Sunteți pe pagina 1din 377

Fructele dragostei

Capitolul
1

Un trio de brri din aur s-au insinuat cristalin au


zului, n timp c e Sheila Rogers n ch id e a
hunderbird-ului su albastru.

ua

Cu prul strlucitor, fluturndu-i liber peste umeri,


se ntrept spre hotelul unde lucra Brad.
Nu era nici o adiere de vnt. Dincolo de cldirea
hoteiului, apele ndiguite a!e rului Colorado erau ne
tede c a oglinda. n calea sa spre asfinit, soarele texan
lsa o urm lung, galben, la orizont. Aerul amiezei
de februarie era rece pe obrazul Sheilei. Privirea ei de
chihlimbar zbur'spre ceasul brar n timp c e porni
spre intrarea hotelului. Era aproape ora cinci. (Iar
ntrziase). Ridic din umeri cu o micare incontient,
"pic, de nu-mi pas", care arta c era obinuit s
se lase ateptat. Sheila nu permitea s fie rsfat,
dei, ar fi admis c/ unic copil, a fost alintat de o
pereche de prini iubitori.
Dar nu i de Brad.., Pe el nu-l putea nvrti pe
degete, cum fcuse cu ceilali brbai pe care-i ntl
nise. Probabil c acesta era unul din numeroasele
motive pentru care era att de fascinat de ei.
V
v.

Janet Dailey

Sigur c Brad era furios din cauza ntrzierii ei, dar


Sheila era ncreztoare c l va putea face s uite
aceast neplcere.
Buzele el, de un roz ters, se destinser ntr-un
zmbet uor, senzual, la acest gnd. Combinat cu
scnteia promitoare din ochii stropii, parc, cu aur,
micarea i ddu o expresie de plcere secret,
and misterios privitorul ntmpltor.
Sheila aproape ajunsese la ua de intrare, cnd 11
vzu pe Brad stnd lng cldirea hotelului, cu un alt
membru al personalului de serviciu. Lumina castanie
din ochii si era grav acuzatoare cnd ntlni privirea
ei. Sigur c a vzut-o traversnd parcarea, dar nu o
strigase. Ar fi lsat-o s piard minute preioase
cutndu-l nuntru, numai pentru a o pedepsi pe
Sheila pentru ntrziere.
ncremenit lng u, Sheila H privi inndu-i res
piraia. Prul blond II cd ea pe fruntea bronzat, cu
neglijen masculin. O virilitate ostentativ, cu un uor
aer de arogan, era ntiprit n liniile frumoase ale
feei sale. nalt, puternic, privirile lui de zeu al soarelui
ar fi fcut s bat repede Inima oricrei fete. Uniforma
de culoarea tutunului, a hotelului unde lucra, puloverul
alb i pantalonii negri i accentuau fizicul masculin.
De cte ori l vedea, Sheiia reacina la fe l: nti o
vag senzaie de surpriz c ar fi putut uita ct de
frumos era, urmat de o senzaie de vin c l-a fcut
y^sa
s atepte, oricum, neintenionat. Adevrat, paii ei
i ______! ______}

Fructele dragostei

->rau fr grab, graioi i o duceau nainte aproape


lene. Buzele i s-au desfcutTntr-un zmbet ademenitor
l uor mpciuitor. Brrile clinchenir din nou cnd
Sheila i ddu prul dup ureche.
mi pare ru c-am ntrziat, iubitule. Vocea ei
calm i cald era fcut s-l potoleasc iritarea.
Brad Townsend nu-i ntoarse zmbetul. i salut
scurt colegul i prinse mna Sheilei ntr-o ncletare
puternic, gata s-i zdrobesc degetele. Ea inspir
adnc de durere,n timp ce el o trgea dup el lng
cldirea hotelului.

Brad, mi zdrobeti mna, protest Sheiia cnd


se oprir, ntrebndu-se d a c el era contient de pro
pria-! fort.
-Nu-mi place s fiu lsat s atept, uier el,
cldura respiraiei Iul ajungndu-i fierbinte pe buze
pentru o clip, nainte c a gura lui s I le acopere.
Srutul era o combinaie de pedeaps i posesiu
ne. Sheiia lupt mpotriva dominaiei, chiar d a c era
nfiorat de stpnirea lui.
Braele-i o ncercuir pentru a zdrobi nensemnata
ol mpotrivire, cldura radiind din mbriare.
Cucerit, Sheiia, i ddu capul pe spate i-i ls
gura s-i exploreze gtul.
mi pare ru, opti, cu ochii nchii n timp c e o
slbiciune mistuitoare i se rspndea n tot trupul. N-am
y vrut s ntrzii.

la n e t Dailey

Aa spui ntotdeauna, murmur el, mucnd-o


uor de lobul urechii.
:
Degetele ei se strecurar sub sacoul descheiat i-l
nconjur cu braele, simind cldura arztoare a
trupului lui i muchii arcuii ai umerilor spatelui,
Mireasma de mosc a fetei Iul proaspt brbierite
era ameitoare.
Sheiia inspir adnc i exclam :
Mi s-a cerut s mai rmn cteva minute, dup
ultima or, i timpul pur i simplu a zburat.
Ce profesor a fost de data asta ? Nu conteaz
de fapt. Eti preferata tuturor, zmbi ironic Brad.
Benton. Sheila ignor tachinarea. A avut de
fcut cteva sugestii la proiectul pe .care l-am prezen
tat pentru lucrarea de semestru.
i m-ai lsat s atept, c a s vorbeti cu pruna
aia uscat ?
p-am spus c-mi pare ru.
Poate c-ar trebui s aflu ct de sincer te cieti,
spuse el ncet, cu un licr de dorin n ochii cprui.
Rznd. ea-i retrase braele din jurul lui, lsndu-i
palmele s se odihneasc pe pieptul lui. pentru a pune
o mic distant ntre ei. i simea inima btnd puter
nic, sub degetele ei.
Trebuie s fii la lucru n cteva minute, i aminti
Sheiia, dndu-i seama c nu-i spusese d a c se cia
\ ntr-adevr sau nu.

