ea, am simit c mi
las gura ap: apte feluri de mncare din carne de
oaie, paisprezece din viel, treisprezece feluri de vit,
patru de miel. Mai erau nirate i alte mncruri gtite
din iepure de cmp, coco polar, iepure de cas (cu sos
de ceap ori de curry), fazan, precum i din alte nc
vreo ase soiuri de vnat. Dac Serviciul pentru
Descoperiri Geografice ar fi avut poft de pete i fructe
de mare, Goldner se oferea s livreze homar conservat
n carapace, ton, carne de broasc estoas din Indiile
de Vest, felii de somon i hering afumat de Yarmouth.
Pentru o cin rafinat, la preul de numai cincisprezece
penny, reclama lui Goldner oferea fazan umplut cu
trufe, limb de vit n sos picant i friptur de vit la
Flamande.
La drept vorbind, a explicat Doctorul McDonald,
ne cam sturaserm s mncm cai srai nhmai
la cru.
Eram pe Mare de suficient vreme ca s recunosc
termenii carne de cal n loc de carne de vit, pus la
saramur n butoaie mari pe care marinarii le numeau
crue. Dar nu le displcea deloc carnea aceasta
srat.
Dar Goldner ne-a tras mult mai ru pe sfoar, a
continuat McDonald n faa unui Cpitan Crozier livid
de furie i a unui Comandant Fitzjames care ddea
suprat din cap. A lipit etichete cu feluri costisitoare
de mncare pe conservele cu hran ieftin i proast
adic a pus pe Tocnia de vit obinuit o etichet
pe care scria Pulp de vit nbuit, de exemplu.
Primul fel cost nou penny, dar ne-a taxat cu
paisprezece doar schimbnd eticheta.
Dumnezeule mare, mi, omule! a explodat atunci
Crozier. Toi furnizorii trag pe sfoar Amiralitatea.
nelarea Marinei e la fel de veche precum prepuul
lui Adam. Ce mi-ai spus nu explic pentru ce am
rmas peste noapte aproape fr mncare.
Nu, domnule Cpitan, a continuat calm
McDonald. Am rmas fr mncare din cauza felului
n care a fost pregtit i a felului n care au fost lipite
conservele.
Care fel? a bubuit Irlandezul, evident ncercnd
s-i in Temperamentul n fru, cu obrajii umplndu-
se de pete stacojii i albe sub cascheta lui turtit.
Vorbesc despre cum a fost gtit mncarea i
cum au fost sudate cutiile din tabl n care a fost
pus, i-a rspuns calm Alex. Domnul Goldner s-a
ludat cu un procedeu brevetat prin care vrsa o doz
mare de nitrat de sodiu i clorur de calciu n
cazanele cu ap n fierbere pentru a crete
temperatura de procesare asta ducnd, n primul
rnd, la mrirea vitezei de producie.
i ce-i ru n asta? a vrut s tie Crozier. Deja
ntrziase livrarea. Trebuia s se ntmple ceva ca s-i
aprind focul sub cur domnului Goldner. Procedeul
la brevetat al lui a grbit lucrurile.
Da, domnule Cpitan, a zis McDonald, numai c
focul de sub curul domnului Goldner a fost mai
fierbinte dect cel de sub cazanele cu carne, legume i
toate celelalte feluri de mncare pregtite n prip
nainte de a fi puse n conserve. Muli dintre noi, cei
care activm n domeniul medical, tim c numai
printr-o preparare corespunztoare alimentele scap
de toi Factorii Nocivi ce ar putea duce la mbolnviri,
iar eu nsumi am asistat la procedeul domnului
Goldner i pot spune c pur i simplu nu gtea
carnea, legumele i supele suficient timp.
i de ce n-ai raportat asta mputerniciilor din
partea Serviciului pentru Descoperiri Geografice? s-a
rstit Crozier la McDonald.
A raportat, domnule, a intervenit Cpitanul
Fitzjames obosit. Am raportat i eu. Dar singurul care
ne-a ascultat a fost Controlorul de Calitate de la
Serviciul de Aprovizionare din Deptford, iar el nu a
avut drept de vot n comisia final.
Adic mai mult de jumtate din mncarea
noastr s-a alterat n ultimii trei ani din cauza
metodelor incorecte de preparare?
Chipul lui Crozier era n continuare mpestriat de
pete stacojii i albe.
Da, a rspuns Alex McDonald, dar noi credem c
i metodele prin care au fost sudate conservele sunt
vinovate n egal msur.
Sudarea conservelor? a repetat Fitzjames, ale
crui suspiciuni cu privire la Goldner evident c nu
acopereau i asemenea detalii de natur tehnic.
Da, domnule Comandant, i-a zis asistentul
medicului de pe Terror. Pstrarea alimentelor n
conserve este o inovaie de dat relativ recent, o
minune a Epocii noastre Moderne, dar am nvat
suficiente n anii din urm ca s tim c flana de la
mbinarea cilindrului metalic trebuie sudat cum se
cuvine dac nu vrem s Putrezeasc alimentele
dinuntru.
Iar muncitorii lui Goldner n-au sudat bine
conservele astea? l-a ntrebat Crozier mrind
amenintor.
Rspunsul este negativ pentru aizeci la sut din
conservele pe care le-am inspectat, a rspuns
McDonald. Sudura a fost realizat neglijent, iar
mbinrile au goluri n ele. Din cauza aceasta se pare
c a fost accelerat procesul de alterare a alimentelor
noastre conservate.
Cum se poate una ca asta? s-a minunat
Cpitanul Crozier cltinnd din cap ca un om care a
fost nucit de o lovitur puternic. Am intrat n ape
polare la scurt vreme dup plecarea din Anglia.
Credeam c aici e suficient de frig ca s se pstreze
orice fel de mncare pn la Judecata de Apoi.
Se pare c nu, a spus McDonald. Multe din cele
douzeci i nou de mii de conserve rmase de la
Goldner sunt perforate. Altele deja se umfl din cauza
gazelor provocate de putrefacia dinuntru. Probabil
c au intrat n ele anumii vapori Toxici nc din
Anglia. Poate c anumii animalculi35 necunoscui
nc de Medicin i de tiin au invadat conservele n
timpul transportului sau chiar din fabrica lui
Goldner.
Crozier s-a ncruntat i mai tare.
Animalculi? S lsm supranaturalul la o parte,
domnule McDonald.
Asistentul s-a mulumit s ridice din umeri.
Poate c ine de supranatural, domnule Cpitan.
Dar dumneavoastr nu v-ai forat ochii sute de ore

35 Vietate vizibil numai la microscop (n. tr.).


prin lentilele microscopului, aa cum am fcut eu.
Deocamdat nu tim ce sunt aceti animalculi, dar v
asigur c dac ai putea vedea ct de muli sunt ntr-o
singur pictur de ap potabil, v-ai trezi imediat.
Crozier s-a nroit iari violent la auzul acestei
dezaprobri a strii sale de obicei nu prea treze.
n regul. O parte din mncare s-a stricat, a zis
el pe un ton rstit. Ce putem face s ne asigurm c
restul e bun de mncat?
Mi-am dres glasul i am nceput:
Dup cum bine tii, domnule Cpitan, dieta de
var a echipajelor a inclus o porie de cinci sute
aizeci de grame de carne srat i una de legume
constnd n cinci sute aptezeci de grame de mazre
i trei sute patruzeci de orz pe sptmn. Dar au
avut n fiecare zi la dispoziie i pine, i pesmei.
Cnd a venit iarna, raia de fin a fost redus cu
douzeci i cinci de procente ca s economisim
crbunii. Dac am gti mai mult timp mncarea din
conserve i am rencepe s coacem pine, credem c
am putea mpiedica toxinele s ne amenine sntatea
i, totodat, am putea preveni apariia scorbutului.
Imposibil! s-a rstit atunci Crozier la mine. Abia
dac mai avem crbune s ne nclzim navele pn n
aprilie. Dac nu m crezi, ntreab-l pe domnul
inginer Gregory, ori pe Thompson, de pe Terror.
Nu m ndoiesc de vorbele dumneavoastr,
domnule Cpitan, i-am zis eu cu tristee. Am vorbit cu
cei doi ingineri. Dar fr o prelungire a timpului de
gtire a conservelor rmase, ansele s ne intoxicm
sunt foarte mari. Tot ce putem face este s le
aruncm pe cele stricate i s le evitm pe cele prost
sudate. Iar asta ne-ar diminua dramatic rezervele.
Dar dac am folosi plitele cu spirt? a ntrebat
Fitzjames, luminndu-se nielu la fa. Am putea s
folosim plitele portabile ca s nclzim supele din
conserve i alte alimente dubioase.
McDonald a cltinat din cap.
Am experimentat soluia aceasta, domnule
Comandant. mpreun cu domnul doctor Goodsir am
ncercat s nclzim aa-numita Tocni de Vit pe
o plit cu spirt. Din pcate, flacoanele de o jumtate
de litru nu dureaz ct s putem aduce mncarea la
punctul de fierbere. n plus, echipajele de pe ghea
sau noi toi, dac vom fi obligai s abandonm navele
au neaprat nevoie de aceste plite ca s topeasc
zpada i gheaa pentru a obine ap de but. Trebuie
s ne pstrm rezervele de combustibil.
Eu l-am nsoit pe domnul locotenent Gore la
primul drum spre Trmul King William i pot
confirma c am folosit zilnic plitele cu spirt, am
adugat eu ncet. i abia dac reueam s dezmorim
ct de ct supa din conserve.
S-a aternut o tcere lung.
Voi mi spunei acum c mai mult de jumtate
din conservele pe care noi ne bazam ca s mai
rezistm nc un an ori doi la nevoie sunt stricate,
a spus Crozier n cele din urm. Nu avem suficient
crbune ca s ne permitem s le mai fierbem o dat
nici pe plitele mari de pe Erebus i Terror i nici pe
cele din fier de pe baleniere. i nu avem nici destul
combustibil ca s folosim plitele portabile. n cazul
acesta, ce putem face?
Nimeni din toi cinci cei Patru Medici i Cpitanul
Fitzjames nu a spus Nimic. Singurul rspuns era s
Abandonm Navele i s pornim n cutarea unui
climat mai gentil, de preferin pe un rm undeva mai
la sud, unde s gsim vnat.
Crozier a zmbit atunci de parc ne-ar fi citit
gndurile iar eu mi-am zis c era un zmbet straniu
de Irlandez turbat i ne-a spus:
Problema, domnilor, este c nu exist niciun
singur om n cele dou echipaje, nici mcar unul
dintre venerabilii notri Infanteriti care s tie cum
s prind ori s mpute o foc ori o mors,
presupunnd c aceste vieti ne vor mai onora
vreodat cu prezena lor. Ca s nu mai vorbim c
nimeni dintre noi nu a vnat vreodat animale mari,
cum ar fi acel karibu, pe care nu l-am vzut nc.
Noi am tcut n continuare.
Domnule Peddie, domnule Goodsir, domnule
McDonald, domnule Stanley, v mulumesc pentru
diligenele dumneavoastr n realizarea inventarului i
alctuirea acestui excelent raport. Vom continua s
separm acele conserve pe care dumneavoastr le
considerai sigure i bine sudate de cele insuficient
lipite sau dilatate sau n mod evident Alterate. Vom
pstra Raiile reduse la Dou Treimi pn dup
Crciun, cnd voi instaura un plan mai draconic de
raionalizare a hranei.
Doctorul Stanley i cu mine ne-am pus rndurile de
haine groase i am urcat pe punte s-i conducem pe
Doctorul Peddie, Doctorul McDonald i pe Cpitanul
Crozier care, nsoii de o gard de onoare format din
patru marinari narmai, au pornit prin ntuneric n
anevoioasa cltorie napoi la Terror. Atunci cnd
lmpile i torele lor au disprut n viscol i nu se mai
auzeau dect urletele vntului n tachelaj i gemetele
gheurilor care striveau cala navei Erebus, Stanley s-a
aplecat spre mine i mi-a urlat n urechea acoperit cu
multe straturi de fulare.
Ar fi un mare noroc dac s-ar rtci. Sau dac
acea Creatur dintre gheuri i-ar prinde acum.
M-am holbat oripilat la medicul-ef.
Moartea prin nfometare este un lucru cumplit,
Goodsir, a continuat Stanley. Crede-m. Am vzut aa
ceva i la Londra, i n timpul unui naufragiu.
Moartea din cauza scorbutului este i mai rea.
Tuturor ne-ar fi mai bine dac ne-ar lua Creatura la
noapte.
i apoi am cobort n Bezna cu licriri slabe de
lumin de pe puntea inferioar, ntr-un frig care pentru
noi reprezenta varianta Polar a celui de-al Noulea
Cerc al Infernului lui Dante.
19
CROZIER
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
5 decembrie 1847

n timpul cartului scurt din a treia joi a lunii


noiembrie, creatura dintre gheuri a urcat pe Erebus i
l-a luat pe domnul Thomas Terry, nostromul simpatizat
de toat lumea. L-a nhat de la postul lui de la pup i
i-a lsat doar capul pe parapet. Nu s-a descoperit nicio
pictur de snge la locul unde fusese omul, niciuna pe
puntea acoperit cu ghea, niciuna pe partea exterioar
a carenei. Concluzia a fost c acea creatur l luase pe
Terry, l dusese la cteva sute de metri departe de nav,
n bezna unde seracurile se ridicau aidoma unor copaci
de ghea ntr-o pdure deas i alb, l omorse i l
dezmembrase poate chiar l mncase, dei oamenii
ncepuser s nu mai fie att de convini c fiara aceea
alb le ucidea camarazii i ofierii pentru c ar fi fost
nfometat i apoi napoiase capul domnului Terry
nainte ca strjile de cart la babord i tribord s observe
c dispruse.
n sptmna care a urmat cei care descoperiser
capul bietului nostrom au descris iar i iar celorlali
expresia ntiprit pe chipul domnului Terry gura
cscat larg, ncremenit, parc, n mijlocul unui urlet;
buzele dezgolindu-i dinii, ochii ieii din orbite. Capul
acela nu prezenta nicio ran de col ori urm de ghear,
ci doar locul zdrenuit unde fusese smuls din gt, eava
subire a esofagului ca o coad cenuie de obolan i un
ciot din mduva alb a spinrii.
i peste noapte, cei peste o sut de marinari
supravieuitori au descoperit credina. Vreme de
aproape doi ani majoritatea celor de pe Erebus tot
bombniser, nemulumii de nesfritele slujbe de
duminic ale lui Sir John. Dar acum, chiar i cei care n-
ar fi fost n stare s recunoasc o Biblie, nici dac s-ar fi
trezit alturi de una dup o beie nprasnic de trei zile,
au nceput s simt o nevoie profund de ncurajare
spiritual. Pe msur ce se rspndea vestea despre
decapitarea lui Thomas Terry cpitanul Fitzjames
ncuiase n Cabina cu Mori de pe Erebus capul
acestuia, nfurat ntr-o bucat de vel , oamenii au
nceput s solicite oficierea unei singure slujbe de
duminic pentru ambele echipaje. Iar aceast cerere i
fu prezentat lui Crozier vineri, aproape de miezul
nopii, de Cornelius Hickey, individul cu mutr de
guzgan. Fcuse parte dintr-o echip care deszpezise
drumul dintre cele dou nave i apucase s stea de
vorb cu marinarii de pe Erebus.
E unanim, domnule, anun ajutorul de temuitor
din pragul cabinei minuscule a lui Crozier. Toi vor o
Slujb Divin n comun. Toi de pe amndou navele,
domnu cpitan.
Vorbeti n numele fiecrui om de pe ambele nave?
l ntreb Crozier.
Da, domnu cpitan, pentru toi vorbesc, rspunse
Hickey, aruncndu-i lui Crozier un zmbet cuceritor,
poate, pe vremuri, dar care acum etala patru din cei
ase dini care-i mai rmseser n gur.
Mai presus de toate, micuul ajutor de temuitor
plesnea de incomensurabil fudulie.
M cam ndoiesc, mri Crozier. Dar am s discut
problema cu domnul cpitan Fitzjames i am s v
ntiinez ce am hotrt. Iar pe tine te desemnez acum
curier oficial ca s le anuni tuturor decizia noastr,
indiferent care va fi ea.
Crozier ncepuse deja ritualul whisky-ului de sear
atunci cnd i btuse Hickey la u. n plus, niciodat
nu-l apreciase prea mult pe mrunelul acela bgcios.
Toate navele aveau crcotaii lor la fel ca obolanii,
acetia erau o realitate a vieii pe mare , iar Hickey, n
ciuda gramaticii sale primitive i a lipsei totale de
educaie, i se prea a fi genul care, n cazul unei
cltorii cu probleme, ar fi fost primul care s instige la
revolt.
Unul din motivele pentru care vrem o slujb ca alea
pe care ni le fcea Sir John Dumnezeu s-l aib n
paza Lui, domnu cpitan e c noi toi
Suficient, domnule Hickey.
Crozier a but mult n sptmna aceea. Melancolia
care plana de obicei asupra lui ca o negur de toamn l
nvelise acum ca o ptur groas. l cunoscuse pe Terry
i l considerase un nostrom mai mult dect capabil i,
firete, avusese parte de o moarte oribil, dar regiunile
acestea extreme de la ambii Poli cunoteau mii de
feluri hidoase prin care s aduc moartea. La fel i
Marina Regal n vreme de pace sau de rzboi. n timpul
ndelungatei sale cariere Crozier asistase la multe
asemenea mori cumplite, drept care dei moartea
domnului Terry se numra printre cele mai stranii la
care el fusese martor, iar molima de mori violente era
mult mai nspimnttoare dect orice molim real pe
care o trise el pe mare, melancolia aceasta intens i
fusese pricinuit de reacia membrilor expediiei.
James Fitzjames, eroul de pe Eufrat, prea c ncepe
s-i piard curajul. Tnrul Fitzjames intrase n atenia
presei nc dinainte ca prima nav pe care servise s
ias din portul Liverpool, atunci cnd se aruncase peste
bord ca s salveze din ap un agent vamal, dei chipeul
ofier era, aa cum relatase Times la vremea respectiv,
ncurcat de manta i de un ceas foarte scump.
Negustorii din Liverpool, cunoscnd valoarea unui
funcionar vamal arvunit deja, dup cum prea bine tia
Crozier, l recompensaser pe tnrul Fitzjames
oferindu-i o plachet gravat din argint. Amiralitatea
luase not mai nti de placheta din argint i abia mai
trziu de eroismul lui Fitzjames dei, din cte vzuse
Crozier la viaa lui, se ntmpla sptmnal ca un ofier
s salveze un om pe cale s se nece, de vreme ce doar
foarte puini marinari tiau s noate i n ultim
instan de faptul c Fitzjames era att cel mai artos
brbat din Marin, ct i un tnr domn extrem de
manierat.
De ajutor pentru ascensiunea tnrului ofier a fost i
faptul c se oferise de dou ori voluntar s conduc
atacuri mpotriva bandiilor beduini. Crozier a aflat din
rapoartele oficiale c Fitzjames i fracturase un picior
ntr-una din acele incursiuni i fusese capturat de
tlhari n timpul celei de-a doua. ns cel mai chipe
brbat din Marin reuise s evadeze, ajungnd, prin
aceasta, s se bucure de mai multe elogii din partea
presei londoneze i a Amiralitii.
Apoi a nceput Rzboiul Opiului, iar n anul 1841
Fitzjames s-a dovedit a fi un adevrat erou, citat de cinci
ori pentru fapte de bravur de ctre cpitanul su i de
Amiralitate. Nenfricatul june avea douzeci i nou de
ani la vremea respectiv a folosit rachete pentru a-i
alunga pe chinezi de pe dealurile din Tzekee i Segoan,
apoi le-a folosit iari, ca s-i alunge din Chapoo; s-a
luptat pe uscat n Btlia de la Woosung i a apelat din
nou la priceperea sa n domeniul rachetelor n timpul
ocuprii portului Ching-Kiang-Fu. Grav rnit, acoperit
de bandaje i deplasndu-se n crje, locotenentul
Fitzjames a fost de fa la capitularea oficial a Chinei i
la semnarea Tratatului de la Nanking. Avansat la gradul
de comandant la frageda vrst de treizeci de ani, cel
mai chipe brbat din Marina Regal a primit comanda
goeletei militare HMS Clio. Se prea c l ateapt un
viitor strlucit.
Dar n 1844 s-au ncheiat Rzboaiele Opiului i aa
cum se ntmpl ntotdeauna cu perspectivele de
avansare din Marina Regal atunci cnd se declaneaz
perfida pace Fitzjames s-a trezit fr nav pe care s o
comande, s-a trezit pe uscat, s-a trezit pltit doar cu
jumtate de sold. Francis Crozier tia prea bine c,
dac oferta fcut lui Sir John de Serviciul pentru
Descoperiri Geografice fusese o man cereasc pentru
btrnul discreditat, atunci acordarea comenzii efective
pe HMS Erebus lui Fitzjames a fost o nesperat a doua
ans pentru tnrul ofier.
ns acum cel mai chipe brbat din Marin i
pierduse bujorii din obraji i umorul debordant. n timp
ce marea majoritate a ofierilor i marinarilor i
pstraser greutatea corporal normal, chiar i cu
reducerea cu o treime a raiilor, cci angajaii Serviciului
pentru Descoperiri Geografice primeau o diet mai
bogat dect 99% din englezii de rnd de pe uscat,
comandantul, actualmente cpitan, James Fitzjames
slbise mai mult de dousprezece kilograme. Buclele lui
tinereti atrnau pleotite de sub caschet ori peruca
galez. Chipul lui, de obicei puin cam prea buclat,
prea acum uscat, palid i scoflcit n lumina tears a
lmpilor cu ulei.
Conduita comandantului, amestec natural de umor
discret i autoritate ferm, nu se schimbase n public,
dar atunci cnd se afla singur cu Crozier, Fitzjames
vorbea mai puin, zmbea mult mai rar i, n general,
prea cu minile duse i nefericit. Semnele erau evidente
pentru cineva predispus la melancolie aa cum era
Crozier. Uneori i se prea c se privete ntr-o oglind,
cu singura diferen c acel chip deprimat care se holba
la el aparinea unui adevrat gentleman englez i peltic,
iar nu unui neica nimeni irlandez.
n ziua de vineri, 3 decembrie, Crozier a ncrcat o
puc i a fcut singur drumul prin frig i ntuneric
pn la Erebus. Dac acea creatur dintre gheuri voia
s-l prind, i-a zis el, civa oameni i puti n plus nu
ar fi schimbat nicicum situaia. Nu o schimbaser nici
n cazul lui Sir John.
Crozier a ajuns viu i nevtmat la bordul navei.
Acolo a discutat cu Fitzjames despre problemele
presante moralul oamenilor, cererile de organizare a
unei slujbe religioase, conservele stricate i necesitatea
de a impune o raionalizare mai strict a hranei imediat
dup Crciun , i amndoi au czut de acord asupra
faptului c ar fi o idee bun s aranjeze o Slujb Divin
comun pentru duminica urmtoare. Din moment ce nu
aveau la bord niciun preot militar real sau
autoproclamat Sir John jucase ambele roluri pn n
luna iunie a anului precedent ambii cpitani urmau s
in cte o predic. Crozier detesta treaba asta mai mult
chiar dect i detesta pe dentitii din port, dar i-a dat
seama c nu avea ncotro.
Dispoziia oamenilor atinsese cote alarmante.
Locotenentul Edward Little, mna dreapt a lui Crozier,
i raportase acestuia c marinarii de pe Terror
ncepuser s-i confecioneze coliere i alte fetiuri din
ghearele i colii urilor albi vnai pe timpul verii. Cu
cteva sptmni n urm, dup ce locotenentul Irving
raportase c Lady Silence se refugiase n magazia cu
lanuri de ancor din cal, oamenii ncepuser s-i duc
acesteia porii de rom i mncare din raia lor, ca i cum
ar fi dus ofrande unei vrjitoare spernd s o conving
s pun o vorb bun pentru ei la forele malefice care i
nconjurau.
M-am gndit la balul tu, spuse din senin
Fitzjames cnd Crozier ncepuse s se pregteasc de
plecare.
Balul meu?
La Marele Carnaval Veneian pe care l-a organizat
Hoppner atunci cnd ai iernat ntre gheuri cu expediia
lui Parry, continu Fitzjames, cnd te-ai deghizat n
lacheu negrior.
Aa, i? ntreb Crozier nfurndu-i fularul n
jurul capului.
Am gsit printre lucrurile personale ale lui Sir John
trei cufere mari cu mti i costume, zise Fitzjames.
Nu mai spune! se mir Crozier.
Fanfaronul la btrn, care ar fi inut Slujba Divin i
de ase ori pe sptmn dac ar fi putut i care, n
ciuda hohotelor frecvente de rs, nu nelesese niciodat
glumele celor din jur, prea ultimul comandant de
expediie din lume care s ia cu el la bord cufere cu
costume de scen, aa cum o fcuse Parry, cel pasionat
de teatru.
Sunt vechi, spuse Fitzjames. Unele poate i-au
aparinut lui Parry ori lui Hoppner poate sunt chiar
cele pe care le-ai avut cnd ai fost blocai de gheuri n
Golful Baffin acum douzeci i patru de ani dar,
zdrene sau nu, sunt peste o sut n cuferele alea.
ncotomnat pn sub ochi, Crozier se opri n pragul
fostei cabine a lui Sir John, unde cei doi cpitani
inuser ntrunirea lor de tain. i dorea ca Fitzjames
s intre mai iute n subiect.
M-am gndit c ar fi bine s organizm un bal
mascat pentru oameni, spuse n cele din urm
Fitzjames. Sigur, nu unul la fel de sofisticat ca acel
Carnaval Veneian al tu, nu putem atta vreme ct
mai este necazul la dintre gheuri dar oricum ar fi
o modalitate de a abate gndurile oamenilor de la ce ni
se ntmpl.
Poate c ai dreptate, spuse Crozier neascunzndu-
i lipsa de entuziasm. Vom discuta ideea asta a ta
imediat dup blestemata aia de slujb de duminic.
Da, sigur c da, se grbi Fitzjames s fie de acord.
Ssitul i devenea mai pronunat atunci cnd era
tulburat.
S i dau nite oameni care s te conduc napoi
pe Terror, domnule cpitan Crozier?
Nu. i culc-te mai devreme disear, James. Ari
rupt de oboseal. Amndoi avem nevoie de energie ca s
le predicm duminic echipajelor noastre aa cum se
cuvine.
Fitzjames zmbi asculttor, dar lui Crozier zmbetul
lui i se pru confuz i neconvingtor.

Duminic, 5 decembrie 1847, Crozier plec de pe


Terror lsnd la bord o echip incomplet format din
ase oameni, sub comanda secundului Edward Little
care, aidoma cpitanului su, ar fi preferat s-i scoat
pietrele de la rinichi cu lingura dect s fie obligat s
asiste la o slujb religioas mpreun cu McDonald,
asistentul medicului, i cu James Thompson, inginerul.
Ceilali cincizeci i ceva de marinari rmai n via
veneau de-a valma n spatele cpitanului, locotenenilor
Hodgson i Irving, ofierului de punte Hornby i al
celorlali maitri i subofieri de pe nav. Era aproape
ora 10:00 a.m., dar ar fi fost ntuneric sub plpirea
stelelor reci, dac nu ar fi reaprut aurora boreal, care
pulsa, dansa i plutea deasupra lor, fcndu-le umbrele
vizibile pe gheaa sfrmat. Sergentul Soloman Tozer,
al crui semn respingtor din natere se vedea i mai
bine n lumina colorat, conducea corpul de gard al
infanteritilor marini care, cu muschetele pe umr,
mergeau n flancurile i n spatele coloanei. Dar creatura
alb dintre gheuri le-a dat pace n dimineaa aceasta de
duminic.
Ultima dat cnd cele dou echipaje se reuniser
pentru a lua parte la o Slujb Divin oficiat de Sir
John cu puin vreme nainte ca monstrul s-l duc pe
evlaviosul comandant n bezna de sub gheuri avusese
loc pe covert, sub razele reci ale soarelui de iunie, ns,
deoarece acum afar erau cel puin minus patruzeci i
cinci de grade i doar atunci cnd nu btea vntul ,
Fitzjames hotrse ca slujba s se in pe puntea
inferioar. Plita uria nu putuse fi micat din loc, dar
oamenii ridicaser mesele pe lanuri la nlimea
maxim, demontaser pereii despritori ai infirmeriei
i scoaser ceilali perei detaabili ai locului unde se
aflau cabinele ofierilor, cabinele i mai mici ale
subofierilor i stewarzilor i cuetele maitrilor. Mai
demontaser i pereii de la sala de mese a subofierilor
i de la cueta unde dormea asistentul medicului,
crend, astfel, un spaiu acceptabil.
n plus, marangozul lui Fitzjames, domnul Weekes,
construise un amvon mic, prevzut cu un piedestal. Din
cauza grinzilor din tavan, a meselor suspendate i a
lemnelor depozitate acolo, locul nu era prea nalt, drept
care piedestalul nu avea dect cincisprezece centimetri,
dar permitea celor din spatele aglomerrii de trupuri
nfofolite s-i vad destul de bine pe Crozier i pe
Fitzjames.
Mcar n-o s ne mai vitm de frig, i opti Crozier
lui Fitzjames, n vreme ce administratorul cel chel de pe
Erebus, Charles Hamilton Osmer, ddu tonul imnurilor
bisericeti din deschiderea slujbei.
ntr-adevr, trupurile nghesuite pe puntea inferioar
fcuser ca temperatura s fie chiar mai mare dect
fusese cu ase luni n urm, pe vremea cnd se ardeau
cantiti uriae de crbune pentru nclzire. De
asemenea, Fitzjames ncercase s aduc un plus de
lumin pe puntea ndeobte ntunecat i plin de fum,
arznd cu furie rezervele de ulei ale navei n cele zece
felinare agate de grinzi care nviorau spaiul mai mult
dect o fcuser vreodat razele soarelui intrnd prin
luminatoarele de la Preston.
Vocile marinarilor fceau s vibreze brnele din stejar
negru. Aa cum aflase Crozier n cei patruzeci i ceva de
ani de experien, marinarilor le plcea nespus de mult
s cnte aproape n orice mprejurare. n lips de
altceva, le plcea s cnte chiar i la Slujba Divin.
Crozier vedea n mulime cretetul capului lui Cornelius
Hickey, ajutorul de temuitor, lng care, adus de spate
ca s nu ating grinzile din tavan cu capul sau cu
umerii, sttea uriaul la cretin de Magnus Manson,
care scotea nite rgete aa de false, c scrnetul gheii
de afar suna ca un cor de heruvimi, n comparaie cu
ele. Cei doi mpreau o carte de cntece religioase
primit de la administratorul Osmer.
n cele din urm, imnurile se terminar i urm o
hrmlaie de trit de picioare i accese de tuse. Aerul
mirosea a pine proaspt deoarece domnul Diggle
sosise pe Erebus cu cteva ore mai devreme ca s-l ajute
pe Richard Wall, buctarul de aici, s coac ct mai
muli pesmei. Crozier i Fitzjames conveniser c
merita s consume mai mult fin, crbuni i ulei de
lamp dac asta ar fi ajutat la ridicarea moralului
oamenilor. i ateptau cele mai ntunecate luni ale iernii
polare.
Venise momentul celor dou predici. Pentru aceast
ocazie special Fitzjames se brbierise i se pudrase cu
mult grij i i ceruse stewardului su personal,
domnul Hoar, s-i strmteze jiletca, pantalonii i
jacheta. Iar acum prea calm i chipe n uniforma de
gal cu epoleii sclipitori. Numai Crozier, aflat n spatele
lui, i putea vedea minile palide ncletndu-se i
descletndu-se atunci cnd i puse Biblia personal pe
pupitrul amvonului i o deschise la Psalmi.
Astzi vom citi din Psssalmul Patruzeci i ase,
anun cpitanul Fitzjames.
Crozier tresri uor auzind ssitul aristocratic care
devenise mai accentuat din cauza strii de ncordare a
tnrului.

Dumnezeu este scparea i puterea noastr,


ajutor ntru necazurile ce ne mpresoar.
Pentru aceasta nu ne vom teme
cnd se va cutremura pmntul
i se vor muta munii n inima mrilor.
Venit-au i s-au tulburat apele lor,
cutremuratu-s-au munii de tria lui.

Apele rurilor veselesc cetatea lui Dumnezeu;


Cel Preanalt a sfinit locaul Lui.
Dumnezeu este n mijlocul cetii, nu se va cltina;
o va ajuta Dumnezeu dis-de-diminea.
Tulburatu-s-au neamurile, plecatu-s-au
mpriile;
dat-a Cel Preanalt glasul Lui,
cutremuratu-s-a pmntul.
Domnul puterilor cu noi, sprijinitorul nostru,
Dumnezeul lui Iacob.

Venii i vedei lucrurile lui Dumnezeu,


minunile pe care le-a pus Domnul pe pmnt.
Pune-va capt rzboaielor pn la marginile
pmntului,
arcul va sfrma i va frnge arma,
iar pavezele n foc le va arde.
Oprii-v i cunoatei c Eu sunt Dumnezeu,
nla-M-voi pe pmnt.

Domnul puterilor cu noi, sprijinitorul nostru,


Dumnezeul lui Iacob.

i oamenii rcnir ntr-un glas:


Amin.
i i trir picioarele nclzite n semn de
mulumire.
Venise rndul lui Crozier.
Oamenii tcur mlc att din curiozitate, ct i din
respect. Marinarii de pe Terror prezeni la aceast slujb
tiau c ideea cpitanului lor de Slujb Divin se
rezuma la declamarea solemn a unor prevederi din
Regulamentul de Bord Acela care va refuza s
ndeplineasc ordinele primite de la un ofier va fi biciuit
sau condamnat la moarte i executat, dup cum va
hotr cpitanul. Acela care va comite acte de sodomie
cu un alt membru al echipajului, sau cu unul din
animalele aflate la bord, va fi condamnat la moarte i
executat i aa mai departe. Prevederile
regulamentului aveau o ncrctur i o rezonan
biblic ce servea ntru totul obiectivului lui Crozier.
Dar nu i n ziua aceea. De sub amvon el scoase un
volum gros, legat n piele, pe care l aez pe pupitru cu
o bufnitur reconfortant ce prea a spune marinarilor
nghesuii n faa lui c lucrurile sunt sub control.
Astzi, recit el, v voi citi din Cartea
Leviatanului36, Partea nti, Capitolul Doisprezece.
Se auzir murmure din mulime. Crozier l auzi
bodognind pe un marinar tirb de pe Erebus, aflat n
rndul al treilea:
Io tiu blestemia aia de Biblie i n-auzii de nicio
blestemie de Leviatan.
Crozier atept s se fac linite i ncepu:
Ct despre acea parte a Religiei care cuprinde
preri referitoare la natura Puterilor Invizibile
Cadena de Vechi Testament din tonul lui Crozier nu
ngduia nici urm de ndoial cu privire la care anume
cuvinte erau onorate cu majuscule.
nu mai exist aproape nimic care s nu poarte
un nume, care s nu fi fost preuit de Arieni, ntr-un loc
ori ntr-altul, un Zeu ori un Divell; sau despre care
Barzii lor s fi pretins c ar fi fost nensufleite,
nelocuite, ori neposedate de vreun Spirit sau altul.
Materia inform a Universului era un zeu, iar numele

36 Leviatanul (aprut n 1651) lucrare fundamental a


filosofului Thomas Hobbes (1588-1679) (n. tr.).
lui era Haos.
Cerul, Oceanul, Planetele, Focul, Pmntul,
Vnturile sunt tot atia Zei.
Brbai, Femei, o Pasre, un Crocodil, un Viel, un
Buldog, un arpe, o Ceap, un Fir de Praz, Zeificate
toate. Mai mult dect atta, au ocupat aproape toate
locurile cu spirite numite Daemoni: cmpiile, cu Fauni,
ori Satiri; Pdurile, cu Cerbi i Nimfe; Marea, cu Tritoni
i alte Nimfe; fiecare Ru i Fntn cu propriul nume
Inventat, i cu Nimfe; fiecare cas cu Larii i Animalele
ei Domestice; fiecare om, cu Geniul lui; Gheena, cu
Duhurile i Solii ei spirituali, precum Caron, Cerber i
Furiile; iar n timpul nopii, toate locurile colcind de
Larvae i Lemuri37, Duhuri ale rposailor i un puhoi
de Silfi38 i Gnomi. Tot ei au atribuit caliti Divine i au
ridicat Temple unor simple Ghinioane ori Cinuri39,
precum Timpul, Noaptea, Ziua, Pacea, Concordia,
Iubirea, Disputa, Virtutea, Onoarea, Sntatea, Lenea,
Frigurile i altele asemenea; care, atunci cnd se rugau
la ele, ori se rugau s-i ocoleasc, Duhurile din spatele
lor le ofereau, ori i fereau de Binele sau Rul pentru
care sau mpotriva cruia se rugau ei. i-au botezat i
nelepciunea cu numele de Muze; i Netiina cu
numele de Soart; i propria lor Concupiscen, cu
numele de Cupidon; propria Mnie cu numele Furiilor,
propriul mdular cu numele de Priap; i au pus poluiile
lor nocturne pe seama Incubilor i Succubilor40 ; astfel
nct nu mai exist nimic n Poemele Barzilor crora ei
s nu le fi dat un nume de Zea ori de Divell.
Crozier se opri i privi mulimea de chipuri albe i

37 Larvae/Le muri suflete ale morilor care bntuie noaptea

cutndu-i fostele cmine, n tradiia roman (n. tr.).


38 Silf duh al aerului n mitologia celtic i german (n. tr.).
39 Cin poziie social nalt n Evul Mediu (n. tr.)
40 Incubus/Succubus demon cu nfiare masculin/feminin

care ntreine relaii sexuale cu persoane care dorm (n. tr.).


uluite.
Astfel se sfrete Partea nti, Capitolul
Doisprezece, din Cartea Leviatanului, spuse el nchiznd
tomul cel greu.
Amin, rostir n cor marinarii mulumii.

Dup aceea, oamenii avur parte de pesmei calzi i


de cte o raie ntreag din preaiubita lor pastram de
porc. Cei patruzeci i ceva de marinari de pe Terror se
nghesuir n jurul meselor coborte pe scripei de pe
grinzi, sau folosind lzi i cufere de pe care s mnnce.
Puntea inferioar a HMS Erebus se umpluse de o larm
optimist. Ofierii de pe ambele nave luar masa la
pupa, aezai n jurul mesei ncptoare din fosta cabin
a lui Sir John. Pe lng sucul de lmie, prevenie
antiscorbutic obligatorie doctorul McDonald ncepuse
deja s se frmnte, bnuind c butoaiele cu cte
nousprezece litri fiecare ncepuser s-i piard din
calitile terapeutice fiecare marinar primi cte un
pahar suplimentar de grog nainte de mas. Iar ofierilor
i subofierilor cpitanul Fitzjames le oferi din rezerva sa
personal trei sticle de vin de Madeira i dou de coniac.
La ora 3:00 p.m., pe limba civililor, oaspeii de pe
Terror se ncotomnar bine, i luar rmas-bun de la
colegii lor de pe Erebus, urcar scara principal, ieind
pe sub copertina din pnz, coborr taluzul de ghea
i zpad i pornir pe lungul drum spre cas n
plpirea aurorei boreale, comentnd n surdin predica
din Leviatan. Muli erau convini c pasajul auzit se afla
pe undeva n Biblie, dar indiferent de unde ar fi fost,
niciunul nu era sigur la ce anume fcuse aluzie
cpitanul lor, dei prerile se nmulir dup a doua
porie de rom. Majoritatea nc i mai pipiau din cnd
n cnd fetiurile aductoare de noroc, confecionate din
coli, gheare ori labe de uri polari.
Mergnd n fruntea convoiului, Crozier era pe
jumtate sigur c atunci cnd vor ajunge la bord i vor
gsi pe Edward Little i pe marinarii de cart ucii, pe
doctorul McDonald fcut buci, iar membrele domnului
Thompson, inginerul, le vor gsi nirate peste evile i
valvele cazanului su inutil.
Dar totul era n regul. Locotenenii Hodgson i Irving
le nmnar pachetele cu pesmei i carne ce fuseser
calde cu mai bine de o or n urm cnd plecaser de pe
Erebus. Marinarii rmai de cart preferar s-i bea mai
nti poria suplimentar de grog.
Cu toate c se simea ngheat pn n mduva
oaselor frigul de afar i se pruse i mai crncen din
cauza cldurii emanate de trupurile nghesuite pe
puntea inferioar Crozier rmase pe covert pn la
schimbarea cartului. Noul ofier de serviciu era Thomas
Blanky, navigatorul. Cpitanul tia c oamenii i
ncepuser programul administrativ de duminic,
ateptnd cu nerbdare ora ceaiului i apoi a poriei
jalnice de Bietul John de la cin batog cu un pesmet
spernd c vor primi i o bucic de brnz pe lng
jumtatea de halb de bere ieftin.
Vntul se nteise i acum spulbera zpada peste
cmpurile de ghea presrate cu seracuri de pe latura
aceasta a ghearului n spatele cruia se afla Erebus,
spre nord-est. Norii acopereau aurora i stelele. Noaptea
acelei dup-amiezi devenise i mai ntunecat.
Aducndu-i aminte de whisky-ul din cabin, Crozier
plec, n cele din urm, de pe covert.
20
BLANKY
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823
5 decembrie 1847

La o jumtate de or dup ce cpitanul i ceilali


oameni ntori de pe Erebus coborr pe puntea
inferioar, Tom Blanky i ddu seama c nu mai vede
nici felinarele de noapte i nici arborele mare din cauza
viscolului. Dar specialistul n navigarea printre gheuri
se bucura c furtuna ncepuse abia acum; dac s-ar fi
pornit cu o or mai devreme, gaia i-ar fi luat pe toi cei
de pe drum.
n seara aceasta de smoal, fceau de cart la babord,
sub comanda domnului Blanky, urmtorii: Alexander
Berry, n vrst de treizeci i cinci de ani despre care
Blanky tia c, dei nu l ddea inteligena afar din
cas, era totui un om pe care se putea baza i foarte
agil cnd venea vorba s se caere pe tachelaj; John
Handford i David Leys. Acesta din urm, Leys, de cart
la pror, mplinise patruzeci de ani la sfritul lui
noiembrie, iar camarazii i organizaser o petrecere pe
cinste n teug. Dar Leys nu mai era acelai om care se
nrolase n urm cu doi ani i jumtate n Serviciul
pentru Descoperiri Geografice al Marinei. La nceputul
lunii noiembrie, cu cteva zile nainte ca soldatul
Heather s se aleag cu easta zdrobit, iar tinerii Bill
Strong i Tom Evans s dispar, Davey Leys se culcase
n hamac i pur i simplu nu mai vorbea. Trei
sptmni Leys fusese plecat dintre ei sttea cu ochii
larg deschii, privind n gol, dar nu rspundea nici la
voce, nici la foc, nici la strigte, nici cnd ceilali l
scuturau sau l picau. Cea mai mare parte din timpul
acela i-o petrecuse la infirmerie, culcat alturi de bietul
soldat Heather care, nimeni nu nelegea cum, nc mai
respira dei rmsese fr o parte din creier. Heather
icnea i gfia, dar Leys zcea mut, privind fr s
clipeasc n sus, ca mort.
Apoi criza i-a trecut la fel de repede cum l apucase,
iar Davey a redevenit acelai dintotdeauna. Sau aproape
acelai. i revenise pofta de mncare slbise mai mult
de zece kilograme n perioada cnd fusese departe de
trupul su , dar umorul vechiului Davey Leys
dispruse, la fel i zmbetul lui plcut i copilre sc i
dorina de a lua parte la conversaiile din teug n
timpul programului de voie ori al cinei. De asemenea,
prul lui Davey, castaniu-rocat n prima sptmn
din noiembrie, era de un alb strlucitor cnd ieise din
depresie. Unii dintre tovarii lui opteau pe la coluri c
fusese deocheat de Lady Silence.
Thomas Blanky, cluz printre gheuri de mai bine
de treizeci de ani, nu credea n deochi. i venea s
roeasc de ruine atunci cnd i vedea camarazii
purtnd la gt gheare, coli, labe i cozi de uri albi ca
pe nite amulete anti-deochi. tia foarte bine c unii
dintre marinarii cu mai puin carte strni n jurul
ajutorului luia de temuitor, Cornelius Hickey, pe care
Blanky nu-l respectase i nu-l simpatizase niciodat
rspndeau zvonul c acea Creatur dintre Gheuri era
un soi de demon sau diavol ori Daemon sau Divell, aa
cum le explicase cpitanul c se scriu cuvintele astea n
ciudenia aia de carte a lui, Leviatanul iar unii dintre
acetia deja ncepuser s aduc jertfe monstrului,
aezndu-le n faa magaziei cu lanuri de ancor din
cal, unde se tia acum c st pitit Lady Silence,
evident o vrjitoare eschimos. Hickey i cu namila aia
de prieten cretin al lui, Magnus Manson, preau a fi
devenit mari preoi ai acestui cult mai bine zis, Hickey
era marele preot, iar Manson era acolitul lui care fcea
absolut tot ce-i cerea minusculul ajutor al temuitorului
i preau c numai ei au dreptul de a duce ofrandele
jos, n cal. De curnd coborse i Blanky cu treab n
bezna i frigul cu duhoare de sulf de acolo i l apucase
scrba cnd vzuse farfuriile din cositor cu resturi de
mncare, lumnrile arse, phrelele cu rom.
Thomas Blanky nu era filosof din fire, dar nc din
copilrie devenise o fptur a Arcticii, lucrnd ca
marinar calificat sau ca navigator printre gheuri pentru
balenierele americane atunci cnd Marina Regal nu
avea nevoie de serviciile lui i cunotea regiunile acestea
polare mai bine dect oricare membru al expediiei. Cu
toate c zona aceasta i era strin din cte tia
Blanky, nu exista nicio alt nav care s fi ajuns
vreodat att de departe la sud de Strmtoarea
Lancaster i att de aproape de inutul King William
sau care s fi navigat att de departe spre vest de
Peninsula Boothia vremea ngrozitoare de aici i era tot
att de familiar ca verile din comitatul Kent, unde se
nscuse.
Mai familiar, de fapt, i ddu seama Blanky. Nu mai
petrecuse vreo var n Kent de aproape douzeci i opt
de ani.
i era cunoscut urletul vntului din seara aceasta, la
fel cum cunoscut i era i ntinderea de gheuri i
seracuri i de creste care mormiau mpingnd biata
Terror tot mai sus pe vinciul ei din ghea, storcnd
viaa din ea. James Reid, omologul lui Blanky de pe
Erebus, om pe care l respecta cum nu se poate mai
mult, i mrturisise, imediat dup acea stranie Slujb
Divin, c btrna nav amiral nu o va mai duce mult.
Pe lng faptul c rezervele ei de crbune se
mpuinaser ntr-un ritm mai rapid dect cele de pe
Terror, gheaa o apucase ntr-o ncletare mult mai
grozav i mai puin milostiv cu un an i jumtate n
urm, atunci cnd se blocaser n poziiile actuale.
Domnul Reid i optise c Erebus, nclinat la pup
invers dect Terror, care avea prora aplecat era tot
mai mult nlat deasupra mrii ngheate de
nenduplecata presiune a gheurilor. Deja i se crpase
crma, iar chila era att de avariat nct numai pe un
antier naval ar mai fi putut fi reparat. Deja plesniser
tablele de etrav i acum apa ngheat din cal avea un
metru i abia reuiser s o mpiedice s ajung la Sala
Cazanelor cldind un stvilar din saci cu nisip i lzi, iar
grinzile puternice din lemn de stejar, care rezistaser
mai multor decenii de rzboaie i de cltorii,
ncepuser s se crape i ele. Mai ru nc, mpletitura
din drugi de fier, montat n 1845 pentru a etana nava,
gemea n permanen din cauza presiunii teribile a
gheii. Din cnd n cnd, mai ales noaptea trziu,
montanii mai subiri cedau la mbinri cu pocnet de
tun de mici dimensiuni, iar oamenii neau speriai din
hamacuri, identificau sursa zgomotului i se culcau la
loc njurnd n oapt. De obicei, cpitanul Fitzjames
lua civa ofieri i cobora n cal s vad ce se
ntmplase. Braele mai mari vor ine, i spusese Reid,
dar vor guri straturile din stejar i fier cu care era
consolidat carena. Iar atunci cnd asta se va ntmpla,
Erebus se va duce la fund, cu ghea ori fr ghea.
Specialistul n navigarea printre gheuri de pe nava
amiral mai zisese c marangozul lor, John Weekes,
mpreun cu echipe de minimum zece oameni, lucra zi
i noapte pe ultima punte inferioar i n cal, proptind
absolut tot ce era de proptit cu toate scndurile
zdravene de la bord plus multe altele mprumutate cu
discreie de pe Terror , ns asta nu era dect o soluie
temporar. Dac Erebus nu scpa dintre gheuri pn n
aprilie sau mai, relatase Reid concluzia lui Weekes, va fi
strivit ca un ou.
Blanky cunotea gheaa. La nceputul verii lui 1846,
i-a ndrumat pe Sir John i pe cpitanul acestuia prin
lungul i nou descoperitul canal de la sud de
Strmtoarea Barrow n jurnalul de bord canalul acesta
nu avea nume, dar unii deja ncepuser s-i spun
Strmtoarea Franklin, ca i cum, dac ar fi dat numele
acesta canalului care l nvinsese pe prostul la btrn,
i-ar fi fcut spiritul s se mpace cu faptul c fusese ucis
de un monstru. Blanky sttuse tot timpul la postul lui
din vrful arborelui mare, strigndu-i indicaiile spre
timonier, n vreme ce Erebus i Terror naintau cu
maxim precauie prin peste 250 de mile de sloiuri
schimbtoare i canale mult prea nguste i brae care
nu duceau nicieri.
Thomas Blanky era bun n meseria lui. tia c este
unul dintre cei mai buni specialiti din lume n ceea ce
privea navigarea printre gheuri. De la postul lui precar
din vrful arborelui mare navele astea vechi de lupt
nu aveau gabii robuste ca balenierele Blanky putea s
deosebeasc sloiurile n deriv de zai de la o distan de
opt mile marine. Chiar i atunci cnd dormea n cueta
lui, se trezea brusc cnd auzea cum nava trece de la
glug-glug-glug-ul fcut printre gheurile plutitoare la
scrnetul metalic din sloiurile imobile. i ddea seama
dintr-o singur privire care gheari reprezentau o
ameninare pentru nav i care puteau fi atacai frontal.
Ochii lui btrni puteau s deslueasc ghearii alb-
albatrii de adncime dintr-o mare alb-albastr
scnteind de soare; i putea chiar s-i dea seama care
anume dintre acetia doar se vor freca gemnd de
carena navei i care o vor pune n pericol real.
Prin urmare, Blanky era mndru de treaba pe care o
fcuse mpreun cu Reid cnd ghidaser ambele nave
250 de mile marine spre sud, iar apoi la vest de primul
loc unde iernaser lng Insulele Beechey i Devon. Dar
Thomas Blanky se i ocra singur pentru c fusese att
de prost i de incontient nct s ndrume navele cu
cele 126 de suflete de pe ele 250 de mile spre sud i apoi
spre vest de locul unde iernaser lng Beechey i
Devon.
Ar fi putut s se retrag de lng Insula Devon, s
mearg napoi prin Strmtoarea Lancaster, i apoi prin
Golful Baffin chiar dac asta ar fi nsemnat s atepte
dou veri, poate chiar trei, pn s scape dintre gheuri.
Golful acela mic de lng Beechey i-ar fi protejat
mpotriva acestor maltratri ale mrii deschise. i, mai
devreme sau mai trziu, gheurile din Strmtoarea
Lancaster s-ar fi nmuiat. Thomas Blanky cunotea
gheaa aceea. Se purta aa cum trebuie s se poarte
gheurile de la poli perfid, mortal, gata s te distrug
la prima greeal ori ezitare, dar previzibil.
ns aceast ghea, reflect Blanky tropind la pupa
ca s nu-i degere picioarele i urmrind licrul
felinarelor lui Berry i Handford la babord i tribord,
aceast ghea nu semna cu nimic din ce ntlnise el
vreodat.
Cu cincisprezece luni n urm, chiar nainte s
rmn blocai ntre gheuri, el i cu Reid i avertizaser
pe Sir John i pe cei doi cpitani. Trebuie s riscm,
recomandase Blanky, fiind de acord cu cpitanul Crozier
care spunea c trebuie s fac stnga mprejur ct
vreme mai erau ct de ct deschise canalele, trebuie s
caute ape curate, fr gheuri ct de aproape de
Peninsula Boothia puteau ajunge n acel septembrie de
demult. Mcar acolo s-ar fi aflat lng un rm cunoscut
cel puin partea estic era cunoscut veteranilor din
Serviciul pentru Descoperiri Geografice i celor de pe
baleniere, cum era Blanky i aproape sigur vor fi avut
parte de nc una sau dou sptmni de mare lichid
n acel septembrie al oportunitilor ratate. i chiar dac
nu ar fi fost n stare s navigheze spre nord, de-a lungul
coastei din pricina banchizei denivelate pe care Reid o
numea banchiz cu uruburi tot ar fi fost infinit mai
adpostii lng bucata aceea de uscat despre care,
dup expediia rposatului locotenent Gore din urm cu
o var, tiau sigur c este inutul King William al lui
James Ross. ntinderea aceea, orict de joas, btut de
vnturi i devastat de fulgere era, ar fi protejat navele
de aceste rafale constante de vnt polar, viscole, ger i
atacuri nencetate ale gheurilor trimise de Diavol
mpotriva lor.
Niciodat nu mai ntlnise Blanky o asemenea ghea.
Unul dintre puinele avantaje ale banchizei, chiar i n
cazul n care nava s-ar fi nepenit n ea, aidoma unui
glon de muschet nfipt ntr-un aisberg, este c
plutete. Iar navele, dei aparent imobile, se mic odat
cu ea. n 1836, pe vremea cnd Blanky era navigator pe
baleniera american Pluribus, iarna se instalase brusc la
douzeci i apte august, lundu-i pe toi prin
surprindere, inclusiv pe experimentatul lor cpitan cu
un singur ochi, i imobilizndu-i n Golful Baffin, la sute
de mile nord de Golful Disko.
Urmtoarea var polar fusese crncen aproape la
fel de rea ca vara aceasta din urm, a anului 1847, cnd
gheurile nu se topiser, cum ar fi fost firesc, aerul nu
se nclzise, iar nici psrile, nici animalele nu se
ntorseser n acele locuri , dar baleniera Pluribus se
afla ntr-o banchiz mai previzibil i plutise mai mult
de apte sute de mile spre sud pn cnd, n vara
urmtoare, ajunsese la hotarul gheurilor i fusese
capabil s navigheze printre sloiurile plutitoare, prin
canalele nguste i prin acele fisuri n suprafaa
ngheat care se deschid chiar sub ochii ti pe care
ruii le numesc polinii. n cele din urm, baleniera
american a ajuns n ape curate i a putut s navigheze
spre sud-est pn ntr-un port din Groenlanda, pentru
reparaii.
Dar nu i aici. Blanky tia asta foarte bine. Nu n
iadul acesta alb, uitat de Dumnezeu. Cu un an i trei
luni n urm i explicase cpitanului c banchiza
aceasta semna mai mult cu un ghear nesfrit care
cobora de la Polul Nord. Iar aici, unde se aflau, la sud,
ntre Canada Arctic n mare parte netrecut pe hri
inutul King William la sud-vest i Peninsula Boothia
mult prea departe la est i nord-est, nu existau cureni
suficient de puternici care s-i poat deplasa, aa cum
observau i Crozier, i Fitzjames, i Blanky, i Reid, din
msurtorile lor repetate. Tot ce se HMS Terror ntmpla
era o rotire dezgusttoare pe o circumferin de
cincisprezece mile. Parc ar fi fost nite mute amrte
intuite de imul din discurile acelea metalice ale
flanetei din Sala cea Mare. Reveneau iar i iar n acelai
punct.
Din cte i putea da seama Blanky, banchiza aceasta
semna mult mai mult cu gheaa fixat, ntlnit n
regiunile de coast; numai c aici, pe mare, n jurul
vaselor, grosimea ei era de ase pn la opt metri, spre
deosebire de grosimea normal de un metru a gheii
fixate. Att de groas era, c echipajele nu erau n stare
s menin deschise gurile fcute n ea pentru
alimentarea cu ap n cazuri de incendiu, obligatorii
pentru toate navele blocate ntre gheuri.
Gheaa aceasta nu le permitea nici mcar s-i
ngroape morii.
Thomas Blanky se ntreb dac nu cumva el fusese o
unealt a rului, sau poate doar a prostiei, atunci cnd
i folosise toat iscusina cptat n cei peste treizeci
de ani de navigare printre gheuri ca s duc 126 de
oameni pre de 250 de mile prin ghea infernal pn
n locul acesta unde nu puteau face nimic altceva dect
s-i atepte moartea.
Deodat se auzi un strigt. Apoi un foc de puc. Apoi
alt strigt.
21
BLANKY
Latitudine nordic 7005, longitudine vestic9823
5 decembrie 1847