Fructele dragostei
Da, ncuviin Brad, lsndu-i gura s tearg
conturul senzual ai buzelor ei, i s fac dragoste cu tine
nu-i un lucru pe care s-l fac n grab.
O

cldur interioar Ti aprinse obrajii Sheilel. Nu era

timiditate.
Venea mai mult din tentaia veche de secole l de
teama de necunoscut.
Nu. Dar Sheiia nu era sigur c ar repeta mpo
trivirea d a c ar mai ntreba-o nc o dat.
Gura lui continua s se joace cu buzele el, pn
cnd ele fremtar, tnjind dup srutarea Iul. Brad le
ignor deliberat mesajul. Incapabil s suporte apro
pierea chinuitoare a gurii lui fr a fl srutat, i nfipse
degetele n prul lui blond i-l trase n jos.
O
srut cu pasiune arztoare pn cnd Sheiia
simi cuprins de flcri. Buzele-i fur desprite de
brutalitatea limbii Iul.
sh

Exploatarea senzual a flcrile ntr-un


adevrat infern c e prea s-i izoleze de lume.
Halde, Brad I strig o voce joas i nerbdtoa
re A trecut de cinci.
Cruda realitate se npusti peste Sheiia c a un du
nice, n timp ce Brad i sfri brusc srutul, ridicnd
apul. ocot c fusese vzut n a c e a atitudine de
total abandonare, Sheiia a ccep t bucuroas sprijinul
braelor iul Brad, lsndu-l s-o ascund de privirile iscodltoore.

CZD

r
Janet Dailey

-vA'V-

Vin n c teva minute. Spune-i efului c sunt aici


i ajut pe cineva s porneasc maina.
Te acopr, l asigur vocea pe un ton sugestiv.
Cheam-m d a c ai nevoie de ajutor.
M descurc, rse Brad sigur de el.
Paii se stinser n spateie lor. Sheiia ncerc s se
retrag din mbratiarea lui, dar pasiunea devastatoa
re pe care i-o aprinse i topise energia.
Stnjenit ? o zeflemisi uor. Tom m-a vzut doar
srutndu-te, asta-l tot.
Nu-i asta. Sheiia ddu din c a p pentru a-i contra
zice.

Brad profit imediat de gest c a s-i ngroape gura .


n mtasea prului el. Simurile ei srir s rspund
mngierii i el o trase napoi la pieptul Iul puternic.
Nu cred c i dai seama c e mi faci, opti Sheiia.
Ce-i fac ? rse Brad scurt l se opri s-i alunge
o uvi de pe ureche. Nu eti d e c t o rsfat, Sheiia
Rogers, acuz el strngnd-o mai tare. Promii cu
srutrile taie, dar cnd vine timpul s plteti, te re
tragi. Ar rebui s te trag ntr-o cam er din hotel i s
te iau acum.
Nu.
N-am s-o fac. Expresia Iul era dur i uor
nspimnttoare, Dor au fost cteva ori n ultimele
sptmni cnd m-al lsat s te seduc doar cu un
protest formal, nu nega.

Atunci, de c e nu m-ai sedus ?

12

ifX g fy

Fructele dragostei

Pentru c, micua m ea rsfat , eu n-am de


ond s dansez pe srm aa cum au fcut ceilali
prieteni ai ti. C nd vom fa ce dragoste, v a fi la invi
taia ta i nu din cauz c i-am nfrnt rezistena. Cnd
vom fi n pat amndoi, va fi pentru c mi-ai ceruf-o
textual. Nu-ml pas dac-i nainte sau dup c e ne vom
cstori, dar TU m vei invita.
Din toate... Sheiia se blbi l renun s mai
continue. Indignat de ipoteza c, n timp, va ajunge
s-l implore.
Brad rse l-l acoperi buzele sfidtoare cu gura.
Sheiia rezist c te v a momente pn srutul sczu n
Intensitate i se lipi din nou de el, uitnd n acel moment
de orice rmi de mndrie.
n final el i ridic faa cu o sclipire plin d e sine n
ochii cprui, n timp c e privea expresia buimcit de
pe faa ei.
-Sp u n e -m i

iubeti,

ordon

Brad,

ncolcind-o cu braele.
Te iubesc, rspunse e a cu umilin.
Promite-mi c m vei iubi, cinsti i asculta, recit
el.
Gura-i se deschise pentru a rspunde comenzii Iul,
dar lumina care-i strluci n ochi pli cn d e a i aminti
de discuia pe care o avusese cu prinii si.
Promit, rspunse Sheiia dup cteva secunde.