Blanky i trase cu dinii mnua exterioar din mna


dreapt, o arunc pe punte i i ridic puca. Cutumele
cereau ca ofierii de cart s nu fie narmai, ns
cpitanul Crozier pusese capt acestei tradiii printr-un
singur ordin. Absolut toi oamenii de pe punte erau
obligai s fie n permanen narmai. Acum, c-i
scosese mnua cea groas, Blanky reui s-i ndoaie
degetul pe trgaciul armei sale, dar imediat simi
muctura vntului prin mnua subire de ln.
Nu se mai vedea lumina de la felinarul marinarului
Berry cel de cart la babord. Iar focul de arm parc se
auzise de undeva din stnga copertinei situate n
mijlocul punii, ns navigatorul tia c vntul i
ninsoarea distorsioneaz sunetele. Se mai zrea, totui,
lumina de la tribord, dar aceasta oscila i se mica de
colo-colo.
Berry? rcni el spre babordul cufundat n bezn,
avnd senzaia c rafalele de vnt i mping cele dou
silabe spre pup. Handford?
Acum dispru i lumina felinarului de la tribord. ntr-
o noapte senin ar fi fost n stare s vad felinarul lui
Davey Leys, de la pror, numai c aceasta nu era o
noapte senin.
Handford?
Domnul Blanky naint ncet spre babord, de-a lungul
construciei din pnz, ducnd puca n mna dreapt,
iar n stnga felinarul pe care l luase de la pup. Mai
avea nc trei cartue n buzunarul mantalei, dar tia
din proprie experien ct de mult ar fi durat pe un
asemenea frig s le dibuie i s le ncarce.
Berry! url el iari. Handford! Leys!
Unul din pericole era ca acum cei trei s trag unul n
altul prin viscol i bezn, dei se prea c Alex Berry i
descrcase deja puca. Dar nu se mai auzi niciun foc.
Deocamdat. Cci Blanky era convins c, dac s-ar duce
n partea dinspre babord a piramidei din pnz i
Handford sau Leys ar aprea brusc acolo s vad ce
anume se ntmplase, acetia ar putea trage n orice, fie
i ntr-un felinar care se mic.
Totui continu s nainteze.
Berry? strig din nou atunci cnd ajunse la zece
metri de postul de la babord.
Observ o micare vag prin ninsoarea puternic,
ceva mult prea mare ca s fie Alex Berry, apoi auzi o
bubuitur mai puternic dect orice foc de arm din
lumea asta. O a doua explozie. Suflul acesteia l mpinse
zece pai ndrt, spre pup, n vreme ce butoaiele i
lzile i celelalte provizii de pe punte zburar prin aer.
Avu nevoie de cteva secunde ca s priceap ce se
petrecuse: piramida din pnz ngheat, ridicat pe axa
navei, se prbuise pe neateptate, azvrlind n toate
direciile sutele de kilograme de zpad i ghea depuse
pe ea, n acelai timp descoperind materialele depozitate
sub ea rini inflamabile, materialele de lucru ale
temuitorului i mult nisip din care marinarii
mprtiau cu generozitate pe puntea alunecoas ,
smulgnd vergile mai joase ale arborelui mare , ce
fuseser rotite spre pror i pup cu mai bine de un an
n urm ca s susin cortul, i sfrmndu-le de
bocaport i de chepengul spre scara principal.
Acum Blanky i ceilali trei nu mai aveau cum s
ajung pe puntea inferioar, la fel cum nici cei de jos nu
mai aveau cum s urce s vad ce fusese cu explozia de
mai devreme, pentru c vergile, pnza copertinei i
zpada blocaser chepengul. Navigatorul tia c, foarte
curnd, camarazii lor se vor repezi la bocaportul de la
prora i vor ncepe s desfac scndurile btute n cuie
pentru o mai bun izolare pe timp de iarn, dar toat
povestea asta va dura ceva vreme.
Oare vom mai fi n via cnd vor ajunge ei aici? se
ntreb Blanky.
Pind cu mare grij pe nisipul i gheaa de pe puntea
nclinat, Blanky i croi drum printre drmturile din
spatele locului unde fusese nlat copertina i se
ndrept spre tribord.
O siluet i apru n fa.
innd felinarul n mna stng, Blanky ridic puca,
gata s tragi
Handford! exclam el cnd i vzu chipul rotund i
palid, sub peruca galez strmb, n mijlocul mulimii
ntunecate de haine i fulare. Unde i-e felinarul?
L-am scpat, rspunse marinarul.
Omul avea minile goale i tremura violent. Se
nghesui n Thomas Blanky, ca i cum specialistul ar fi
fost o surs de cldur.
L-am scpat cnd creatura a drmat verga. S-a
stins n zpad.
Cum adic cnd creatura a drmat verga? se
enerv Blanky. Nicio fiin nu-i n stare s-o drme.
Ba a drmat-o! l contrazise Handford. Am auzit
puca Iu Berry. i dup aia a strigat ceva. i dup aia i
s-a stins felinaru. i dup aia am vzut cum ceva
ceva mare, foarte mare a srit pe verg i atunci s-au
prbuit toate. Am dat s trag i eu la artarea aia, da
n-am nimerit. Am lsat puca lng parapet.
A srit pe verg? reflect Blanky. Verga rotativ se
afla la patru metri deasupra punii. Nimeni nu putea s
sar pe ea. i nimeni nu se putea urca pn la ea,
pentru c arborele mare era acoperit cu ghea. Cu glas
tare spuse:
Trebuie s-l gsim pe Berry.
Nici Dumnezeu din Cer nu m poate face s m
duc la babord, domnu Blanky. Raportai-m, zicei-i lu
domnu Johnson s-mi trag cincizeci cu pisica, da
nici mort nu m duc acolo, domnu Blanky.
Lui Handford i clnneau att de tare dinii, nct
navigatorul abia nelegea ce spune.
Potolete-te, se rsti Blanky la ea. Nu raportez pe
nimeni. Unde-i Leys?
Din locul acesta de la tribord Blanky ar fi trebuit s
poat vedea la pror lumina de la felinarul lui David
Leys. ns prora era cufundat n bezn.
I s-a stins felinarul cnd mi s-a stins i mie, blbi
Handford printre drdieli.
Ia-i puca.
Da nu pot s m ntorc acolo unde ncepu
Handford.
Ai dracului s-i fie ochii cu tot cu mintea aia
proast din cap! zbier Blanky. Dac nu-i recuperezi
arma chiar n secunda asta, cincizeci de bice pe spinare
o s fie cea mai mic din grijile tale, John Handford.
Mic-te!
Handford se mic. Blanky l urm, fiind atent s nu
se ntoarc de tot cu spatele la maldrul de pnz din
centrul punii. Din cauza viscolului, lumina nu btea
mai departe de trei metri. Specialistul n navigarea
printre gheuri inea sus i felinarul, i puca. Dar deja
i simea braele obosite.
Cu degete evident nepenite de frig, Handford se
chinuia s-i ridice puca din zpad.
Unde naiba i-ai pus mnuile, omule? exclam
exasperat Blanky.
Dar dinii lui Handford clnneau prea tare,
mpiedicndu-l s rspund.
Blanky i ls puca jos, l mbrnci din drum pe
nefericitul marinar i i ridic el arma. Se asigur c
eava nu era nfundat cu zpad, trase piedica i i-o
ntinse lui Handford, dar se vzu nevoit s i-o ndese
sub bra, pentru ca marinarul s o poat mnui ct de
ct cu ambele mini ngheate. Apoi i puse i el puca
la subsuoar, scoase un cartu din buzunarul mantalei
i ncrc puca lui Handford.
Dac din grmada aia iese ceva mai mare dect
Leys ori dect mine, url el n urechea celuilalt ca s se
fac auzit prin mugetele vntului, intete i apas
trgaciul, chiar de-ar trebui s-o faci cu dinii.
Handford reui s dea din cap n semn c a neles.
M duc s-l gsesc pe Leys i s vedem cum
deschidem bocaportul de la pror, spuse Blanky.
Nu se observa nicio micare prin talme-balmeul de
pnz ngheat, zpad, vergi sfrmate i lzi
rsturnate.
Da nu pot ncepu Handford.
Nu te mica de aici, se rsti Blanky la el, lsndu-
i felinarul jos, lng omul ngrozit. Ai grij s nu m-
mputi cnd o fi s vin cu Leys, c m jur pe Dumnezeu
din Venicie c-o s te bntui cte zilioare mai ai de
trit, John Handford.
Chipul palid al marinarului se hn iari n sus i
n jos.
Blanky porni spre pror. Dup vreo zece pai, iei din
raza felinarului, dar vederea nocturn nu-i reveni.
Particulele dure de zpad l loveau n fa cu putere de
alice. Deasupra lui, vntul nprasnic urla prin ce mai
lsaser ei din tachelaj i din arturi pe perioada acestei
ierni fr de sfrit. Era att de ntuneric, nct Blanky
se vzu nevoit s in puca doar n mna stng, cea
nmnuat, iar cu dreapta s pipie parapetul acoperit
cu ghea, dibuindu-i drumul. Din cte i putea da
seama, se prbuise i verga catargului principal.
Leys! strig el.
Ceva uria i alb i nedesluit prin ofensiva zpezii se
ridic greoi din mormanul de drmturi, fcndu-l s
nepeneasc n loc. Navigatorul nu-i putea da seama
dac era un urs alb ori un demon, nici dac se afla la
trei ori la zece metri n faa lui. Tot ce nelegea era c i
blocase complet drumul spre pror.
i atunci creatura se ridic pe picioarele din spate.
Blanky abia dac-i deslui conturul i sesiz
masivitatea ntunecat doar datorit cantitii de
ninsoare pe care o obtura , dar i ddu seama c era
ceva uria. Capul mic i triunghiular, dac ntr-adevr
un cap era ce vedea el prin bezn, se ridica mai sus de
locul unde fuseser vergile. Iar triunghiul acela palid
parc avea dou guri ochi? numai c se aflau la
vreo cinci metri deasupra punii.
Imposibil, i zise Blanky.
Creatura porni spre el.
Navigatorul i trecu puca n mna dreapt, nfipse
patul n umr, o sprijini cu stnga nmnuat i trase.
n fulgerul de lumin i explozia de scntei, a putut s
ntrezreasc ochii aceia negri, mori, impasibili, ca de
rechin, privindu-l fix. Nu, nu ochi de rechin, i ddu el
seama o secund mai trziu, cnd l orbi imaginea
ntiprit pe retin din cauza focului de arm, ci dou
cercuri de abanos, pline cu o inteligen i o rutate
mult mai nspimnttoare dect ochii negri ai unui
rechin. Privirea nemiloas a unui animal de prad care
i-a descoperit hrana pe ziua respectiv. Iar gurile
acestea negre, fr fund, se aflau mult deasupra lui, pe
umeri mai lai dect ar fi putut el cuprinde cu braele, i
se apropiau legnndu-se, ameninndu-l.
Blanky arunc n creatur puca inutil acum nu
mai avea vreme s o rencarce i se repezi la scara din
frnghie.
Numai datorit celor patru decenii de experien pe
mare a fost n stare s gseasc frnghiile acelea nvelite
n ghea prin viscol i bezn i fr s arunce mcar o
privire n direcia lor. Se apuc de scar cu mna
nmnuat, i slt picioarele i, dup cteva ncercri
disperate, gsi treptele din frnghie, i scoase cu dinii
i mnua stng i ncepu s se caere pe scara extrem
de nclinat i instabil.
Ceva despic aerul la vreo cincisprezece centimetri n
urma sa, cu fora unui berbec de dou tone n plin
asediu al fortreei. Blanky auzi cum prie, plesnesc
imposibil! trei dintre frnghiile verticale, foarte groase,
ale scrii, aproape azvrlindu-l pe punte.
Se inu strns, cu toat fora pe care o mai avea.
Aruncndu-i un picior peste frnghiile rmase ntinse,
reui s i-l rezeme de parma acoperit cu ghea i
ncepu iar s urce, fr s piard nicio secund.
Thomas Blanky se mica acum cu agilitatea de
maimuic dobndit nc din copilrie, din vremea
cnd, puti neastmprat de doisprezece ani, i
nchipuia c toate velele, catargele, reelele de otgoane i
suprastructurile navei de rzboi pe care se mbarcase
fuseser construite de Maiestatea Sa anume pentru
amuzamentul lui.
Ajunsese la apte metri nlime, aproape de cea de-a
doua verg aflat n unghi drept fa de lungimea navei,
cnd creatura de sub el lovi din nou baza tachelajului,
smulgnd buci de lemn i ghea, i metal, i dibluri,
i tifturi din parapet.
mpletitura de otgoane se balans puternic spre
arborele mare. Blanky tia c impactul l va arunca n
braele i flcile creaturii. Tot fr s poat vedea la mai
mult de cinci metri prin ninsoarea puternic,
specialistul gheurilor se azvrli spre arturi.
Reui s se apuce cu degete epene de verg i nimeri
cu unul din picioare pe un otgon. Pe arturi era cel mai
bine s te caeri descul, da, sigur c da, ns nu i n
noaptea aceasta.
Se slt pe a doua verg, la peste opt metri deasupra
punii, i se apuc strns de lemnul alunecos din stejar,
aa cum un clre ngrozit s-ar ine de calul su, dnd
nnebunit din picioare ca s gseasc un reazem mai
solid pe suprafaa de ghea.
n mod normal, chiar i pe ntuneric, vnt, ninsoare
ori grindin, orice marinar ar fi fost n stare s se caere
nc douzeci de metri pe tachelaj i suprastructur
pn la traversa gabiei de pe catargul principal, de unde
ar fi aruncat cu ocri n nevolnicul su urmritor,
aidoma unui cimpanzeu care azvrle cu fructe i fecale
din sigurana pe care i-o ofer vrful unui copac nalt.
Numai c n noaptea aceasta de decembrie pe HMS
Terror nu existau suprastructuri i tachelaje la aceast
nlime. i nu exista niciun loc care s ofere siguran
aici sus, atunci cnd voiai s fugi de o creatur ntr-att
de puternic nct s poat sfrma dintr-o singur
lovitur o verg mare. Da, nu existau nici
suprastructuri, nici tachelaje, nici vreun alt loc unde s
te poi ascunde.
n urm cu un an, n luna septembrie, Blanky l
ajutase pe Crozier i pe Harry Peglar, eful gabiei prora,
s pregteasc nava pentru a doua iarn petrecut ntre
gheuri. Treaba aceasta nu era una uoar, i niciuna
lipsit de pericole. Cea mai mare parte a tachelajului
fusese dat jos i depozitat sub punte. Apoi, cu foarte
mare grij, au fost pui jos arborii gabieri i arboretul
mare cu foarte mare grij, pentru c orice alunecare
sau blocare a vinciului ori o nclcire a tachelajului ar fi
dus la prbuirea catargelor grele prin puntea
superioar, cea inferioar, ultima punte de jos i apoi
prin fundul calei, aidoma unei sulie uriae care
gurete o armur din nuiele. Se vzuser destule
cazuri cu nave scufundate din cauza unor asemenea
greeli. Dar dac le-ar fi lsat n picioare, s-ar fi
acumulat tone de ghea pe ele n timpul iernii
nesfrite i ar fi putut s rstoarne nava.
Prin urmare, rmseser doar trei cioturi din
coloanele catargelor privelite la fel de hidoas pentru
un marinar pe ct de urt i este unui pictor vederea
unui om cu trei membre amputate. Blanky
supraveghease slbirea tuturor arturilor i tachelajelor
rmase; pnza i frnghiile prea ntinse nu ar fi putut
suporta o greutate att de mare ca aceea a zpezii i
gheii. Chiar i ambarcaiunile de pe Terror cele dou
baleniere mari i cele dou cutere mai mici, plus schiful
cpitanului, brcile uoare i iolele, zece cu totul
fuseser demontate, mpachetate bine n pnze de vele
i depozitate pe ghea.
Acum Thomas Blanky se afla pe artul celei de-a doua
vergi a catargului principal, la opt metri deasupra punii
i nu mai avea dect un singur nivel de urcat. Orice
scar care ar fi dus spre acel ultim nivel ar fi fost, n
realitate, mai mult ghea dect lemn sau frnghie.
Catargul nsui era o coloan din ghea acoperit cu un
strat suplimentar de zpad. Navigatorul se aez clare
pe a doua verg, ncercnd s deslueasc ceva prin
viscol i ntuneric. Pe punte era bezn ca n iad. Ori
Handford, ori altcineva altceva stinsese felinarul pe
care i-l dduse. Blanky presupuse c omul fie se
ascundea pe undeva n ntuneric, fie era mort. Oricare
ar fi fost situaia, nu-i era de niciun folos. ntins pe
arturile vergii, Blanky ndrzni s arunce o privire spre
stnga i observ c tot nu se vedea nicio lumin la
pror, acolo unde ar fi trebuit s se afle David Leys.
Blanky i miji ochii ncercnd s vad mai bine
creatura de sub el, dar era mult prea mult micare n
jur bucile sfiate de pnz care fluturau n rafalele
puternice ale vntului, butoaiele care se rostogoleau,
lzile care alunecau cu vitez pe puntea nclinat i nu
reui s deslueasc dect o mas ntunecat care
nainta greoi ctre catargul principal, nlturnd din
drum butoaie cu cte o sut, o sut cincizeci de
kilograme de nisip, de parc ar fi fost doar nite glastre
din porelan.
Nu are cum s se urce pe catarg. Nu poate, i zise
Blanky mbrbtndu-se. Simea cum rceala vergii i
ptrunde prin haine pn la picioare, la piept, la vintre.
ncepur s-i nghee minile protejate acum doar de
mnuile subiri, cu degete. La un moment dat i
pierduse i peruca galez, i fularul din ln. Ciuli
urechile dorindu-i din tot sufletul s aud cum se
deschide chepengul de la prora, dorindu-i din tot
sufletul s aud strigte i s vad felinarele echipei
numeroase de salvare; dar prora navei rmase mut i
ntunecat n volburile viscolului. Oare creatura o fi
blocat i chepengul de la prora? Bine mcar c nu poate
s se urce pe catarg. Nimic de mrimea aia nu se poate
urca pe el. Iar urii albi dac o fi un urs alb nu tiu s
se caere.
Creatura ncepu s se urce pe catarg.
Blanky simi cum vibreaz lemnul sub ghearele ei.
Auzi plesnetele i hriturile i mormitul mormit
gros, de bas pe care l scotea creatura urcnd.
Urca.
Probabil c putea s ajung la locul unde era ciotul
primei vergi doar ridicnd braele deasupra capului.
Blanky se czni s vad ceva prin bezn i fu aproape
sigur c reuise s deslueasc cum ceva uria i pros
i foarte puternic se urca, cu picioarele dinainte sau
brae, sau ce-or fi fost ridicate deasupra capului,
nfigndu-i ghearele n lemnul catargului, n vreme ce
ghearele picioarelor puternice din spate cutau sprijin n
lemnul crpat al vergilor.
Blanky se tr ncet pe cea de-a doua verg, strngnd
n mbriare ptima lemnul cu diametru de douzeci
i cinci de centimetri care zbrnia n rafalele de vnt.
Pe partea dinspre pror a vergii, peste ghea, se
aternuse un strat nou de zpad de cinci centimetri.
Navigatorul ncerc s se sprijine pe arturi ori de cte
ori era n stare.
Creatura uria de pe catarg ajunsese la nivelul unde
ncepea verga lui Blanky. Cnd ntorcea capul,
specialistul nu distingea dect o absen colosal i alb
acolo unde tia c ar fi trebuit s fie catargul principal.
Ceva lovi verga cu atta putere c Blanky zbur un
metru prin aer, iar apoi ateriz dur la loc, pe boae i
burt, fora impactului cu verga i mnunchiul de
arturi ngheate lsndu-l fr suflare. i fr ndoial
c ar fi czut dac nu i s-ar fi nclcit n otgoanele
arturilor minile i cizma dreapt chiar sub verg.
Parc un cal nrva din metal l-ar fi azvrlit un metru
n aer.
Urm o alt lovitur care l-ar fi propulsat pe Blanky la
zece metri prin bezna de deasupra punii, dac nu s-ar fi
inut cu toat puterea. Chiar i aa, vibraia a fost att
de violent, nct Blanky alunec i rmase atrnat i
legnndu-se sub verg, cu minile amorite i piciorul
drept nc agate i zbtndu-se n arturi. Reui s se
salte napoi pe verg chiar n momentul n care veni cea
de-a treia lovitur i cea mai puternic de pn atunci.
Navigatorul auzi trosnetul, simi cum verga groas
ncepe s cedeze i i ddu seama c numai cteva
secunde l despart de momentul cnd el, verga,
arturile, otgoanele, saulele i scrile din frnghie se vor
prbui grmad opt metri prin bezn pn n
drmturile de pe punte.
i atunci Blanky ncerc imposibilul. Se ridic ncet n
genunchi pe verga nclinat, fisurat i acoperit cu
ghea. Apoi se ridic n picioare, dnd nebunete din
brae ca s-i menin echilibrul fragil i se arunc n
gol, cu minile i picioarele ntinse, cutnd una din
saulele care trebuiau s fie posibil s fie pe acolo pe
undeva, gndindu-se mereu la cum ar influena
aterizarea sa nclinarea navei la pror, rafalele de vnt,
fora viscolului i eventualele efecte ale trepidaiei
vergilor celui de-al doilea nivel lovite ncontinuu de
creatura aceea monstruoas.
Dar nu reui s se prind din prima ncercare de
singurul otgon pe lng care trecu. Se lovi cu obrazul de
el i, cznd, Thomas Blanky izbuti totui s-l apuce,
alunec pe lungimea lui ngheat vreo doi metri, apoi,
cu micri disperate, ncepu s se caere pe el ctre cea
de-a treia verg i ultima a catargului scurtat, aflat la
cincisprezece metri deasupra punii.
Creatura url mai jos de el. Apoi se auzi un alt urlet
cnd a doua verg, arturile, tache lajul i parmele se
desfcur i se prbuir pe punte. Dar cel mai puternic
dintre cele dou urlete a fost acela scos de creatura
crat pe catarg.
Otgonul de care se apucase Blanky era o frnghie
simpl care atrna de obicei la vreo opt metri de
catargul principal. Marinarii o foloseau ca s coboare
mai repede de pe gabie sau de pe vergile superioare, dar
niciodat ca s urce. Iar Blanky se urca acum pe ea. n
ciuda faptului c era acoperit cu ghea i se balansa
puternic n viscol i n ciuda faptului c Thomas Blanky
nu-i mai simea degetele de la mna dreapt, se urc
pe ea de parc ar fi fost un aspirant de paisprezece ani
care se distreaz mpreun cu ceilali biei de pe nav
ntr-o sear la tropice.
Nu se putu ridica pe verga din vrf, stratul de ghea
era mult prea gros, dar dibui arturile i trecu de pe
saul pe otgoanele slbite i strnse de sub verg.
Buci de ghea czur cu zgomot pe punte. Blanky i
nchipui c aude, sau poate era doar sperana lui,
pocnete i bubuituri venind dinspre pror, ca i cum
Crozier i ceilali ar fi spart chepengul cu topoarele.
Agat ca un pianjen de arturile ngheate, Blanky
se uit n jos spre stnga. Ori viscolul se mai domolise,
ori i revenise vederea nocturn, ori ambele. Cci acum
vedea monstrul. Urca fr ezitare spre cea de-a treia i
ultima verg. Prea att de mare, nct Blanky i zise c
seamn cu o pisic uria ce se car pe un lstar.
Dei, firete, nu aducea deloc cu o pisic, numai c i
folosea ghearele ca s urce, nfigndu-i-le adnc n
lemnul de stejar i n mbinrile din fier ale catargului
pe care nici mcar o ghiulea de tun nu le -ar fi putut
strpunge.
Blanky continu s se deplaseze ncet de-a lungul
vergii, dislocnd buci de ghea i fcnd arturile s
prie ca o bucat de muselin mult prea apretat.
Forma gigantic din urma lui ajunsese la nivelul celei
de-a treia vergi. Blanky o simi cum vibreaz i se ls
atunci cnd o parte din greutatea creaturii ajunse pe ea.
Gndindu-se la uriaele picioare de dinainte ale
creaturii aruncate peste vergi, gndindu-se la o lab de
dimensiunea pieptului lui care se ntinde i lovete verga
aproape de locul unde se afla el, Blanky se for s se
trasc mai repede. naintase deja cam doisprezece
metri, depind marginea punii aflat la cincisprezece
metri sub el. ntr-o zi normal n larg, marinarul care ar
fi czut de aici ar fi aterizat direct n ap. Dar acum,
dac Blanky ar fi czut, s-ar fi zdrobit de gheaa care
strngea Terror n cletii ei.
Intr cu capul i cu umerii n ceva o plas, un
pienjeni, Dumnezeule mare, era pierdut i o
fraciune de secund avu senzaia c o s nceap s
zbiere. Dar i ddu repede seama despre ce era vorba:
ajunsese n dreptul mpletiturilor rudimentare din
frnghii care duceau de la parapet la a doua gabie, dar
care acum fuseser prinse de ciotul catargului pentru ca
oamenii s se poat urca ca s curee gheaa i de acolo.
Aceast nclceal de otgoane reprezenta, de fapt,
tachelajul de la tribord pe care, n mod absolut
incredibil, creatura l smulsese din numeroasele lui
legturi n parapet i punte cu doar dou lovituri ale
ghearelor ei imense.
i din nou Blanky acion nainte de a-i ngdui
rgazul de a se gndi la ce anume are de gnd s fac.
Dac s-ar fi gndit la urmtoarea lui micare la peste
douzeci de metri deasupra gheurilor, ar fi hotrt s
nu o mai fac.
Se azvrli de pe arturi pe tachelajul care se legna
puternic n rafalele vntului.
Aa cum i nchipuise, greutatea lui mpinse
otgoanele napoi spre catarg. Trecu la mai puin de
jumtate de metru de blocul diform i pros de la
mbinarea vergilor n catarg. Era mult prea ntuneric ca
s deslueasc mai multe n afara formei hidoase a
creaturii, dar zri un cap triunghiular, cam de mrimea
trunchiului su, care se mic cu repeziciune pe un gt
mult prea lung i mult prea asemntor cu un arpe ca
s aparin acestei lumi, i apoi auzi un TROSC!
puternic cnd coli mai lungi dect degetele lui ngheate
clnnir n gol acolo unde fusese el doar cu o fraciune
de secund mai devreme. Navigatorul simi mirosul
respiraiei ieite din gura creaturii o emanaie
fierbinte, cu miros de carne putrezit, diferit de
duhoarea cu iz de pete care venea din boturile urilor
polari pe care i omorser i i jupuiser ei pe gheuri.
Miasm de carne descompus de om, amestecat cu
pucioas, fierbinte ca suflul cazanului cu aburi prin ua
deschis.
n clipa aceea Thomas Blanky nelese c aveau
dreptate acei marinari pe care n sinea lui i considerase
nite proti superstiioi: aceast creatur a gheurilor
era tot att demon sau zeu ct era carne i blan alb
de animal. Era o for pe care trebuia s-o domoleti sau
s o venerezi sau, pur i simplu, s fugi din calea ei.
Cnd trecu peste axa navei, aproape c se atept ca
mpletitura de funii pe care se legna el s se
nepeneasc n cioturile vergilor de mai jos, ori s se
agae de verga dinspre babord, i atunci creatura l va
trage pe ea aa cum tragi un pete mare prins n nvod,
dar ineria imprimat micrii de greutatea sa l bascul
la cinci metri, sau chiar mai mult, de catarg, spre
babord.
Acum tachelajul se pregtea s-l basculeze napoi
spre braul uria ntins dup el. Blanky se rsuci cu
putere, i arunc greutatea nspre pror, simi
otgoanele sfiate ale tachelajului urmndu-i ineria i
reui s-i elibereze ambele picioare cu care ncepu s
caute disperat a treia verg de pe latura sa.
O gsi cu cizma stng. Talpa din cauciuc gros
alunec pe ghea i trecu pe lng ea, dar cnd
otgoanele revenir spre pupa, reui s-i pun ambele
tlpi pe lemnul ngheat i se mpinse cu toat fora.
mpletitura ncurcat de funii trecu iar pe lng
catarg, dar acum formnd un arc de cerc spre pup.
Picioarele lui Blanky se zbteau n gol, la cincisprezece
metri deasupra cortului drmat i materialelor
mprtiate pe punte. i arcui spatele departe de
otgoane, cnd se balans spre catarg i creatura care l
atepta acolo.
Ghearele sfiar ninsoarea la mai puin de zece
centimetri de spinarea lui. Dei nspimntat, Blanky
tot reui s se minuneze, cci la balansul anterior i
dduse seama c distana dintre el i catarg era cam de
trei metri. nseamn c monstrul acela i nfipsese
ghearele de la laba dreapt sau mn, sau copit a
Diavolului n lemnul catargului i rmsese agat n
aer, cu braul stng ntins dup el.
Dar nu-l nimerise.
ns nu-l va mai rata data urmtoare cnd Blanky se
va balansa din nou spre centru.
Se apuc de marginea tachelajului i alunec pe ea n
jos la fel de repede cum ar fi fcut-o pe un otgon simplu,
ori pe o saul, rnindu-i degetele dar fr s simt
la ncrucirile funiilor, riscnd n fiecare clip ca
zbaterea tachelajului s-l azvrle departe, n bezn.
Otgonul atinse punctul maxim al arcului descris,
undeva dincolo de parapetul de la tribord, i ncepea
micarea n sens invers.
Tot sunt prea sus, i zise Blanky zburnd napoi spre
catarg.
Creatura apuc tachelajul atunci cnd acesta ajunse
n dreptul ei, dar Blanky era la mai bine de ase metri
mai jos i continua s coboare, agndu-se cu degetele
ngheate de funiile ncruciate.
i atunci creatura ncepu s trag tot tachelajul spre
ea.
Doamne, iart-m, minunia dracului ce-i asta, apuc
s exclame n gnd Thomas Blanky atunci cnd
nclceala de otgoane i ghea, plus un om, totul
cntrind o ton, o ton i jumtate, ncepu s fie
ridicat uor i sigur, de parc monstrul nu ar fi fost
nimic altceva dect un pescar tacticos care i trgea
nvodul la sfritul zilei.
Navigatorul fcu atunci ce-i propusese n ultimele
zece secunde de balans: se ls s alunece mai jos pe
marginea tachelajului, n acelai timp deplasndu-i
greutatea nainte i napoi, nchipuindu-i c e un
putan care se d n leagn pe o frnghie, mrind arcul
lateral cu fiecare smucitur a creaturii. Orict de repede
ar fi cobort el, tachelajul era ridicat cu aceeai vitez.
n ritmul acesta, va ajunge la captul otgonului i tot va
fi la cincisprezece metri n aer.
Dar mai avea suficient funie ct s poat descrie un
arc de ase metri spre tribord, aa c se apuc mai
strns de otgoanele verticale cu ambele mini i i
ndrept picioarele pe saul. nchise ochii i i nchipui
iar c este un biea dndu-se n leagn la captul unei
frnghii.
Ca i cum i-ar fi anticipat micarea, creatura scoase
un hrit puternic i smuci tachelajul sltndu-l nc
vreo trei metri spre ea.
Fr s aib habar dac se afl la nlimea de ase
metri, ori cincisprezece, deasupra punii, concentrndu-
se numai asupra coordonrii balansului, Blanky rsuci
otgonul atunci cnd micarea l duse deasupra
parapetului de la tribord, i eliber picioarele i se
arunc n bezna de dincolo de nav.
Cderea i se pru nesfrit.
Se rsuci din nou n aer, n aa fel nct s nu
aterizeze n cap sau pe burt, sau pe spate. Sigur,
gheaa nu era nici moale, nici elastic, dei era mai bine
s cad pe ea dect pe parapet ori pe punte. Navigatorul
tia acum c viaa i depinde de o simpl formul a fizicii
newtoniene: Thomas Blanky devenise o problem
nensemnat de balistic.
Simi cum trece cu capul la trei metri de parapet i
abia avu vreme s-i flexeze genunchii i s-i ntind
braele nainte s se izbeasc cu totul de rampa de
zpad i ghea de lng Terror. Fr s vad nimic n
jur, navigatorul se strduise s calculeze ct mai bine
posibil captul balansului su descendent, n aa fel
nct s fie dincolo de crarea de ghea, dur ca
cimentul, pe care oamenii veneau i plecau de la nav,
dar i impactul dintre trupul su i sol s aib loc
nainte de locul unde erau depozitate balenierele,
acoperite acum cu un metru de zpad.
Ateriz pe taluzul alb, chiar dincolo de rampa de
ghea i chiar napoia ambarcaiunilor nvelite n pnze
de vele i zpad. ocul impactului l ls fr
respiraie. I se ntinsese un muchi ori i fracturase un
os la piciorul stng, iar Blanky nl de urgen o rug
acelor zei care nu dormeau la ora aceea, cerndu-le s
fie un muchi, nu un os. Imediat ncepu s se
rostogoleasc pe panta abrupt, njurnd i icnind i
strignd, strnind i el mici volburi de zpad, aidoma
vntului dezlnuit n jurul navei.
Blanky se opri la vreo zece metri dincolo de Terror,
undeva pe marea ngheat. Aprecie foarte repede
situaia. Avea braele ntregi, dei se rnise la
ncheietura minii drepte. Capul prea intact. l dureau
coastele i respira greu, probabil ca rezultat al spaimei
i surescitrii, iar nu din cauza unor coaste rupte. ns
piciorul stng l durea ca dracul nsui.
tia c trebuie s se ridice n picioare i s o ia la
fug chiar acum dar nu se putea face s-i asculte
propriul ordin. Era nespus de mulumit s stea ntins,
simind fierbineala din trup scurgndu-i-se acolo, n
gheaa ntunecat de sub el, i n aerul rece de
deasupra, ncercnd s-i recapete suflul i minile.
Strigtele care se auzeau acum de pe puntea teugii
aparineau camarazilor lui. Nu mai avea nicio ndoial n
privina aceasta. La pror apruser cercuri de lumin,
niciunul mai mare de un metru n diametru. Apoi
Blanky auzi o bufnitur surd, atunci cnd creatura-
demon alunec de pe catarg pe punte. Apoi alte strigte
alarmate, acum, dei oamenii nu aveau cum s o vad
clar, pentru c se afla mult spre pup, n harababura de
vergi rupte, buci de tachelaj i butoaie mprtiate din
centrul navei. Apoi un foc de puc.
Cu dureri mari n tot corpul, Thomas Blanky se ridic
n patru labe. i pierduse i mnuile subiri, cu degete.
Ambele mini i erau goale. La fel de gol i era i capul.
Cndva, n timpul contorsionrilor lui de pe tachelaj i se
desfcuse i coada, iar acum prul lung i crunt i
flutura n rafalele vntului. Nu-i mai putea simi
degetele, faa, extremitile. Iar restul l durea ngrozitor.
Luminat din spate, creatura sri peste parapetul de
la tribord. ntr-o fraciune de secund Blanky se ridic
n picioare i o lu la goan spre bezna mobilat cu
seracuri i creste de ghea.
Aluneca, se poticnea, cdea, se ridica iar, o lua din
nou la fug. i abia dup vreo cincizeci de metri i ddu
seama c la fel de bine i-ar fi putut semna propria
condamnare la moarte.
Ar fi trebuit s rmn lng nav. Ar fi trebuit s
fug prin spatele ambarcaiunilor depozitate pe ghea
de-a lungul tribordului, s se agae de bompresul
nclinat n ghea i s se repead spre babord, urlnd
dup ajutor.
Dar, nu. Ar fi fost mort mai nainte s treac de
tachelajul de la pror. Creatura l-ar fi prins n mai puin
de zece secunde.
De ce am apucat-o n direcia asta?
Era sigur c avusese un plan nainte de cderea
calculat de pe tachelaj. Dar care naiba fusese planul
la?
Auzea bufnete i hrieli pe marea de ghea n
spatele lui.
Cineva, poate Goodsir, asistentul medicului de pe
Erebus, i spusese la un moment dat c ursul polar i
atac prada cu o vitez extrem de mare patruzeci de
kilometri pe or s fi fost? Da, cel puin. Iar Blanky nu
fusese niciodat un alergtor redutabil. Iar acum mai
trebuia i s se fereasc de seracuri i de creste i de
fisurile din ghea pe care le vedea doar atunci cnd era
foarte aproape de ele.
De aia am luat-o pe aici. sta era planul.
Creatura venea n urma lui, cu salturi mari, evitnd
aceleai seracuri i buci de creste printre care
navigatorul fcuse slalom greoi doar cu cteva secunde
nainte. n plus, Blanky gfia i pufia ca un burduf
spart, n vreme ce dinspre forma uria din spate nu se
auzeau dect nite grohituri uurele amuzate?
anticipnd momentul n care i va sfia victima? , n
vreme ce gheaa duduia sub paii ei, mari ct patru sau
cinci de ai lui.
Ajunsese la vreo dou sute de metri deprtare de
nav, n largul ntinderii de ghea. Cnd se izbi cu
umrul drept de un bloc de ghea pe care nu-l
observase dect prea trziu. Umrul cu pricina i amori
instantaneu, alturndu-se cabalei puse la cale de
celelalte pri ale trupului su. Blanky i ddu seama
c fusese orb ca noaptea tot timpul. Luminile de pe
Terror rmseser mult, foarte mult n urm, la o
distan incredibil de mare de el, i nu-i permitea s se
ntoarc i s se uite dup ele. N-ar fi fcut dect s-i
distrag atenia cci, oricum, razele felinarelor nu aveau
cum s ajung pn la el.
Pricepu c urmase harta mental pe care, n lungul
timp petrecut aici, nregistrase toate seracurile i
crevasele i configuraia gheurilor din jurul navei pn
la linia orizontului. Vreme de mai bine de un an se tot
uitase la marea aceasta ngheat, cu crestele ei, cu
stncile ei de ghea, cu toate formele ciudate create
prin fora presiunii de adncime, iar cteva luni din
toat aceast perioad observase straniul peisaj din jur
la lumina apoas a zilei polare. Chiar i iarna, cnd era
de cart, iar noaptea era luminat de lun i stele i de
aurora boreal, studia mprejurimile de ghea cu ochi
experimentat de navigator la poli.
Iar la distan cam de dou sute de metri de Terror, n
spatele unei creste pe care tocmai o escaladase auzise
cum creatura a trecut-o dintr-un singur salt i aduse
aminte c acolo se afla un labirint de aisberguri micue,
formate din fraii lor mai mari, alctuind un soi de lan
muntos de stnci de ghea de dimensiunea unor
csue.
Parc ghicind ncotro se ndreapt nefericita victim,
forma nevzut din urm mormi puternic i acceler
pasul.
Prea trziu. Imediat ce reui s ocoleasc ultimul
dintre seracurile nalte, Blanky ajunse n labirintul din
ghea. ns aici harta lui mental nu-i mai era de
niciun folos, l vzuse numai de la distan i prin
telescop, drept care se izbi de un ghear, czu n fund,
dar se grbi s se ridice n patru labe auzind creatura la
civa metri de el.
Crevasa dintre doi gheari cam ct o trsur fiecare
era cam de un metru lime. Blanky se repezi n ea tot
de-a builea, cu minile goale la fel de insensibile i
strine ca suprafaa ntunecat de ghea de sub ele
chiar n momentul n care creatura lovi aerul cu laba
uria n spatele lui.
Navigatorul renun s se mai gndeasc la oricei
fugrii de motani atunci cnd ghearele incredibil de
mari zgriar gheaa la mai puin de douzeci de
centimetri de tlpile lui. Se ridic n picioare, czu la loc
n sprtura ngust, se ridic iari i se mpletici
nainte, prin bezn absolut.
Nu era bine. Crarea din ghea era mult prea scurt
mai puin de trei metri i la captul ei Blanky se
prvli ntr-o bre deschis. Auzea salturile i
grohiturile creaturii care tocmai ce ocolea blocul de
ghea din dreapta lui. Mai la adpost ar fi fost n
mijlocul unui teren de cricket. i nici crevasa nu-i putea
oferi dect o ascunztoare temporar, cci pereii ei erau
mai mult zpad dect ghea. Loc n care s atepte, n
ntuneric, s treac minutul pn cnd creatura va lrgi
deschiztura i i va face drum cu ghearele nuntru.
Loc n care s-i atepte moartea.
Ghearii mici, sculptai de vnt, pe care -i vzuse prin
lunet se aflau unde n ce direcie? Parc spre
stnga.
Se ndrept mpleticindu-se ntr-acolo, se izbi de
colurile tioase ale ghearilor i seracurilor care nu-i
erau de niciun folos, se mpiedic de o crevas adnc
de vreo jumtate de metru, se tr n patru labe napoi
pe suprafaa alb i auzi creatura npustindu-se pe
lng blocul de ghea i oprindu-se brusc la nici trei
metri n spatele lui.
Ghearii mai mari ncepeau dincolo de blocul acesta.
Cel cu gaur n mijloc pe care-i amintea c-l vzuse
prin lunet era cam
dar lucrurile astea se mic n fiecare zi i n fiecare
noapte a fiecrei zile
se prbuesc i cresc din nou i se remodeleaz,
mpini ncoace i ncolo de presiunea din adncuri
iar creatura se car pe versantul din spatele lui i
va ajunge de ndat pe acest platou din ghea, punctul
terminus al cltoriei lui Blanky
Umbre. Crevase. Fisuri. Fundturi. Niciuna suficient
de larg ca s se poat ascunde nuntru. Ateapt.
Singura cavitate de acolo se afla cam la un metru i
douzeci nlime pe latura unui ghear rsturnat, aflat
n dreapta lui. Norii se despriser cinci secunde, iar la
lumina stelelor Blanky reui s observe cercul neregulat
din peretele de ghea.
Se repezi ntr-acolo i se azvrli nuntru, fr s aib
habar dac tunelul acela de ghea era adnc de zece
metri ori de zece centimetri. Nu ncpea.
Era prea voluminos i nu ncpea prin deschiztur
din cauza vemintelor mantaua de iarn i rndurile
de pulovere.
Blanky i smulse hainele. Creatura trecuse de ultima
creast i acum ajunsese n spatele lui, ridicat pe
picioarele dindrt. Navigatorul nu o vedea, nu avea de
gnd s se opreasc i s se uite n urm, dar o simea.
i scoase ct putu de repede mantaua i rndurile
exterioare de haine din ln i, tot fr s se ntoarc, le
azvrli spre creatur.
Se auzi un hauuu de surprindere, nsoit de o duhoare
de pucioas, i apoi zgomotul hainelor sfiate i
aruncate departe, printre seracuri.
ncerc iar s intre n deschiztura din ghea.
Umerii abia dac-i ncpeau. Mic bezmetic din
picioare, cutnd cu vrful cizmelor ceva de care s se
propteasc. Rcia cu degetele cutnd un punct de
care s se agae.
Blanky intrase doar un metru n deschiztur, cnd
creatura se ntinse dup el. Mai nti i smulse cizma
dreapt i o parte din laba piciorului. Navigatorul i
simi ghearele n carnea lui i i zise se rug s nu-i
fi fost smuls dect clciul. Dar n-avea cum s-i dea
seama. Icnind i strngnd din dini n faa unui junghi
de durere cumplit ce-i croise pe neateptate drum prin
amoreala piciorului rnit, se rsuci i se ndes i mai
adnc n deschiztur.
Tunelul de ghea se ngusta.
Ghearele din spate rcir gheaa i i sfiar
piciorul stng exact n locul unde se rnise n cderea
de pe tachelaj. Simi mirosul propriului snge i
probabil c-l simi i creatura, cci se opri o clip din
atac. Apoi url din nou.
Inima i testiculele i nghear la auzul acelui urlet,
dar continu s se mite. Folosind la maximum cele
cteva secunde de pauz, navigatorul se tr napoi n
locul mai puin restrictiv prin care tocmai trecuse i, cu
ultimele puteri, lovi n ghea cu genunchii i cu tlpile,
i reui, sfiindu-i hainele rmase i pielea de pe
umeri, s se strecoare printr-o crptur prin care nu ar
fi putut s treac n veci un om chiar i de talie mijlocie,
aa ca el.
Dincolo de aceast strangulare, tunelul de ghea se
lrgea i cobora n pant. Blanky se mpinse n jos pe
burt, reuind s alunece mai bine datorit lubrifierii cu
propriul su snge. Hainele i erau zdrenuite. Simea
rceala gheii siluindu-i muchii ncordai ai
abdomenului i scrotul gheboat.
Creatura url a treia oar, dar acum i se pru c era
cu civa metri mai departe.
n ultima clip, chiar nainte s alunece n spaiul
deschis, Blanky i zise c totul fusese n zadar. Tunelul
acela, foarte probabil format prin topirea gheii n urm
cu multe luni, trecea prin ghearul cel mic dintr-un
capt n cellalt. i, pe neateptate, se pomeni ntins pe
spate, sub cerul plin cu stele. Simea mirosul sngelui
cald n zpada proaspt aternut. Auzea creatura
srind n jurul ghearului, mai nti spre stnga, apoi
spre dreapta, nerbdtoare s ajung la el, sigur de
sine, convins c va ajunge la prada sa dac va urma
mirosul acela ator de snge omenesc. Navigatorul
era mult prea rnit i mult prea epuizat ca s ncerce s
se trasc mai departe. ntmpl-i-se ce va fi s i se
ntmple i fie ca Dumnezeul Marinarilor s-l
jugneasc i s-l trimit n Iad pe monstrul sta care
voia s-l mnnce. n ultima lui rugciune, Blanky ceru
ca unul din oasele lui s-i rmn nepenit n gt.
Abia dup un minut nesfrit i vreo ase alte urlete
fiecare dintre acestea mai puternic i mai frustrat,
fiecare venind din cte un alt punct al ntinderii
ntunecate din jurul lui Blanky nelese c monstrul
nu putea ajunge la el.
Sttea ntins pe spate, sub cerul plin de stele, dar nu
se afla n spaiu deschis, ci ntr-un soi de cutie din
ghea, de un metru i jumtate pe doi un loc ngrdit,
format de cel puin trei dintre ghearii mai mari mpini
i rsturnai de presiunea mrii de ghea. Unul dintre
acetia se apleca deasupra lui ca un perete nclinat, ns
Blanky tot putea s vad stelele de deasupra. Le vedea
i prin cele dou crpturi verticale din latura cealalt a
sicriului su de ghea i mai vedea i forma uria a
urmritorului lui care le bloca razele la captul acestor
crpturi, la vreo cinci metri distan de el. ns spaiile
dintre gheari nu erau mai late de cincisprezece
centimetri. Iar tunelul prin care se trse el ca s ajung
pn aici era singura cale de acces.
Monstrul mai url i se nvrti n jurul ghearilor nc
vreo zece minute.
Cu un efort considerabil, Thomas Blanky reui s se
ridice n ezut i i sprijini de peretele din ghea
spinarea i umerii cioprii. Nu mai avea nici manta,
nici hainele groase de iarn; iar pantalonii, cele dou
pulovere, cmile din ln i din bumbac i flaneaua de
corp erau ude, pline de snge i fcute ferfeni, aa c
se pregti s moar de frig.
i totui creatura nu voia s plece. Se nvrtea pe
lng cutia cu perei din ghea, agitat ca un animal de
prad ntr-una din grdinile zoologice la mod n
Londra. ns Blanky era cel din cuc.
i ddea seama c nu mai are nici energie i nici
dorin s se trasc din nou prin tunelul strmt, chiar
dac, printr-o minune, creatura ar fi hotrt s dispar
de acolo. i, prin absurd, dac ar fi reuit s treac prin
tunel, la fel de bine ar fi putut s se afle pe lun pe
luna aceea care ieea acum dintre norii zbuciumai i
luminnd ntr-o explozie albastr ghearii din jur. i,
chiar dac prin absurd ar fi reuit s se trasc afar
dintre gheari, cei trei sute de metri pn la nav
constituiau o distan imposibil. Nici nu-i mai simea
corpul i nu-i mai putea mica picioarele.
Blanky i potrivi mai bine ezutul i picioarele n
zpad, stratul era mai gros aici unde nu ajungea
vntul, i se ntreb dac va fi vreodat gsit de
camarazii lui de pe Terror. Dar de ce s-l caute, n fond?
Era doar un alt marinar rpit de creatura gheurilor.
Bine mcar c domnul cpitan nu va mai fi obligat s
duc un alt cadavru, sau bucat de cadavru, mpachetat
fr economie n cea mai bun pnz de vele n Cabina
cu Mori de jos.
Alte zgomote i urlete se auzir dinspre captul
tunelului, dar Blanky nu le lu n seam.
S te fut i pe tine, i pe scroafa ori diavolul care
te-a ftat, murmur navigatorul cu buze amorite,
ngheate.
Sau poate c nu scosese niciun sunet. i ddu seama
c moartea prin nghe nu era absolut deloc dureroas,
chiar dac i se scurgea tot sngele din corp, dei sngele
din rnile i tieturile lui multiple era ngheat acum. n
realitate, era linitit odihnitoare. Minunat mod n
care s
Blanky observ o dr de lumin venind prin tunel i
prin crpturile dintre gheari. Creatura folosea tore i
felinare ca s-l fac s ias de acolo. Dar nu se va lsa
pclit de iretlicul sta vechi. Va rmne aici,
nemicat, pn cnd lumina aceea va disprea, iar el se
va cufunda definitiv n somnul lin i venic. Nu-i va da
satisfacia s-i aud sperana din glas dup duelul lor
ndelungat i mut.
La dracu, domnule Blanky! bubui vocea de bas a
cpitanului Crozier din tunelul de ghea. Rspunde,
dac eti acolo, fir-ai tu s fii, ori plecm i te lsm s
mori de frig.
Blanky clipi uluit. Sau, mai bine zis, ncerc s
clipeasc din pleoape i gene ngheate. S fi fost
aceasta o alt stratagem a demonului-monstru?
Aici, croncni el.
i din nou, mai tare:
Aici!
Un minut mai trziu, prin deschiztura tunelului
aprur capul i umerii lui Cornelius Hickey, ajutorul de
temuitor, unul dintre cei mai micui oameni de pe
Terror. Ducea un felinar cu el. Blanky gndi complet
aiurea c are n faa ochilor un gnom cu cap de burghiu.

Toi cei patru doctori se ocupar de el.


Blanky ieea cnd i cnd din ceaa blnd care l
nvluise doar ca s vad cum se mai desfurau
lucrurile. Uneori i vedea aplecai asupra lui pe cei doi
medici de pe Terror Peddie i McDonald alteori pe cei
doi felceri de pe Erebus, Stanley i Goodsir. Uneori doar
unul din cei patru decupa din el ori tia cu fierstrul,
ori l bandaja, ori l cosea. Blanky inea cu tot
dinadinsul s-i spun lui Goodsir c, dac i pun
mintea, urii polari pot fugi cu vitez mai mare de
patruzeci de kilometri pe or. Dar, pe de alt parte, oare
chiar despre un urs alb polar fusese vorba? Blanky nu
credea aa ceva. Urii albi erau vieti ale acestui
pmnt, iar creatura aceea venise din alt parte.
Navigatorul gheurilor, Thomas Blanky, nu avea nicio
ndoial n privina aceasta.
n cele din urm, se dovedi c daunele nu au fost att
de rele. Nu au fost rele deloc.
John Handford scpase neatins. Dup ce Blanky i
dduse felinarul, marinarul de la tribord micorase
flacra i i prsise postul, fugind spre babord ca s se
ascund atunci cnd creatura ncepuse s se urce pe
catarg dup navigator.
Alexander Berry, pe care Blanky l crezuse mort,
fusese descoperit sub pnza prbuit a copertinei,
printre butoaiele drmate, chiar n locul unde fcea de
cart atunci cnd apruse monstrul i sfrmase verga.
Berry se lovise la cap att de tare nct nu-i mai
amintea absolut nimic din ce se ntmplase n noaptea
aceea, dar Crozier i spuse lui Blanky c i gsiser
puca i c se trsese cu ea. Desigur, i navigatorul
trsese un foc de aproape n forma aceea nlat
deasupra lui, aidoma zidului unei crciumi, dar nicieri
pe punte nu se observase vreo urm de snge.
Crozier l ntreb pe Blanky cum de se poate una ca
asta, cum de se poate ca doi brbai n toat firea s
trag de aproape ntr-un animal i s nu curg niciun
strop de snge? Dar navigatorul nu se hazard s
speculeze. Dei n adncul sufletului su tia rspunsul.
i Davey Leys era ntreg i nevtmat. Probabil c
marinarul de patruzeci de ani vzuse i auzise multe din
postul lui de la pror, poate chiar vzuse creatura
fcndu-i apariia pe punte, dar nu vorbea despre asta.
Din nou David Leys se holba mut la tavan. Mai nti a
fost dus n infirmeria de pe Terror, dar pentru c toii
medicii aveau nevoie de spaiul acela plin de snge ca
s-l repare pe Blanky, Leys a fost transportat cu targa n
infirmeria mult mai ncptoare de pe Erebus.
Iar limbuii vizitatori ai lui Blanky povesteau c sttea
pur i simplu ntins pe spate, uitndu-se fr s
clipeasc la grinzile de deasupra capului.
Blanky nu scpase ntreg. Creatura i smulsese o
bucat din laba piciorului drept, cu clci cu tot, dar
McDonald i Goodsir curaser i cauterizaser locul i
i dduser asigurri c, la indicaiile lor, marangozul i
armurierul navei i vor construi o protez din piele sau
lemn, pe care i-o va putea prinde cu nite curele de
picior ca s poat merge din nou.
Piciorul lui stng avusese cel mai mult de suferit n
urma atacului creaturii, carnea era smuls de pe os n
cteva locuri, i chiar suprafaa osului avea zgrieturi
lungi, iar doctorul Peddie a mrturisit ulterior c toi cei
patru medici fuseser convini c trebuiau s i-l
amputeze de la genunchi. Dar unul dintre puinele
avantaje ale vieii la arctice era ntrzierea instalrii
infeciilor ori cangrenelor, astfel nct, dup ce osul a
fost pus la locul lui, iar muchii au avut de suportat
peste patru sute de custuri, piciorul lui Blanky, dei
deformat i plin de tieturi i fr buci de muchi ici i
colo, prea a se vindeca ncet.
Nepoilor ti o s le plac cicatricele-alea, i
spusese cellalt navigator, James Reid, cnd i fcuse o
vizit de politee.
i frigul i luase birul. Ca prin minune, Blanky nu-i
pierduse niciun deget de la picioare foarte bine, i-au
zis doctorii, deoarece va avea nevoie de ele ca s-i in
echilibrul pe piciorul distrus dar i pierduse toate
degetele de la mna dreapt, cu excepia celui mare, iar
de la mna stng rmsese fr degetul mic, inelarul i
degetul mare. Goodsir, care evident c tia cte ceva
despre astfel de lucruri, l asigur c, ntr-o bun zi, va
fi n stare s scrie i s mnnce fr probleme
ajutndu-se doar de cele dou degete alturate rmase
la stnga, i se va putea ncheia iari la pantaloni i la
cma cu cele trei de la mna dreapt.
Thomas Blanky nu ddu niciun pr pe vestea c se
va putea ncheia singur la ndragi. Nu nc. Era viu.
Creatura dintre gheuri fcuse tot posibilul s-l omoare,
dar el scpase cu via. Putea s simt gustul mncrii,
s stea la palavre cu camarazii lui, s-i bea poria
zilnic de rom deja era n stare s-i in cana
cositorit cu minile bandajate i s citeasc o carte
dac i-o proptea cineva cum se cuvine n fa. Era
hotrt s citeasc Vicarul din Wakefield41 nainte de a
pleca pe lumea cealalt.
Blanky era viu i inteniona s rmn astfel ct de
mult se putea. Pn una-alta, era fericit. Abia atepta s
se ntoarc n cueta lui de la pup, aflat ntre cea a
locotenentului de rang trei, Irving, i cea a lui Jopson,
stewardul cpitanului, iar asta se va ntmpla foarte
curnd, atunci cnd medicii vor fi absolut siguri c au
terminat s-i ciopleasc i s-i coas i s-i amuineze
rnile.
Pn una-alta, Thomas Blanky era fericit. Era fericit
ziua, era fericit i noaptea, atunci cnd, culcat n patul
su din infirmerie, i auzea pe ceilali bombnind i
optind, i trgnd vnturi, i rznd n hamacurile lor
de dincolo de peretele subire. Era fericit atunci cnd
auzea mormielile i ordinele date de domnul Diggle
celor care l ajutau s coac pesmei n creierii nopii.
Thomas Blanky asculta scrnetul i mritul mrii

41 Vicarul din Wakefield roman al lui Oliver Goldsmith, publicat

n 1766 (n. tr.).


ngheate care se ncpna s zdrobeasc HMS Terror
i adormea legnat de zgomotele ei, ca de cntecul de
leagn venit de pe buzele preasfintei lui mame.
22
IRVING
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
13 decembrie 1847