r
Janet Dailey
Brad observ ezitarea i uoara schimbare din ex
presia ei. i ddu capui puin p e spate c a s-o studieze,
parc, ngustndu-i privirea.
Am vorbit cu mam a l cu tata despre noi.
- i?
Ei cred c e puin prematur dorina noastr de
cstorie, spuse Sheiia.
El i ddu brusc drumul i pi napoi, srindu-i
mutarul:
Nu sunt destul d e bun pentru tine. Asta au spus,
nu-i aa ? ntreb iritat l continu fr s atepte
rspuns : Care-I treaba ? Sunt prea srac pentru scum
p a lor fiic ? Sau au c e va cu mine din cauz c mi-au
trebuit apte ani s ajung n ultimul an d e facultate ? E
vina rnea c nu m-am nscut din prini bogai c a ai
ti l a trebuit s muncesc i s ctig bani c a s
m-ntrein ?
Brad, te rog. Sheiia ncerc s-i opreasc dis
cursul amar, Nu-I nimic din toate astea. El sunt doar de
prere c nu este acum momentul. i vei lua diploma
la primvar i...
i le.e team c d a c ne cstorim acum, vor
fi nevoii s ne ntrein, sau, mal exact s m
ntrein I Bnuiesc c-i nchipuie c vreau s te iau
pentru bani. tii c e pot fa c e cu banii lor, nu ?
Nu-i vorb a

de

bani.

Shelia

era

dureros

contient c discuia despre bani zgndrea n Brad


y o ran deschis. Spun c ar trebui s ateptm un an

-[

14

Fructele dragostei
isIfRl nct s-i iei diploma i s- i gseti o slujb, fr
avea responsabilitatea unei soii. Un an nu este prea
mult cnd ne Iubim unul pe cellalt.
11

Privirea lui ntunecat o mpunse.


Spune-mi cinstit, Sheiia, ai ti sunt de acord cu
mine c a viitor ginere ?
Frti s vrea, ezit. Tatl ei nu-i ascunsese deza
probarea.
Doar influena mamei dusese la concesia cu anul
de ateptare, Sheiia tia c tatl ei fusese de acord n
mod formal, n sperana c n mal puin d e un an, ea
l cu Brad se vor despri.
l tcerea-i un rspuns, se ncrunt el.
Nu c-ar fi mpotriva ta, se grbi Sheiia, doar c
ol nu te cunosc att de bine c a mine, i n plus, el nc
m consider o feti. Le este greu sa m va d soia
unul om care, practic, le este un necunoscut.
Tu vrei s atepi un an ?
Sigur c nu, spuse ea.
Nu pari foarte suprat din cauza asta.
Sheiia i ridic m na exasperat, fcn d brrlle
s sune din nou.
C e s f a c ? S-mi pun c e n u l s m
vicresc ?
Presupun c m acuz c alerg s pun mna
pe averea ta. V o ce a lui se ngroase de sarcasm.
Prinii mei nu acuz de nimic. Sheiia i control
cu greu iritarea crescnd. Recunosc c tata nu prea j

---------- [

15

---------

Janet Dailey
are ncredere n tine, dar mam a vrea s-fi d ea o ans,
Nu e o pedeaps i nici o condamnare.
Ar trebui, poate, s fiu recunosctor ?
Ar trebui s le nelegi poziia !
Era evident, dup expresia lui, c nu era de acord.
Ce-ai fi fcut d a c i-ar fi spus s nu te mrii cu
mine ? ntreb el, privind-o piezi.
Dar n-au fcut-o I protest Sheiia.
i d a c ar fi fcut-o 7 insist el.
Scrnind din dinji, e a rspunse :
D a c ar fi fcut-o, m-a fi mritat cu tine, ori
cum.
Pot s pariez! Un sunet amar, aducnd cu greu
a rs, iei din gtul lui.-tiu c e doar o chestiune de
timp pn cn d te vei rzgndi n privina cstoriei.
D a c m voi rzgndi, nu v a fi din cauza
prinilor mei, te asigur. Se ntoarse s plece. Asta era
, una din prile pe care le detesta la Brad.
El o prinse de brat l o ntoarse spre el, strngnd-o
i mal tare cnd Sheiia se zbtu s scape.
S nu mai pleci vreodat de lng mine, or
don Brad.
Sheiia nfrunt flacra slbatic din privirea lui fr
s se clinteasc.
D-mi drumul la brat 5^ s m vezi plecnd iar.
Nu te las. O lumin ciudat i licri n ochi. Eti a
mea, l nu te las s pleci.
Un fior rece i trecu prin vene.

Fructele dragostei
M doare. Brad. sicerc s nu lase panica s-i
i ipar n voce. D-mi drumul.
E din cauza banilor, nu-i aa ? Slbi strnsoarea
ji licrul ciudat 11 prsi ochii. Te-ai gndit c dup
11 al avut tot c e i-ai dorit toat viaa, nu vei put.ea
Irl dintr-un buget modest, fcn d economie pentru
focare lux. De-asta nu vrei s te mrii cu mine, nu-i
i ija ? Pentru c nu-i pot oferi stilul de via cu care eti
i iblruit.
Numai la bani te gndeti, nu-i a a ? l acuz
'iheila. Nu am d e gn d s-mi petrec restul vieii
.cuzndu-m pentru faptul c prinii mei sunt bogai.
Nu l-am ales eu aa.
- N - a trebuit niciodat s te descurci fr bani.
Respir uierat. Eu n-am avut bani niciodat. A trebuit
lupt, s m a g cu ghearele, chiar s fur, c a s
obin c e vreau. ntotdeauna alii ncearc s ia puinul
pe care-l am .'Acum ncearc s mi te ia pe tine.
Sheiia se ncrunt.
Dar nimeni nu ncearc s m ia de lng tine.
Chiar ? zmbi el amar. Acum, c prinii ti tiu
c vrem s ne cstorim, te vor asmui mpotriva mea,
vor plti oameni s-i spun minciuni despre mine,
pn le vei crede. Ateapt i-ai s vezi.
Nu-i adevrat, Prinii mei nu-s aa.,
Presupun c sunt la fel de puri i imaculai c a
line. n linia gurii era schiat un zmbet vag.
-------------- f