Locotenentul de rang trei, John Irving, voia s afle


cum anume reuea Silence s plece i s se ntoarc pe
nav fr s-o vad nimeni. n noaptea aceasta, fix la o
lun dup ce-i descoperise culcuul, avea de gnd s
dezlege enigma, chiar dac asta l-ar fi costat degetele de
la mini i de la picioare.
A doua zi dup ce o gsise, Irving i raportase
cpitanului su c femeia eschimos i mutase brlogul
n magazia cu lanuri de ancor din cal. Nu-i spusese,
ns, c aceasta prea a mnca o bucat de carne
proaspt, deoarece avea serioase ndoieli c ar fi vzut
bine n fraciunea aceea de secund. Nu raportase nici
aparentul act de sodomie dintre ajutorul de temuitor,
Hickey, i marinarul Manson, act pe care el l
ntrerupsese. Irving i ddea seama c, neinformndu-
i cpitanul asupra acestui fapt revolttor i deosebit de
grav, i ncalc datoria de ofier al Serviciului pentru
Descoperiri Geografice din cadrul Marinei Regale, dar
Dar ce? Singurul motiv care n mintea lui Irving ar fi
justificat aceast abatere a lui de la regulamentul militar
era acela c HMS Terror avea i aa prea muli obolani
la bord.
ns apariiile i dispariiile aparent magice ale lui
Lady Silence, considerate de membrii superstiioi ai
echipajului ca dovezi certe ale puterilor ei de vrjitoare i
neluate n seam de cpitanul Crozier i de ceilali
ofieri, i se preau mult mai importante tnrului Irving
dect povestea cu ajutorul de temuitor i idiotul navei
care se satisfceau unul pe cellalt n bezna puturoas
din cal.
Chiar c e puturoas, i zise Irving n cel de-al treilea
ceas al veghii sale, ghemuit pe o lad, n spatele unui
stlp de lng magazia cu lanuri. Duhoarea din cala
ngheat i ntunecat devenea tot mai insuportabil cu
fiecare zi.
Mcar dispruser din faa magaziei farfuriile cu
mncare, phrelele cu rom i fetiurile pgne. Imediat
dup miraculoasa supravieuire a domnului Blanky n
faa creaturii dintre gheuri, unul din ceilali ofieri i
atrsese atenia lui Crozier asupra acestor practici, iar
cpitanul i ieise din fire, ameninnd c va tia raia
de rom pentru totdeauna aceluia care va fi att de
dobitoc, att de superstiios, att de fr minte i, n
general, att de ne-cretin nct s dea resturi de
mncare ori porii de grog pregtit din deliciosul rom
indian unei btinae. Unei copile a pgntii. (Cu
toate c marinarii care reuiser s trag cu ochiul
atunci cnd Lady Silence era dezbrcat, ori care i
auziser pe doctori vorbind despre ea, tiau c numai
copil nu era.)
De asemenea, cpitanul Crozier le spusese ct se
poate de clar c nu va mai tolera etalarea fetiurilor pe
nava sa. La ultima slujb de duminic, cnd citise iari
din Regulamentul de Bord, dei oamenii i doreau s
mai aud fragmente din Leviatan, i anunase c l va
pune s fac un cart suplimentar de noapte sau l va
obliga s fac dou servicii n plus la golirea privatelor
de pe punte i a plotilor din infirmerie pe nefericitul pe
care l va prinde fie i cu un singur col sau ghear, sau
coad de urs, tatuaj nou ori cu orice alt feti. i, brusc,
tot interesul pentru talismanele pgne dispru de pe
HMS Terror, dei locotenentul Irving tia de la prietenii
si de pe Erebus c practica aceasta nc se mai
ntlnea acolo.
Irving ncercase n cteva rnduri s urmreasc pe
ascuns micrile furiate ale eschimosei, dar o pierduse.
n noaptea aceasta tia c femeia se afl n culcuul ei
din magazie. O urmrise pn n cal cu trei ore n
urm, dup cin i dup ce ea i primise de la domnul
Diggle tainul de Bietul John, plus un pesmet i un
pahar cu ap i plecase pe scara principal ducndu-i
mncarea cu ea. Irving postase un om la chepengul
dinspre pror, chiar lng plita uria, pusese un alt
marinar s pzeasc scara. Ordonase ca paza aceasta s
se schimbe la fiecare patru ore. Dac n noaptea asta,
cci trecuse deja de 10:00 p.m., femeia eschimos avea
de gnd s se urce pe oricare din cele dou scri, Irving
va ti pe unde s-a dus i cnd.
Dar de trei ceasuri uile magaziei cu lanuri stteau
nchise. Zona aceasta dinspre pror a calei era
cufundat n bezn, cu excepia firicelului de lumin
care se strecura printre marginile acelor ui scunde, dar
late. Ceea ce nsemna c femeia tot mai avea o surs de
lumin o lumnare ori o alt flacr deschis. Doar
att i l-ar fi fcut pe cpitanul Crozier s ordone s fie
scoas cu fora din magazie i dus napoi n culcuul ei
de lng infirmeria de pe puntea inferioar ori izgonit
pe ghea. Cpitanul se temea de izbucnirea unui
incendiu la bord la fel de tare ca oricare alt marinar
ncrunit pe mri i nici nu prea a nutri cine tie ce
sentimente de bunvoin fa de musafira lor
eschimos.
Fr de veste, dreptunghiul mic de lumin de sub
uile prost montate dispru.
S-a culcat, i zise Irving. O i vedea cu ochii minii:
goal, exact aa cum o vzuse n realitate, trgndu-i
crisalida de blan n juru-i. i mai imagin i un alt
ofier care, cobornd diminea s-l caute, i va gsi
cadavrul ghemuit pe lada asta, deasupra zloatei
ngheate din cal i va trage singura concluzie care se
impunea: Irving fusese un bdran i un prost crescut,
nedemn de titlul de ofier, care murise ngheat pentru
c ncercase s trag cu ochiul la singura femeie aflat
la bord. Deloc o moarte eroic, ba chiar una care i-ar fi
mhnit peste poate pe bieii lui prini atunci cnd vor fi
primit ntiinarea din partea Marinei.
Chiar n clipa aceea simi o adiere autentic de aer
ngheat prin cala i aa cumplit de rece. Ca i cum un
spirit pervers ar fi trecut pe lng el prin ntuneric.
Irving simi cum i se ridic firele de pr de la ceaf, dar
ncerc s se liniteasc spunndu-i: un curent, atta
tot a fost. Ca atunci cnd se deschide o u ori o
fereastr.
i atunci nelese magia plecrilor i ntoarcerilor lui
Lady Silence.
i aprinse felinarul, sri jos de pe lad, fleci prin
zloat pn la uile magaziei i trase de ele. Erau
ncuiate pe dinuntru. Irving tia c nu exist niciun
zvor pe dinuntru nu exista vreunul nici mcar pe
afar, de vreme ce nimeni nu ar fi avut vreun motiv s
ncerce s fure lanurile de ancor ceea ce nsemna c
btinaa gsise un mod prin care s le ncuie.
Dar tnrul locotenent se pregtise pentru o
asemenea mprejurare neprevzut. Adusese cu el o
prghie lung cam de aptezeci de centimetri. Cu toate
c tia c va fi nevoit s-i explice locotenentului Little,
poate chiar cpitanului Crozier, stricciunile produse,
vr captul ngust al drugului din metal n crptura
dintre uile de un metru i trase cu putere. Se auzi un
prit i un geamt prelung, dar uile se ntredeschiser
doar vreo cinci-ase centimetri. innd fix prghia,
Irving bg mna pe sub manta, haine de iarn, tunic
i jiletc i-i scoase cuitul de la bru.
Lady Silence reuise cumva s bat nite cuie n uile
magaziei i apoi trecuse printre ele fii albe dintr-un soi
de material elastic mae de animale? tendoane?
ncolo i ncoace, pn cnd realizase o mpletitur care
zvora uile. Irving nu avea cum s intre fr s lase
vreun semn al trecerii sale pe acolo prghia se ngrijise
deja de asta aa c ncepu s taie pienjeniul acela de
tendoane. Nu era uor. Fiile acelea de tendon erau
mult mai rezistente dect pielea netbcit sau funiile
de la bord.
Dup ce reui s le taie pe toate, Irving bg nuntru
mna cu felinarul debil.
Micuul brlog era la fel cum l vzuse el n urm cu
patru sptmni, mai puin faptul c singura lumin
venea acum de la felinarul lui. Colacii de lanuri erau
mpini n spate, formnd un soi de vizuin mic pe
podeaua nlat a magaziei. i erau tot aceleai indicii
c femeia mnca acolo, nuntru: una din farfuriile de
cositor de pe Terror cu cteva frmie rmase dintr-un
Biet John, o can de grog, tot din cositor, i un fel de
desag ce prea a fi fost fcut de Silence din resturi de
pnz de vele. Tot pe podeaua magaziei se afla i una
din lmpile mici cu ulei de la bord pe care le foloseau
marinarii cnd aveau nevoie s mearg la privat n
puterea nopii. Irving i scoase mnua exterioar i pe
cea subire, cu degete, i atinse fitilul. Era nc foarte
fierbinte.
ns nici urm de Lady Silence.
Irving ar fi putut s trag lanurile grele de la locul lor
ca s se uite n spate, dar tia din experien c restul
suprafeei triunghiulare a magaziei era plin de otgoane
i cabluri. Chiar i dup doi ani i jumtate tot mai
purtau duhoarea Tamisei.
Dar nici urm de Lady Silence. N-avusese cum s ias
prin grinzile de deasupra i nici prin caren. Adic, asta
nsemna c aveau dreptate cei superstiioi? S fi fost ea
o vrjitoare a eschimoilor? O femeie-aman? Un mag
pgn?
Locotenentul de rang trei, John Irving, nu credea aa
ceva. Observ c nu mai simea curentul de aer de mai
devreme, dar flacra felinarului su tot mai dansa n
braele unei adieri mai slabe.
ntinse mna i plimb felinarul nuntru doar att,
cci spaiul liber n magazia ticsit era ct o lungime de
bra i se opri atunci cnd flacra ncepu s se
zbuciume cu mai mult furie: nainte i la dreapta, chiar
n vrful prorei.
Ls jos felinarul i ncepu s dea la o parte cablurile
de ancor. i ddu de ndat seama ct de inteligent le
aezase ea aici ceea ce prea doar un alt colac de
cabluri era doar o bucat mic i rsucit, pus ntr-un
loc gol, pclindu-l pe privitorul neatent. n spatele
falsului colac de cabluri era peretele curbat al carenei.
Din nou dduse dovad de inteligen cnd i alesese
acest loc pentru a-i fi culcu. Deasupra i sub magazia
cu lanuri treceau armturi complicate din lemn i fier
montate acolo cu cteva luni nainte de nceperea
expediiei, cnd HMS Terror fusese pregtit pentru
navigarea printre gheuri. Aici, lng pror, fuseser
montate grinzi verticale din fier, grinzi transversale din
stejar, lonjeroane de trei ori mai groase dect n celelalte
locuri ale navei, console triunghiulare din fier i grinzi
diagonale din stejar masiv majoritatea de grosimea
lemnului de construcie dispuse n toate direciile, ca
parte integrant a concepiei moderne de consolidare a
navei pentru confruntarea cu gheurile polare.
Locotenentul Irving i aduse aminte de un reporter de la
un ziar londonez care spusese c ranforsarea laturilor
carenei, realizat din tone de fier i lemn de stejar
englezesc, la care se adugaser straturi de stejar
african, ulm canadian i din nou stejar african, forma o
mas lemnoas de doi metri i jumtate grosime.
Aceast constatare era perfect adevrat n ceea ce
privea prora n sine i laturile carenei, ns n magazia
unde se afla acum locotenentul Irving, pe poriunea
ultimului metru i jumtate al carenei, spre pror,
rmsese doar construcia iniial, din stejar englezesc,
de cincisprezece centimetri grosime, spre deosebire de
restul pereilor carenei, care, din cauza straturilor
adiionale de material lemnos, ajunseser s fie cu zece
centimetri mai groi. Se considerase c zonele din
imediata apropiere a etravei trebuie s fie mai subiri
pentru a-i conferi mai mult elasticitate atunci cnd va
avea s se confrunte cu formidabila presiune a
gheurilor.
Aa a i fost. Cele cinci brie din lemn de pe laturile
carenei, mpreun cu prora ranforsat cu fier i lemn
reprezentaser o adevrat minunie a tehnologiei
moderne, neegalat de navele niciunei alte expediii
militare ori civile din lume. Terror i Erebus au ajuns n
locuri n care nimeni altcineva nu ar fi putut spera s
supravieuiasc.
Aceast arie de la pror era un miracol. Doar c nu
mai era etan.
Cutnd curentul mai puternic de aer cu flacra
felinarului, pipind cu degete ngheate, folosindu-i
cuitul ca s verifice pereii magaziei, locotene ntul Irving
reui n cteva minute s descopere locul unde fuseser
desprinse scndurile din latura carenei pe o poriune de
nouzeci de centimetri. Uite, aici. Captul dinspre pup
al scndurii curbate fusese fixat n dou cuie lungi care
acum funcionau ca un soi de balama. Cellalt capt
la distan de doar un metru de lemnul gros al
ranforsrii de la pror, chil i restul carenei fusese
doar mpins la loc.
Irving desprinse scndura cu prghia minunndu-se
n tot acest timp cum de reuise tnra s fac acelai
lucru doar cu degetele i simi imediat suflul aerului
de ghea venit din ntunericul unei guri de patruzeci i
cinci pe nouzeci de centimetri.
Imposibil. Tnrul locotenent tia c etrava navei
fusese blindat pe lungime de ase metri cu plci
laminate de doi centimetri i jumtate grosime. Chiar i
dac s-ar fi ntmplat, prin absurd, s se desprind una
din scndurile dinuntru, o treime din pereii carenei,
de la pror spre pup, erau armai cu asemenea plci.
Numai c acum nu mai erau. Frigul de afar intra din
bezna deschizturii. Partea aceasta a navei se nclinase
n jos, atunci cnd acumularea de gheuri i ridicase
pupa.
Inima ncepu s-i bat cu furie. Dac, printr-o
minune, gheaa s-ar topi pn mine i Terror ar trebui
s navigheze, s-ar scufunda imediat.
Lady Silence s fi fost vinovat de toat povestea
asta? Gndul l ngrozi pe Irving mai mult dect toate
presupunerile despre puterile ei magice care o ajutau s
dispar i s reapar dup bunul ei plac. Cum s poat
o tnr de nici douzeci de ani s smulg plci din fier
din corpul unei nave, s disloce scndurile groase de la
prora montate pe un antier naval i s tie cu exactitate
unde anume s o fac, astfel nct s nu observe
niciunul dintre cei aizeci de oame ni de la bord, care
cunoteau nava aceasta mai bine dect cunoteau
chipurile mamelor lor?
Aezat n genunchi n spaiul scund, Irving respira pe
gur cu inima continund s i se zbat n piept.
Trebuia s cread c cele dou veri de lupt disperat
cu gheurile prin Golful Baffin, Strmtoarea Lancaster,
n jurul Insulei Cornwallis nainte de iarna petrecut
lng Insula Beechey, apoi, n vara urmtoare, prin
sloiurile canalului spre sud, i apoi prin ceea ce acum
oamenii numeau Strmtoarea Franklin la un moment
dat se slbise o parte din armura de la pror, de sub
linia apei, i aceast scndur groas a carenei se
desprinsese doar dup ce gheaa prinsese nava n
strnsoarea ei.
Dar oare ar fi putut i altceva n afar de ghea s
slbeasc scndurile? Oare a fost altceva ceva ce
ncerca s intre?
Nu mai conta acum. Lady Silence plecase doar de
cteva minute, iar John Irving i propusese s o
urmreasc, nu numai ca s afle unde anume se ducea
ea, ci i s vad cum n mod miraculos, incredibil,
avnd n vedere grosimea stratului de ghea i gerul
cumplit fcea ea rost de carne proaspt.
i dac aa stteau lucrurile, asta ar fi nsemnat
salvarea lor. La fel ca toi ceilali, i locotenentul Irving
auzise de alterarea conservelor de la Goldner. La bordul
ambelor nave se zvonea c vor rmne fr provizii
nainte de venirea verii.
Nu ncpea n deschiztur.
Irving trase de scndurile din jurul acesteia, dar toate
erau bine fixate. Gaura aceasta din caren patruzeci i
cinci pe nouzeci de centimetri era unica ieire. Iar el
era prea mare.
i scoase la repezeal haina larg de ploaie, paltonul
voluminos, fularul, cascheta, peruca galez i le
mpinse n gaur naintea lui dar tot era mult prea lat
n umeri i n partea superioar a trunchiului, cu toate
c era unul dintre cei mai zveli ofieri din echipaj.
Drdind amarnic, Irving i descheie jiletca i puloverul
din ln pe care l purta pe dedesubt, aruncndu-le i
pe ele n deschiztura din caren.
Dac nici acum nu va reui s treac, i va fi al
dracului de greu s explice de ce s-a ntors dezbrcat
din cal.
Dar a ncput. Cu greu. Gemnd i njurnd, tnrul
se strecur prin spaiul acela ngust, rupndu-i
nasturii de la cma prin frecarea de lemnul aspru.
Sunt afar, sub ghea, i spuse el. Parc nu-i venea
a crede.
Se afla ntr-un soi de grot strmt din ghea
format n jurul prorei i bompresului. N-avea loc s-i
poat mbrca hainele, aa c le mpinse mai departe
naintea lui. Se gndi s se ntoarc n magazie s-i ia
felinarul, dar i aminti c vzuse luna plin cnd fusese
de cart, cu cteva ore mai devreme. Aa c nu-i lu cu
el dect prghia.
Grota din ghea era cam la fel de lung ca bompresul
peste ase metri i probabil c fusese fcut chiar de
axul acestuia n timpul scurtei perioade de dezghe din
vara din urm. Irving se mai tr cteva secunde fr s
realizeze c ieise din tunel chiar deasupra lui,
bompresul subire, cu tachelajul lui i zdrenele arse, l
mpiedica s vad cerul ns, mai important, mpiedica
orice om de pe punte s-l vad pe el. Aici, afar, dincolo
de bompres, lng silueta neagr i impozant a navei,
ntinderea de ghea era slab luminat de razele timide
ale celor ctorva felinare de pe Terror, ntunecndu-se
apoi spre drumul ntortocheat dintre creste i seracuri.
Tremurnd foarte tare, tnrul locotenent i trase
iute hainele pe el. Minile i erau nepenite de frig i nu
se mai putu ncheia la jiletca din ln, dar nu-i fcu
probleme. i mbrc cu greu paltonul voluminos, dar,
mcar, nasturii acestuia erau mai mari. n momentul
cnd termin de mbrcat i mantaua de ploaie, Irving
era ngheat pn n mduva oaselor.
Acum, ncotro?
La cincisprezece metri de prora navei ncepea pdurea
de blocuri de ghea i seracuri sculptate de vnt
Silence s-ar fi putut ndrepta n oricare direcie ns
suprafaa de ghea prea mai umblat ntr-un anumit
sens. Irving i lu prghia i o apuc ctre vest pe
crruia alunecoas.

Niciodat n-ar fi gsit-o dac nu ar fi auzit sunetul


acela nepmntean.
Ajunsese acum la cteva sute de metri de Terror,
rtcit n labirintul de ghea crarea albstrie
dispruse demult, ori, mai bine zis, se pierduse printre
alte prtii asemntoare. i, cu toate c luna i stelele
luminau ca ziua, nu observ nicio micare, nici vreo
urm de picior pe zpad.
Apoi se auzi vaierul acela supranatural.
Nu, i zise el, oprindu-se brusc i tremurnd din
toate ncheieturile de mai multe minute drdia deja
amarnic de frig, numai c acum tremuratul se
intensific nu era un vaier. Nicio fiin omeneasc nu
ar fi putut scoate un asemenea sunet. Era muzica
amelodic produs de un instrument straniu parte
oapt de cimpoi, parte ipt de corn, parte oboi, parte
flaut, parte psalmodie omeneasc. Suficient de tare ca
s-l poat auzi de la cteva zeci de metri, dar cu
siguran fr s poat ajunge pn la bordul navei
mai ales c vntul, n mod neobinuit, btea n noaptea
aceasta dinspre sud-est. Iar toate aceste modulaii
formau un unic sunet scos de un unic instrument cum
nu mai auzise vreodat Irving.
Cntecul acela ce prea a ncepe brusc, apoi i
intensifica ritmul ntr-o manier aproape sexual, i se
oprea abrupt, ca n orgasm, deloc asemntor cu o
muzic interpretat dup o partitur venea dintr-un
cmp cu seracuri de lng o creast nalt, la mai puin
treizeci de metri spre nord de poteca strjuit de steiuri
din ghea n care erau nfipte tore, pe care cpitanul
Crozier insistase s o fac i s o ntrein aproape zilnic
ntre Terror i Erebus. ns n noaptea aceasta nimeni
nu lucra la steiuri; Irving avea tot oceanul de ghea la
dispoziia lui. La dispoziia lui i a aceluia care fcea
muzica aceea stranie.
Se furi prin labirintul de seracuri nalte i bolovani
de ghea sub lumina albastr. Ori de cte ori se simea
dezorientat, ridica ochii la luna plin. Globul ei semna
mai degrab cu o alt planet aprut fr de veste pe
cerul mpnzit de stele dect cu luna pe care i-o
amintea Irving din viaa lui pe uscat sau din misiunile
scurte pe mare. Aerul din jurul ei prea s vibreze din
cauza frigului, ca i cum ntregul vzduh ar fi fost n
pragul ngheului. Cristalele de ghea din straturile
superioare ale atmosferei creaser un uria halo dublu
n jurul lunii, a crui parte de jos era ascuns n spatele
crestelor i aisbergurilor. n jurul haloului exterior,
aidoma unor diamante montate pe un inel din argint,
erau trei cruci incandescente.
Locotenentul mai vzuse fenomenul acesta n cteva
rnduri, nainte de aceast noapte-iarn de la Polul
Nord. Blanky, navigatorul gheurilor, i explicase c
lumina lunii este refractat prin cristalele de ghea, tot
aa cum orice lumin s-ar refracta printr-un diamant,
ns acum privelitea aceasta, deasupra cmpului
albastru de ghea, i sporea sentimentul de evlavie i
uimire. i pe neateptate instrumentul acela straniu se
auzi din nou de la civa metri distan accelerndu-i
tempoul pn atinse un punct culminant al extazului
nainte de a se ntrerupe iari.
Irving ncerc s i-o nchipuie pe Lady Silence
cntnd la un instrument eschimos de care nimeni nu
auzise vreodat poate o variant din corn de karibu a
fligornului bavarez , dar, gndindu-se mai bine,
respinse ideea aceasta prosteasc. nti de toate c nici
ea, nici eschimosul care murise nu avuseser vreun
instrument asupra lor. i n al doilea rnd, Irving avea
senzaia bizar c nu Lady Silence era cea care cnta.
Dup ce trecu de-a builea peste creasta joas dintre
el i seracurile de unde se auzeau sunetele, Irving
naint tot n patru labe, nedorind s-i fac auzit
prezena cu scritul tlpilor lui din cauciuc gros pe
gheaa dur ori pe zpada afnat.
Fluieratul ncepuse din nou, i parc venea chiar din
spatele urmtorului serac cu luciri albastre, mergnd n
crescendo spre cel mai puternic, mai rapid, mai profund
i mai frenetic zgomot pe care l auzise vreodat Irving.
i, spre marea, deplina lui uluire, i ddu seama c are
o erecie. n sunetul acela era ceva primordial ce-i
aprinse vintrele cu tot frigul din jur.
Arunc o privire pe dup ultimul serac.
Lady Silence se afla la distan de vreo apte metri de
el, n partea cealalt a unui platou neted din ghea
albstrie, nconjurat de blocuri de ghea. Irving avu
sentimentul c se afl ntr-un alt Stonehenge, sub luna
cu halouri de ghea i crucile incandescente de stele.
Chiar i umbrele de aici tot albastre erau.
Tnra era complet goal, aezat n genunchi pe o
blan deas fr ndoial parka ei. Sttea pe trei
sferturi cu faa la locul unde se afla Irving care i vedea
curba snului drept i mai vedea i cum razele lunii i
strluceau n prul lung, drept i negru i scondu-i n
relief muchii fermi ai spatelui. Inima tnrului bubuia
att de tare, nct i se fcu team ca nu cumva ea s-o
aud.
Silence nu era singur. Acolo mai era ceva ntre
blocurile druidice de ghea din cealalt parte a
platoului, chiar lng femeia eschimos.
Irving nelese c era creatura dintre gheuri. Urs sau
demon alb, sau ce o fi fost, acum era aici, cu ei o
siluet uria aplecndu-se peste Silence. Orict de
mult i ncord tnrul privirea nu reui s o
deslueasc mai bine doar blan alb-albastr pe
fundal de ghea alb-albastr, muchi puternici pe
fundal de creste puternice de zpad i ghea, ochi
negri pe care nu-i putea distinge clar din bezna absolut
din spatele creaturii.
Capul triunghiular pe un gt ciudat de lung slta i se
unduia ca un arpe la doi metri deasupra femeii. Irving
ncerc s estimeze mrimea acelui cap, pentru o
eventual distrugere a creaturii, ns i fu imposibil s
izoleze forma exact ori dimensiunile masei aceleia cu
ochi de crbune din cauza micrilor ei stranii.
Creatura se apleca deasupra femeii. Tot mai mult. i
mai mult.
Irving tia c ar trebui s strige, s se repead ntr-
acolo doar cu prghia ridicat n mna nmnuat, cci
nu avea nicio alt arm la el, cu excepia cuitului, i s
ncerce cumva s o salveze. Numai c muchii lui se
mpotrivir acestui ordin. Nu era n stare de altceva
dect s urmreasc scena cu un soi de oroare excitat.
Lady Silence ntinse minile, cu palmele n sus, ca un
pop papista care oficiaz mesa, chemnd la
mprtanie. Irving avea un vr n Irlanda care era
catolic i pe care l nsoise odat la o slujb de -a lor.
Acelai fel de ceremonie stranie i magic se desfura
i aici, n lumina albastr a lunii. Silence-cea-fr-limb
nu scoase niciun sunet. Dar braele i erau larg
deschise, ochii nchii, capul dat pe spate Irving se
apropiase destul de mult ca s-i poat vedea acum i
chipul i gura deschis, ca a unei credincioase care
ateapt cuminectura.
Gtul cel lung al creaturii se mic n sus i n jos cu
vitez de cobr, iar flcile monstruoase se cscar parc
vrnd s-i reteze jumtate din capul lui Silence.
Atunci Irving fu ct pe ce s zbiere de groaz. i
numai gravitatea ritualic a momentului i frica lui
paralizant l mpiedicar s o fac.
Dar creatura n-o mncase pe Lady Silence. Irving
vedea acum cretetul capului alb-albastru al
monstrului, cap cam de trei ori mai mare dect al femeii.
Creatura i potrivise cumva flcile peste gura ei nchis.
Braele eschimosei erau tot ridicate, ca i cum ar fi vrut
s mbrieze masa gigantic de blan i muchi care o
nvluise.
i ncepu muzica.
Irving urmri micrile sacadate ale ambelor capete
al creaturii i al femeii eschimos , dar i lu cam o
jumtate de minut ca s-i dea seama c fluieratul
orgiastic i sunetele erotice de cimpoi veneau de la
femeie.
Creatura aceea monstruoas, mare ct blocurile de
ghea de lng ea, creatura aceea, urs alb ori demon, i
sufla n gura deschis, cntnd la coardele ei vocale de
parc gtul ei de om ar fi fost un armoniu. Triluri i note
grave i tonuri de bas tot mai puternice, mai rapide, mai
insistente i vzu cum Lady Silence i nclin capul
ntr-o direcie, iar creatura-cu-form-de-urs i gt-ca-
un-arpe i nclin capul triunghiular n cealalt
direcie, ca doi amani cutnd cel mai bun unghi
pentru un srut ptima, cu gura deschis.
Muzica i ntei ritmul, mai mult, i mai mult, iar
Irving era acum convins c o aud i camarazii lui de pe
nav i c le pricinuiete i lor erecii la fel de viguroase
i permanente ca ale lui. i brusc, fr veste, sunetul se
curm cu violen de orgasm.
Capul creaturii se ridic i se retrase. Gtul cel alb se
ondul.
Braele lui Lady Silence czur pe lng trupul ei
despuiat, de parc tnra ar fi fost mult prea istovit ori
prea extaziat ca s le mai poat ine ridicate. i odihni
capul n piept, deasupra snilor argintai de lun.
Acum o s-o devoreze, bigui gndul lui Irving prin
ceaa amorelii i nencrederii n ceea ce tocmai vzuse.
O s-o spintece i o s-o mnnce.
Dar nu. Masa cea alb cu micri legnate dispru,
pre de o secund, din acel albastru Stonehenge de
ghea, apoi reveni, i ls capul mult n jos i depuse
ceva n faa femeii. Irving auzi un plescit cunoscut, dar
pe care nu-l putu identifica pe loc nimic din ce se
ntmpla n faa ochilor lui nu avea noim.
Creatura alb se ndeprt din nou, cu micri
greoaie, fcnd s vibreze gheaa sub paii ei uriai. Se
ntoarse dup un minut, lsnd altceva n faa lui Lady
Silence. Apoi din nou.
i dup aceea dispru pur i simplu se topi n
bezna din care venise. Tnra rmase singur, n
genunchi pe platoul alb-albastru, cu un morman de
forme ntunecate naintea ei.
Rmase nemicat nc un minut. Irving se duse
iari cu gndul la biserica vrului lui papista i la
btrnii enoriai care rmneau rugndu-se n stranele
lor dup ncheierea slujbei. Apoi Silence i trase iute
cizmele mblnite n picioarele goale, se ridic i i puse
pantalonii i parka.
Locotenentul Irving i ddu seama c l apucase un
frison violent. n parte din cauza frigului, sigur c da. i
se va putea considera un om norocos dac va mai avea
suficient putere ca s se ntoarc pe nav. Nu nelegea
cum fata supravieuise n pielea goal.
Silence strnse iute lucrurile pe care i le adusese
creatura, inndu-le n brae, aa cum o femeie i-ar ine
sugarul la sn. Prea c intenioneaz s se ntoarc pe
nav, cci traversase platoul printre seracurile acestui
mult mai straniu Stonehenge, la vreo zece grade n
stnga lui.
Dar se opri brusc, ntorcnd capul n direcia lui i,
cu toate c nu-i putea zri ochii din ntunericul glugii,
Irving simi cum eschimosa l sfredelete cu privirea. Tot
n patru labe, tnrul era acum perfect vizibil n lumina
strlucitoare a lunii. Dorind s vad ce anume se
petrece, uitase s se ascund i ieise cam un metru de
la adpostul seracurilor.
O clip foarte lung nu se mic niciunul dintre ei.
Irving uitase s mai respire. O atept s se mite, poate
s loveasc gheaa cu piciorul, apoi avea s urmeze
ntoarcerea grabnic a monstrului dintre gheuri.
Protectorul ei. Rzbuntorul ei. Distrugtorul lui.
i lu privirea de la el i i continu drumul,
disprnd printre coloanele de ghea din sud-estul
cercului.
Irving mai atept cteva minute, tremurnd ca
bolnav de malarie. Apoi se sili s se ridice n picioare.
Era ngheat pn la os, iar singurele indicii c nc mai
tria erau erecia lui fierbinte i tremurul incontrolabil
al trupului. n loc s se trasc napoi la nav, se duse
spre locul unde Lady Silence sttuse ngenuncheat pe
platoul de ghea.
La lumina albastr a lunii, locotenentul Irving observ
urme ntunecate de snge. Se aez n genunchi, i
scoase ambele mnui dintr-o mn, atinse una din
pete cu degetul i l gust. Da, snge era, dar nu snge
de om.
Creatura i adusese femeii carne crud, cald,
provenit de la vreun animal ucis de curnd. Sngele
avea gust de cupru, aa ca sngele lui, ca sngele
oricrui om. Bnuia ns c i sngele animalelor are
acelai gust coclit. Dar care animal i de unde? Oamenii
din Expediia Franklin nu mai vzuser vreun animal
terestru de mai bine de un an.
n plus, sngele nghea extrem de repede. Ceea ce
nsemna c monstrul ucisese darul adus lui Lady
Silence cu doar cteva minute n urm, atunci cnd
Irving se poticnea din serac n serac, ncercnd s-o
gseasc n labirintul de ghea.
ndeprtndu-se de petele de snge de pe zpada
luminat de lun, aa cum s-ar fi ndeprtat cu spatele
de un altar pgn pe care tocmai ce ar fi fost sacrificat
o victim inocent, Irving se concentr mai nti s
ncerce s respire normal l usturau plmnii cnd
trgea n piept aerul ngheat i apoi s-i conving
picioarele epene i mintea nucit s-l duc napoi la
Terror.
Firete c nu va mai trece prin tunelul de sub ghea
spre magazia cu lanuri de ancor. Va striga la paza de
la tribord nainte s intre n raza de tragere i va urca la
bord pe rampa de ghea. Dar nu va rspunde niciunei
ntrebri pn nu va vorbi cu cpitanul.
i va povesti ce vzuse?
Nu tia deocamdat. Nu tia nici mcar dac acea
creatur dintre gheuri care probabil c nc se afla
prin apropiere i va permite s se ntoarc pe nav. Nu
tia nici dac mai are suficient putere pentru drumul
lung care l atepta.
Nu tia dect c niciodat nu va mai fi acelai.
Irving se ntoarse spre sud-est i intr n pdurea de
ghea.
23
HICKEY
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
18 decembrie 1847

Hickey hotrse c locotenentul la nalt i slbnog


Irving trebuia s moar, iar astzi era ziua stabilit
pentru asta.
Liliputanul ajutor al temuitorului nu avea nimic
personal cu filfizonul la tnr i prostlu, cu excepia
faptului c i alesese prost momentul cnd s coboare
n cal n urm cu o lun, dar aceast indiscreie fusese
suficient ct s ncline balana mpotriva lui Irving.
Treburile zilnice i orarul carturilor l mpiedicaser
pn acum pe Hickey s-i duc la ndeplinire inteniile.
De dou ori fcuse schimb cu ali camarazi ca s fie i el
pe punte atunci cnd locotenentul era de serviciu,
numai c Magnus Manson nu fusese de cart n niciuna
din aceste ocazii. Hickey era mintea care punea la cale
momentul i metoda, dar execuia i revenea lui Manson.
Nu pentru c lui Cornelius Hickey i-ar fi fost jen s
omoare un om. Luase gtul unuia nainte de a avea
vrsta necesar pentru a intra ntr-un bordel fr
nsoitor. Nu, doar c pentru punerea n practic a
acestui plan avea nevoie de discipolul lui tembel, de
partenerul lui de amor pidosnic n aceast expediie,
Magnus Manson.
Acum toate condiiile erau perfecte. Fceau cu toii
parte din echipa de lucru n dimineaa aceasta de vineri,
dei cuvntul diminea nu avea mare nsemntate de
vreme ce afar era bezn ca n miezul nopii. Treizeci de
oamenii coborser ca s repare steiurile de ghea ce
strjuiau drumul dintre Terror i Erebus. Teoretic, nou
soldai din Infanteria Marin, narmai cu muschete,
asigurau protecia echipelor de lucru. In realitate ns,
irul de oameni se ntindea pe un kilometru i jumtate,
fiecare ofier avnd n subordine doar cinci marinari sau
chiar mai puin. Cei trei ofieri din jumtatea estic a
drumului cu steiuri erau de pe Terror locotenenii
Little, Hodgson i Irving i, pentru c Hickey luase
parte la stabilirea echipelor, aranjase n aa fel nct el
i cu Magnus s lucreze sub comanda locotenentului
Irving n captul crrii.
Soldaii nu se vedeau de aici, dei se presupunea c
ar trebui s dea fuga la prima alarm. n realitate, ei
ncercau s se nclzeasc lng focul care duduia ntr-o
cldare aezat la vreo patru sute de metri de nav, pe
cea mai nalt creast de ghea din jur. Sub comanda
lui Irving mai lucrau n dimineaa asta i John Bates i
Bill Sinclair, prieteni la cataram i cam puturoi
care ncercau s se in departe de raza vizual a
tnrului ofier.
Ziua aceasta, dei ntunecat ca noaptea, nu era la fel
de rece cum fuseser cele din urm doar vreo
patruzeci i trei de grade sub zero i vntul nu btea
mai deloc. n lipsa lunii i a aurorei, lumina stelelor care
vibrau pe cerul dimineii era suficient ct s-i gseti
drumul n cazul c ai fi ieit din btaia felinarului ori a
torelor din steiuri. Dar nimeni nu ndrznea s se
ndeprteze prea mult din cauza creaturii dintre gheuri.
Cu toate acestea, pentru c la cldirea steiurilor de un
metru i jumtate nlime era nevoie de buci de
ghea de anumite dimensiuni, oamenii se abteau cnd
i cnd dincolo de raza felinarelor.
Irving controla lucrul la cele dou steiuri de care se
ocupa echipa lui, dnd adesea cte o mn de ajutor
celor din subordinea sa. Tot ce trebuia s fac Hickey
era s atepte pn cnd Bates i Sinclair se vor fi
ndeprtat dup cotul drumului, printre blocurile de
ghea, i Irving i va fi lsat garda jos.
Ajutorul de temuitor ar fi putut alege din sutele de
unelte din fier sau oel de la bord orice vas al Marinei
Regale era un adevrat tezaur de obiecte cu care se
puteau comite crime, unele chiar dibace , dar prefera
ca Magnus s-l ia prin surprindere pe craidonul cel
blondu, s-l duc vreo douzeci de metri mai departe
pe ghea, s-i suceasc gtul i atunci cnd va fi mort
de-a binelea s-i rup din haine, s-i striveasc
coastele, s-i trag uturi n dantura sntoas i n
obrajii buclai i rozalii i fericii, s-i rup o mn i
dou picioare (ori un picior i dou mini) i s-l lase
acolo. Hickey alesese deja locul unde se va petrece totul
o zon cu seracuri nalte, fr zpad pe jos, pentru ca
Magnus s nu lase nicio urm. l i avertizase s fie
atent i s nu se mnjeasc cu sngele locotenentului,
s nu lase niciun semn care s-i dea de gol prezena n
locul acela i, mai ales, s nu piard vremea cotrobind
prin buzunarele mortului.
Creatura dintre gheuri ucisese oameni n cele mai
variate moduri imaginabile i dac vtmrile bietului
locotenent vor fi suficient de multe i de grave, absolut
nimeni nu va sta s analizeze ce anume s-ar fi putut
ntmpla acolo. Locotenentul John Irving nu va fi dect
un alt cadavru nfurat n pnz de vele i depozitat n
Cabina cu Mori de pe Terror.
Magnus Manson nu era un asasin nnscut era doar
slab de minte ns mai omorse i nainte la ordinul
domnului i stpnului lui, ajutorul de temuitor. Drept
care o va face iari cu drag inim. Cornelius Hickey
credea c Magnus nici mcar nu se va ntreba de ce
trebuia s moar locotenentul era doar o alt porunc
a stpnului su ce trebuia ndeplinit. Aa c rmase
cu gura cscat cnd uriaul l trase ntr-o parte ca s
nu fie auzii de Irving i-i opti agitat la ureche:
Da n-o s m bntuie, nu, Cornelius?
Hickey i btu partenerul pe spinarea mthloas.
Sigur c nu, Magnus. Doar tii c nu te-a pune s
faci nimic ca s superi vreo fantom care s vie dup aia
s te bntuie. tii asta, iubire, nu-i aa?
Da, da, mormi Magnus dnd din cap.
Semna cu un slbatic cu prul i barba ieindu-i de
sub fular i peruca galez. i ncrunt sprncenele
stufoase.
Da de ce n-o s m bntuie, Cornelius? C doar o
s-i fac felu i sracu nu mi-a greit cu nimica.
Hickey trebuia s gndeasc repede. Bates i Sinclair
se duceau s-i ajute pe nite camarazi de pe Erebus s
ridice un parapet din blocuri de zpad de-a lungul unei
poriuni de vreo douzeci de metri de unde btea vntul
foarte tare. Doi oameni se pierduser n pustietatea alb
de acolo, iar cpitanii se gndiser c un zid din zpad
i va ajuta pe curieri s-i gseasc drumul printre
steiuri. Irving se va duce i el acolo s vad dac Bates
i Sinclair se apuc de treab i apoi se va ntoarce aici
unde muncete el cu Magnus la ultimul stei.
Pi, tocmai d-aia n-o s te bntuie fantoma lu
dom lent, Magnus, i opti el uriaului cocrjat
deasupra lui. Dac-ar fi s-i faci felu unuia n
fierbineala furiei, atunci la e motiv s te bntuie dup
ce i-o da duhu. C-o s vrea s se rfuiasc cu tine. Da
fantoma lu dom lent Irving o s tie c n-ai avut nimic
cu el. N-o s aib de ce s-i fac mizerii.
Manson bi din cap, cu toate c nu prea prea
convins.
-apoi, continu Hickey, fantoma n-o s tie p
unde s-o apuce ca s se-ntoarc pe nav. C toat
lumea tie c la care moare afar, sufletul lui i se duce
drept la ceruri. C n-are destul minte s se descurce
pan crestele i bergurile i toate astea d p-aici. C
fantomele nu ie detepte, crede-m p cuvnt, iubire.
Auzindu-i argumentele, uriaul se lumin la fa.
Flcrile torelor ncepuser s danseze slbatic n
vntul ce se iscase. n lumina lor ceoas, Hickey vzu
c Irving se ntoarce spre ei. Mai bine aa, cu vnt, i
zise el. Dac o s fac zgomot vreunu, n-o s-auz
nimenea.
Cornelius, opti Magnus, prnd iari agitat. Da
dac ar fi s mor io acolo, asta nseamn c fantoma
mea n-o s poat s se-ntoarc p vas? C nu mi-ar
plcea s stau n frig departe d tine.
Ajutorul de temuitor l btu iari cu afeciune pe
spinarea ct un zid.
N-o s mori, iubire. P cuvntu meu d mason i
cretin. Acu taci i pregtete-te. Cnd mi-oi scoate
cciula i m-oi scrpina n cap, l apuci p la spate i-l
duci acolo unde i-am artat. Nu uita s bagi d seam
s nu lai urme i s nu te mnjeti d snge.
Bine, Cornelius.
sta-i porumbelu meu iubit.
Locotenentul intr n cercul de lumin aruncat de
felinarul de lng stei.
Ai terminat cu steiul sta, domnule Hickey?
Da, domnu lent, s trii. Mai avem bucata asta s-
o punem i gata, dom lent. O s fie zdravn ca un stlp
d felinar din Mayfair.
Irving ddu din cap. Prea a nu se simi prea n largul
lui alturi de cei doi marinari, chiar dac Hickey
avusese grij s-i pun miere n glas. Pi, s te fut, dom
lent, i zise ajutorul de temuitor, pstrndu-i
zmbetul cam fr dini. N-o s mai faci mult vreme
umbr pmntului ca s te mai fandoseti cu pru la
blond i cu obrjorii ia buclai, jigodie care eti. n cinci
minute o s fii doar o alt halc de carne din cal, flcu.
Pcat c la guzganii ia le ie foame d-ar mnca -un
prdalnic d lent, da n-am ce-i face.
Foarte bine, spuse Irving. Cnd terminai aici,
ducei-v i lucrai la zidul la cu domnul Sinclair i
domnul Bates. Eu m ntorc dup caporalul Hedges.
Da, domnu lent, s trii.
Hickey se uit la Manson. Trebuiau s-l nhae pe
Irving nainte de asta. Nu ar fi fost deloc bine s apar
aici Hedges ori oricare alt infanterist cu muschet.
Irving ddu s se ndrepte spre est, dar se opri la
marginea crrii luminate, evident ateptnd s-l vad
pe Hickey cum aaz ultimele dou blocuri de ghea n
vrful steiului. Ajutorul de temuitor se aplec s l
ridice pe penultimul, fcndu-i totodat semn lui
Magnus. Partenerul lui se furi n spatele
locotenentului.
i brusc se auzi o explozie i apoi o rafal de strigte
din bezna dinspre vest. Un urlet de om. Alte zbierete.
Minile ca nite cazmale ale lui Magnus se ntinser
spre gtul locotenentului uriaul i scosese mnuile
exterioare, cu un deget, ca s-l poat apuca mai bine,
iar mnuile subiri aruncau umbre ntunecate n
dreapta i stnga capului lui Irving.
Alte strigte. Un foc de muschet.
Nu, Magnus! url Cornelius Hickey.
n ciuda zarvei, iubitul lui era pe punctul de a-i suci
gtul locotenentului.
Manson se retrase repede n ntuneric. Irving, care
tocmai ce fcuse civa pai spre locul de unde se
auzeau zgomotele, se rsuci speriat. Trei oameni veneau
n fug dinspre Terror. Unul dintre ei era Hedges.
Rotofeiul infanterist gfia amarnic. inea muscheta
pregtit naintea pntecului su proeminent.
Haidei! le strig Irving, pornind primul spre locul
de unde veneau zbieretele.
Locotenentul nu era narmat, aa c apuc felinarul
de jos. Toi ase se repezir dincolo de seracuri, pe
ntinderea luminat de stele unde ceilali sprgeau
blocurile de ghea. Hickey i recunoscu pe Sinclair i
Bates dup perucile galeze i l vzu i pe Francis
Dunn, omologul su de pe Erebus. Cel care trsese era
soldatul Pilkington, care fusese mpucat n umr, n
luna iunie a anului trecut, n timpul busculadei din
foiorul de pe ghea, atunci cnd Sir John i gsise
moartea. Acum Pilkington i rencrc muscheta i inti
spre ntunericul de lng o bucat prbuit a zidului
pe care tocmai l construiau.
Ce s-a ntmplat? i ntreb Irving.
i rspunse Bates. El, Sinclair i Dunn, mpreun cu
Abraham Seley i Josephus Greater, de pe Erebus,
fceau zidul din ghea sub comanda lui Robert Orme
Sergeant, secundul de pe nava amiral, cnd unul din
blocurile uriae de ghea de dincolo de raza torelor
pruse a prinde via.
i l-a ridicat p don Sergeant fo trei metri n aer.
D cap, d cap l-a luat, spuse Bates cu un firicel de
voce.
i adevru adevrat, dom lent, zise i ajutorul de
temuitor de pe Erebus, Francis Dunn. Acu fu pntre
noi, acili-ea, acu zboar pn aer d nu-i mai vedem
dct tlpili d la cizme. i zgomotu scr niturile
alea
Dunn nu mai fu n stare s continue. Respira
sacadat; chipul zguduit i era nconjurat de un halo de
cristale de ghea.
M ntorceam cnd numa ce l-am vzut pe don
Sergeant cum dispare, interveni soldatul Pilkington,
cobornd muscheta cu mini care-i tremurau amarnic.
Am tras o dat cnd s-a dus n seracuri. Zic c l-am
nimerit.
Poate l-ai nimerit p Robert Sergeant, se bg n
vorb Cornelius Hickey. Poate c iera bine i viu i tu ai
tras n iei.
Pilkington i arunc ajutorului de temuitor de pe
Terror o privire plin de venin.
Domnu Sergeant nu mai iera viu, spuse Dunn,
fr s bage de seam schimbul de priviri otrvite dintre
cei doi. A zbierat o dat i creatura i-o plesnit capu ca
p-o nuc. Io am vzut. Am auzit.
Venir i alii n goan. Inclusiv cpitanul Crozier i
cpitanul Fitzjames, foarte palid i parc lipsit de
consisten pe sub straturile grele de haine. Iar Dunn,
Bates i ceilali se repezir s le povesteasc ce anume
vzuser.
Caporalul Hedges i ceilali doi infanteriti se
ntoarser din locul unde se petrecuse tragedia i
spuser c nu l gsiser pe domnul Sergeant i c acolo
nu vzuser dect o dr groas de snge i resturi de
haine care duceau departe, prin pdurea de ghea,
ctre aisbergul cel mai nalt.
Vrea s-l urmrim, mormi Bates. Ne ateapt
acolo.
Dinii lui Crozier lucir ntr-o combinaie de grimas
i rnjet de om nebun.
Atunci, n-ar fi frumos din partea noastr s-l
dezamgim, zise el. Avem prilejul s ncercm din nou
s prindem creatura aia. Oamenii sunt deja pe ghea,
infanteritii pot aduce mai multe puti i muschete, iar
dra de snge e proaspt.
Prea proaspt, murmur Hedges.
Crozier rcni ordinele. Civa se ntoarser la bord
dup arme. Ceilali se mprir n echipe n jurul
infanteritilor care erau deja narmai. Tore i felinare
au fost aduse din zona steiurilor. Au fost chemai
doctorul Stanley i doctorul McDonald pentru
eventualitatea c l vor gsi n via pe Robert Orme
Sergeant, dar i pentru cazul mult mai probabil n care
va fi altcineva rnit.
Atunci cnd primi o muschet, lui Hickey i trecu prin
cap s-l mpute din greeal pe locotenentul Irving,
dar tnrul prea c se ferete s le stea prin preajm.
Ajutorul de temuitor surprinse cteva priviri ngrijorate
pe care filfizonul le arunc lui Magnus nainte s fie
repartizai n echipe diferite i i ddu seama c, dac
Irving l vzuse pe uria n spatele lui nainte de
nceperea nebuniei ori dac pur i simplu simise c
ceva nu era tocmai n regul, nu va mai fi uor s-l ia
prin surprindere data viitoare.
Dar vor reui. Hickey se temea ca nu cumva
suspiciunile lui John Irving s-l ndemne s raporteze
cpitanului cele vzute n cal, iar liliputanul ajutor de
temuitor nu putea ngdui una ca asta. Nu l deranja
att de mult pedeapsa pentru sodomie foarte rar se
mai condamnau marinarii la moarte prin spnzurtoare
n zilele astea i nici biciuii la bordul tuturor navelor
din flot nu mai erau , ct l supra ruinea la care va
fi supus. Ajutorul de temuitor Cornelius Hickey nu era
curva nimnui.
Va atepta pn cnd Irving i va cobor iari garda
i atunci se va ocupa el singur de problem. i nu va
conta ctui de puin dac doctorii i vor da seama c a
murit de mn de om. Lucrurile merseser deja prea
departe. Irving nu va fi dect un alt cadavru de care se
vor ocupa cnd va veni dezgheul.
Trupul domnului Sergeant nu fu gsit urmele de
snge i buci din hainele secundului se terminau la
jumtatea drumul spre aisberg ns nu mai pierdur
niciun alt om n timpul cutrii. Civa rmaser fr
degete la picioare din cauza degerturilor i toi erau
rebegii de frig cnd se oprir, la mai bine de un ceas
dup vremea cinei.
Cugetrile lui Magnus Manson l surprinser din nou
pe Hickey pe cnd se ntorceau rupi de oboseal spre
Terror. Vntul ncepuse iari s vjie, iar infanteritii
mergeau n spatele coloanei, cu armele pregtite de
tragere.
Ajutorul de temuitor i ddu seama c retardatul de
lng el plngea. Lacrimile ngheau instantaneu pe
obrajii brboi ai uriaului.
Ce-ai, omule? l ntreb Hickey.
Ie aa d trist, Cornelius.
Ce-i trist?
Sracu domnu Sergeant.
Hickey i arunc o privire ptrunztoare iubitului su.
N-am tiut c te doare de blestemaii ia de ofieri,
Magnus.
Nu m doare p nicierea, Cornelius. S-i arz
focu p toi, din partea mea. Da don Sergeant muri
colo, p ghea.
Aa, i?
i fantoma lui n-o s tie s vie napoi p nav. i
don cpitan Crozier zice c ne d la toi o porie d rom
n plus acu. i d-aia simesc c-s trist, c fantoma lui
n-o s fie i iea acolo-a, c lu don Sergeant tare-i mai
plcea romu.
24
CROZIER
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
31 decembrie 1847

Pe HMS Terror Ajunul i ziua de Crciun aproape c


nu s-au simit, ns Al Doilea Mare Carnaval Veneian
avea s schimbe curnd situaia.
n cele patru zile dinaintea Crciunului oamenii au
fost obligai s rmn nuntru de o serie de furtuni
violente viscole att de puternice, nct pn i
carturile fuseser reduse la o singur or , iar Ajunul i
ziua cea sfnt au fost perioade de exerciii fizice n
obscuritatea de pe puntea inferioar. Domnul Diggle a
pregtit feluri speciale inventnd vreo zece mncruri
din ultimele buci de pastram de porc, servite alturi
de ultimii iepuri nbuii la cuptor. n plus, la
recomandarea timonierilor-efi, domnul Keenly, domnul
Rhodes i domnul David McDonald, i sub atenta
supraveghere a doctorilor Peddie i Alexander
McDonald, buctarul a ales cteva feluri dintre
conservele bune ale lui Goldner: supa de broasc
estoas, fazanul umplut cu trufe i limba de vit n sos
picant. Pentru desertul din ambele seri, sclavii domnului
Diggle au ndeprtat mucegaiul de pe ultimele buci de
brnz, iar cpitanul Crozier a colaborat cu ultimele
cinci sticle de coniac din Cmara cu Buturi, puse
deoparte pentru ocazii speciale.
Cu toate acestea, starea de spirit a rmas funest.
Sigur, au existat cteva ncercri de nviorare a
dispoziiei: ofierii, strni n Sala cea Mare, cumplit de
friguroas de la pup, au nceput de cteva ori s cnte;
la fel i marinarii adunai n sala lor de mese puin mai
clduroas dinspre pror, dar cntecele s-au stins dup
doar cteva strofe. Chiar dac era Crciunul, nu s-a
fcut mai mult cldur pentru c rezervele de crbune
se mpuinaser. Nici lumin mai mult nu a fost,
deoarece uleiul de lamp trebuia pstrat pentru situaii
de urgen. Aa c puntea inferioar era la fel de vesel
ca o min galez luminat doar de cteva lumnri
bicisnice. Pereii i grinzile din tavan erau mbrcate n
ghea, iar pturile i hainele oamenilor erau n
permanen umede. obolanii se fiau la tot pasul.
Coniacul a reuit s anime ntru ctva atmosfera, dar
nu suficient ct s disperseze ntunericul fizic i cel
emoional. Crozier s-a dus s stea de vorb cu oamenii,
civa i-au oferit daruri o pungu cu tutun pstrat
anume pentru srbtoarea aceasta, o sculptur mic
reprezentnd un urs n alergare, cu chipul caricatural
denotnd spaima (cadou fcut n glum i cu oarecare
team ca nu cumva teribilul cpitan s nu-l
pedepseasc pe respectivul pentru fetiism), o flanea de
corp din ln roie, crpit bine, recuperat de la un
tovar repauzat de curnd, i un joc de ah cioplit cu
miestrie de Robert Hopcraft, caporal din infanteria
marin (unul dintre cei mai tcui i mai modeti
oameni din expediie, cel care fusese avansat la gradul
de caporal dup ce cptase opt coaste rupte, o
clavicul fracturat i un umr dislocat n timpul
atacului creaturii asupra grupului lui Sir John n luna
iunie). Crozier le-a mulumit tuturor, a strns mini, a
btut umeri i s-a ntors la sala de mese a ofierilor,
unde starea de spirit era nielu mai vesel graie
neateptatei contribuii a locotenentului Little, care
adusese dou sticle de whisky pe care le inuse ascunse
aproape trei ani.
Furtuna s-a oprit n dimineaa zilei de 26 decembrie.
Se strnseser mormane de zpad nalte de patru metri
deasupra unui sfert din punte spre pror i lng
parapetul de la tribord. Dup ce au dezgropat nava i au
refcut crarea cu steiuri dintre Terror i Erebus,
oamenii au nceput s se pregteasc pentru ceea ce ei
numeau Al Doilea Mare Carnaval Veneian de unde
Crozier deduse c primul fusese cel la care luase el
parte, atunci cnd nu era dect un biet aspirant n
cltoria prost organizat a lui Parry n 1824.
n dimineaa aceea ntunecat ca miezul de noapte a
zilei de 26 decembrie, Crozier i locotenentul Little i
nsrcinar pe Hodgson, Hornby i Irving cu
supravegherea lucrrilor de deszpezire i pornir
printre troiene spre Erebus. Crozier fu e ocat s vad c
Fitzjames continua s slbeasc tunica i pantalonii i
erau cu cteva numere mai mari, n pofida ncercrilor
evidente ale stewardului su de a le strmta , dar i
mai ocat deveni el n timpul discuiei, cnd observ c
mare parte din timp mai tnrul cpitan nu era atent la
ce se vorbete. Fitzjames prea cu gndurile duse, cam
la fel ca un invitat la o serat care se preface c este
atent la conversaie, dar trage cu urechea la muzica din
ncperea de alturi.
Oamenii ti vopsesc pnze afar pe ghea, zise
Crozier. I-am vzut cum prepar cldri mari cu vopsea
verde, albastr, ba chiar i neagr. Ca s strice nite
pnze de rezerv care altminteri ar fi n stare perfect.
Eti de acord cu una ca asta, James?
Fitzjames surse uor.
Chiar crezi c vom mai avea nevoie de pnzele alea,
Francis?
M rog la Dumnezeu s avem, scrni Crozier.
Zmbetul senin i enervant al celuilalt cpitan nu se
stinse.
Ar trebui s vezi cum arat cala noastr, Francis.
Prpdul de acolo a continuat, ba chiar s-a accelerat
dup vizita noastr din sptmna de dinainte de
Crciun. Erebus n-o s pluteasc nici mcar o singur
or pe ap. Crma e sfrmat. i era crma de rezerv.
Putem improviza oricnd alta, spuse Crozier
simind c-i vine s-i ncleteze flcile i s-i strng
pumnii. Avem scnduri suficiente cu care s-i
cptueasc marangozii cala. Intenionez s pun
oamenii s sape n gheaa din jurul navelor, pe
adncime de vreo doi metri i jumtate, ca s putem
ajunge s reparm exteriorul calelor nainte de
dezgheul de la primvar.
Dezgheul de primvar, repet Fitzjames surznd
cu condescenden.
Crozier hotr s schimbe subiectul.
Nu te ngrijoreaz c oamenii organizeaz
Carnavalul sta Veneian?
Fitzjames sfid educaia lui aristocratic ridicnd
neglijent din umeri.
De ce m-ar ngrijora? Nu am cum s vorbesc n
numele oamenilor ti, Francis, dar Crciunul pe Erebus
a fost un tablou al nefericirii. Oamenii au nevoie de ceva
care s le ridice moralul.
Crozier nu prea avu cum s contrazic argumentul
acesta.
Dar chiar s facem un bal mascat pe ghea ntr-o
zi de bezn complet? Ci vor mai fi ucii de creatura
aia care nu ateapt dect s facem o singur greeal?
Ci vor mai fi ucii dac ne ascundem n burta
navelor? ntreb Fitzjames, fr s-i piard sursul i
aerul distrat. i Carnavalul Veneian a dat rezultate n
cazul expediiei din 1824 a lui Hoppner i Parry.
Crozier cltin din cap.
L-am organizat la doar dou luni dup ce ne
nepeniserm ntre gheuri, opti el. i att Parry, ct i
Hoppner erau nite fanatici n privina disciplinei. Cu
toat dragostea lui pentru teatru, Edward Parry
obinuia s ne zic: bal mascat fr trivialiti i
carnaval fr excese. Noi n-am tiut s meninem
disciplina n expediia noastr, James.
Fitzjames renun la atitudinea lui distrat i se
mbo:
Domnule cpitan Crozier, m acuzi c am pe rmis
ca disciplina s nu fie respectat pe nava mea?
Nu, nu, nu, se grbi s rspund Crozier, netiind
nc dac l acuza sau nu. Spun doar c acesta este al
treilea an pe care l petrecem ntre gheuri, nu a treia
lun cum a fost cazul cu Parry i Hoppner. E normal ca
oamenii s nu mai dea atta importan disciplinei
stricte atunci cnd se confrunt cu bolile i cu scderea
moralului.
Cu att mai mult, nu crezi c ar trebui s le
permitem aceast distracie? ntreb Fitzjames cu
destul fn rmas n glas.
Obrajii palizi i se fcuser ca focul la auzul criticilor
din spatele vorbelor lui Crozier.
Crozier oft adnc. Oricum, era prea trziu s
opreasc blestematul sta de bal mascat. Oamenii o
luaser deja razna de bucurie, iar cei de pe Erebus, care
ncepuser deja pregtirile, erau exact acel tip de
oameni care s instige la revolt cnd va veni vremea.
Iar un cpitan, aa cum Crozier tia foarte bine, trebuia
s aib grij ca vremea aceea s nu vin niciodat.
Habar nu avea dac balul mascat va avea sau nu
vreun efect benefic asupra strii de spirit a oamenilor.
Bine, spuse el n cele din urm. Dar oamenii
trebuie s priceap c nu au voie s iroseasc nicio
bucat de crbune i niciun strop de ulei de lamp ori
eter pirolignos pentru plitele mici.
Mi-au promis c vor fi doar tore, zise Fitzjames.
i n-o s fie porii suplimentare nici de mncare,
nici de butur n ziua aia, adug Crozier. Chiar astzi
am redus drastic raiile. i n-am de gnd s schimb
meniul n a cincea zi din cauza unui bal mascat pe care
nu l-am aprobat niciunul dintre noi.
Fitzjames ddu din cap:
Locotenentul Le Vesconte, locotenentul Fairholme
i ali civa care se descurc ct de ct cu putile vor
iei la vntoare sptmna asta, spernd c vor prinde
ceva pentru seara balului. Dar, fii pe pace, oamenii au
neles c nu vor avea parte dect de raiile reduse dac
vntorii se vor ntoarce cu minile goale.
Aa cum s-a ntmplat mereu n ultimele trei luni,
murmur Crozier.
Apoi, pe un ton mai prietenos, spuse:
n regul, James. M ntorc pe nava mea.
Dar se opri n pragul cabinei micue a lui Fitzjames.
Am uitat s te ntreb: de ce vopsesc pnzele alea cu
verde i negru i cu toate celelalte culori?
Fitzjames surse absent:
Habar nu am, Francis.

Ziua de vineri, 31 decembrie 1847, a nceput foarte


rece, dar linitit, dei nu se putea vorbi despre
diminea n adevratul sens al cuvntului. Sub
comanda domnului Irving, cartul de diminea nregistr
o temperatur de -58,33 grade Celsius. Vntul nu btea
deloc. n timpul nopii norii invadaser cerul, iar acum l
acopereau dintr-un orizont n cellalt. Era foarte
ntuneric.
Majoritatea oamenilor i-ar fi dorit s porneasc spre
locul de desfurare a Carnavalului imediat dup micul
dejun o mas de post aproape negru alctuit dintr-un
singur pesmet marinresc cu un strop de gem i o
lingur mic cu terci de orz scoian, cu o bucat mare
de zahr ns trebuiau executate toate treburile
zilnice, iar Crozier fusese de acord s le permit s ia
parte la petrecere numai dup masa de sear i dup ce
i ndeplineau toate sarcinile. Totui, le-a dat voie celor
fr obligaii specifice bricuitul punii inferioare,
carturi, dezghearea tachelajului, curarea zpezii de pe
covert, repararea vasului, repararea steiurilor, studiu
s plece ca s-i ajute camarazii de pe Erebus cu
ultimele pregtiri pentru balul mascat. Astfel, imediat
dup micul dejun, vreo doisprezece oameni plecar prin
bezn, nsoii de doi infanteriti narmai cu muschete.
Pe la amiaz, dup distribuirea poriilor foarte diluate
de grog, surescitarea celor rmai devenise aproape
palpabil. Crozier nvoi ali ase oameni care i
terminaser lucrul i l trimise pe locotenentul Hodgson
cu ei.
Dup-amiaz, Crozier observ de la pup strlucirea
torelor chiar lng aisbergul cel mare dintre cele dou
nave. Tot nu ncepuse vntul. Tot nu apruser stelele.
Pe la vremea cinei, cei care mai rmseser pe Terror
deveniser agitai ca nite copii n Ajunul Crciunului.
i terminar masa n timp record, deoarece ziua aceasta
fusese decretat zi fr fin, meniul a constat doar
dintr-o bucic de Bietul John, nite legume din
conservele lui Goldner i dou degete de bere slab, iar
Crozier n-a avut inim s-i mai in la bord pn cnd
terminau de mncat i ofierii. De fapt, gradaii erau la
fel de nerbdtori ca marinarii s ajung ct mai repede
la carnaval. Pn i James Thompson, inginerul, care
rareori manifesta vreun interes pentru altceva n afar
de instalaiile din cal i care slbise att de mult n
ultima vreme, c semna acum cu un schelet ambulant,
urcase deja pe puntea inferioar, mbrcat ca pentru
afar, gata de plecare.
Aa c, pe la 7:00 p.m., Crozier i puse pe el toate
rndurile de haine groase din cufr, fcu o ultim
inspecie a oamenilor de cart secundul Hornby rmase
la comand, urmnd a fi nlocuit nainte de miezul
nopii de tnrul Irving, care se va ntoarce atunci de la
petrecere mpreun cu trei marinari, pentru ca i
Hornby s mearg la bal cu oamenii lui i apoi cobor
pe rampa din ghea i porni n pas vioi spre Erebus
prin gerul de -62C. Cei treizeci i doi de oameni
mergeau n formaie dezordonat, iar Crozier se pomeni
alturi de locotenentul Irving, navigatorul Blanky i
civa subofieri.
Blanky se mica mai ncet, sprijinindu-se ntr-o crj
cu perni moale la reazemul de la subsuoar. nc nu
nvase s mearg cum trebuie pe nlocuitorul din lemn
i piele al clciului smuls de creatur n noaptea aceea
de pomin, dar prea foarte binedispus.
O sear bun v urez, domnule cpitan, i se adres
el lui Crozier. Nu vreau s v ncetinesc, domnule. Fii
pe pace, colegii mei vor avea grij s ajung la petrecere
ntreg i nevtmat. Uitai-i chiar aici, Grasu Wilson i
Kenley i Billy Gibson.
Dar mie mi se pare c mergi destul de repede,
domnule Blanky, i zise Crozier.
Observ c nicio adiere nu mic flcrile torelor
nfipte n fiecare al cincilea stei artificial, construit din
blocuri de ghea. Poteca era bttorit bine, iar drumul
era uor. Aisbergul uria, aflat la vreo opt sute de metri
mai n fa, prea luminat din interior de torele care
ardeau n partea dinspre Erebus, semnnd cu un
neobinuit turn de asediu care strlucea puternic n
noapte. Crozier i aduse aminte de vremurile cnd,
copil fiind, obinuia s mearg la blciurile regionale din
Irlanda. Aerul de acum, dei cu mult mai rece dect
nopile verilor irlandeze, fremta de aceeai emoie.
Arunc o privire n urm ca s se asigure c soldatul
Hammond, soldatul Daly i sergentul Tozer veneau n
urma lor cu armele pe umr i fr mnuile exterioare.
Bizar ct de mult i-a entuziasmat Carnavalul sta
pe oameni, nu vi se pare, domnule cpitan? remarc
domnul Blanky.
Crozier scoase un mrit iritat. n dup-amiaza aceea
i terminase ultima porie de whisky. Privea cu groaz
nemsurat la zilele i nopile ce vor urma.
n ciuda ontcitului n crj, Blanky i tovarii lui
mergeau prea repede, iar Crozier i ls s-o ia nainte. l
atinse pe bra pe Irving, iar tnrul rmase n urm din
rndul lui alturi de locotenentul Little, doctorii Peddie
i McDonald, marangozul Honey i ali membri ai
echipajului de pe Terror.
John, ncepu cpitanul dup ce fu sigur c nu-i
mai poate auzi nimeni nici ofierii din fa, dar nici
infanteritii care asigurau ariergarda convoiului. Mai tii
ceva de Lady Silence?
Nu, domnule cpitan. Eu nsumi am verificat
magazia din cal acum o or, dar deja ieise pe ua ei
din dos.
Dup ce, n luna decembrie, aflase de la Irving despre
excursiile insolite ale musafirei lor, primul impuls al
cpitanului fusese s-i distrug tunelul, s sigileze i s
consolideze prora navei i s alunge vrjitoarea aia
eschimos pe gheuri o dat pentru totdeauna.
ns nu o fcuse. n schimb, i ordonase
locotenentului Irving s desemneze trei oameni care s o
pzeasc pe Lady Silence ori de cte ori era posibil, iar
tnrului i ceruse s o urmreasc din nou pe ghea,
dac i se va oferi ocazia. Pn n seara aceasta, femeia
nu mai folosise uia improvizat din spatele magaziei,
dei Irving petrecuse multe ceasuri ateptnd-o n
labirintul de gheuri de dincolo de prora vasului. De
parc Silence l-ar fi vzut pe Irving n timpul incredibilei
ntlniri cu creatura, de parc ar fi vrut ca el s-o vad i
s o aud. Iar asta fusese ndeajuns. Acum prea c
subzist doar din raiile infime de pe nav i c folosete
magazia doar pentru somn.
Motivul pentru care Crozier nu o alungase pe loc era
unul simplu: la bord ncepuse procesul lent i chinuitor
al morii prin nfometare. Nu mai aveau suficiente
provizii ca s treac cu bine nici mcar de primvar,
darmite s reziste nc un an. Iar dac Lady Silence
cunotea o metod prin care s fac rost de hran
proaspt n miezul iernii probabil c prindea foci
ntinzndu-le curse, poate chiar morse , metoda
aceasta a supravieuirii trebuia s fie nvat de
oamenii lui. Printre cei o sut i ceva de supravieuitori
de pe cele dou nave nu exista niciun vntor serios ori
pescar la copc.
Crozier nu crezuse dect pe jumtate ce-i relatase un
stnjenit i excesiv de autocritic locotenent Irving despre
ceva care semna cu creatura dintre gheuri i care
fcuse un fel de muzic cu femeia i care i adusese apoi
hlci de carne n chip de ofrand. Cpitanul pur i
simplu nu era n stare s cread c Silence reuise s
dreseze un urs uria dac acea creatur era cu
adevrat un urs s-i aduc pete, foci sau morse, la fel
cum un prepelicar din Anglia ar aduce n bot fazani
pentru stpnul lui. Ct despre muzica aia ei, asta
chiar c era absurd.
Dar femeia alesese exact ziua aceasta ca s dispar
din nou.
n cazul sta, spuse Crozier simind cum l ustur
plmnii de la aerul rece, dei l inspira prin fularul gros
din ln, cnd ai s te ntorci pentru cartul de la miezul
nopii, mai caut-o nc o dat n magazia din cal i
dac tot nu s-a ntors ce mama dracului e aia?
Tocmai ce trecuser printre ultimul ir de creste i
ieiser pe gheaa neted la mai puin de patru sute de
metri de Erebus. Ce-i fu dat s vad acolo l fcu pe
Crozier s simt cum i cade falca sub fularul strns i
gulerele ridicate pn la nivelul nasului.
Cpitanul presupusese c Al Doilea Mare Carnaval
Veneian va avea loc chiar lng nav, aa cum se
ntmplase n cazul balului mascat al lui Hoppner i
Parry, din 1824, care se desfurase pe fia scurt de
ghea dintre Hecla i Fury. Dar cum Erebus avea prora
mult ridicat, nfiarea ei fiind mult prea sumbr i
ntunecat pe piedestalul din ghea murdar, oamenii
organizaser petrecerea la patru sute de metri
deprtare, chiar n faa aisbergului uria.
Dumnezeule mare! exclam i locotenentul Irving.
Poate c Erebus era urt i trist ca o nav
dezafectat, dar pe suprafaa circular de ghea
fuseser ridicate alte tachelaje veritabil orel de pnze
colorate i strluciri de tore, uluindu-l peste msur pe
Crozier.
Gabierii avuseser ceva de lucru. Unii se urcaser
pn n vrful aisbergului douzeci de metri i
montaser scripei cu care s ridice i s asambleze
attea otgoane i pnze i buteni ct le -ar fi trebuit s
echipeze un cuirasat cu trei catarge.
Un pienjeni din sute de funii acoperite cu chiciur
coborau dinspre aisberg spre Erebus, susinnd pereii
din pnz vopsit, unii nali de zece metri, poate chiar
mai mult, care erau fixai n partea de jos cu rui
btui n suprafaa de ghea i n seracuri i erau
ntini cu vergi fixate pe vertical i cu greuti care
mergeau n diagonal spre ghearul cel uria.
Crozier se apropie, tot nevenindu-i s cread ce avea
n faa ochilor. n scurt vreme, dac va mai continua s
clipeasc, gheaa din gene i va lipi pleoapele. Dar nu se
putea opri.
Era ca i cum o serie de corturi gigantice i foarte
colorate fuseser ridicate pe ghea. Numai c aceste
corturi nu aveau acoperiuri. Pereii lor nali i drepi,
luminai i pe dinuntru, i pe dinafar de zeci de tore,
mergeau ntr-o linie erpuit de pe suprafaa ntins de
ghea spre pdurea de seracuri. Apartamentele acelea
colorate fuseser ridicate peste noapte pe marea de
ghea. Fiecare camer era situat ntr-un anume unghi
fa de cea imediat urmtoare.
Prima dintre acestea se deschidea spre est. Pereii ei
din pnz fuseser vopsii ntr-un albastru bogat,
strlucitor azurul cerului nevzut de att de multe luni
, iar Crozier simi cum i se pune un nod n gt.
Flcrile din torele i cldrile din afara lor fceau
albastrul acela s pulseze.
Crozier trecu pe lng domnul Blanky i tovarii lui
care se opriser cu gurile cscate de uimire.
Iisuse, murmur navigatorul.
Cpitanul intr n spaiul delimitat de pereii albatri
i strlucitori.
Se trezi nconjurat de o droaie de personaje opind i
dansnd n veminte ciudate i viu colorate telali,
trnd n urm-le fii din crpe, ca nite cozi de
comet; coari nali n fracuri de culoarea morii i cu
jobenuri murdare de funingine, executnd micri vioaie
din dansuri populare scoiene; psri exotice, cu ciocuri
lungi i aurii, pind maiestuos pe picioare nalte; eici
din Arabia, cu turbane roii i papuci persani cu vrf
ascuit, alunecnd pe gheurile ntunecate; pirai cu
mti albastre, alergnd dup un unicorn sltre;
generali din armata lui Napoleon, cu mti albe de cor
antic, alturndu-se alaiului. O persoan mbrcat din
cap i pn n picioare n ceva pufos i verde un duh al
pdurii? se apropie n fug de Crozier i i ciripi n
falset:
Lada cu costume este la stnga dumneavoastr,
domnule cpitan. V rugm s v alegei dup pofta
inimii.
i dispru n freamtul mulimii de oameni n
costume care mai de care mai bizare.
Crozier i continu drumul n labirintul acela cu
ncperi colorate.
La dreapta slii albastre, n unghi ascuit cu aceasta,
era o camer lung i purpurie. Crozier observ uimit c
nu era goal. Cei care se ocupaser de organizarea
acestui Carnaval aduseser covoare, tapiserii, mese i
butoaie pe care le vopsiser n exact aceleai nuane ca
pereii din pnz.
De la ncperea purpurie spre stnga, ntr-un unghi
att de bizar, nct Francis Crozier ar fi trebuit s-i
ghiceasc poziia dup stele dac ar fi fost stele pe
cerul nopii ncepea o sal lung i verde, unde se
mbulzeau ali petrecrei: psri exotice, o prines cu
cap prelung de cal i unii care preau a fi nite insecte
gigantice.
Cpitanul nu-i amintea s fi vzut vreunul dintre
costumele acestea n cuferele lui Parry de pe Fury i
Hecla, dar Fitzjames era sigur c Franklin adusese exact
zdrenele acelea vechi.
Cea de-a patra sal era mobilat i luminat n
portocaliu. Pe ghea fusese aternut o alt pnz,
vopsit i pictat ca o tapiserie, n mijlocul creia, pe o
mas acoperit cu o estur tot portocalie, era un
castron uria cu punci. Vreo treizeci de indivizi,
costumai care mai de care mai excentric, se strnseser
n jurul lui, vrndu-i colii ori ciocurile n butura
aromat.
Uluit peste msur, Crozier i ddu seama c muzica
puternic venea dintr-al cincilea segment al labirintului.
Dup un alt cot la dreapta, ajunse ntr-o ncpere alb.
De-a lungul pereilor din pnz fuseser nirate cufere
i scaune luate din popota ofierilor. Iar un personaj
fantastic nvrtea manivela de mult uitatei flanete,
aduse aici din Sala cea Mare de pe Terror. Din discurile
metalice se revrsau melodii de varieteu, care preau
mult mai sonore aici, pe ghea.
Petrecreii ieeau din cea de-a asea sal, iar Crozier
ocoli flaneta, fcu la stnga i intr ntr-o camer
violet.
Ochii de marinar ai cpitanului admirar tachelajul
susinut de vergile aezate n diagonal, unindu-se
deasupra cu mpletiturile venite din celelalte sli,
precum i otgoanele care mergeau din verga central
pn n vrful aisbergului. Era limpede c meseriaii de
pe Erebus i Terror care concepuser i executaser
acest labirint cu apte ncperi i defulaser frustrrile
acumulate n ei n lungile luni de cnd erau prizonieri ai
gheurilor. Dar prea puini marinari costumai zboveau
n camera aceasta, n care lumina prea ciudat de
apstoare. Singurele obiecte de aici erau cteva cufere
cldite ntr-un morman n centru i nvelite cu buci de
pnz vopsit n violet. Psrile, piraii i telalii intrau
cu paharele n mn, priveau n jur i se retrgeau
degrab.
Nicio raz de lumin nu venea din ultima ncpere,
cea de dup sala violet.
Crozier coti spre dreapta i se trezi ntr-o camer
cufundat aproape complet n bezn.
Dar, nu, nu era chiar aa. i n exteriorul pereilor
vopsii n negru ardeau tore, ns efectul lor aici era
unul de cea difuz plutind n atmosfera de abanos.
Cpitanul se vzu nevoit s se opreasc, pentru a
permite ochilor si s se adapteze, iar apoi fcu ocat
civa pai napoi.
Gheaa de jos dispruse. Parc umbla direct pe apele
negre ale mrii arctice.
n cteva secunde Crozier pricepu mecheria.
Marinarii luaser funingine din cazan i din lzile cu
crbuni i o mprtiaser peste gheaa mrii metod
veche de topire a gheurilor la sfritul primverii ori n
timpul verilor recalcitrante, doar c, dup zilele lipsite
de soare i dup temperaturi de pn la -73 de grade,
nici vorb de aa ceva. n schimb, din cauza funinginii i
a prafului de crbune, nu se mai vedea podeaua de
ghea a acestui ultim i teribil compartiment.
Crozier reui s vad c n ncperea neagr nu era
dect o unic pies de mobilier, dar i nclet flcile de
furie cnd i ddu seama care este aceasta.
Pendula nalt, din lemn de abanos, motenit de Sir
John Franklin de la bunicul lui, era aezat cu spatele
la aisbergul care constituia peretele acestei camere
ntunecate de la captul labirintului. Vzduhul rsuna
de ticitul grav al ceasului.
Iar deasupra lui, ieind din peretele de ghea de
parc ar fi vrut s-i recapete libertatea, se vedea capul
cu blan alb i coli de filde al unui monstru.
Nu, se contrazise din nou Crozier, nu al unui
monstru. Oamenii montaser pe aisberg capul unui urs
alb. Botul fiarei era cscat larg. n ochii ei negri se
reflecta puina lumin care reuea s ptrund prin
pereii negri. Blana i colii ei erau cele mai strlucitoare
lucruri din ncperea de abanos. Limba ei era de un
rou respingtor. Sub capul acesta, pendula btea ca o
inim.
Sufocndu-se de o furie pe care nu o putea explica,
Crozier iei cu pai apsai din ncperea ne agr i se
opri n sala cea alb strignd dup un ofier oricare.
Un satir cu chip de mucava i un con priapic
nlndu-se din brul rou se apropie n goan pe
copite din metal fixate pe cizmele grele.
Da, domnule cpitan?
Scoate-i nenorocita asta de masc!
Am neles, s trii, domnule cpitan, spuse
satirul, ridicndu-i masca pe frunte i dnd la iveal
chipul lui Thomas R. Farr, comandantul gabiei mari de
pe Terror.
Chinezoaica cu sni uriai de lng el i scoase i ea
masca, descoperind obrajii buclai ai lui John Diggle,
buctarul. obolanul uria de lng Diggle se dovedi a fi
locotenentul James Walter Fairholme de pe Erebus.
Ce dracu nseamn asta? mugi Crozier.
Creaturi care mai de care mai fantastice se lipir de
pereii albi la auzul furiei din vocea cpitanului.
Care anume, domnule cpitan? l ntreb
locotenentul Fairholme.
Asta! url i mai tare Crozier ridicnd minile spre
pereii albi, spre mpletitura de otgoane, spre tore
spre tot.
Nu nseamn nimic, domnule cpitan, i rspunse
domnul Farr. E un Carnaval atta tot.
Pn n clipa aceea Crozier fusese convins c Farr era
un om de ncredere, un om cu judecat i un foarte bun
comandant de gabie.
Spune-mi, domnule Farr, ai dat o mn de ajutor
aici?
Da, domnule cpitan.
i dumneata, domnule locotenent Fairholme, ai
fost informat de intenia oamenilor de a de a expune
capul la de animal ntr-o manier att de bizar?
Da, domnule cpitan, rspunse Fairholme.
Pe chipul brzdat de intemperii al locotenentului nu
se citi niciun semn de spaim n faa mniei
comandantului su.
Cu mna mea l-am mpucat. Asear. De fapt am
mpucat doi. O ursoaic i puiul ei destul de mare. O
s-i frigem mai spre miezul nopii s ne osptm cum
se cuvine, domnule cpitan.
Crozier se uit int la cei din faa lui. Inima i
bubuia, creierii i vjiau de furia aceea care
amestecat cu whisky-ul but n timpul zilei i cu
certitudinea c fusese ultima sticl l mpinsese de
multe ori la gesturi violente pe uscat.
Trebuia s fie cu bgare de seam.
Domnule Diggle, se adres el chinezoaicei cu bust
generos, tii prea bine c ni s-a fcut ru de la ficatul de
urs polar.
Guile lui Diggle se hnar cu aceeai naturalee ca
i ele lui false din perne.
O, sigur c da, domnu cpitanu. Ficaii de uri
albi au ceva ru n ei ce nu poate fi nlturat prin
frigere. Da nu facem nici ficat, nici bojoci n seara asta,
domnu cpitanu, fii pe pace. Numai carne proaspt
sute de kile de fripturi perfecte, numai din carne
proaspt, domnule.
Locotenentul Fairholme interveni n discuie.
Oamenii zic c-i un semn bun c am reuit s dm
peste urii tia i am putut s-i omorm, domnule
cpitan. Abia ateapt festinul de la miezul nopii.
Pentru ce n-am fost ntiinat de prinderea urilor?
vru s tie Crozier.
Ofierul, comandantul de gabie i buctarul se privir
nedumerii. Psrile i animalele i znele din preajm
se privir nedumerite.
Azi-noapte am mpucat ursoaica i puiul, domnule
cpitan, rspunse n cele din urm Fairholme. Cred c
astzi, din cauza pregtirilor de Carnaval, nu a existat
niciun schimb de mesaje ntre navele noastre. mi cer
scuze pentru c nu v-am informat, domnule cpitan.
Crozier tia c Fitzjames era cel care dovedise
neglijen n privina aceasta. i mai tia c oamenii din
jurul lui i ddeau i ei seama de asta.
Foarte bine, zise el. Continuai.
Dar, cnd oamenii i puneau mtile la loc, le mai
spuse:
i Dumnezeu s v aib n paza Lui dac se
ntmpl ceva cu ceasul lui Sir John.
Da, s trii, rostir toate mtile din jur.
Aruncnd o ultim privire, aproape nfricoat, prin
camera violet spre ngrozitoarea sal neagr parc
nimic din cei cincizeci i unu de ani de frecvente accese
melancolice ale lui Francis Crozier nu-l apsase att de
mult ca atmosfera din acel compartiment de abanos
trecu din camera alb n cea portocalie, apoi n cea
verde, n cea purpurie, n cea albastr i de acolo iei pe
gheaa ntunecat.
i doar atunci cnd se afl n afara labirintului din
pnze vopsite, Crozier simi c poate respira n voie.
Mtile se inur la distan de fiorosul lor cpitan
cnd acesta se ndrept spre Erebus i spre silueta
ntunecat, nfurat ntr-o manta voluminoas, care l
atepta n captul rampei din ghea.
Cpitanul Fitzjames era singur lng parapetul navei.
i fuma pipa.
Bun seara, domnule cpitan Crozier.
Bun seara, domnule cpitan Fitzjames. Spune-mi,
te rog, ai fost cumva n n
Crozier nu-i mai gsi cuvintele i ddu din mini
ctre orelul zgomotos i colorat din pnz i torele
nfipte n ghearii de lng el.
O, da, am fost, rspunse Fitzjames. Mi se pare c
oamenii notri au dat dovad de o inventivitate ieit din
comun.
Crozier rmase fr replic.
ns ntrebarea este, continu Fitzjames, dac
eforturile lor sunt puse n slujba acestei expediii sau
a Diavolului.
Crozier ncerc s deslueasc privirea tnrului
ofier sub cozorocul caschetei. Nu-i putea da seama
dac Fitzjames glumea sau nu.
Le-am atras atenia, mri Crozier, s nu iroseasc
nicio pictur de ulei sau bucic de crbune pe
Carnavalul sta blestemat. i uite ce focuri au fcut!
M-au asigurat, zise Fitzjames, c folosesc doar
uleiul i crbunele economisit n ultimele sptmni
cnd nu am nclzit deloc nava.
i a cui a fost ideea cu labirintul la? vru s tie
Crozier. Cu ncperile colorate? Cu camera aia neagr?
Fitzjames sufl fumul, scoase pipa din gur i chicoti
nfundat.
Toate ideile astea aparin tnrului Richard
Aylmore.
Aylmore? repet Crozier care i amintea numele,
dar nu i chipul omului. Stewardul de la popota
ofierilor inferiori?
Chiar el.
Crozier i aduse aminte de un omule mititel, tcut,
cu ochi vistori i cufundai n orbite, cu pedanterie i
afectare n voce i cu o mustcioar neagr.
De unde mama m-sii i-a venit aa ceva?
Aylmore a trit civa ani n Statele Unite. Abia n
1844 s-a ntors acas, n Anglia, i s-a angajat n
Serviciul pentru Descoperiri Geografice, i explic
Fitzjames. Susine c, prin 1842, pe vremea cnd locuia
n Boston, mpreun cu vrul lui, ar fi citit acolo o
poveste abracadabrant n care era descris un bal
mascat exact la fel ca acesta al nostru tot cu camere
colorate. ntr-o publicaie obscur care se numete
Grahams Magazine, dac mi aduc bine aminte.
Aylmore nu mai tie exact despre ce anume era vorba n
povestea cu pricina, dar ine minte c era un bal mascat
gzduit de un anume Prin Prospero42 i mai zice c
este sigur c tot asta era ordinea ncperilor din poveste,
ncheindu-se cu sala aceea oribil de culoarea
abanosului. Oamenilor le-a plcut nespus de mult ideea
lui.
Crozier cltin din cap.
Francis, continu Fitzjames, vreme de doi ani i o
lun, sub comanda lui Sir John, Erebus a fost o nav
unde alcoolul a fost interzis cu desvrire. i totui, eu
am reuit s strecor la bord trei sticle de whisky bun pe
care mi le-a druit tatl meu. Mi-a mai rmas una. A fi
onorat dac ai accepta s o bem mpreun n seara
aceasta. Mai dureaz vreo trei ceasuri pn vor ncepe
s frig carnea de urs. nc de ieri am permis domnului
Wall, buctarul nostru, i domnului Diggle, de pe nava
ta, s instaleze pe ghea dou din plitele de pe