17

1--------------- "

Janet Dailey
Nu sunt n nici un caz montrii pe care ncerci s
mi-i zugrveti tu.
Eti fie oarb, fie incredibil d e naiv. Eu...
Nu-i terminase vorbele cn d se auzi o vo ce
nerbdtoare de b rb a t:
B ra d !
Brad nu ncerc s-i ascund iritarea pricinuit de
ntrerupere:
C e vrei. Tom ? se rsti la intrus, acelai coleg de
mal nainte.
Nu te pot acoperi toat noaptea, spuse el. Mai
bine ai veni, pn s te concedieze.
Vin, ncuviin Brad iritat.
Ar fi mai bine.
Sheila era bucuroas de ntrerupere. Nu-l mai pu
te a suporta com entariile ironice i acuzaiile
nejustificate mpotriva prinilor el. Simi c o doare
inima i-i dori s scdpe de acuzaiile lui nejustificate.
Du-te, Brad, murmur, i aa era timpul s plec.
Nu pleca, Sheiia. O prise repede l-i puse o
m n peste cellalt umr, ntorcnd-o spre el.
Ea continu s-i evite privirea.
N-are rost s mai rmn. N-a mai rmas nimic
de spus.
Sheiia.,.
Prea s cau te disperat un motiv, apoi rse scurt.
Cred c am avut prima noastr c e a rt
^ adevrat, spuse Brad.

Fructele dragostei
Eu sigur, n-am Tnceput-o. Nu gsesc nimic amu
zi int n asta.
E frajost, nu-i aa ?
Ellberndu-i braul, ncepu s-i mngie obrazul,
li ir Sheiia se retrase la atingerea lui, incapabil de
ut eeai trecere subit de la suprare la afeciune.
N am dorit niciodat s ajungem s ne certm, mur
irii ir 8rad pe un ton de scuz. Doar c ml-am pierdut
i ipul, asta-l tot.
/ A fost de-ajuns, rspunse e a fr inflexiuni n
voce.
Sheiia, uit-te la mine. Cum e a nu-l ascult, i
prinse brbia i o for s se supun. Trsturile Iul
(lumo.ase. poleite parc, pledar n favoarea lui. Cum
i te fac s nelegi c e simt ?
M-ai fcut, l asigur Sheiia. Al fost foarte clar
-<
i nu crezi c te iubesc i c prinii mei conspir
ii ni lotriva ta.
Nu, nu-i aa. Nu vezi ? Brad privi drept n ochii ei.
iu oti singurul lucru care conteaz pentru mine in
viii|], Sheiia. Mi-e team s nu te pierd. Eu...
O
cut d e ngrijorare H brzd fruntea, disprnd
.uf) o uvi blond. Sinceritatea Iul o mblnzi pe
'iinlla.
Brad, opti, rspunznd dragostei lui.
Nu nelegi, nu-l aa ? Crezi c greesc c simt

Janet Dailey
Nimeni nu m poate ndeprta de tine. Um
zmbet timid i curb buzele.
Te-dm rugat s-mi fii soie, Sheiia, ncepu el.
iar eu am acceptat, l aminti ea.
Da, ncuviin Brad, Dar eu nu-i pot oferi nimic
altceva d ec t dragosted med. i cer s renuni la tot
pentru nimic.
Degetul lui mare i mngia pielea gtului. Sheiia
simi cum vraja atingerii lui ncepea s-i fa c efectul.
Nu e un schimb chiar att d e prost, dragul meu,
zmbi ea.
Dragostea nu ne poate pune un acoperi d e a
supra capului i nici mncare n gur, i aminti el. Mai
trebuie i bani, pe care nu-i am.
Ssst I Sheiia i aps degetele pe buze. Nu vreau
s mai aud cuvntul sta.
Brad li srut vrfurile degetelor, opoi I le lu uor
n mn.
Nu vreau s-l mai pronun dar ei sunt ce va de
nenlocuit n via. Subiectul nu poate fi evitat la
nesfrit doar pentru c e neplcut.
-Nu-m i pas. Sheiia ls s-i alunece degetele
spre fruntea lui m ngiat uor d e uvie blonde,
rzlee.
Spune-mi c m iubeti. Brad.
Te iubesc. O srut lung l apsat pentru a-i
ntri cuvintele. Un an, suspin Brad, ridicndu-i capul.
Nu pot s atept un an.

Fructele dragostei
Jheild i frec fruntea de obrazul lui ntr-un gest
i' lin l oft.
tiu. ncerc s ias din mbriarea lui. i mai
(Hii c nu pofi s mai stai aici fr s-fi pierzi slujba.
I I i retrase braele din jurul ei i o srut nc o
' il<i n fug.
Doc nu voi fi.prea ocupat, te sun desedr.
-Sunt acas, promise Sheiia.
-i ar fi bine s fii singur, amenin Brad glume
M mai gndesc. Rse i se ndeprt fr s-l
n ii ii srute. N-ar fi fcut d ec t s prelungeasc mo
mentul despririi.
in timp ce, la volanul Thunderblrd-ului, ncerca s
I mrneasc motorul. Brad sttea nc n locul n care-l
l' ir.ase. El i ridic m na ntr-un gest de rmas bun,
'"ind iei din parcare. Sheiia flutur mna slmfindu-se
mpcat.
Pe strad, se surprinse fredonnd un cn tec trist de
liagoste. Versurile melancolice vorbeau despre o drau o s t e care mergea prost. Sheiia trase volanul iritat.
4rivlnuind cntecul c n loc s-l aminteasc de finalul
r>Ticit al ntlnirii, i-a adus dminte de cearta care l-a
l irecedat.
Banii. C e prostie s te ceri din cauza lor, gndi ea.
Mieila se ntreb d a c oamenii sraci sunt mai mndri
illn fire, sau d a c Brad era pur l simplu obseddt de
bani. Pentru ctevd minute n timpul disputei lor, H j

Janet Bailey

/ crezuse paranoic i avusese un sentiment de incertitu


dine.
Geamul mainii alunec n Jos i Sheiia i scutur
capul, lsnd vntul s i se Jo ace p e fa. Totul a ve a
s fie bine, Era sigur. Brad era un diamant .brut care
a ve a nevoie de lefuire pentru a se potrivi n lumea ei.
Asta era tot. Dup c e va realiza acest lucru, vor forma
un cuplu minunat. Cu banii i relaiile prinilor el, viitorul
l aprea promitor. Luminos l senin.

Fructele dragostei

Capitolul
2
Pind prin ua din fa, tocurile sandalelor i se
nfundaser n covorul crem. Dup majoritatea stani li irdelor, casa stil ferm a prinilor ei era aproape un
I ii ilat, ddr pentru Sheila era pur i simplu cminul ei.
in hol apru fr zgomot o camerist. Sheiia li
li'idu poeta i servieta din piele scump cu crile i
iu ntllle de coal.
Vrei s le duci n cam era mea. Rose ? ceru ea.
Mc una e a cas ?
Doamna Rogers este n cam era d e zl.
Mulumesc.
Covorul gros nnbul zgomotul pailor Sheilei n
llrnp c e mergea spre holul larg care d u cea spre c a
mera de zi i dormitorul prinilor. Btu la ua, apoi intr.
Tu eti, d ra g ? se auzi vo c e a ntrebtoare a
mamei, din dormitor.
Depinde la care .d ra g " te referi -e u sau
Inia ? rse Sheiia.
M refeream la tat&l tu, Constance Rogers
npru n cadrul uii, ncheindu-i cordonul rochiei de
:na de culoarea nisipului. Avem civa politicieni

lanet Bailey
vitai la cin i l-am rugat s vin mai devreme acas.
Dar tu eti la fel de binevenit, Sheiia, dei te ateptam
mai devreme.
Constance Rogers era copia matur i mai ele
gant a fiicei sale.
A vea prul blond, tiat scurt i coofat mai sofisti
cat, luminat de Invazia de uvie argintii. Silueta era mai
zvelt i mai ferm, dar l lipseau rotujimile dulci ale
Sheilei.
Am mai stat pufin dup ultima or, explic Shei
la. Ochii scprtori, migdalaji, ai mamei sale, o
cercetar nescpndu-le nimic din agitaia interioar
a fiicei sale.
Trebuie s-i refaci rujul. Deci te-ai ntlnit cu
Brad nainte de a veni acas, conchise m am a cu o
uoar neplcere n voce.
Sheiia se plimb mai departe prin cdm er, evitnd
pentru moment privireo-i ptrunztoare. Nu f c e a ni
ciod at greeala d e a-i subestima mama. Dnd
impresia c st n umbra soului su, Constance Rogers
era o putere de sine sttToare. Datorit tactului. Inte
ligentei, c a l flerului n relaiile publice, soul su
ajunsese att d e sus pe scara social.
Da, l-am vzut, o ntiinf Sheiia aezndu-se n
fotoliul mbrcat n cotifea. A vrea s vorbeti cu tata
n legtur cu Brad,
De c e ? mama ei o ntmpin cu un zmbet
. ambiguu care n-o pcli nici un moment pe Sheiia.

Fructele dragostei
Pentru a-l convinge s renune la ideea c a Brad
i cu mine s ateptm un an pn la cstorie,
rspunse e a fr ocoliuri.
Dar nu vd nimic ru n asta. Constance Rogers
se ndrept spre balansoarul d e ln g fotoliu,
aezndu-i fusta lung a rochiei de cas, cnd se
aez.
Punndu-l picior peste picior, Sheilo mai ncerc :
i tu eti mpotriva cstoriei mele cu Brad ?
Draga mea, nu vreau s fa c greeala de a te
arunca n braele acelui brbat ihterzlcndu-i s te
mrii cu el, declar m am a sa zmbind. Pe viata mea,
nu pot s neleg c e vezi la el. Sunt attia oameni n
Texas care cr fi mult mai potrivii... i al putea s-i ai pe
oricare dintre ei.
Nu vreau pe nici unul I l vreau pe Brad, insist
ea n timp c e micarea agitat a degetelor pe franjurii
unei perne i trddu nervozitatea.
De c e tocmai el, cnd sunt atld alii ? ntreb
Constance zmbind trist.
Pentru c el este o ncercare pentru mine, trnti
Sheiia adevrul fr s se gndeasc.
Nu era niciodat sigur d e el. Relaia lor fusese
ntotdeauna o lupt surd ntre dou personaliti pu
ternice, fr ctigtor clar.
Asta era sarea i piperul relaiei lor, dar'nu aceastd
era motivul pentru care Sheiia dorea s-l la de brbat, j

Janet Dailey
C e nu neleg, continu Sheila, este c e avei tu
i tata mpotriva lui Brad ?
Mama ei ezit o clip apoi rspunse cu aceeai
franchee:
Da, suntem mpotriva Iul.
Sheiia se relax n fotoliu, cu o licrire jucu n
ochii aurii de pisic.
Oare nu tocmai asta i spuneau prinii ti des
pre tata nainte de a fugi cu el ? Nu avea cultur,
rafinament social sau viziune politic i uite c e influen
ai avut asupra Iul. Tu ai fcut din tata omul care e
astzi.