42 Referire la povestirea Masca Morii Roii de Edgar Allan Poe,

publicat pentru prima oar n 1842, n revista Grahams Magazine


(n. tr.).
baleniere pe care s nclzeasc legumele din conserve i
s monteze un grtar mare pe care s frig fripturile de
urs n ceea ce ei numesc Camera Alb. Va fi prima
noastr mas cu carne proaspt dup trei luni. Pn
atunci ns, vrei s-mi fii oaspete n fosta cabin a lui
Sir John?
Crozier ddu iari din cap i l urm pe Fitzjames la
bord.
25
CROZIER

Latitudine nordic 7005, longitudine vestic 9823


31 decembrie 1847 1 ianuarie 1848

Crozier i Fitzjames coborr de pe Erebus cu puin


vreme nainte de miezul nopii. n Cabina cea Mare
fusese un frig cumplit, dar gerul nopii le atac cu
vrjmie trupurile i simurile. n ultimele dou ceasuri
ncepuse i vntul, iar flcrile torelor, precum i cele
din cldrile urcate pe trepiede din lemn Fitzjames
sugerase, i dup prima or de whisky Crozier fusese de
acord, s mai trimit nite saci cu crbuni ca s
alimenteze flcrile pentru ca petrecreii de afar s nu
nghee se unduiau i trosneau n cele minus aptezeci
i trei de grade ale nopii dintre anii ngheai.
N-au vorbit prea mult cei doi cpitani, cci fiecare era
adncit n propria-i melancolie. n plus, au fost
ntrerupi de vreo zece ori. Locotenentul Irving a venit s
raporteze c ducea schimbul de cart napoi pe Erebus;
locotenentul Hodgson a venit s raporteze c schimbul
lui ajunsese la Carnaval; ali ofieri, n costume care mai
de care mai ridicole, au venit s raporteze c petrecerea
se desfura fr incidente; diferii ofieri de pe Erebus
au venit s raporteze c ieeau din cart ori c intrau n
cart; domnul Gregory, inginerul, a venit s raporteze c
ar putea folosi civa saci cu crbuni pentru ntreinerea
flcrilor din cldri de vreme ce tot nu mai aveau
suficient combustibil pentru motoarele cu abur; domnul
Murray, btrnul velar costumat ca un cioclu, cu un
craniu sub jobenul lui nalt, craniu nu tocmai diferit de
chipul su uscat le-a cerut scuze de deranj i a cerut
permisiune s foloseasc din trincii de rezerv pentru a
confeciona un paravan mpotriva vntului.
Cei doi cpitani au luat la cunotin i au transmis
ordine i admonestri, dar fr s ias cu totul din
visarea lor provocat de whisky.
La un moment dat, ntre ora unsprezece i miezul
nopii, cei doi cpitani s-au ncotomnat iar cu hainele
de exterior, au urcat pe punte i au ieit pe ghea. Asta
s-a ntmplat imediat dup ce Thomas Jopson i
Edmund Hoar, stewardul lui Crozier i cel al lui
Fitzjames, au cobort n Cabina cea Mare mpreun cu
locotenenii Le Vesconte i Little toi patru n costume
bizare care crpau la custuri peste hainele lor groase
ca s i anune pe domnii cpitani c friptura de urs
fusese pus pe grtar, c cele mai bune porii fuseser
puse deoparte pentru domniile lor i sunt domnii
cpitani buni s coboare acum la osp?
Crozier i ddu seama c este foarte beat. Era
obinuit s nu arate asta, iar oamenii se obinuiser s-
l vad stpn pe situaie, chiar dac mirosea a whisky;
ns nu dormise de mai multe nopi, iar astzi, cnd a
ieit n gerul aprig i a fcut drumul lung spre locul
unde se aflau labirintul din pnze colorate, aisbergul
luminos i oamenii n costume ciudate, cpitanul
simise cum whisky-ul i dogorete n stomac i n minte.
Grtarul cel mare fusese instalat n sala alb. Ce i doi
cpitani traversar celelalte ncperi fr s vorbeasc,
fie ntre ei, fie cu vreuna din zecile de artri costumate
care se vnzoleau pe acolo. Intrar n camera albastr,
apoi trecur prin camera purpurie i prin cea verde, apoi
prin cea portocalie i ajunser n sala alb.
Lui Crozier i era clar c i majoritatea oamenilor erau
bei. Dar cum? i pstraser poriile zilnice de grog?
Ascunseser berea slab ce li se servea la cin? tia c
nu sprseser Cmara cu Buturi de pe Terror,
deoarece l trimisese pe locotenentul Little s verifice
lactul i de diminea, i la amiaz. Iar pe Erebus nu se
gsise niciodat niciun strop de butur mulumit lui
Sir John Franklin.
Dar oamenii fcuser cumva rost de alcool. Cei
patruzeci i mai bine de ani petrecui pe mare l
nvaser pe Crozier c ingeniozitatea marinarului
britanic nu cunotea limite mai ales atunci cnd era
vorba de alcool.
Domnul Diggle i domnul Wall frigeau hlci uriae de
carne de urs. Farfuriile aburinde erau mprite
oamenilor aezai la coad de locotenentul Le Vesconte
teribil de vesel, etalndu-i n zmbet dintele nou din
aur i de ali ofieri i stewarzi de pe ambele nave.
Aroma fripturilor era incredibil, iar Crozier se trezi c
saliveaz n ciuda promisiunilor solemne c nu se va
bucura de acest festin.
Oamenii de la coad fcur loc celor doi cpitani.
Negustori ambulani, popi papistai, curteni francezi,
spiridui de basm, bufoni i ceretori pestrii, un
cadavru nvelit n linoliu i doi legionari romani cu cape
roii i platoe aurii se ddur la o parte i i salutar.
nsui domnul Diggle, ale crui e de chinezoaic
planturoas i se legnau acum n jurul taliei, tie o felie
zdravn de friptur pentru Crozier i alta pentru
cpitanul Fitzjames. Le Vesconte le oferi ervete din
pnz alb i tacmuri luate din popota ofierilor.
Locotenentul Fairholme le turn bere.
Domnilor cpitani, le explic ei, mecheria e s bei
ca o psric, vrnd buzele direct n lichid, dac nu
vrei s v nghee pe marginea paharului.
Domnul Farr, comandantul gabiei mari, la care se
roise mai devreme Crozier, trase pentru domnii
cpitani dou scaune albe n capul mesei albe. Domnul
Blanky, mpreun cu omologul su de pe Erebus,
domnul Reid, Edward Little i nc vreo zece ofieri se
aezaser deja la mas. Doctorii se ngrmdiser la
captul cellalt.
Crozier i scoase mnuile exterioare, i flex
degetele ngheate mbrcate acum doar cu un strat de
ln i ncerc friptura cu mult bgare de seam, atent
s nu-i ating buzele cu furculia. Dumicatul de carne
i fripse limba. i ncerc s-i stpneasc hohotele
homerice de rs iat-l aici, n noaptea Anului Nou, la
minus aptezeci i mai bine de grade, vzndu-i
cristalele de ghea din propria respiraie, cu faa
cuibrit n multe rnduri de fulare i cciuli, i tocmai
ce s-a fript la limb.
Dar era cea mai bun friptur pe care o mncase el
vreodat. Iar asta l surprinse. Cu multe luni n urm,
ultima dat cnd pusese gura pe carne proaspt de
urs, friptura i se pruse acr i urt mirositoare.
Oamenii lui se mbolnviser din cauza ficatului de urs
i, foarte posibil, a altor organe pe care, n mod normal,
le apreciau nespus. Atunci se hotrse c se va mai gti
carnea de urs polar numai dac supravieuirea lor ar fi
depins de asta.
i acum festinul acesta festinul acesta grandios. De
jur mprejurul lor n camera alb, precum i n camera
portocalie i n cea violet, strni n jurul cuferelor,
meselor, butoaielor acoperite cu pnz colorat, oamenii
nfulecau fericii fripturile. Larma i sporoviala lor se
ridica deasupra vuietului flcrilor de sub grtar i a
pnzelor btute de vntul care se nteise. Civa dintre
cei din camera alb foloseau furculie i cuite dar
marea majoritate a marinarilor mncau cu minile
nmnuate. O sut i ceva de fiare ale slbticiei care
se desftau cu prada lor.
Cu ct Crozier mnca mai mult, cu att devenea
parc mai hmesit. Fitzjames, Reid, Blanky, Farr, Little,
Hodgson i ceilali chiar i Jopson, stewardul lui,
aezat la o alt mas mpreun cu restul stewarzilor
preau a hpi cu aceeai poft. Unul din ajutoarele
domnului Diggle, costumat ca un copila de chinezoi,
ncepu s le mpart legume dintr-o tigaie nclzit pe o
plit de fier luat de pe una din baleniere. ns, orict de
fierbini ar fi fost legumele acelea din conserv, preau
fade n comparaie cu friptura de urs. Numai calitatea
lui de comandant al expediiei l mpiedic pe Crozier s-
i croiasc drum cu pumnii printre ceilali care ateptau
la rnd i s cear o alt porie. Pn i expresia de pe
chipul lui Fitzjames era oricum, numai buimac nu;
tnrul cpitan prea c va ncepe s plng de atta
fericire.
La a doua strof, oamenii pornir n alai prin ase din
cele apte ncperi colorate, i, pe neateptate, tocmai
cnd i terminaser fripturile i i beau berea nainte
s nghee n pahare, un rege persan aflat lng intrarea
n camera violet ncepu s nvrt manivela mainriei
de fcut muzic.
Iar aplauzele tunete nbuite ale mnuilor groase
izbucnir la auzul primelor zngneli metalice. Cei
nzestrai cu ureche muzical se plnseser n repetate
rnduri de calitatea sunetelor scoase de flaneta lor
foarte asemntoare cu cele ale unei asemenea
mainrii care cnt n ploaie la colul strzii , dar linia
aceasta melodic era inconfundabil. Ca la un semn,
zecile de oameni srir n picioare i ncepur s cnte.
Aburii respiraiei dansau n lumina torelor. Pn i
Crozier zmbi ca un idiot cnd auzi prea bine
cunoscutele cuvinte ale primei strofe43 rsunnd
puternic n noaptea ngheat.

Cnd la porunca cerurilor Britania


Se ridic din azurul valurilor
Acesta fu pmntul ei,

43 Rule, Britannia cntec patriotic, compus n 1740 de Thomas

Arne, pe versurile lui James Thomson asociat mai ales cu Marina


Regal (n. tr.).
Iar ngerii pzitori cntar-i cntecul;

Crozier i Fitzjames se ridicar i ei i se alturar


corului de rcnete care cntau refrenul.

Biruie, Britania!
Biruie talazurile, Britania;
n veci britonii nu vor fi robi!

condui de vocea limpede de tenor a tnrului


Hodgson.

Neamurile mai puin binecuvntate


Vor cdea prad tiranilor;
Iar tu, mrea i liber, tu vei fi
Spaima i invidia tuturor.

Vag contient de zarva izbucnit dou camere mai


departe, Crozier i ddu capul pe spate i, nfierbntat
de whisky i friptura de urs, url laolalt cu oamenii si:

Biruie, Britania!
Britania, biruie talazurile;
n veci, n veci britonii nu vor fi robi!

Oamenii cntau n primele ncperi ale labirintului


colorat, dar acum de acolo se auzeau i hohote nebune
de rs. Zarva se amplific. Mainria cnta tare. Dar
oamenii cntau i mai tare. Cnd vzu procesiunea care
ptrunse n sala alb, lui Crozier i nghear pe buze
versurile celei de-a treia strofe.

i mai mrea te nali, i mai teribil,


Cu fiecare lovitur dinafar;
Cci tunetul ce despic cerul ntrete
Rdcinile stejarului tu.
n fruntea alaiului era cineva n costum de amiral.
ns epoleii erau att de lai nct atrnau vreo
douzeci de centimetri de pe umerii individului. Era i
foarte gras. Nasturii aurii de la uniforma demodat
stteau descheiai. i nu avea cap. De fapt, avea unul
din mucava pe care i-l ducea sub braul stng. Sub
dreptul inea plria de amiral cu pan mucegit.
Crozier se opri din cntat. Ceilali cntar mai
departe.

Biruie, Britania!
Biruie talazurile, Britania!
n veci, n veci, n veci britanii nu vor fi robi!

n spatele amiralului fr cap ntruchipndu-l,


evident, pe rposatul Sir John Franklin, dei nu Sir
John fusese decapitat n ziua aceea la foiorul de pe
gheuri venea, cu pai mari i legnai, un monstru
nalt cam de trei sau patru metri.
Avea trupul i blana, i labele, i ghearele, i capul
triunghiular, i ochii negri ai unui urs alb, dar mergea
ridicat pe picioarele dindrt i era de dou ori mai nalt
dect un urs obinuit. Micrile i erau epene, foarte
nesigure. Ochii mici i ri se holbau la fiecare om
ntlnit n drum. Labele din fa atrnnd ca dou
funii de clopote erau mai mari dect un cap de om.
la de jos e uriaul vostru, Manson, i strig rznd
lui Crozier secundul de pe Erebus, Charles Frederick
Des Voeux. i l ine pe umeri pe ajutorul la mic de
temuitor Hickey? Toat noaptea au cusut la costumul
sta.

Tiranii trufai nu te-or supune;


ncearc ei ct vor s te doboare
Flacra ta va arde i mai tare
Spre jalea lor i gloria ta.

Zeci de oameni din camera albastr, verde i


portocalie veneau n urma ursului, trecnd prin cea alb
i intrnd n ncperea violet. Crozier nlemnise lng
masa de banchet. n cele din urm, se scutur din oc i
se ntoarse spre Fitzjames.
i jur c n-am tiut de povestea asta, Francis, i-o
lu nainte tnrul cpitan cu buzele albite din cauza
tulburrii profunde.
Acum petrecreii se scurgeau din sala alb, urmnd
i ei, prin obscuritatea relativ din ncperea violet,
alaiul condus de ursul acela biped, extrem de nalt, cu
mers legnat i nesigur. Urlete de beivi rsunau de jur
mprejurul lui Crozier.

BIRUIE, BRITANIA!
BIRUIE TALAZURILE, BRITANIA!
N VECI, N VECI, N VECI, N VECI BRITONII
NU VOR FI ROBI!

Crozier porni dup ei spre ncperea violet, cu


Fitzjames pe urmele lui. Niciodat n toi anii lui de
comand cpitanul de pe HMS Terror nu se mai simise
astfel; tia c trebuie s pun capt acestei bti de joc
niciun regulament din lume nu putea tolera o
asemenea satir n care moartea fostului comandant al
expediiei s fie luat n rs. Dar era contient c
ajunseser ntr-un punct n care, dac-i va opri din
cntat, dac le va ordona lui Manson i Hickey s-i dea
jos costumul acela neruinat, dac le va ordona tuturor
s-i dea jos costumele acelea ridicole i s se ntoarc
la bordul navelor lor ar fi avut tot attea anse de
reuit cte are o furnic sub talpa unui elefant.

ALE TALE-S CMPURILE CU ROADE,


ALE TALE ORAELE NFLORITOARE;
ALE TALE-S PMNTURILE CUCERITE
I TOATE RMURILE ALE TALE-S!

Amiralul fr cap, ursul i alaiul de o sut de oameni


costumai nu se oprir n ncperea violet. Cnd Crozier
ajunse acolo i vzu pe Manson, Hickey i gloata de
cntrei oprindu-se n pragul slii de abanos. Vntul se
nteise acum, suflnd cu putere n flcrile torelor, n
pereii din pnz ai labirintului.
Crozier abia se putu stpni s nu le strige Nu!.
Ridiculizarea figurii lui Sir John i personificarea
monstrului-urs reprezentau nite blasfemii, sigur c da,
dar cu att mai inimaginabil de abjecte ar fi fost ele n
atmosfera apstoare din ncperea neagr n care se
aflau pendula i capul de urs. Bine c spectacolul acesta
penibil avea s se sfreasc n curnd, indiferent care
ar fi fost deznodmntul gndit de organizatorii lui. i
atunci se va ncheia i acest nechibzuit Carnaval
Veneian. Nu va interveni i va lsa cntecul s se sting
de la sine, pantomima penibil s se ncheie n uralele
bete ale camarazilor; apoi le va ordona s-i scoat
costumele acelea imposibile i s se duc la culcare. Iar
civa vor da jos parmele i pnzele imediat, chiar n
noaptea aceasta indiferent dac asta ar fi nsemnat s
se aleag cu degerturi serioase sau nu. Mai trziu se va
ocupa personal de Hickey, Manson i Aylmore,
neuitndu-i pe ofierii care ngduiser o asemenea
mascarad neruinat.
n ovaiile tuturor, ursul i amiralul fr cap intrar
n ncperea de abanos.
Pendula neagr a lui Sir John ncepu s bat miezul
nopii.
Personajele n costume bizare din spatele convoiului
ncepur s se mping, nerbdtoare s ajung mai
repede n sala de abanos unde era toat distracia. n
acelai timp ns, telalii, obolanii, unicornii, gunoierii,
piraii cu un singur picior, prinii arabi i prinesele
egiptene, gladiatorii, znele, elfii, precum i toate
celelalte creaturi din fa opuneau rezisten,
mpingndu-se napoi, nemaifiind att de convinse c i
doresc s treac pragul i s se afle n bezna aceea cu
pardoseal din funingine i perei din pnze negre.
Crozier i fcu drum cu coatele prin hula produs de
gloata aceea nrva cu atitudini contrare, hotrt s
scurteze mcar ultimul act al acestei farse.
Nici nu intr bine, alturndu-se celor douzeci,
treizeci de oameni care se opriser n prag trebuia mai
nti s-i lase vederea s se adapteze la ntunericul de
acolo, simind, totodat, c se prbuete ntr-un abis
negru cnd simi cum l izbete n fa un suflu
puternic de aer rece. Era ca i cum cineva deschisese o
u n aisbergul nlat deasupra lor. Chiar dac
petrecreii dinuntru continuau s cnte, veselia cea
mare venea de la gloata nerbdtoare aflat nc n
ncperea violet.

BIRUIE, BRITANIA!
BIRUIE TALAZURILE, BRITANIA!
N VECI, N VECI, N VECI, N VECI, N VECI
BRITONII NU VOR FI ROBI!

La nceput, Crozier abia reui s disting capul cel


alb, fr de trup, ce prea a iei din ghea deasupra
ceasului din abanos se auzi a asea btaie asurzitoare
n spaiul ntunecat i mai vzu cum monstrul-urs se
cltina amarnic, evident din cauz c Manson i Hickey
nu-i puteau ine echilibrul pe gheaa acoperit cu
funingine, i vzu cum pnza neagr a pereilor flutura
slbatic n rafalele de vnt.
i apoi deslui o a doua siluet uria i alb.
Ridicat tot pe picioarele din spate. Cufundat n
ntuneric mai departe de locul unde lucea stins
costumul alb al lui Manson i Hickey. Dar mult mai
mare. i mai nalt.
Cnd oamenii amuir, iar pendula btu a opta oar,
se auzi un urlet nfiortor:

IAR MUZELE, RECTIGNDU-I LIBERTATEA,


PE FERICITUL RM AL TU VOR REVENI;
PREASLVIT INSUL! BINECUVNTAT ETI TU
CU FRUMUSEE NEPERECHE I INIMI VITEZE!

i brusc oamenii din ncperea de abanos, dorind s


ias ct mai repede de acolo, ncepur s se mping n
cei care se buluceau s intre.
Ce Dumnezeu! exclam doctorul McDonald.
n lumina violet din prag, Crozier i recunoscu pe cei
patru medici, toi mbrcai n costume de arlechini, dar
cu mtile coborte de pe chipuri.
Cineva din camera de abanos scoase un strigt de
groaz. Se auzi un al doilea urlet, cum Francis Rawdon
Moira Crozier nu mai auzise niciodat n viaa lui. Ceva
mult mai potrivit ntr-o jungl deas din Era
Hyborian44 dect n Arctica secolului al
nousprezecelea. Sunetul acela, att de grav, att de
reverberat, att de feroce l fcu pe cpitanul de pe HMS
Terror s simt c i va da drumul n pantaloni chiar
acolo, n faa oamenilor lui.
Cea mai mare dintre cele dou artri albe se repezi
nainte.
Oamenii costumai zbierar, ncercar s prseasc
ncperea mpingndu-se n valul uria al celor care
voiau s intre, apoi ncepur s fug bezmetici ntr-o
parte i ntr-alta, ncurcndu-se n pereii din pnz

44 Era Hyborian perioad fictiv din mitologia artificial a

romanelor lui Robert E. Howard (n. tr.).


neagr, aproape invizibili n ntuneric.
Crozier nu se mic din loc. Regreta amarnic c nu i
luase pistolul. Simi cum artarea trece pe lng el. O
simi cu mintea o simi n cap. i nrile i se umplur
brusc cu miros ru de snge sttut, apoi cu duhoare de
hoit.
Prinii i elfii i piraii i aruncau disperai costumele,
agndu-se prin bezn de pereii din pnz, bjbind
dup cuite pe sub rndurile de haine groase.
Crozier auzi un plesnet umed cnd acele labe ct
nite lespezi i acele gheare ct nite sbii lovir trupul
cuiva. Se auzi un scrnet sinistru atunci cnd coli mai
lungi dect baionetele se nfipser n east sau os. n
celelalte ncperi oamenii mai cntau nc.

BIRUIE, BRITANIA!
BIRUIE TALAZURILE, BRITANIA!
N VECI, N VECI, N VECI, N VECI, N VECI
BRITONII NU VOR FI ROBI!

Pendula de abanos i ncheie btile. Era miezul


nopii. Era anul 1848.
nfricoai, oamenii tiar la nimereal pereii negri
care-i ineau prizonieri n ncperea aceea infernal, iar
fiile de pnz, luate de vnt, ajunser imediat n focul
din tore i din cldri. nir flcri nalte, aprinznd
pienjeniul de otgoane.
Artarea cea alb intr n camera violet. Cei de acolo
zbierau i njurau, sfiind la rndul lor pereii ca s
poat iei mai repede. Crozier se mbrnci i el n haosul
general. Acum ardeau puternic ambii perei ai slii de
abanos. Alte urlete disperate. Un arlechin trecu n goan
pe lng el, aruncnd flcri din costum, din peruca
galez i din pr, aidoma unor serpentine galbene de
carnaval.
Cnd Crozier reui s ias din gloata cu micri ca ale
talazurilor din cntec, se aprinsese i compartimentul
violet, iar creatura dintre gheuri intrase de ja n camera
alb. Cpitanul auzi urletele zecilor de oameni care
ncercau s fug din faa artrii albe. Luase foc acum i
admirabila mpletitur de frnghii care ancorau de
aisberg pnzele i vergile. Flcrile nalte mzgleau
rune pe tabla neagr a cerului.
Luaser foc i vergile fixate de-a lungul pereilor negri,
de-a lungul pereilor violet, iar acum i cele de-a lungul
pereilor albi. Anii lungi de depozitare n locuri uscate
scoseser toat umiditatea din lemn, iar acum
alimentau flcrile ca nite buci uriae de iasc.
Crozier renun la sperana c ar mai putea ine n
fru situaia i o lu la fug mpreun cu ceilali.
Trebuia s ias din labirintul n flcri.
Camera alb era toat un rug pgn. Flcrile
neau cu violen din perei, din pnzele aternute pe
ghea, din mesele i lzile i scaunele drapate cu pnz
alb, ba chiar i din grtarul domnului Diggle. n panica
general cineva drmase mainria de fcut muzic,
iar dansul flcrilor se reflecta n toate laturile i curbele
meteugit lucrate n lemn i bronz.
Crozier l vzu pe cpitanul Fitzjames ncremenit n
mijlocul camerei albe. l apuc de mnec.
Haide, James! Trebuie s fugim de aici!
Comandantul de pe HMS Erebus ntoarse ncet capul
i i privi superiorul de parc nu l-ar fi recunoscut. Din
nou i se ivise pe chip zmbetul acela absent i enervant.
Crozier l plmui.
Mic-te!
Fr s in cont de starea catatonic a lui Fitzjames,
ncepu s-l trag cu putere dup el printre flcrile din
camera alb, prin cea de-a patra mai portocalie acum
din cauza flcrilor dect a vopselei intrnd apoi n
iadul din sala verde. Labirintul prea s nu se mai
termine. Foti petrecrei, costumai nc, zceau ici i
colo pe ghea unii gemnd i lovindu-se ca s sting
flcrile ce-i cuprinseser, un om ars, n pielea goal i
camarazi de-ai lor se opreau, i ajutau s se ridice i
ncercau s-i scoat de acolo. Marea de ghea era
acoperit cu buci calcinate de costume i haine groase
de iarn. Multe dintre acestea ardeau ori erau pe
punctul de a se aprinde.
Mic-te! repet Crozier, trgndu-l dup el pe mai
tnrul cpitan care ddea semne c ncepea s se
trezeasc.
Se mpiedic de un marinar care leinase Crozier l
recunoscu de ndat: tnrul George Chambers, de pe
Erebus, n vrst de douzeci i unu de ani, unul dintre
elevii din expediie i unul dintre toboarii care
dduser onorul n timpul ceremoniilor funerare pe care
le organizaser pe gheuri. Cpitanul i ddu drumul lui
Fitzjames ct s l poat ridica pe Chambers pe umr,
iar apoi l nfc din nou de mnec i o lu la goan
chiar n clipa cnd explodar flcrile din ambele pri.
Auzi un uierat monstruos din spate.
Convins c, n toat nebunia aceea, creatura trecuse
prin gheaa impenetrabil i-l ajunsese din urm,
Crozier se ntoarse s o nfrunte doar cu un singur
pumn nmnuat.
Aisbergul cel nalt trosnea i fumega acum din cauza
cldurii. Buci imense se desprindeau din el i cdeau
cu uierat de erpi veninoi n cazanul de flcri ce,
pn nu de mult, fusese un labirint viu colorat.
Cpitanul ncremeni n faa acelei priveliti
nenumratele faete ale ghearului n care se reflectau
flcrile l duse cu gndul la turnul unui castel de basm
luminat feeric. n momentul acela i ddu seama c
niciodat nu va mai vedea o asemenea minunie.
Francis, ssi cpitanul James Fitzjames. Trebuie
s plecm de aici.
Pereii camerei verzi se chirceau i ei, transformndu-
se n cenu. Degetele sau tentaculele focului se
ntindeau cu voracitate spre cele dou ncperi rmase.
Protejndu-i faa cu mna liber, Crozier se repezi
printre flcri, mnndu-i naintea lui pe petrecreii
rmai n urm.
Iar acetia se mpleticir printre flcrile din camera
purpurie i intrar n flcrile din camera albastr.
Urletele vntului pornit din nord-vest se alturaser
zbieretelor i rcnetelor i uierturilor, iar flcrile
uriae formaser o barier de foc la intrarea n labirint.
Acolo se opriser vreo doisprezece oameni, unii nc
purtnd resturile gtelilor de Carnaval.
MICAI-V! mugi Crozier cu voce de uragan.
Pn i un gabier, aflat n vrful catargului principal,
la aizeci de metri de punte, i-ar fi putut auzi foarte clar
ordinul, chiar i pe o mare cu vnt de opt noduri i cu
valuri de peste zece metri nlime. i s-ar fi executat. Se
executar i petrecreii acetia, opind, sltnd,
zbiernd i fugind printre flcri, cu Crozier n urma lor,
care-l inea pe Chambers pe umrul drept i cu mna
stng l trgea pe Fitzjames dup el.
Odat ajuns afar, cu hainele fumegndu-i ca un
grtar ncins, Crozier nu se opri din fug, prinznd din
urm i depind zecile de oameni care se mprtiau
nspimntai n toate direciile. Cpitanul nu observ
din primul moment creatura aflat n mijlocul mulimii
nnebunite de panic. Confuzia era absolut, chiar dac
flcrile aruncau lumini i umbre pe o raz de o sut
cincizeci de metri de jur mprejur. n plus, era mult prea
ocupat s-i cheme ofierii i s caute o lespede de
ghea pe care s aeze trupul lui George Chambers,
care nu se trezise nc din lein.
Deodat se auzir focuri de muschet: poc-poc-poc.
Imposibil, incredibil, stupefiant: patru infanteriti
trgeau din genunchi n grupurile de oameni care
alergau ca s-i scape viaa. Cnd i cnd, cte o siluet
tot n costumul acela jalnic i ridicol de Carnaval se
prbuea pe ghea.
Dndu-i drumul lui Fitzjames, Crozier se repezi la ei
i intr n raza de tragere dnd din mini ca un
descreierat. Pe lng urechi i vjir plumbi de
muschet.
NCETAI FOCUL! FI-I-AR OCHII AI DRACULUI,
SERGENT TOZER, TE DEGRADEZ, SOLDAT, TE FAC I
TE I SPNZUR DAC NU NCETEZI IMEDIAT FOCUL
STA AFURISIT!
nc dou detunturi i focul se opri.
Infanteritii srir n poziie de drepi, iar sergentul
Tozer zbier ceva despre creatura care, vzuse el bine,
se afla printre oameni. Toi o vzuser. O luminaser
flcrile din spate. inea un camarad de-al lor n flci.
Crozier nu-l lu n seam. Urlnd i ncercnd s
grupeze marinarii n jurul lui, expediindu-i pe Erebus pe
cei grav rnii sau ari, cpitanul i cut din ochi
ofierii sau ofierii lui Fitzjames sau pe oricine i-ar
putea transmite ordinele grupurilor de oameni
nspimntai care tot fugeau printre seracuri i peste
creste, spre cumplita bezn a Arcticii.
Dac nu reuea s-i aduc napoi, oamenii aceia de
bun seam c vor muri ngheai n pustietile albe.
Sau vor muri devorai de creatur. Crozier hotr c
nimeni nu avea s parcurg cei aproape doi kilometri
napoi la Terror pn cnd nu se va fi nclzit ct de ct
pe puntea inferioar a HMS Erebus.
Dar nainte de toate trebuia s-i calmeze cumva, s-i
organizeze cumva ca s-i poat scoate pe rnii i pe
mori din ruinele funestului Carnaval.
La nceput nu-i gsi dect pe secundul Couch i pe
sublocotenentul Hodgson, ambii de pe Erebus, dar apoi
se apropie de el i locotenentul Little, greu de
recunoscut prin perdeaua de fum i aburi gheaa de
suprafa ncepuse s se topeasc n jurul flcrilor,
trimind valuri de cea groas peste marea alb i prin
pdurea de seracuri. Little l salut mai stngaci din
cauz c avea braul drept ars i raport c este prezent
la datorie.
Avndu-l alturi pe Little, lui Crozier i se pru mai
uor s recapete controlul asupra oamenilor i s-i duc
pe toi pe Erebus unde se va face apelul. Ordon
infanteritilor s-i rencarce armele i s se aeze n
linie defensiv ntre grupul tot mai numeros de oameni
zguduii de lng rampa ce ducea spre nav i infernul
acela clocotitor.
Dumnezeule mare, exclam doctorul Harry D.S.
Goodsir, care tocmai ce coborse de pe Erebus. Ce cald e
aici de la flcri.
Da, este, fu de acord Crozier simind broboane de
sudoare pe frunte i obraji, ba chiar i pe restul
trupului.
Focul ridicase temperatura vreo aptezeci de grade,
pn aproape de zero. i se ntreb dac nu cumva se va
topi gheaa, iar ei cu toii se vor neca. Lui Goodsir i
ordon pe un ton rstit:
Du-te la locotenentul Hodgson i spune-i s
nceap s numere morii i rniii i s-i raporteze.
Gsete-i pe ceilali doctori i organizai infirmeria n
fosta cabin a lui Sir John aa cum ai fost nvai s-o
facei n caz de btlie naval. Nu vreau s ne rmn
morii aici pe ghea mai ales cnd creatura aia nc
ne pndete de undeva din apropiere. Aa c pune
civa marinari s-i duc n forpic. Peste patruzeci de
minute vii i mi raportezi numrul pierderilor.
Am neles, s trii, domnule cpitan, spuse
Goodsir.
Doctorul se precipit spre locotenentul Hodgson i
spre rampa de ghea de la HMS Erebus.
Pnzele i mpletiturile de otgoane i costumele, i
mesele, i lzile i celelalte obiecte de mobilier din
infernul care fusese un labirint cu apte compartimente
colorate au continuat s ard pe tot parcursul acelei
nopi i apoi n bezna dimineii ce i-a urmat.
26
GOODSIR
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
4 ianuarie 1848

Din jurnalul personal al doctorului Harry D.S.


Goodsir:

Mari, 4 ianuarie 1848


Numai eu am mai rmas n via.
Din toi Medicii Expediiei numai eu am mai rmas.
Toat lumea e de acord c am avut parte de un Noroc
ieit din comun pentru c doar Cinci Camarazi ne-au
fost Rpii de Oroarea i de Prjolul din timpul Marelui
Carnaval Veneian, dar Cruda Realitate c Trei din
aceti Cinci Mori au fost Colegii mei Medici este cel
puin Extraordinar.
Cei doi Doctori-efi, Doctorii Peddie i Stanley, au
murit din cauza Arsurilor. Omologul meu de pe HMS
Terror, doctorul McDonald, a supravieuit flcrilor i
Furiei Fiarei Turbate, doar ca s cad victim unui
Glon de Muschet tras de unul dintre Infanteriti.
Celelalte dou Victime au fost tot Ofieri. Prim-
locotenentului James Walter Fairholme de pe Erebus i-
a fost strivit pieptul n Camera de Abanos, probabil de
ctre creatura care i-a fcut Apariia acolo. i, cu toate
c Trupul Lt. Fairholme a fost gsit Ars n ruinele acelui
Detestabil Labirint din Pnz, examenul post-mortem
pe care eu i l-am fcut a dovedit c a avut parte de o
Moarte Instantanee atunci cnd Cutia Toracic i-a
pulverizat Inima.
Ultima victim a Incendiului i a Prpdului din
Noaptea Anului Nou a fost secundul de pe Terror,
Frederick John Hornby, Eviscerat n ngrdirea aceea
din Pnz creia oamenii i ziceau Camera Alb. Trista
ironie e c domnul Hornby fusese de Cart pe nava lui
cea mai mare o parte a serii i apoi fusese schimbat de
Locotenentul Irving cu mai puin de o or nainte de
izbucnirea Violenelor.
Cpitanul Crozier i Cpitanul Fitzjames au rmas
astfel fr trei dintre cei Patru Medici ai Expediiei,
precum i fr Recomandrile i Serviciile celor doi
ofieri.
n timpul Comarului aceluia au fost rnii ali
optsprezece oameni ase foarte grav. M bucur s pot
spune c toi ce ase vor supravieui Domnul Blanky,
Navigatorul de pe Terror; Domnul Wilson, Ajutor de
Marangoz de pe aceeai nav (pe care camarazii l
numesc cu afeciune Grasul Wilson); Marinarul John
Morfin, alturi de care am cltorit spre inutul King
William n urm cu cteva luni; Domnul William Fowler,
stewardul administratorului de pe Erebus, Marinarul
Thomas Work, tot de pe Erebus; i Domnul John Lane,
nostromul de pe Terror. (Alt ironie este c Domnul
Blanky, rnit de Aceeai Creatur doar cu o Lun n
urm, nu a fost ars n Incendiul de la Carnaval, ci a
fost rnit din nou tot la piciorul drept sfrtecat ori
mucat de Creatura Gheurilor, crede el, dei spune c
i croia drum prin Pnzele i Tachelajele n flcri
atunci cnd a fost atacat. De data aceasta m-am vzut
obligat s-i amputez piciorul chiar de sub genunchi.
Domnul Blanky este uimitor de Binedispus pentru un
om care a avut att de mult de suferit ntr-un Timp att
de Scurt.
Ieri, Luni, toi cei care am Supravieuit am asistat la
aplicarea Pedepselor Corporale. Pentru mine a fost
prima dat cnd a trebuit s urmresc aa ceva i m
rog la Bunul Dumnezeu s fi fost i ultima.
Cpitanul Crozier vizibil mistuit de o Furie Mai
Presus de Cuvinte de la Incendiul din noaptea de Vineri
i-a strns pe puntea inferioar a HMS Erebus pe toi
Supravieuitorii de pe ambele nave ieri la ora 10:00
a.m. Infanteritii Marinei Regale, narmai cu muschete,
s-au aliniat ntr-o parte. Au rpit tobele.
Domnul Richard Aylmore, stewardul de la popota
ofierilor inferiori de pe Erebus i Domnul Cornelius
Hickey, ajutorul de temuitor de pe Terror, mpreun
cu un Marinar de rnd absolut Impresionant ca
proporii, pe nume Magnus Manson, au fost adui, cu
capetele dezgolite i mbrcai doar n pantaloni i
flanelele de corp, n faa Plitei Mari a navei, unde
fusese pus pe vertical Grtarul de la un Chepeng. De
acest Grtar au fost ei legai, unul cte unul, ncepnd
cu Domnul Aylmore.
Dar nainte de asta, au stat n faa lui Aylmore i
Manson cu capetele plecate, Hickey cu el ridicat i
sfidtor, ascultnd cum Cpitanul Crozier citete
acuzaiile.
Aylmore a fost condamnat la cincizeci de lovituri de
bici pentru Insubordonare i Punerea n Pericol a navei.
Pedeapsa ar fi fost mult mai puin Sever dac
stewardul ar fi venit doar cu ideea corturilor colorate,
Idee pe care recunoate c a mprumutat-o dintr-o
Revist American de Povestiri Fantastice. Dar, pe
lng faptul c a fost Principalul Organizator al Marelui
Carnaval Veneian, Aylmore fcuse Greeala de a se fi
costumat n Amiralul Cel Fr Cap Extrem
Necuviin, innd seama de circumstanele morii lui
Sir John, care ar fi putut avea ca rezultat spnzurarea
lui Aylmore. Cu toii auziserm zvonuri despre Mrturia
lui Aylmore care povestise celor doi cpitani cum
Urlase, iar apoi Leinase n Camera de Abanos atunci
cnd Realizase c Monstrul dintre Gheuri era acolo, n
Bezn, printre petrecreii mascai.
Manson i Hickey au fost i ei condamnai la
cincizeci de lovituri de bici fiecare pentru c au
Confecionat i au Purtat Costumul din Piei de Uri
Mori nclcnd prin aceasta toate ordinele anterioare
date de Cpitanul Crozier cu privire la astfel de Fetiuri
Pgne.
Cu toii tiam c ali cincizeci de oameni, poate chiar
mai muli, ajutaser la Organizare, la Vopsirea
Pnzelor i la Regizarea Marelui Carnaval, iar Crozier i-
ar fi pedepsit cu Drag Inim pe toi. Putem spune c
aceast Treime Jalnic, format din Aylmore, Manson
i Hickey, primea Pedeapsa cuvenit tuturor pentru
lipsa lor de judecat.
Cnd tobele s-au oprit, iar cei Trei stteau cu faa la
Echipajele de pe cele dou Nave, Cpitanul Crozier a
nceput s vorbeasc. Sper s-mi amintesc vorbele sale
ntocmai:
Aceti oameni vor fi Biciuii pentru c s-au fcut
Vinovai de nclcarea Regulamentului de Bord i
pentru c au dat dovad de un Comportament
Imprudent, la care am luat cu toii parte. Inclusiv eu.
Toi cei Prezeni aici trebuie s tie i s in minte
c Responsabilitatea Suprem pentru nebunia care a
revendicat Vieile celor Cinci Camarazi ai Notri i
Piciorul Altuia i care va lsa Cicatrice adnci altor
zeci mi aparine Mie i numai Mie. Cpitanul este
singur rspunztor pentru tot ce se petrece pe Nava
lui. Conductorul unei Expediii este de dou ori mai
rspunztor. Am dovedit o Neglijen Criminal
nednd Atenie i neintervenind n niciun fel n
punerea n aplicare a acestor planuri Nesbuite i voi
recunoate acest fapt atunci cnd, n mod Inevitabil,
voi fi judecat de Curtea Marial spun n mod
Inevitabil pentru cazul n care vom supravieui i vom
scpa dintre gheurile care ne in Prizonieri. Aceste
lovituri de bici ba chiar mai multe ar trebui s le
primesc eu i chiar le voi primi atunci cnd superiorii
mei mi vor stabili Pedeapsa.
Atunci m-am uitat cu coada ochiului la Cpitanul
Fitzjames. Cu siguran c orice Culp asumat de
Cpitanul Crozier trebuia mprtit de comandantul
de pe Erebus, deoarece el, iar nu Crozier,
supraveghease aranjamentele pentru Carnaval. Chipul
lui Fitzjames era palid i impasibil. Privirea i rtcea
fr int. Prea cu gndurile duse aiurea.
Iar pn va veni ziua n care voi da socoteal
pentru Lipsa mea de Responsabilitate, a ncheiat
Crozier, vom trece la Pedepsirea Acestor Oameni,
judecai conform legilor de ctre Ofierii de pe HMS
Erebus i HMS Terror i Gsii Vinovai de nclcarea
Regulamentului de Bord, precum i de Crima de a fi
Pus n Pericol vieile Camarazilor lor. Subofier
Johnson
Thomas Johnson, solidul i Competentul nostrom de
pe HMS Terror, vechi Camarad al Cpitanului Crozier
alturi de care servise cinci ani n gheurile de la
antipozi, tot la bordul navei Terror a ieit din rnd i
a cerut ca Aylmore s fie legat de Grtar.
Apoi nostromul Johnson a deschis o caset
mbrcat n piele i cu ncuietoare ornate din bronz. n
mod absolut absurd, cptueala dinuntru era din
Catifea Roie. Iar pe aceast Cptueal din Catifea
Roie edea mnerul din piele nnegrit de prea multa
folosin i cozile mpturite ale acestui Grbaci pe care
marinarii l numeau Pisic.
n vreme ce doi Marinari l legau strns pe Aylmore,
Nostromul Johnson a luat Pisica i a ncercat-o cu o
Micare brusc din ncheietura lui cea groas. Nu era o
Micare menit a face Impresie, ci o adevrat
pregtire pentru Pedeapsa nfiortoare ce avea s
urmeze. Cele nou fichiuri din piele cozile pisicii,
despre care auzisem att de multe Glume Marinreti
au scos plesnete extrem de sonore i terifiante. La
captul fiecrei cozi erau nite Noduri mici.
O parte din mine nu voia s cread c tot ce vd este
aievea. Pur i simplu Johnson nu ar fi avut loc s
mnuiasc biciul n spaiul acela strmt al Punii
Inferioare, nesat de oameni care trsneau a
transpiraie. Din copilrie cunosc expresia nu-i Loc nici
ct s nvri Pisica, dar niciodat pn acum nu am
neles ce nseamn.
Punei n aplicare pedeapsa pentru Domnul
Aylmore, a ordonat Cpitanul Crozier.
Tobele au rpit de cteva ori i s-au oprit brusc.
Johnson s-a aezat n lateral fa de Victima lui, s-a
nfipt bine n picioare, ca un Boxer n Ring, a dat Pisica
peste umr i apoi a lovit cu o Micare Violent, Iute
dar Lin. Cozile nnodate au trecut la mai puin de
jumtate de metru de Marinarii aliniai n Primul Rnd.
Sunt convins c nu voi Uita vreodat sunetul de
Grbaci care lovete Carne de Om.
Aylmore a zbierat unii au comentat dup aceea c
Urletul lui a fost mai Inuman dect cele scoase de
Creatur n Camera de Abanos.
Pe spinarea slab i palid a bietului om au aprut
Instantaneu Dre Stacojii, iar obrajii celor aflai n
apropierea panoului de lemn - printre care m
numram i eu-au fost mprocai cu stropi de Snge.
UNA, a numrat Charles Frederick Des Voeux,
care preluase ndatoririle de Prim Secund de pe Erebus
dup moartea din Decembrie a lui Robert Orme
Sergeant.
Secunzii aveau Obligaia de a supraveghea asupra
aplicrii Corecte a pedepsei.
Cnd Johnson se pregtea s-i administreze a doua
lovitur, Aylmore url iari, probabil anticipndu-le pe
urmtoarele Patruzeci i Nou. Mrturisesc c m cam
luase ameeala Trupurile acelea Nesplate
nghesuite n Mine, Mirosul de Snge, senzaia de
Sufocare n Spaiul strmt i ntunecos i Ru Mirositor
de pe Puntea Inferioar toate acestea au contribuit la
Sfreala pe care o simeam. Cu siguran c acesta
era Iadul. Iar eu ajunsesem n el.
Stewardul ofierilor inferiori a leinat dup a Noua
Lovitur de Grbaci. Cpitanul Crozier mi-a fcut semn
s verific dac cel flagelat mai respir nc. Respira. n
mod normal, dup cum mi s-a explicat ulterior, un al
Doilea Secund ar fi trebuit s arunce o Gleat cu Ap
peste el ca s l Trezeasc pentru a Simi din Plin
urmtoarele Lovituri. Dar n dimineaa aceea pe Puntea
Inferioar a HMS Erebus nu se gsea strop de Ap
Lichid. Doar ngheat. Preau s fi ngheat pn i
picturile de Snge de pe spinarea lui Aylmore.
Aylmore i pierduse cunotina, dar Pedeapsa i s-a
aplicat n continuare.
Dup cele Cincizeci de Lovituri, l-au dezlegat i l-au
dus pe brae n fosta cabin a lui Sir John de la pup,
care fusese transformat n Infirmerie imediat dup
Carnaval. Opt oameni zceau acolo pe paturile lor de
campanie, printre ei numrndu-se i David Leys, n
aceeai stare de apatie n care intrase nc de cnd cu
atacul Creaturii asupra Domnului Blanky la nceputul
lunii Decembrie.
Am dat s m duc dup Aylmore, ca s m ngrijesc
de Sntatea lui, dar Cpitanul Crozier m-a oprit i mi-
a fcut semn s reintru n Formaie. Evident, protocolul
cerea ca toi membrii echipajului s asiste la aplicarea
Tuturor Pedepselor, chiar dac asta ar fi nsemnat ca
Aylmore s moar din cauza Hemoragiei pn eu
ajungeam s vd de el.
Urmtorul a fost Magnus Manson. Uriaul acesta i
ntrecea cu Mult n nlime pe cei doi secunzi care l-au
legat de Grtar. Nu am nici cea mai Mic ndoial c,
dac Uriaul s-ar fi hotrt s opun Rezisten,
Haosul i Mcelul care ar fi urmat ar fi semnat cu
Prpdul din Noaptea Anului Nou.
Dar nu s-a opus. Din cte mi-am putut da eu seama,
Nostromul Johnson a aplicat Toate Loviturile cu aceeai
for i Asprime ca n cazul lui Aylmore nici mai mult,
nici mai puin. Stropii de Snge au zburat n toate
prile nc de la prima Atingere. Manson nu a strigat.
A fcut ceva Infinit mai Ru. De la prima Lovitur de
Bici, a nceput s plng ca un copil. A plns n hohote
ntregul Timp. Dar la sfrit a plecat pe Picioarele Lui,
flancat de cei doi Marinari care l-au escortat pn in
Infirmerie. i, la fel ca ntotdeauna, Manson a mers
grbovit de umeri ca s nu dea cu capul de Grinzile de
sus. Cnd a trecut pe lng mine, am observat cum i
atrn Fii de Carne Vie din rnile ncruciate de pe
spate.
Hickey, cel mai slab dintre cei trei, nu a scos
aproape niciun Sunet n timpul nesfritei Administrri
a Pedepsei. Carnea de pe Spatele lui ngust s-a sfiat
mult mai mult dect n cazul celorlali doi, dar nu s-a
vicrit deloc. i nici nu a leinat. Liliputanul ajutor de
temuitor prea s-i fi fixat gndurile i Privirea-i
Furibund asupra unui lucru aflat dincolo de Grtarul
de care era legat i dincolo de Puntea de Deasupra.
Singura reacie la acele nfiortoare Lovituri de Bici a
fost Gfitul lui anevoios.
Apoi a plecat spre Infirmeria provizorie fr s
accepte ajutor din partea nimnui.
Cpitanul Crozier a anunat c pedepsele au fost
administrate corect i n concordan cu Regulamentul
de Bord i ne-a ordonat s Rupem Rndurile. nainte
de a m duce spre pup, am urcat repede pe punte ca
s urmresc plecarea camarazilor de pe Terror. Au
cobort rampa i au nceput lungul lor drum prin bezn
spre nava care le era cas trecnd pe lng locul
prjolit i parial topit unde avusese loc Incendiul de la
Carnaval. Convoiul era ncheiat de Crozier i de primul
lui ofier, Locotenentul Little. Niciunul din cei patruzeci
i ceva de oameni nu a scos vreo vorb i au disprut
treptat din cercul de lumin al felinarelor de pe Erebus.
Opt oameni au rmas cu noi ca un fel de Gard pentru
Manson i Hickey pentru cnd acetia doi vor fi n
stare s se napoieze pe Terror.
Dup asta m-am grbit s ajung la noua Infirmerie
de la pup ca s-mi vd de noile ndatoriri. n afar de
Splarea i Bandajarea rnilor Pisica lsase o
Multitudine Dezgusttoare de crestturi i tieturi
adnci pe spinrile tuturor i, cred eu, toi vor rmne
cu Cicatrice Permanente nu am prea avut ce altceva
s fac. Manson nu mai plngea, iar atunci cnd Hickey
i-a ordonat s nceteze cu Smiorcitul, Manson s-a
conformat de ndat. Hickey a rbdat n tcere s-l
ngrijesc, apoi i-a poruncit lui Manson s se mbrace i
s ias cu el din Infirmerie.
Cele mai mari suferine le avea Aylmore, stewardul
ofierilor inferiori. Dup cum m-a informat tnrul
Henry Lloyd, actualul meu asistent, din clipa n care i-
a redobndit cunotina, Aylmore a gemut i s-a
vicrit fr oprire. La fel a f cut i atunci cnd l-am
Splat i Bandajat. A continuat s se jeleasc i a
prut incapabil s mearg singur chiar i atunci cnd
ali subofieri btrnul John Bridges, Stewardul
Ofierilor Inferiori, Domnul Hoar, Stewardul
Cpitanului, Domnul Bell, Maistrul Timonier i Samuel
Brown, Ajutorul de Nostrom-au venit s-l ajute s se
ntoarc n patul lui.
L-am auzit cum geme i se vait tot drumul prin
Tambuchi i apoi pe lng Scara Principal, pe cnd
cei patru l duceau pe brae spre cueta lui strmt de
la tribord, ntre cea care i aparinuse lui William
Fowler i a mea, i mi-am dat seama c voi asculta
planetele lui Aylmore toat noaptea prin peretele
subire.
Domnul Aylmore citete mult, mi-a zis William
Fowler de pe patul lui pliant din colul Infirmeriei.
Stewardul Administratorului avea Arsuri i Lovituri
grave cptate n Incendiul de la Carnaval, dar el nu
se vitase nici mcar o singur dat de-a lungul celor
patru zile n care l-am tot cusut i i-am ndeprtat
buci mari de piele. Pentru c era rnit i ars i pe
spate i pe abdomen, Fowler fcea tot posibilul s
ncerce s doarm pe o parte, dar niciodat nu s-a
plns de starea lui nici lui Lloyd i nici mie.
Oamenii care citesc mult au o fire mai sensibil,
mi-a explicat el apoi. Dac bietul flcu n-ar fi citit
povestea aia tmpit a americanului luia, n-ar fi
avut de unde s-i vin ideea cu compartimentele
colorate idee care nou tuturor ni s-a prut
Excelent la momentul respectiv i nimic din toate
astea nu s-ar fi ntmplat.
N-am tiut ce s-i rspund.
Vreau s zic c poate c treaba asta cu cititul e
un fel de blestem, a conchis Fowler. Poate c-i mai
bine ca omul s rmn doar cu capul lui.
Amin.
Aa mi-a venit s-i rspund, nu tiu pentru care
motiv.
Acum, cnd atern toate aceste ntmplri pe hrtie,
m aflu pe HMS Terror, n fosta cabin a doctorului
Peddie, deoarece Cpitanul Crozier mi-a ordonat s
stau pe nava lui n fiecare sptmn de Mari i pn
Joi, iar Restul Zilelor s le petrec pe Erebus. Lloyd se
ngrijete de cei ase pacieni ai mei care se
recupereaz n infirmeria de pe Erebus. n schimb eu
am fost ocat i Necjit cnd am descoperit c pe
Terror oamenii grav bolnavi sunt nc o dat pe atia.
n cazul multora dintre ei, este vorba de Maladia pe
care noi, Doctorii, o numim n prim faz Nostalgie i
abia apoi Debilitate. Primele stadii severe ale acestei
boli, pe lng sngerarea gingiilor, Confuzie Mintal,
stare de slbiciune n Extremiti, vnti pe toat
suprafaa corpului i Scaune cu Snge, includ foarte
adesea i un Dor Teribil de Cas. Din cauza acestei
Nostalgii se nrutesc toate simptomele strile de
slbiciune, confuzia, Judecata Tulbure, sngerrile din
Anus i Gingii, rnile care nu vor s se nchid pn
cnd pacientul nu mai este n stare s munceasc ori
s stea n picioare.
Alt denumire pentru Nostalgie i Debilitate, una pe
care toi Medicii se feresc s o rosteasc, este Scorbut.
Cpitanul Crozier s-a nchis nc de ieri n Cabina lui
Personal i este ngrozitor de bolnav. Noaptea i aud
gemetele nbuite prin perete, cci cabina rposatului
doctor Peddie se nvecineaz cu a lui la pupa tribord.
Am senzaia c i nfige dinii n ceva probabil o
Bucat de Piele ca s nu i se aud gemetele acelea
teribile. Din pcate eu am fost Binecuvntat (sau
Blestemat) cu un Auz deosebit de fin.
Cu mult Discreie i cu foarte mult Fermitate, ieri
Cpitanul a ncredinat Nava i treburile Expediiei
Locotenentului Little prin urmare dndu-i acestuia
Comanda, iar nu Cpitanului Fitzjames i mi-a
explicat c se lupt cu o revenire a Malariei.
Minciun.
Nu reacii la simptomele Malariei le aud eu prin
perete i voi continua s le aud pn Vineri
diminea, cnd m voi ntoarce pe Erebus.
Din cauza slbiciunii tatlui i unchiului meu, cunosc
foarte bine acei Demoni cu care se lupt Cpitanul.
Cpitanul Crozier este un om czut prad viciului
Buturii. i fie s-a epuizat Butura de pe nav, fie s-a
Hotrt s se lase pe perioada acestei Crize. Oricare ar
fi motivul, omul acesta trece prin Chinurile Iadului i la
fel de ru se va simi nc multe zile de acum nainte.
S-ar putea s-i piard judecata. i n tot acest timp
nava aceasta i ntreaga Expediie au rmas fr
Conductorul lor Adevrat. Gemetele lui nbuite pe o
nav care se scufund n Boal i Disperare sunt
extrem de triste.
Mi-a dori s-l pot ajuta cumva. Mi-a dori s-i pot
ajuta pe toi cei care sufer pe zecile de victime ale
rnilor, loviturilor, arsurilor, bolilor, malnutriiei
incipiente i ale disperrii melancolice de pe nava
aceasta i de pe sora ei, ambele captive ntre gheuri.
Mi-a dori s m pot ajuta pe mine nsumi, cci deja n
organismul meu s-au instalat primele semne ale
Nostalgiei i Debilitii.
Din pcate nu pot face prea multe din pcate niciun
medic din acest an al Domnului nostru, 1848, nu ar
putea face prea multe.
Dumnezeu s ne aib n paza Lui.
27
CROZIER
Latitudine nordic 7005 longitudine vestic 9823
11 ianuarie 1848

Nu vrea s se termine.
Durerea nu vrea s se termine. Greaa nu vrea s se
termine. Frigurile nu vor s se termine. Groaza nu vrea
s se termine.
Crozier se zvrcolete sub pturile ngheate de pe
patul lui ngust i i dorete s moar.
n timpul momentelor de luciditate, puine de altfel,
Crozier regret unicul gest raional pe care l-a fcut
nainte de a rmne singur cu demonii lui; i dduse
pistolul su locotenentului Little, fr nicio explicaie,
cerndu-i doar s i-l napoieze numai atunci cnd el,
cpitanul, va urca pe punte complet echipat i i-l va
cere.
Iar acum ar da orice s aib arma aceea ncrcat.
Durerea aceasta este insuportabil. Gndurile acestea
sunt insuportabile.
Bunica din partea rposatului i neregretatului su
tat, Memo Moira, fusese o paria, o persoan
nepomenit de nimeni. n vrst de optzeci i ceva de
ani, pe cnd Crozier nc nu ajunsese la adolescen,
Memo locuia la dou sate deprtare distan imens,
de neparcurs pentru un copil , iar rudele din partea
mamei lui n-o includeau n evenimentele de familie i
nici nu vorbeau despre ea.
Era o papista. Era o vrjitoare.
De cnd mplinise zece ani, Crozier a nceput s se
furieze n satul ei, rugndu-se de cruai s l duc
pn acolo. Peste doar un an, ncepuse s mearg
mpreun cu btrna la biserica papista bizar
pentru el de acolo. Dac ar fi aflat, mama i mama
mamei lui ar fi murit de suprare. Iar el ar fi fost renegat
i exilat i dispreuit de prezbiterienii irlandezo-englezi
din familia sa, la fel cum dispreuit a fost n toi anii
acetia de Conducerea Marinei i de Consiliul Arctic
pentru simplul fapt c este irlandez. i om de rnd.
Memo Moira l considerase special. i spusese c are
al Doilea Vz.
Gndul acesta nu l-a nspimntat pe tnrul Francis
Rawdon Moira Crozier. i plceau nespus ntunecimea i
misterul slujbei catolice preotul cel nalt care merge
ano ca o cioar neagr i rostete cuvinte magice ntr-
o limb moart, taina mprtaniei, cnd morii sunt
readui la via, iar credincioii mnnc din carnea Lui
i devin una cu El, mirosul de tmie i psalmodierile
mistice. Odat, cam pe la doisprezece ani, cu puin
vreme nainte de a fugi de acas ca s se fac marinar, i-
a spus lui Memo c vrea s se fac preot, iar btrna a
izbucnit n hohote de rs slbatice, rguite, i i-a zis
s-i scoat prostia aia din cap. Un preot e la fel de
obinuit i nefolositor ca un beivan irlandez. Mai bine
folosete-i harul, tinere Francis, l-a ndemnat ea
atunci. Folosete-i al Doilea Vz care se motenete n
familia mea de zeci de generaii. Te va ajuta s mergi n
felurite locuri i s vezi lucruri pe care nu le -a vzut
niciun om de pe pmntul acesta nefericit.
Tnrul Francis nu credea n al Doilea Vz. Cam tot
n vremea aceea i-a dat seama c nu crede nici n
Dumnezeu. A plecat pe mare. i a crezut n tot ce a
vzut i a aflat acolo, iar unele din lucrurile acelea au
fost cu adevrat stranii.
Crozier se nal pe creste de durere ce se rostogolesc
pe valuri de grea. Se trezete doar ct s vomite n
gleata de lng pat, pe care Jopson, stewardul lui, i-o
golete la fiecare or. l doare pn n centrul centrului
fiinei sale, acolo unde i-a stat sufletul nainte de a pleca
de la el pe o mare de whisky, cu multe decenii n urm.
n tot cursul acestor zile i nopi de transpiraii reci pe
aternuturi ngheate, nu se gndete dect c i-ar
jertfi gradul, onorurile, mama, surorile, numele tatlui
su i amintirea lui Memo Moira nsi pentru un singur
pahar de whisky.
i nava lui geme i ea n strnsoarea inexorabil a
gheii ce o va face frme n cele din urm. i Crozier
geme i mai tare n strnsoarea inexorabil a propriilor
demoni ce amenin s-l fac frme prin friguri, febr,
durere, grea i regrete. i ca s nu i se aud gemetele,
muc tare dintr-o bucat dintr-o curea veche. Dar tot
geme. i gemetele tot i se aud.
i nchipuie totul. Vede totul.
Lady Jane Franklin se simte n elementul ei. Acum, la
doi ani i jumtate de cnd nu mai are nicio veste de la
cel care i este so, se simte n elementul ei.
Nemblnzita Lady Franklin. Lady Franklin, Vduva care
a Refuzat s Fie Vduv. Lady Franklin, Patroana i
Sfnta Arcticii care i-a ucis soul Lady Franklin, cea
care niciodat nu va accepta asta.
Crozier o vede att de limpede de parc ar avea cu
adevrat al Doilea Vz. Niciodat nu a fost Lady
Franklin mai frumoas n hotrrea ei, n refuzul ei de a
jeli, n motivarea ei care i spune c Sir John triete i
c expediia lui trebuie s fie gsit i salvat.
Au trecut mai mult de doi ani i jumtate. Marina
Regal tie c Sir John a luat cu el provizii care s-i
ajung vreme de trei ani la raii ntregi, dar i aa era de
ateptat s apar din partea cealalt a Alaski prin vara
lui 1846, cu siguran nu mai trziu de sfritul lunii
august a anului 1847.
Lady Jane i va fi intimidat pe membrii letargici ai
Marinei i ai Parlamentului, punndu-i deja la treab.
Crozier o vede cum scrie scrisori adresate Amiralitii,
scrisori adresate Consiliului Arctic, scrisori adresate
prietenilor i fotilor ei curtezani din Parlament, scrisori
adresate Reginei i, firete, scrisori zilnice adresate
soului ei cel mort, cu caligrafia ei perfect, pragmatic.
Scrisori n care i spune c tie c dragul ei este n
via i c abia ateapt iminenta lor reunire. O vede
cum spune asta ntregii lumi. Cam pe acum i va trimite
soului ei cel mort toate teancurile de scrisori scrise n
cei doi ani i jumtate, i le va trimite cu primele nave de
salvare nave ale Marinei Regale, fr ndoial, dar
foarte probabil i cteva nave particulare, pe care Lady
Jane le-a pltit din ce a mai rmas din averea ei
personal, ori din contribuiile fcute de prieteni bogai
i preocupai.
Revenindu-i din himere, Crozier zmbete uor i
ncearc s se ridice n capul oaselor. Din cauza
frigurilor se cutremur ca un catarg pe furtun. Vomit
n gleata aproape plin. Cade la loc pe perna mbibat
de transpiraie i cu miros de fiere i nchide iar ochii,
lsndu-se n voia valurilor acestui al Doilea Vz al su.
Pe cine ar trimite s salveze Erebus i Terror? Pe cine
au trimis deja?
Crozier tie c Sir John Ross ar face tot posibilul s
fie numit la conducerea unui asemenea convoi de
salvare, dar vede i cum Lady Jane Franklin nu-l bag
n seam pe btrnul navigator l consider o persoan
vulgar i l va alege pe nepotul lui, James Clark Ross,
alturi de care Crozier a cutreierat mrile din jurul
Antarcticii.
Tnrul Ross i promisese proaspetei sale soii c
niciodat nu va mai pleca n vreo expediie, dar Crozier
l vede cum nu poate refuza cererea venit din partea lui
Lady Franklin. Ross va decide s plece doar cu dou
nave. Crozier le vede cum ridic ancora n vara viitoare,
cea a anului 1848. Crozier vede cele dou nave plutind
la nord de Insula Baffin, apoi spre vest, prin
Strmtoarea Lancaster, pe unde trecuse Sir John cu
Terror i Erebus n urm cu trei ani i aproape c
desluete numele de pe prorele celor dou vase ale lui
Ross , dar i Sir James se va ntlni cu aceeai
banchiz nendurtoare dincolo de Canalul Prince
Regent, poate chiar dincolo de Insula Devon, care a
nrobit navele lui Crozier. Vara urmtoare ns, nu se
vor dezghea complet strmtorile i canalele pe unde
trecuser ei spre sud ndrumai de navigatorii Blanky i
Reid. Iar Sir James Ross nu va reui s se apropie nici
la trei sute de mile marine distan de Terror i Erebus.
Crozier i vede cum se napoiaz n Anglia la nceputul
friguroasei toamne a anului 1848.
i plnge, i geme, i muc tare din bucata de piele
veche. i simte oasele ngheate. i simte carnea n
flcri. Mii de furnici i miun pe i pe sub piele.
Al Doilea Vz i arat c vor mai fi trimise i alte nave,
alte expediii de salvare n acest an al Domnului nostru,
1848, cel mai probabil unele ridicnd ancora cam n
acelai timp, sau chiar mai devreme dect echipa de
cutare a lui Ross. Marina Regal se pornete greu
sufer de pcatul trndviei , dar Crozier tie c, odat
urnit, are tendina s-i exagereze absolut toate
aciunile. Excesul venit n urma ntrzierilor
interminabile este procedura standard n Marina pe care
el o cunoate de patru decenii.
n mintea-i bolnav, Crozier vede cel puin nc o alt
expediie ridicnd pnzele i ndreptndu-se spre Golful
Baffin n cutarea lui Franklin i a oamenilor lui. i cel
mai probabil o a treia escadr45 trimis n jurul Capului
Horn, care, teoretic, ar fi trebuit s se ntlneasc cu
celelalte nave de cutare n apropiere de Strmtoarea
Bering i cutndu-i n regiunile de vest ale Arcticii, de
care Erebus i Terror nu se apropiaser nici mcar la o
mie de mile marine. Operaiunea aceasta de mare

45 Escadr mare unitate naval a forelor militare (n. tr.)


amploare urma s se deruleze pe tot parcursul anului
1849 i poate chiar mai mult n viitor.
Iar acum este doar nceputul celei de-a doua
sptmni din 1848. i Crozier nu este sigur c el i
oamenii lui vor mai apuca vara.
Dar oare vor trimite i o expediie care s-i caute pe
uscat? O echip care s porneasc din Canada de -a
lungul Fluviului Mackenzie, apoi la est spre Peninsula
Wollaston i Insula Victoria, cutndu-le navele euate
undeva n necunoscutul Pasaj de Nord-Vest? Crozier
este convins c aa va fi. Iar ansele ca o expediie pe
uscat s-i gseasc la distan de douzeci i cinci de
mile n nord-vestul inutului King William sunt egale cu
zero. Cei care i vor cuta nici nu tiu c inutul este n
realitate o insul.
Va anuna, oare, Primul Lord al Amiralitii c se
ofer o recompens pentru salvarea lui Sir John i a
oamenilor lui? Crozier crede c o va face. Dar care va fi
suma? O mie de lire? Cinci mii? Zece? Crozier strnge
mai tare ochii i vede pe o hrtie pergament suma de
douzeci i mii de lire ce-i va fi acordat celui care va
reui s-i salveze pe Sir John i detaamentul su.
Crozier izbucnete iari n rs, rs ce-i provoac
iari voma. Se scutur din cauza frisoanelor i a durerii
i a imaginilor absurde din minte. De jur mprejurul lui
se tnguie nava torturat de gheuri. Cpitanul nu-i
mai poate da seama care sunt gemetele lui i care ale
navei sale.
Vede opt vase ase sub pavilion britanic i dou sub
pavilion american adunate ntre sloiuri ntr-un
adpost care lui Crozier i se pare c ar semna cu
rmul Insulei Devon, din apropiere de Beechey, ori
poate cu rmul Insulei Cornwallis. n mod evident este
vorba despre o zi de la finalul verii arctice, probabil o zi
de sfrit de august, cu foarte puin timp nainte ca
ngheul venit iute i fr veste le va face prizonierele lui.
Crozier are senzaia c ceea ce vede se va petrece peste
doi sau trei ani fa de realitatea crunt a nceputului
lui 1848 pe care el o triete acum. Dar nu reuete s
priceap de ce aceste opt nave stau toate n acelai loc,
n loc s se fi rspndit pe tot cuprinsul miilor de mile
ptrate ale Arcticii n cutarea semnelor care s ateste
trecerea expediiei lui Sir John prin acele locuri.
Probabil c este vorba despre o halucinaie provocat de
delirul lui toxic.
Navele acelea sunt de toate mrimile: de la o goelet
mic i o ambarcaiune ct un iaht, mult prea fragile ca
s reziste ntre gheuri; pn la vasele americane de 144
de tone, respectiv de 81, ciudate pentru ochiul de
cunosctor al lui Crozier; i pn la o pilotin curioas
de 90 de tone, deloc echipat pentru navigarea la poli.
Mai sunt i cteva nave i crucitoare cu aburi ale
Marinei Britanice. Cu ochiul minii lui bolnave Crozier le
citete numele Advance i Rescue se numesc cele dou
nave americane; pe pilotin scrie Prince Albert, iar pe
prima nav din escadra ancorat scrie Lady Franklin.
Despre goeleta Felix i iahtul Mary, total nepotrivit
pentru locurile acelea, Crozier are certitudinea c se afl
sub comanda btrnului John Ross. Cele dou nave ale
Marinei Regale se numesc Assistance i Intrepid.
Crozier are sentimentul c le urmrete prin ochii
unei rndunici polare aflate n zbor planat i vede c
cele opt nave se afl la cte patruzeci de mile distan
una de cealalt patru dintre ambarcaiunile britanice
de dimensiuni mai mici ancorate lng Insula Griffith,
mai nainte de Strmtoarea Barrow, iar celelalte patru n
Golful Assistance, n captul sudic al Insulei Cornwallis.
Cele dou nave sub pavilion american se afl mai spre
nord, chiar dincolo de arcul estic al Insulei Cornwallis,
doar Canalul Wellington desprindu-le de locul unde
expediia lui Sir John i-a petrecut prima iarn ntre
gheuri, n rada Insulei Beechey. Sunt mai mult de dou
sute cincizeci de mile marine ntre toate navele acestea
de salvare i locul unde Erebus i Terror sunt prizoniere
ale gheurilor.
Un minut mai trziu, se ridic ceaa, sau se mprtie
norii, i Crozier vede doar ase nave ancorate una lng
alta, pe distan de un sfert de mil, chiar lng
curbura unei insule micue.
Crozier vede oameni alergnd pe pietriul ngheat la
poalele unei stnci nalte i negre. Oamenii aceia sunt
extrem de agitai. Parc le poate auzi strigtele n
vzduhul rece.
E convins c Insula Beechey este aceea. Au descoperit
plcile funerare din lemn i mormintele fochistului John
Torrington, marinarului John Hartnell i infanteristului
de marin William Braine.
Indiferent ct de departe n viitor se va petrece
descoperirea aceasta, i spune Crozier visnd mai
departe visul provocat de febr, nu-i va mai fi de niciun
folos lui i celorlali oameni de pe Terror i Erebus. Sir
John plecase de pe Insula Beechey ntr-o grab
necugetat, pornind cu maxim vitez n larg din prima
zi n care gheaa se topise att ct s le permit s ridice
ancora. Dup nou luni petrecute n ncletarea
gheurilor de acolo, Expediia Franklin plecase fr s
lase nici mcar un bileel n care s spun n ce direcie
se ndreapt.
La vremea respectiv Crozier nelesese c Sir John
nu simise nevoia s anune Amiralitatea c se
conformeaz pe mai departe ordinelor primite navignd
ctre sud. Sir John respecta mereu ordinele. Sir John
presupunea c Amiralitatea se va bizui pe el s le
respecte i de aceast dat. Dar faptul e c, dup nou
luni petrecute pe insula aceea i dup ce nlaser
tumulul i apoi, n glum, nc unul din cutii de
conserve umplute cu pietricele, plecaser de pe Insula
Beechey fr s lase niciun mesaj n tumulul construit
special n acest scop. Iar asta era o nclcare a ordinelor
primite de Franklin.
Amiralitatea i Serviciul pentru Descoperiri Geografice
echipaser Expediia Franklin cu dou sute de cilindri
etani din bronz n care Sir John ar fi trebuit s lase
mesajele cu poziia i direcia navelor de-a lungul
ntregii sale cutri a Pasajului de Nord-Vest. Iar Sir
John folosise unul singur: cel fr rost, pus n
tumulul de pe inutul King William, douzeci i cinci de
mile la sud-est de actuala lor poziie, cu cteva zile
nainte de moartea lui, n 1847.
Nimic pe Insula Beechey.
Nimic pe Insula Devon, pe care o i exploraser.
Nimic pe Insula Griffith, unde cutaser adpost.
Nimic pe Insula Cornwallis, pe care o nconjuraser.
Nimic pe coastele Insulelor Somerset, Prince of Wales
i Victoria, de-a lungul crora navigaser, ndreptndu-
se spre sud, n vara lui 1846.
Iar acum, n visul lui, salvatorii din cele ase nave i
ei n pericol de a rmne blocai ntre gheuri se ntorc
spre nord, ctre apele mai curate de sloiuri din Canalul
Wellington ctre Polul Nord. Insula Beechey nu le -a
oferit absolut niciun indiciu. Cu ochi de rndunic
avntat n largul cerului, Crozier vede c acum, n
aceast var din viitor, Strmtoarea Peel pe care o
strbtuser Terror i Erebus n timpul scurtului
dezghe de var din urm cu un an i jumtate este o
suprafa solid de ghea desfurndu-se ct vd cu
ochii cei de pe Insula Beechey i din Strmtoarea
Barrow.
Nici mcar nu le trece prin minte c Franklin ar fi
apucat-o n direcia aceea c ar fi respectat ordinele. i
vor cuta numai la nord vreme de civa ani de acum
nainte, cci deocamdat Crozier vede c sunt prini de
gheuri n Strmtoarea Lancaster. Ordinele secundare
primite de Sir John spuneau c, n cazul n care i va fi
imposibil s ajung la Pasaj prin sud, trebuia s
ntoarc navele spre nord i s navigheze prin gheaa
subire pn la i mai ipotetica Mare Polar.
Pe Crozier l doare inima cnd i d seama c toi
cpitanii celor opt vase trimise s-i salveze au ajuns la
concluzia c Franklin se ndreptase ctre nord exact n
direcie opus fa de cea real.
Se trezete n miez de noapte. Propriile-i gemete l-au
trezit. Vede lumin, dar ochii lui nu o suport, aa c-i
nchide i ncarc s-i dea seama de ce se ntmpl
doar dup atingeri i zgomote. Doi brbai stewardul
lui, Jopson, i doctorul Goodsir l dezbrac de cmaa
jegoas i mbibat de transpiraie, l spal cu ap
minunat de cald i l mbrac ntr-o cma curat i
ciorapi uscai. Unul dintre ei ncearc s-i dea nite
sup s mnnce. Crozier vomit fiertura neconsistent,
dar gleata e deja plin-ochi i i d seama ca prin vis
c cei doi cur podeaua. l oblig s bea puin ap i
apoi cade la loc n aternutul rece. Cineva l acoper cu
o ptur cald o ptur cald, uscat, nengheat ,
iar lui i vine s verse lacrimi de recunotin. Vrea s
vorbeasc, dar se prvlete din nou n volbura
vedeniilor lui i nu gsete i nici nu poate articula
cuvintele nainte de a se retrage din lumea real.
Vede un biat cu pr negru i piele verzuie, ghemuit
n poziie fetal lng un zid din teracot de culoarea
urinei. Crozier tie c acel copil este epileptic i c se
afl ntr-un ospiciu, ntr-un balamuc pe undeva. Doar
ochii negri ai biatului se mic, cu zvcnet de reptil.
Eu sunt biatul la.
De ndat ce i spune asta, Crozier nelege c
spaima aceea nu este a lui. Ci este comarul altcuiva. O
fraciune de secund intrase ntr-o alt minte.
i Sophia Cracroft i ptrunde n cap. Crozier geme
mucnd tare din bucata de piele.
Este goal i se freac de el n Eleteul Ornitorincului.
Este distant i rece lng banca din piatr din grdina
Casei Guvernamentale. Este pe docurile din Greenhithe,
n rochia ei din mtase albastr, i face cu mna dar
nu de la el i ia rmas-bun n ziua aceea din mai cnd
au ridicat ancora Erebus i Terror. Iar acum o vede aa
cum nu a mai vzut-o niciodat o Sophia Cracroft din
prezent i viitor, mndr, ndurerat, n sinea ei fericit
c este ndurerat, metamorfozat i renscut n
calitate de asistent i tovar i secretar a mtuii ei,
Lady Jane Franklin. O nsoete pretutinde ni pe Lady
Jane dou femei nemblnzite, le va numi presa.
Sophia, aproape la fel de ndrjit ca i mtua ei,
mereu sincer i plin de speran, zgomotoas,
feminin, excentric, dedicat misiunii de a convinge
lumea, prin orice mijloace, s l salveze pe Sir John
Franklin. Nu-l pomenete deloc pe Francis Crozier, nici
mcar n intimitate. Iar el i d pe dat seama c rolul
acesta i se potrivete Sophiei ca o mnu: curajoas,
arogant, motivat, n stare s fac pe cocheta zeci de
ani, doar pentru a evita dragostea adevrat ori
asumarea vreunui angajament. Nu se va cstori
niciodat. Crozier o vede cum va cltori prin toat
lumea alturi de Lady Jane, fr ca vreodat s renune
n mod public la sperana c Sir John va fi gsit chiar
i dup ce toate speranele reale vor fi fost abandonate
bucurndu-se mereu de drepturile, simpatia, puterea i
poziia aduse de aceast vduvie prin alian.

Crozier ncearc s vomite, dar stomacul i este gol de


mai multe ore sau zile. Se face covrig i ndur
durerea.

Se afl n salonaul ntunecat, mobilat peste msur


i fr gust, al unei gospodrii americane din Hydesdale,
New York, cam treizeci i opt de kilometri la vest de
Rochester. Crozier n-a auzit n viaa lui nici de
Hydesdale, nici de Rochester, New York. tie c este
primvara acestui an, 1848, poate doar cteva
sptmni mai departe n viitorul lui. Printr-o
deschiztur n draperiile groase se vede furtuna
puternic de afar. Tunetele zguduie casa.
Haide, mam! strig una din cele dou fete aezate
la mas. i fgduim c ai s te convingi.
Ba am s m sperii, zice mama, o femeie
leampt, ntre dou vrste, cu o ncrunttur
perpetu care-i secioneaz fruntea ntre prul crunt,
prins ntr-un coc strns, i sprncenele groase i
ursuze. Nu pricep cum de v-am dat voie s-mi artai
prostia asta.
Crozier se minuneaz de urenia acestui dialect
rural. Majoritatea americanilor pe care a avut el ocazia
s-i cunoasc au fost marinari dezertori, cpitani din
Marina Statelor Unite, sau vntori de balene.
Grbete-te, mam!
Fata care folosete acest ton autoritar pentru a-i
chema mama este Margaret Fox46, n vrst de
cincisprezece ani. E destul de drgu, dei mbrcat n
maniera aceea ieftin, afectat i deloc inteligent ca n
cazul puinelor americance pe care le-a cunoscut
Crozier. Cealalt fat de la mas e sora ei, Catherine, de
unsprezece ani. Chipul ei palid abia se desluete n
plpirea lumnrii, dar i aa se vede c seamn mai
mult cu mama lor, pn la sprncenele negre, cocul
mult prea strns i ncrunttur incipient.
Fulgerele strlucesc prin deschiztura dintre
draperiile prfuite.
Mama i cele dou fete i prind minile n jurul mesei
din lemn de stejar. Crozier observ c milieul din
dantel e nglbenit de vreme. Toate trei au ochii nchii.

46 Surorile Fox primele medium-uri ale spiritismului modern

american (n. tr.).