Nu poi face comparaie ntre el doi. Insist ma


ma.
De ce ? Brad e ambiios.
Cred c adjectivul corect este: la co m de
bani".
Chiar atunci tatl Sheilei intr n cam er, oprindu-se s srute obrazul ntins al soiei sale.
Revenindu-i din surpriza de moment pricinuit de
sosirea Iul, Sheiia replic :
Nu'cred c este un defect. n fond. tat, nu
caui ntotdeauna mijloace de a scoate profituri ?
Diferena este c eu sunt dispus s muncesc
pentru asta. Prietenul tu prefer c alea mai uoar,
rspunse el calm.
Cum poi spune aa ceva ? Uite cum a muncit
i s-a zbtut s-i obin diploma.

Fructele dragostei
I

Trsturile feei bronzate ale tatlui el, descriser


un zmbet absent.
Da, m-am htrebat adeseori de c e un viitor ab
solvent n tiine politice lucreaz ntr-un hotel.. Din
moment c e locuiete aici, n capitala statului, ml s-a
prut ntotdeauna c d a c ar fl fost interesat de profesiuneo'propus, ar fi fost normal s lucreze ntr-un
birou guvernamental.
Bine spus, E.J. I Constance mngie m na
soului care i se odihnea afectuos pe umr.
Brad a lucrat ihainte n birouri guvernamentale,
dr orele de lucru se suprapuneau cu orele de coal,
se apr Sheiia.
ntr-adevr ? tatl ei nu era prea convins. M
mndresc cu puterea mea de a judeca oamenii, iar
tu vezi n acest om caliti care pur i simplu nu exist.
Nu-mi place ideea c fetia mea ar putea suferi.
Elliot John Rogers era um om cu voin puternic
Iar Sheiia i semna ntru totul. Se ridic n plcioore
nfruntndu-i prinii:
Nici unul din voi nu-l nelege pe Brad, acuz ea.
Voi nu-l cunoatei aa cum l cunosc eu. Mal mult
dect att, nici nu vrei s-l cunoatei, h caz c v
demonstrez c v nelai.
Sheiia, nu-i adevrat, protest mam a ei, dar
Sheiia ieea deja din camer.

Nu a ve a nici un rost s continue discuia, cu tatl


\ ni d e fa.

Janet Bailey
Putea s discute cu m am a ei, dar tatl era rigid n
opinii, neascultnd p e nimeni cu excepia soiei sale.
Sheiia se retrase n cam era ei pentru a medita. Nu
a ve a s fie uor s obin aprobarea prinilor. Proble
ma o preocup toat seara, printre paginile crii pe
care o citea, precum i mai trziu, n timp c e cina
singur. Atept s sune Brad, avnd nevoie de sigu
rana vocii lui. C nd se strecur ntre cearceafurile de
mtase, el nc nu sunase. nchise ochii, spernd c
noaptea i va fi un sfetnic bun. C e v a ncerc s o
trezeasc. i afund cqpul n pern n semn d e protest,
dar senzaia persista. Adormit, deschise ochii, luptnd
cu valul d e somn care o trgea napoi.
n dormitor era bezn. Singurul lucru p e care-l pu
tea veded era cadranul fosforescent al ceasului de
voiaj d e lng pat, indicnd c te v a minute dup ora
trei. Sheiia oft obosit n timp c e se cuibrea mai bine
n aternut.
Tcerea fu rupt de un zgomot uor, c a i cum
cineva ar fi ciocnit n geam. Sprijinit ntr-un cot,
Sheiia ascujta cu toate simurile la pnd, nefiind si
gur d a c ntr-adevr auzise c e v a sau doar I se
pruse.
Zgomotul reveni. Cineva b a te a n ua glisant care
d d e a spre curtea din spatele casei. De obicei, crimi
nalii nu bat la u nainte d e a intra. Sheiia sri din pat
tiind c trebuie s fie Brad, cine altcineva s ciocneasc la ua ei la ora asta din noapte ?

Fructele dragostei
Descult. lipi spre ua de stici i trase cordonul
draperiilor lungi pn la podea, pentru a le d a deo
parte, Trase zvorul i-l ls pe Brad s intre prin ua
ntredeschis. C e faci a ic i? opti cn d el intra. E trei dimi
neaa.
Lumina lunii care evidentidse forma lui masculin,
se strecur acum prin ua de sticl, nvlulnd-o pe
Sheiia. Picioarele-i goale strluceau mtsos, roul
cmii d e noapte sfrindu-se chiar deasupra genun
chilor rotunzi. Privirea lui Brad o inspect uor indecent,
oprindu-se, n final, p e snii fetei. Degetele ei se
micdr instinctiv n ncercarea de a nchide nasturii
cmii de noopte.
tiu c t e ceasul, rspunse Brad, zmbind n timp
c e se apropia. Tocmai am terminat lucrul i a trebuit s
te vd.
Puteai s telefonezi.
i aez minile pe umerii ei i Sheiia se ncorda.
Nu prea normal c a Brad s fie n dormitorul ei, chiar
d a c urmau s se cstoreasc.
Nu pofi s faci asta prin telefon. Gura lui Brad o
ademeni pe a ei ntr-un srut iung, dulce, dar nu
ncerc s o ia n brae. M mai iubeti, scumpa mea ?
Crezi c ml-a trecut aa repede ?
Deodat, faptul c Brad traversase jumtate din
Austin pe m otociclet pentru o o ve d e a i a se asigura
c e a nc l mai iubete. Ti pru romantic.

Janet Bailey
Nu fi-a trecut ? insist Brad.
Nu, rspunse Sheiia dnd uor din cdp. nc te
mai Iubesc.

O
lu n brae innd-o strns i-i cufund brb
Tn prul ei de aur ntunecat. mbriarea o fcu s se
simt Iubit i protejat. Nu era nevoie de srutri
pasionale. Stteau mbriai i asta le era de ajuns.
Odihnindu-i capul pe umrul lui, Sheiia ls s-i scape
un oftat d e fricire i i pleca genele mulumit.
Al riscat mult venind aici la ora asta, murmur
ea. Tata i-aa nu'are ncredere n tine. Mai bine al fi
sunat.
Merita numai c a s te in n brae l s tiu c
mai vrei s te mrii cu mine. Vrei, nu-i aa ? zise el
pllmbndu-i gura pe prul ei ciufulit.
Da, vreau s m mrit cu tine. Sau crezi c
mi-am fcut un obicei din a primi brbai n dormitor la
miezul nopii ?
Sper c 'n u , rspunse Brad cu severitate
prefcut i continu pe un ton mal serios : Ar fi trebuit
s telefonez dar prinii ti ar fi auzit sigur i ar fi ridicat
receptorul. Nu puteam risca s ne aud conversaio.
Sprncenele el se arcuir ntrebtor.
De c e ?
Brad nu rspunse imediat. i cuprinse obrozul n
palma sa mare
Eti frumoas, tii ? Fiind nevasta mea, n-o s fie
dup c e te nv c te v a lucruri.

Fructele dragostei
Mmm, i tu ai putea fi un sot
spuse Sheiia ntorcndu-i comentariul glume, dar te
ndeprtezi d e la subiect. C e vroiai s-mi spui ?
Poate ar fi trebuit s sun, Dinii albi i strlucir
cnd zmbi. E pred greu s m concentrez c n d eti
n braele mele. Sunt mereu tulburat d e trupul tu
superb. i strecur minile p e sub m tasea mnecilor
largi i-l prinse braele. Hai s stm jos undevd i s
discutm. Strngnd-o uor d e m n, o conduse spre
pat. Sheiia se aez lng picioarele patului, cu picioa
rele sub ea. Brad i ddu drumul i aprinse veioza de
p e noptier. Strlucireo sd blnd arunca peste p at o
lumin palid.
Faci c a totul s par foarte misterios. Sheiia i
ascunse tulburarea ntr-un murmur glume, 'n AmP c e
Brad se aeza p e marginea patului, aproape d e ea.
Neinteionat. Un zmbet jalnic i curb linia
ferm a buzelor. Doar c d e cn d di plecat azi dup
amiaz, m-am tot gndit la ce-am discutat. Sheiia, nu
pot s atept un an s ne cstorim.
Pare o eternitate, ncuviit e a cu un oftat.
Nu trebuie s mai ateptm. Ai douzeci de ani.
N-ai nevoie d e consimmntul prinilor.
tiu, ddr...
C e realizm ateptnd un an ? argumenteaz
el cu un ton persuasiv. N-avem nimic de dovedit
prinilor ti, n mod sigur, nu faptul c ne iubim. C t
despre binecuvntarea lor, a vrea s-o avem, dar y

Janet Dailey
d a c el prefer s-fi interzc sau s-i pun condiii,
c a asta cu anul de ateptare, putem s-o facem fr
ea. O dat cstorii, va trebui c a ei sa m accepte.
Te gndeti, cumva, s fugim ? i muc uor
buza de jos,
Da. Nu vreau s atept un an, ase luni, nici
m car o sptm n, zise el.
Dar cum rmne c l facultatea, cu slujba ta ?
Unde vom locui ?
tiu c nu este nici logic, nici practic s ne
cstorim acum , admise Brad, trecndu-i degetele
prin prul des. Ar trebui s ateptm cel puin pn la
var, cnd mi iau diploma, dar cn d a fost dragostea
practic sau logic ? Este o nevoie fizic i emoional.
(Inspir a dnc). Nu tiu.
Ddu drumul aerului cu un oftat prelung.
Poate pentru o femeie este altfel, poate c tu
nu simi aceste nevoi la fel de tare c a mine, continu
el.
Nu-i adevrat, neg e a repede, le simt i eu.
i c ercet tcut faa c cte v a secunde.
tii c t de mult vreau s declar n faa lumii c
frumoasa de lng mine este soia mea, doomna
Sheiia Townsend ?
La fel de mult pe ct doresc i eu s te aud.
Nu bnuise c Brad era aa de romantic; dominotor da, chiar posesiv, dar nu observose aceast
latur la el pn acum.

Fructele dragostei
\

Preo Ieit din ral.