Tunetul cutremur flacra singurei lumnri din
ncpere.
E cineva aici? ntreab Margaret, cea de 15 ani.
O btaie rsuntoare. Nu bubuit de tunet, ci un
pocnet, ca i cum cineva ar fi lovit n mas cu un ciocan.
Dar minile celor trei sunt la vedere.
Vai de mine! strig mama, pe punctul de a-i duce
minile la gur de fric.
Cele dou fiice o in strns, nelsnd-o s rup
cercul. Masa se mic din cauza smuciturii.
Tu ne eti Cluz n noaptea asta? ntreb
Margaret.
POC.
Ai venit s ne faci ru? ntreab Katy. POC. POC.
Vezi, mam? optete Maggie.
nchide iari ochii i declam teatral:
Cluz a noastr, eti tu cumva blndul domn
Splitfoot care a comunicat cu noi i asear?
POC.
i mulumim pentru c ne-ai convins c eti
adevrat, domnule Splitfoot, continu Maggie, vorbind
ca n trans. i mulumim pentru c i-ai dat mamei
noastre amnunte despre copiii ei, i-ai spus ce vrste
avem i i-ai adus aminte de cel de-al aselea copil al ei
care a murit. Eti de acord s ne rspunzi la ntrebri i
n seara asta?
POC.
Unde se afl Expediia Franklin? ntreab micua
Katy,
POC POC POC poc poc poc poc POC POC poc POC
POC btile dureaz o jumtate de minut.
sta-i Telegraful Spiritual de care mi-ai vorbit?
optete mama.
Maggie ssie, cerndu-i s tac. Btile se opresc.
Crozier vede prin lemn i prin bumbac i prin ln c
fetele sunt nzestrate cu articulaii neobinuit de flexibile
i i lovesc pe sub mas degetele mari de la picioare de
degetele alturate, scond pocnete uimitor de puternice
pentru aa nite piciorue delicate.
Domnul Splitfoot zice c acel Sir John Franklin,
despre care ziarele spun c este cutat de toat lumea,
este n via i este bine i este cu oamenii lui, care i ei
sunt bine, dar foarte nspimntai, i sunt pe navele
lor, blocai ntre gheuri n apropiere de o insul, la cinci
zile de drum spre sud de locul unde au iernat n primul
an, ngn monoton Maggie.
E ntuneric acolo, adug i Katy.
Alte bti.
Sir John i transmite soiei sale, Jane, s nu se
ngrijoreze, traduce Maggie. Spune c se vor vedea
curnd n lumea cealalt, dac nu n asta.
Vai de mine, vai de mine! exclam iari doamna
Fox. Trebuie s-i chemm pe Mary Redfield, pe domnul
Redfield i pe Leah, firete, pe domnul i doamna
Duesler, dar i pe doamna Hyde i pe domnul i doamna
Jewell
Ssssst! uier Katy.
POC, POC, POC, pocpocpocpocpocpocpoc, POC.
Cluza i cere s taci cnd ne arat calea,
optete Katy.
Crozier geme i muc bucata de piele. Crampele care
au nceput n abdomen i zguduie acum ntregul trup.
ntr-o clip tremur de frig, iar n clipa imediat
urmtoare azvrle pturile de pe el.
Vede un brbat mrunel, mbrcat ca un eschimos:
parka din blan, cizme din blan, glug din blan
precum cea a lui Lady Silence. ns brbatul acesta se
afl pe o scen, n lumina reflectoarelor. E foarte cald.
Decorul din spatele lui arat ghea, aisberguri i cer de
iarn. Scena este acoperit cu zpad artificial. Patru
cini asemenea celor folosii de eschimoii din
Groenlanda zac pe scen, terminai de cldur, gfind
amarnic cu limbile scoase.
Brbosul se adreseaz oamenilor din faa acelui
podium alb.
Am venit astzi n faa voastr ca s v vorbesc din
motive umanitare, nu pentru bani.
Accentul lui american i zgrie timpanele lui Crozier la
fel de fioros ca acela al adolescentelor de mai devreme.
i am cltorit pn n Anglia ca s vorbesc cu
Lady Jane nsi. Mi-a urat noroc n urmtoarea noastr
expediie condiionat, bineneles, de capacitatea
noastr de a strnge banii necesari aici, n Philadelphia
i n New York i Boston i mi-a spus c s-ar simi
nespus de onorat dac fiii Statelor Unite i-ar aduce
soul acas. V cer astzi s fii generoi pentru a ajuta
la realizarea unei fapte bune. V cer asta n numele lui
Lady Franklin, n numele soului ei rtcit pe undeva i
n sperana c vom aduce glorie Statelor Unite ale
Americii
Crozier l vede acum dezbrcat de parka. l vede
despuiat, culcat ntr-un pat al Hotelului Union din New
York, alturi de o tnr aproape copil i ea n
pielea goal. Noaptea este canicular i au aruncat
aternuturile pe jos. Nici urm de cinii de snii.
Orice defecte a avea, optete brbosul, pentru c
ferestrele sunt deschise spre noaptea newyorkez, s tii
c te-am iubit. i dac ai fi fost o mprteas, draga
mea Maggie, nu doar o feti anonim, cu o profesiune
obscur i ndoielnic, tot la fel ar fi stat lucrurile.
Crozier nelege c tnra dezbrcat este Maggie Fox
doar cu civa ani mai mare dect atunci cnd a
vzut-o prima dat. i nu i-a pierdut drglenia
aceea afectat chiar dac acum e n pielea goal.
Maggie spune pe un ton mai gutural dect cel cu care
i ddea ordine mamei sale:
tii c te iubesc, domnule doctor Kane47.
Brbatul clatin din cap. A luat o pip de pe noptier
i acum i trage mna cealalt de sub capul tinerei ca
s-i pun tutun i s-o aprind.
Draga mea Maggie, aud vorbele care -i ies din
guria mincinoas, i simt prul care-mi mngie
pieptul i mi-a dori s te cred. Dar nu te poi ridica
deasupra condiiei tale, draga mea. Ai multe trsturi
frumoase care nu justific meseria pe care i-ai ales-o,
Maggie eti rafinat i atrgtoare i, cu o educaie
diferit, ai fi fost inocent i naiv. Dar nu eti vrednic
de o atenie permanent din partea mea, domnioar
Fox.
Nu-s vrednic, repet Maggie.
Ochii, probabil cea mai ncnttoare trstur a ei
acum, cnd Crozier nu-i mai poate vedea snii mari, i se
umplu cu lacrimi.
Sunt sorocit unui alt destin, copila mea, spune
domnul doctor Kane. Nu uita c i eu am propriile -mi
vaniti triste crora trebuie s le dau curs, aa cum tu,
cu mama ta i cu surorile tale nevrstnice dai curs
vanitilor voastre. Sunt la fel de devotat ca i tine
profesiunii mele, biat copil, dei mi-e greu s cred c
teatrul la ieftin cu spiritismul ar putea fi numit
profesiune. ine minte c Doctorul Kane al Mrilor
Arctice a iubit-o pe Maggie Fox, cea care Vorbete cu
Spiritele.

Crozier se trezete brusc. E ntuneric. Nu tie unde se


afl. Nu tie n ce timp. Cabina lui e cufundat n bezn.
Nava ntreag e cufundat n bezn. Aude gemetele
lemnului sau nu-s dect ecoul propriilor gemete din

47 Elisha Kane (1820-1857) explorator i medic militar n Marina

SUA, membru n dou expediii de gsire i salvare a lui Sir John


Franklin (n. tr.).
ultimele ore i zile? E cumplit de frig. i aduce aminte
c Jopson i Goodsir l-au nvelit cu o ptur cald
care acum e la fel de umed i de ngheat ca restul
aternuturilor. Gheaa geme. Nava i rspunde.
Crozier d s se ridice n capul oaselor, dar i d
seama c este mult prea slbit, mult prea neputincios.
Abia dac i poate mica braele. Durerea i vedeniile l
acoper ca un val uria care se sparge de stnci.
Chipurile celor pe care i-a cunoscut, sau i-a ntlnit,
sau doar i-a vzut n treact.
Uite-l pe Robert McClure, unul dintre cei mai perfizi i
ambiioi oameni pe care i-a cunoscut vreodat Francis
Crozier alt irlandez hotrt s se cptuiasc ntr-o
lume a englezilor. McClure se afl pe puntea unei nave
prizoniere ntre gheuri. De jur mprejur se ridic stnci
albe, unele nalte chiar de dou sute de metri. Niciodat
nu a mai vzut Crozier asemenea gheuri.
Uite-l pe btrnul John Ross, pe puntea de la pupa
unei nave mici un fel de iaht navignd ctre est.
Pleac spre cas.
Uite-l pe James Clark Ross, mai btrn i mai gras i
mai nefericit dect l-a vzut Crozier vreodat. Soarele
strlucete pe vergile trincii acoperite cu ghea cnd
vasul lui iese dintre gheuri. Pleac spre cas.
Uite-l pe Francis Leopold MClintock un navigator
despre care Crozier tie c l-a cutat pe Franklin sub
comanda lui James Ross i s-a ntors pe cont propriu
civa ani dup aceea. Care ani? Peste ct vreme de
acum? Ct de departe n viitorul nostru?
Imaginile zboar iute ca proiectate de o lantern
magic, dar nimeni nu-i rspunde la ntrebri.
Uite-l iari pe MClintock merge cu sania, trage la
sanie, se mic mult mai repede i mult mai eficace
dect a fcut-o locotenentul Gore sau oricare alt om de-
ai lui Sir John ori de-ai lui Crozier.
Uite-l pe MClintock stnd lng un tumul i citind un
mesaj pe care tocmai ce l-a scos dintr-un cilindru din
bronz. S fie mesajul lsat de Gore pe King William
acum cteva luni? Chipul lui MClintock e cenuiu ntr-
un peisaj cenuiu, sub un cer cenuiu.
i uite-l pe MClintock singur pe ghea. Echipajul lui
e la cteva sute de metri n urm, luptndu-se cu
viscolul. Se uit cu groaz nespus la ceva o
ambarcaiune mare, legat deasupra unei snii
zdravene, construit din lemne i fier.
Sania aceea pare a fi lucrtura domnului Honey,
marangozul lui Crozier. Furit ca i cum ar fi trebuit s
dureze un secol. Fiecare mbinare dovedete extrem
grij. Este uria trebuie s cntreasc vreo 280 de
kilograme. Iar ambarcaiunea de pe ea are probabil
peste 360.
Crozier o recunoate. Este una din ambarcaiunile de
pe Terror unul dintre cuterele de opt metri i jumtate
lungime. Observ c a fost echipat pentru navigarea pe
ap curgtoare. Velele sunt strnse i legate i acoperite
cu o pnz ngheat.
Crozier are senzaia c se car pe o piatr i se uit
n barc peste umrul lui MClintock. Vede dou
schelete, ale cror dini i cranii par a luci batjocoritor la
MClintock i Crozier. Din unul nu a mai rmas dect o
mn de oase, vizibil roase i parial mncate, acoperite
acum de zpad.
Cellalt schelet este nc intact i mbrcat n
rmiele unei mantale de ofier. Pe craniu se mai vd
resturi dintr-o caschet. Este aezat n lungul brcii, cu
oasele degetelor ntinse spre putile cu dou evi
sprijinite de parapete. Lng picioarele nclate ale
scheletului se afl un maldr de pturi din ln, haine
groase i un sac din pnz, parial acoperit de zpad,
cu praf de puc i cartue. Pe fundul cuterului, ntre
cizmele mortului, ca prada unui pirat pe punctul de a fi
estimat i privit cu nesa, sunt cinci ceasornice din
aur i ceea ce par a fi zece, cincisprezece kilograme de
buci de ciocolat ambalate individual. Tot acolo sunt
26 de piese de argintrie Crozier vede, i tie c
MClintock vede i el, cuite i furculie i linguri
purtnd blazonul lui Sir John Franklin, cel al
cpitanului Fitzjames i al altor ase ofieri, ba chiar i
al lui, al lui Crozier. Mai vede i cteva farfurii i dou
tvi din argint iindu-se din zpad.
Pe fundul cuterului, ntre cele dou schelete, parial
acoperite de cei civa centimetri de zpad proaspt,
sunt nirate o mulime de mruniuri: doi baloi de
foaie de tabl, o hus ntreag de barc, opt perechi de
cizme, dou fierstraie, patru pile, nite cuie i dou
cuite marinreti.
Lng scheletul mbrcat Crozier mai vede i cteva
vsle, cteva vele mpturite i mai multe gheme de
sfoar. Iar n apropiere de mormanul de oase parial
mncate de la pror se afl un teanc de prosoape, cteva
calupuri de spun, civa piepteni i o periu de dini, o
pereche de papuci lucrai de mn chiar lng degetele
albe i metatarsiene i ase cri: cinci Biblii i Vicarul
din Wakefield, care acum se afl pe un raft n Sala cea
Mare de pe HMS Terror.
Crozier vrea s-i nchid ochii, ns nu e n stare.
Vrea s scape de vedeniile astea de toate vedeniile
astea ns nu are niciun control asupra lor.
Pe neateptate, figura vag familiar a lui Francis
Leopold MClintock pare c ncepe s se topeasc, s se
crmpoeasc, iar apoi se reface, devenind chipul unui
brbat mai tnr, pe care Francis Crozier nu l
cunoate. Nimic altceva nu se schimb. Iar tnrul un
anume locotenent William Hobson, pe care Crozier l
cunoate acum, fr s tie cum de-l cunoate st n
locul unde nainte a stat MClintock i se uit n cuter,
cu aceeai expresie de scepticism dezgustat pe care
Crozier o citise n ochii lui MClintock doar cu cteva
secunde mai nainte.
Fr vreun avertisment, dispar i barca i scheletele,
iar acum Crozier st ntins ntr-o peter din ghea,
alturi de o foarte despuiat Sophia Cracroft.
Dar nu, nu e Sophia. Crozier clipete nedumerit din
ochi, simind cum acel al Doilea Vz, de care -i povestise
Memo Moira, i lovete creierul ndurerat cu pumni de
febr. i acum vede c i el e n pielea goal, iar femeia
dezbrcat este Lady Silence. Sunt blnuri peste blnuri
de jur mprejurul lor i ei stau culcai pe un soi de
platform din zpad sau din ghea. Locul este luminat
de o lamp cu ulei. Tavanul curbat e construit din
blocuri de ghea. Silence are sni cafenii i pr lung i
foarte negru. St sprijinit n cot pe blnurile moi i se
uit la el cu gravitate.
mi visezi visele? l ntreab fr s mite buzele sau
s deschid gura. De fapt, cuvintele ei nici nu sunt
englezeti. Eu le visez pe ale tale?
Crozier o simte n mintea i n inima lui. Ca i cum ar
fi cea mai bun nghiitur de whisky din viaa lui.
Iar atunci vine comarul cel mai ngrozitor dintre
toate.
Strinul acela, combinaia aceea de MClintock cu
cineva pe nume Hobson, nu se uit la cele dou schelete
din cuter, ci l urmrete cu atenie fascinat pe un
foarte tnr Francis Rawdon Moira Crozier care
particip n secret la Liturghia Catolic alturi de bunica
lui, vrjitoarea-papista Memo Moira.
Acesta este unul dintre cele mai ascunse secrete din
viaa lui Crozier nu doar faptul c se dusese cu Memo
Moira la slujba interzis, ci i faptul c luase parte la
mult ridiculizata Sfnt mprtanie.
Forma lui MClintock i Hobson st la o parte ca un
ministrant, iar un Crozier nfiorat acum copil, acum
brbat la cincizeci de ani cu trupul i sufletul acoperite
cu cicatrice se apropie de altar, ngenuncheaz, d
capul pe spate, deschide gura i scoate limba s
primeasc ostia Trupul Mntuitorului , care pentru
toi ceilali aduli din viaa, familia i satul lui reprezint
un act de canibalism pur.
Dar ceva nu este aa cum trebuie. Din straiele albe
ale preotului crunt care se apleac asupra lui iroiete
ap pe pardoseal, pe altar i chiar pe Crozier. Iar
preotul acela este mult prea mare chiar i vzut prin
ochi de copil este uria, ud, musculos, greoi, aruncnd
o umbr ntunecat asupra celui care ateapt n
genunchi cuminectura. Nu este fiin omeneasc.
Crozier este n pielea goal. i d capul pe spate,
nchide ochii. Scoate limba ca s primeasc
mprtania.
Dar preotul nu are ostie n mn. Nu are mini. i se
apleac peste balustrada altarului, se apleac mult prea
mult i casc larg botul acela neomenesc ca i cum
Crozier ar fi Pinea mprtaniei.
Iisuse Hristoase, Dumnezeul nostru Atotputernic,
optete amestecul de MClintock cu Hobson.
Iisuse Hristoase, Dumnezeul nostru Atotputernic,
optete cpitanul Francis Crozier.
i-a revenit, optete doctorul Goodsir ctre
Jopson.
Crozier geme.
Domnule cpitan, i se adreseaz doctorul, putei s
v ridicai? Putei s deschidei ochii i s v ridicai n
capul oaselor? Bravo.
Ce zi e azi? ntreab dogit Crozier.
Lumina mohort care se zrete prin ua deschis i
lumina mai mohort nc a lmpii sale sunt explozii
solare n ochii lui sensibili.
Mari, unsprezece ianuarie, domnule cpitan,
rspunde stewardul, adugnd: Anul Domnului nostru
una mie opt sute patruzeci i opt.
De o sptmn suntei bolnav, i spune doctorul.
n ultimele zile am crezut de cteva ori c v pierdem.
Goodsir i d puin ap.
Am visat, reuete s ngaime Crozier dup cteva
sorbituri mici din apa rece ca gheaa.
i simte propria duhoare n aternuturile ngheate.
Ai gemut foarte tare n ultimele ceasuri, zice
Goodsir. V mai amintii ceva din comarurile pe care vi
le-a provocat malaria?
Crozier nu-i mai amintete dect senzaia de
imponderabilitate, dar i apsarea i oroarea i umorul
vedeniilor risipite acum ca vltucii de cea n faa
vntului puternic.
Nu, zice el. Fii bun, domnule Jopson, i adu-mi ap
cald s-mi fac toaleta. S-ar putea s fie nevoie s m
ajui la brbierit. Domnule doctor
Da, domnule cpitan?
Vrei, te rog, s-i spui domnului Diggle c dorina
cpitanului lui este s mnnce zdravn la micul dejun?
Tocmai ce a btut clopotul pentru cartul de la
apte seara, domnule cpitan, spune doctorul.
Nu conteaz. Vreau un mic dejun copios. Pesmei
calzi. Ce ne-a mai rmas din cartofi. Cafea. Carne de
porc chiar slnin, dac mai are.
Numaidect, domnule cpitan.
i, domnule Goodsir, l cheam Crozier napoi pe
doctor. Fii bun i roag-l pe domnul locotenent Little s
se prezinte la mine cu raportul pentru sptmna n
care am fost bolnav i mai spune-i s-mi aduc i ce i-
am dat n pstrare.
28
PEGLAR
Latitudine nordic. 7005 longitudine vestic 9823
29 ianuarie 1848

Harry Peglar aranjase lucrurile n aa fel nct s fie el


cel nsrcinat cu misiunea de a duce un mesaj la Erebus
n ziua n care s-a napoiat soarele. Simea nevoia s
srbtoreasc evenimentul acesta n msura n care
mai putea fi srbtorit ceva alturi de persoana drag.
Alturi de acea persoan de care fusese odinioar
ndrgostit.
Sergentul Harry Peglar era comandantul gabiei prora
de pe Terror, lider ales al gabierilor cu grij selecionai
care munceau n vrf de tachelaj i arboret, n aria
zilei ori n smoala nopii, pe mri neprietene i n cele
mai potrivnice condiii meteorologice. Postul necesita
for, experien, stof de conductor i, mai presus de
orice altceva, curaj, iar Peglar era recunoscut i
respectat pentru toate aceste caliti. Acum, la aproape
patruzeci i unu de ani, i dovedise de sute de ori
competena nu doar n faa echipajului de pe HMS
Terror, ci i pe alte dousprezece nave pe care servise n
decursul lungii sale cariere.
ntru ctva ironic era faptul c Harry Peglar fusese
analfabet pn la vrsta de douzeci i cinci de ani.
Acum, ns, lectura era pasiunea lui secret i de ja
devorase aproape jumtate din cele 1.000 de volume din
Sala cea Mare. Cel care l transformase pe Peglar ntr-o
persoan cultivat fusese un simplu steward de pe
barcul de recunoatere HMS Beagle i acelai steward l
fcuse pe Harry Peglar s mediteze la condiia uman.
Acest steward se numea John Bridgens. Acum era de
departe cel mai vrstnic membru al expediiei. La
plecarea din Anglia gluma care circulase n teugile de pe
Erebus i Terror era c John Bridgens, umilul steward al
subofierilor, avea aceeai vrst cu Sir John Franklin,
dar era de douzeci de ori mai nelept. Harry Peglar tia
c acesta era adevrul-adevrat.
Rareori erau admii n expediiile organizate de
Serviciul pentru Descoperiri Geografice brbai att de
vrstnici sub gradul de cpitan sau amiral, iar
echipajele ambelor nave s-au amuzat aflnd c vrsta
lui John Bridges fusese inversat n documentele oficiale
fie din greeal, fie de vreun comisar de bord nzestrat
cu umor n dreptul numelui stewardului se putea citi
26. Multe glume se fcuser de atunci pe seama
cruntului John Bridgens cu privire la juneea i lipsa
lui de experien, precum i la presupusele lui orientri
sexuale. Tcutul steward surdea i nu rspundea
nimic.
Harry Peglar fusese cel care cutase compania mai
tnrului pe atunci steward Bridgens la bordul HMS
Beagle pe perioada celor cinci ani ai cltoriei de
cartografiere n jurul globului, sub comanda cpitanului
Fitzroy, din decembrie 1831 i pn n octombrie 1836.
Peglar venise pe modestul Beagle mpreun cu un
locotenent pe nume John Lort Stokes, sub comanda
cruia servise pe excelenta nav de linie HMS Prince
Regent. Beagle era doar un bric de clasa Cherokee
adaptat pentru a face fa rigorilor unui voiaj tiinific n
jurul lumii deloc genul de nav pe care ar fi ales-o n
mod normal un gabier att de ambiios ca tnrul Peglar
dar nc de atunci Harry voia s cunoasc ct mai
multe despre lume, iar cltoria pe micuul Beagle sub
comanda lui Fitzroy a constituit pentru el un prilej de a
se educa n mai multe privine.
La vremea aceea stewardul Bridgens avea cam cu opt
ani mai mult dect vrsta de acum a lui Peglar
aproape cincizeci de ani i era deja recunoscut drept
cel mai nelept i cel mai citit subofier din ntreaga
flot. Se mai tia despre el i c era sodomit, aspect care
nu l-a deranjat prea mult atunci pe tnrul Peglar. n
Marina Regal existau dou tipuri de sodomii: cei care-
i cutau satisfacerea doar pe uscat i nu-i aduceau
niciodat pe mare preferinele lor sexuale; i cei ce-i
continuau activitile de aceast natur i n larg, cel
mai adesea corupndu-i pe bieii nelipsii de pe navele
Maiestii Sale. Toi cei de la bordul HMS Beagle, la fel
ca toi cei servind n Marina Regal, tiau c Bridgens
aparinea primei categorii era un brbat cruia i
plceau brbaii atunci cnd se afla pe uscat, dar care
nu se luda cu aceste nclinaii ale sale i nici nu i le
aducea cu el pe mare. i, spre deosebire de ajutorul de
temuitor de pe actuala nav a lui Peglar, Bridgens nu
era pedofil. Majoritatea camarazilor lui erau de prere c
orice biat ar fi fost mai n siguran alturi de
stewardul John Bridgens n largul mrii dect ar fi fost
n casa vicarului din satul lui natal.
De altminteri, n 1831, Harry Peglar tria cu Rose
Murray. Dei nu erau cstorii cu acte femeia era
catolic i nu voia s se cstoreasc cu Harry pn
cnd el nu se convertea, iar tnrul nu prea avea tragere
de inim s-o fac formau o pereche fericit atunci cnd
Peglar era pe rm, cu toate c incultura lui Rose i
totala ei lips de curiozitate cu privire la univers
reprezentau mai degrab viaa de atunci a tnrului
Peglar, iar nu aspiraiile celui ce avea el s devin. Poate
c s-ar fi cstorit, totui, dac Rose ar fi putut s
rmn nsrcinat, dar nu putea problem pe care ea
o numea pedeapsa lui Dumnezeu. Rose a murit cnd
Peglar era pe mare, n cltoria cea lung cu Beagle. n
felul lui, o iubise.
Dar l-a iubit i pe John Bridgens.
nainte de finalul celor cinci ani ai expediiei de
cartografiere, Bridgens nedorind la nceput s accepte
rolul de mentor, dar apoi cednd n faa insistenelor
nflcrate ale tnrului gabier l-a nvat pe Harry s
scrie i s citeasc nu doar n limba englez, ci i n
greac, latin i german. L-a nvat filosofie i istorie
i tiinele naturii. i, mai important dect orice altceva,
l-a nvat s gndeasc.
La doi ani dup ncheierea acelei cltorii, Peglar l-a
cutat pe mai vrstnicul su profesor n Londra n
1838, Bridgens era ntr-o permisie prelungit pe uscat,
ca toi ceilali membri ai echipajului de pe Beagle, i i-a
cerut s-l mai nvee cte ceva.
n timpul acestor lungi discuii i apoi, n decursul
perioadei de meditaii, prietenia strns dintre cei doi
brbai a progresat, ajungnd s semene cu relaia
dintre doi amani. Peglar a fost peste msur de ocat
cnd i-a dat seama c era capabil de aa ceva spaima
iniial fcndu-l mai apoi s-i reconsidere toate
aspectele vieii, moralei, credinei i propriei identiti.
Descoperirile fcute l-au tulburat pe Harry Peglar, ns,
spre marea lui mirare, nu l-au schimbat n mod
fundamental. Mai ocant nc a fost faptul c el iniiase
contactul fizic nu brbatul mai n vrst.
Aspectul de natur intim a prieteniei lor a durat doar
cteva luni i a luat sfrit de comun acord, din cauza
absenei ndelungate a lui Peglar care plecase pe mare
cu Wanderer pn n anul 1844. Prietenia lor a
supravieuit. Peglar a nceput s scrie lungi scrisori
filosofice fostului steward, ortografiind toate cuvintele
de-a-ndoaselea, ultima liter a ultimului cuvnt din
fiecare propoziie fiind de fapt prima i, prin urmare,
caligrafiat cu majuscul. i, pentru c scrierea fostului
analfabet era att de atroce, Bridgens a comentat ntr-o
scrisoare de rspuns: Harry drag, maniera ta
copilreasc de codificare a mesajelor scriindu-le de-a-
ndoaselea, n sperana cte vei putea apropia de
miestria lui da Vinci, le face aproape indescifrabile. Iar
Peglar folosea acum acelai cod i n jurnalul su
personal.
Niciunul nu mrturisise celuilalt c ceruse Serviciului
pentru Descoperiri s fie primit n expediia lui Sir John
Franklin. Cu cteva sptmni nainte de plecare fiecare
avusese parte de o mare surpriz cnd descoperise i
numele celuilalt pe lista de serviciu. Peglar, care nu mai
luase legtura cu Bridgens de mai bine de un an, fcuse
drumul de la cazarma din Woolwich pn la locuina
stewardului din nordul Londrei, ca s-l ntrebe dac nu
cumva ar fi mai bine dac s-ar retrage din expediie.
Bridgens susinuse c el ar trebui s fie cel care s-i
tearg numele de pe list. n cele din urm, czuser
de acord c niciunul nu ar trebui s piard ansa unei
aventuri de asemenea proporii cu siguran ultima
ans a lui Bridgens, din cauza vrste i sale avansate
(administratorul navei Erebus, Charles Hamilton Osmer,
prieten de o via cu acesta, i modificase cererea de
nscriere adresat lui Sir John i celorlali ofieri,
mergnd pn ntr-acolo nct s treac 26 n rubrica
din documentele oficiale unde ar fi trebuit s se afle
vrsta real a stewardului). Nici Peglar i nici Bridgens
nu fcuser vreo referire la acest subiect, dar amndoi
tiau c vor respecta vechiul jurmnt al btrnului de
a nu-i lua dorinele sexuale pe mare. i mai tiau c
acea parte a istoriei lor comune era ncheiat.
Dup cum s-a dovedit ulterior, Peglar i-a vzut foarte
rar prietenul n timpul cltoriei i n trei ani i
jumtate dac au petrecut un minut singuri.

Tot ntuneric era cnd Peglar ajunse la Erebus, cam


pe la ora unsprezece n dimineaa aceea de smbt, cu
dou zile nainte de sfritul lunii ianuarie. Dar, pentru
prima dat n peste optzeci de zile, o licrire sfioas
lumina cerul la sud, nereuind, firete, s nmoaie gerul
de -53 C.
Imaginea catargelor scurtate de pe Erebus ar fi strns
inima oricrui comandant de gabie i l ntrist i mai
mult pe Harry Peglar, deoarece, mpreun cu Robert
Sinclair, omologul su de pe nava aceasta,
supraveghease demontarea catargelor i depozitarea lor
pe perioada fr de capt a iernii. Era o privelite hd,
urit i mai mult de poziia bizar a navei, cu pupa n
jos i prora ridicat n cletii gheii.
Santinela i ceru s se identifice, l invit la bord, iar
Peglar duse mesajul cpitanului Crozier la cpitanul
Fitzjames care i fuma pipa n popota ofierilor de la
pup, deoarece Cabina cea Mare nc mai servea drept
infirmerie.
Cei doi cpitani ncepuser s-i transmit mesajele
n recipientele din bronz iar curierii detestau amarnic
schimbarea aceasta pentru c metalul rece le ardea
degetele chiar i prin mnuile groase. Fitzjames i ceru
lui Peglar s deschid el cilindrul cci comandantul
gabierilor de pe Terror avea minile nmnuate. Apoi
nu-i ceru s plece, aa c Peglar rmase n pragul
popotei pn cnd cpitanul termin de citit mesajul lui
Crozier.
Niciun rspuns, domnule Peglar, i zise Fitzjames.
Harry Peglar salut i urc pe punte. Vreo zece,
cincisprezece marinari ieiser s urmreasc rsritul,
iar alii se pregteau i ei s ias s vad minunea.
Peglar observase c n infirmeria ad-hoc din Cabina cea
Mare vreo doisprezece oameni zceau n paturile de
campanie cam tot atia ci bolnavi erau i pe Terror.
Scorbutul se instala pe ambele nave.
Lng parapetul de la pupa babord, Peglar vzu
silueta micu, prea bine cunoscut, a lui Bridgens. Se
apropie de el i l btu uor pe umr.
Mngierea lui Harry n plin noapte, spuse
Bridgens nainte de a se ntoarce cu faa la prietenul
su.
O s se termine cu noaptea, coment Peglar. De
unde ai tiut c eu sunt, John?
Bridgens nu avea chipul acoperit de fular, iar Peglar i
vzu sursul i lumina din ochii albatri.
Vetile circul repede pe o brcu ngheat. Te
grbeti s te napoiezi pe Terror?
Nu. Cpitanul Fitzjames nu a transmis niciun
rspuns.
Ai vrea s ne plimbm puin?
Cu drag inim, spuse Peglar.
Coborr pe rampa de ghea de la tribord i se
ndreptar ctre aisbergul i crestele dinspre sud-est
pentru a vedea mai bine strlucirea firav a cerului.
Pentru prima oar dup mai multe luni HMS Erebus era
luminat de altceva n afar de aurora boreal, felinare
sau tore.
nainte s ajung la crestele de ghea, traversar
zona zgriat, acoperit cu funingine i parial topit
unde avusese loc incendiul din noaptea Carnavalului. La
ordinele cpitanului Crozier, locul fusese bine curat n
sptmna de dup dezastru, dar mai rmseser
gurile din ghea n care fuseser nfipte vergile ce
susinuser pnzele vopsite i se mai vedeau, ici i colo,
buci de frnghie i de vel. La fel se mai putea deslui
i conturul camerei de abanos, n ciuda celor ctorva
ninsori care czuser de atunci i a eforturilor repetate
de a ndeprta funinginea.
L-am citit pe american, spuse Bridgens.
Care american?
Cel din cauza cruia a primit micuul Dickie
Aylmore cincizeci de lovituri de grbaci; cel care l-a
inspirat la decorarea carnavalului. Un individ ciudat, cu
numele Poe, dac-mi aduc bine aminte. O scriere extrem
de dezolant i morbid, cu note de un macabru de -a
dreptul bolnvicios. Per ansamblu, nu-i o proz prea
bun, dar mi se pare foarte americneasc ntr-un sens
greu de definit. Nu am citit ns povestirea aceea fatidic
ce i-a adus pedeapsa.
Peglar ddu din cap. Piciorul i se mpiedic de ceva i
se aplec s vad despre ce era vorba.
Cpna de urs atrnat deasupra pendulei din
abanos a lui Sir John, care nu supravieuise focului
dispruser carnea i pielea i prul de pe easta aceea,
iar oasele fuseser nnegrite de flcri, orbitele goale,
dar colii i pstraser culoarea fildeului.
O, ce s vezi! Cred c i-ar plcea nespus domnului
Poe, exclam Bridgens.
Peglar arunc easta napoi n zpad. Probabil c
fusese acoperit de bucile de ghea czute din aisberg
din moment ce nu o vzuser echipele care fcuser
curenie.
Dup cincizeci de metri, cei doi ajunser la cea mai
mare creast de ghea de acolo i se urcar pe ea pn
pe bucata neted din vrf.
Peglar i ajut prietenul mai n vrst, care gfia
destul de tare. Dar chiar i el, dei n form ca atleii
Olimpiadelor din Grecia Antic despre care citise, se
pomeni c rsufl mult mai greu dect n mod obinuit.
Prea multe luni trecuser fr munc fizic, i zise el.
Pe orizontul de la sud apruse o fie de lumin
galben, apatic, splcit; iar stelele din apropiere
pliser.
Nici nu-mi vine s cred c se ntoarce, murmur
Peglar.
Bridgens fcu un semn afirmativ din cap. i lui i era
greu s cread c vor vedea iari soarele.
i iat-l: un disc de aur rou ridicndu-se ovielnic
deasupra unor forme ntunecate, care semnau cu nite
dealuri, dar care, n realitate, erau norii joi adunai la
sud. Peglar auzi cele trei urale ale marinarilor de pe
Erebus i pentru c aerul era foarte rece i nemicat
auzi i uralele, mai slabe, ale celor de pe nava Terror,
abia vizibil la un kilometru i jumtate spre est.
Zorii i ntind degetele trandafirii, spuse Bridgens
n limba greac.
Peglar surse, vag uimit c i mai amintea expresia.
Trecuser muli ani de cnd citise Iliada, sau orice
altceva n grecete. i aminti emoia simit n urm cu
aptesprezece ani, la prima ntlnire cu limba aceea i
cu Troia i eroii ei, atunci cnd Beagle ancorase lng
Sao Tiago, o insul vulcanic din Arhipelagul Capului
Verde.
Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Bridgens zise:
i-l mai aduci aminte pe domnul Darwin?
Tnrul naturalist? spuse Peglar. Interlocutorul
preferat al cpitanului Fitzroy? Sigur c-mi amintesc.
Cinci ani pe o nav las multe amintiri, chiar dac el era
un gentilom, iar eu un marinar de rnd.
i ce impresie i-a fcut, Harry?
Ochii palizi ai lui Bridgens lcrimau mai tare acum,
fie din cauza emoiei ce-l cuprinsese la apariia soarelui,
fie ca reacie la lumina nemaivzut de mult vreme.
Discul cel rou nu reuise s curee cu totul norii negri
de la orizont i deja i ncepuse coborrea.
Domnul Darwin?
i Peglar mijise ochii mai mult ca s-i recupereze
amintirile despre tnrul i firavul naturalist.
Mi s-a prut un om simpatic. i foarte entuziast. i
cu siguran c ne-a dat mult de lucru cnd ne-a pus s
aducem i s-i vrm n lzi toate animalele alea
blestemate c mi-am i zis la un moment dat c doar
cintezoii o s fie destui ct s umple ntreaga cal dar
nu s-a dat n lturi s-i murdreasc i el minile. Mai
ii minte cnd a dat i el la vsle ca s remorcm
btrna Beagle n amonte? i cnd a salvat una din
brci s nu fie luat de maree? i, altdat, cnd
balenele notau alturi de noi lng Chile, parc nu
mi-a venit s cred cnd l-am vzut cum se car singur
pe gabie ca s le vad mai bine. N-a vrut s m lase s-l
ajut s coboare pn n-a stat un ceas i mai bine s se
uite la balenele alea cu luneta.
Bridgens zmbi:
Te-am invidiat atunci cnd i-a mprumutat cartea
aceea. A lui Lyell era?
Principii de geologie, rspunse Peglar. Nu am
neles-o cum se cuvine. Sau, mai bine zis, am neles
att ct s pricep ct de periculoas era.
Din cauza punctului su de vedere cu privire la
vrsta lucrurilor, spuse Bridgens. Din cauza ideii deloc
cretine c toate lucrurile s-ar transforma ncet de-a
lungul miliardelor de ani, i nu foarte repede, din cauza
unor evenimente extrem de violente.
Da. ns domnul Darwin inea foarte mult la ideea
asta. i cnd vorbea despre ea, prea un om care
trecuse printr-o convertire religioas.
Cred c ntr-un anumit sens chiar aa a fost, spuse
Bridgens cu ochii la soarele din care se mai vedea doar o
treime. L-am pomenit pe domnul Darwin pentru c am
aflat, nainte de a porni n expediia asta, c scrie o
carte.
A publicat deja cteva, zise Peglar. ii minte, John,
c am discutat despre Jurnalul cercetrilor geologice i
biologice efectuate n rile vizitate de HMS Beagle chiar
n anul cnd am venit s m meditezi n 1839. Nu-mi
permiteam s mi-o cumpr, dar tu mi-ai spus c ai citit-
o. i mi se pare c a mai publicat i altele despre viaa
plantelor i a animalelor ntlnite n timpul acelei
cltorii.
Note de zoologie din voiajul HMS Beagle, spuse
Bridgens. Da, am cumprat-o i pe aceea. Dar eu m-am
referit la o carte mult mai important despre care mi-a
povestit dragul meu prieten, domnul Babbage 48.
Charles Babbage? Individul acela care construiete
tot felul de ciudenii, ba chiar i un soi de main de
calculat?
Chiar el, rspunse Bridgens. Charles mi-a spus c
n toii anii din urm domnul Darwin a lucrat la un
volum destul de interesant n care discut mecanismele
evoluiei organismelor. Se pare c i ia informaiile din
anatomia comparativ, din embriologie i
paleontologie care, din cte-i mai aminteti, erau
domenii de mare interes pentru fostul nostru camarad
de pe Beagle. Dar, nu se tie din ce motive, domnul
Darwin nu vrea s-i publice lucrarea, i Charles e de
prere c nu vom apuca s-o citim vreodat.
Evoluia organismelor?
Exact, Harry. Exist ideea c toate speciile, n
pofida tuturor contraargumentelor aduse de lumea
cretin, nu ar fi invariabile din momentul creaiei, ci s-
ar putea modifica i adapta de-a lungul timpului de-a
lungul unor perioade foarte lungi de timp, de-a lungul
miliardelor de ani despre care vorbete domnul Lyell.
tiu ce este evoluia organismelor, zise Peglar
ncercnd s nu-i manifeste iritarea n faa aerelor de
superioritate ale prietenului su, dndu-i seama, nu
pentru prima oar, c relaia profesor-elev nu se
schimb niciodat, chiar dac lumea din jur se
prbuete. Am citit ce a scris Lamarck pe tema aceasta.
i Diderot. i Buffon.
Da, teoria este mai veche, spuse Bridgens pe un
ton amuzat i uor de scuz. i Montesquieu a scris
despre ea, la fel i Maupertuis i toi ceilali pe care i-ai
pomenit. Prima referire a fcut-o Erasmus Darwin,
bunicul fostului nostru camarad de pe Beagle.

48 Charles Babbage (1791-1871) matematician i inginer


mecanic englez (n. tr.).
i atunci, de unde importana aceasta a crii
domnului Charles Darwin? ntreb Peglar. Evoluia
organismelor este o idee veche, respins de Biseric i
de ceilali naturaliti de generaii ntregi.
Dac ar fi s dm crezare spuselor lui Charles
Babbage i celorlali prieteni ai mei i ai domnului
Darwin, explic Bridgens, presupunnd c va fi
publicat vreodat, noua carte vine cu dovezi certe ale
meca