Hai s fugim i s ne cstorim mine, cel trziu
poimine. Putem s mergem n Mexic i s ne csto^
rim n c te v a ore.
Do, vredu...
Nuana de nesiguran din v o c e a ei, arta c nu
era ntru totul d e acord.
Ddr, c e ? pronun el cuvntul p e care e a doar
II sugerase.
mi trebuie timp de gndire.
Fuga era soluia evident, dar Sheiia nu era sigur
c ar fi singura alternativ, dei dcelai lucru H fcuse
i mam a ei.
El i lu minile i le inu ferm.
Iubito, dac-i faci griji pentru prinii ti, va
trebui s a le g i: fie-i rneti prinii, fie pe mine. Ei se
au unul pe cellalt, dar eu te am doar p e tine.
Problema pus n acest fel, nu mai rmsese
d ec t o singur alegere de fcut. Brad o trase mai
aproape i o ncolci cu braele.
Fugi cu mine, Sheiia, porunci el, redevenind
brbatul domindtor pe core-l cunotea.
Da, a c c e p t e a fr s mai eziste.
Minile d e p e spatele el o apsau puternic,
irgnd-o n jos. Tl nchise gura fierbinte cu a lui,
gustnd dulceaa mbririi ntr-un srut pasionat,
'heila se nclzi la ardoarea mngierilor, vp aia
i- j
Kispndindu-se prin trup. Niciodat nu ntlnise p e ^ci-

-4 & {

Jan et Bailey

neva att de abil In a-i strni dorina. Buzele lui explo


ratoare l traversar obrajii, terser vrfurile aurii nle
genelor. Urmrind linia graioas a frunii, i gsir
adpost n lobul urechii i alintar pielea fin din spa
tele ei, nainte d e a se ntoarce flm nde la gura
Shelei. Toate simurile ei strigau un rspuns impetuos,
ntorcnd-o pe jum tate. Brad o ap s pn cn d
capul ei rmase captiv n pern. Continu s jefuiasc
moliciunea vulnerabil a buzelor, n timp c e mngielile minilor trezeau dorine ameitoare. C nd Sheiia i
simi degetele descheindu-i un nasture al cmii d e
noapte i ddu seam a c pierduse i puinul control
p e care-l avusese asupra situaiei. Patul desfcut era
prea intim pentru a lsc nemplinit lunga serie d e
srutri.
Brad, nu ! protest.
Ba dd, insist el, l-l ignor minile care ncercau
s-l mpiedice s elibereze ceilali nasturi.
Ridicnd capul, o privi, flacra nnbuit a do
rinei i lumina ochii.
Nu m pot abine s te doresc, Sheilo; vreau s
fa c dragoste cu tine.
n timp c e i vorbea ntr-un murmur seductor,
m na i se insinud sub satinul cmii. Alunec lent spre
rotunjimile pieptului el gol. Sheila I simi bombndu-se,
incapabil s controleze rspunsul crnii.
N u ! ncerc fr succes s-i ndeprteze m n a y

Fructele dragostei

JlilL .

Nu m respinge, iubito. Gura lui i apsa buzele


jucndu-se cu ele. n timp c e m na continua s-i
mngie snii.
C e sni frumoi ai. Vreau s-i ating, s-i privesc
i s tiu c n curnd vor fi doar ai mei.
Degetul mare i ncercui sfrcul, apoi iar i iar, pn
cn d deveni c a d e piatr. Ed se nfior, m ngierea
atttoare ucigndu-i ultimele rmie de voin.
Cm aa alunec ntr-o parte dezgolindu-i bustul ddr
nu gsi forto s se mpotriveasc. Lumina veiozei lumi
na globul d e porelan al snului ei sub privirea Iul
arztoare. El trase uor de bobocul trandcrfiriu al sfrcu
lui excitndu-l la maximum. Sheiia gemu d e plcere,
atingerea lui nnebunind-o.
i place, nu-l aa, rsfatat m ic ?
Gura i se strmb satisfcut la vedered obrajilor
mbujorai febril i a buzelor um ede i tremurtoare,
E bine, nu-i aa ?
Da, da, opti e a torturat de dorin.
Capul i se mic agitat p e pern cn d degetele
lui ncetar s se mai jo a c e cu sfrcul i-l prinser snul,
Cu ochii ntredeschii l vzu aplecndu-se spre punctul
roz,
Brad, nu. nu trebuie! Sheiia protest i gemu
cn d buzele lui ncercuir vrful trandafiriu. i plimba
limba n jurul lui, d e p a rc savura dulceaa unui bob
d e strugure. C n d Brad muc uor, Sheiia suspin de
durere, cdre, ciuddt, era plcut. Fiorul din coapsele ,

Janet Dailey
ei se ntei, simind cum in sa apare un gol dureros cei f clia simflta prezenta, dorind impetuos s fie um
plut. Pe neateptate, el i deturna atenia d e la snul
ei, atacndu-i buzele. Srutri dure, rzbuntoare, l
strivir gura Sheilei, nnebunind-o, n sfrit, Brad se opri,
respinrnd greu, cu o scnteiere ntunecot n ochi,
care sugera furia.
Ar trebui s fa c dragoste cu tine, spuse cu voce
groas, aici, n propriul tu pat, chiar sub nasul tatlui
tu. Asta ar merita.
Minile-i lunecar peste trup i, cercettoare,
ntlnir elasticul chiloilor ei. l ridic doar c t s-l
strecoare degetele sub band i s-i urmeze linia
dreapt.
Brad, nu I
De aceast ddt, tonul su era hotrt. Licrul din
ochii lui o fcur s se mpotriveasc ferm.
Brad, foit cu genunchiul drumul ntre picioarele
ei, n timp c e apsa cu toat greutatea peste corpul
care ncerca s se apere.
Sheila era contient de puterea Iul superioar i
tia c el putea s-o nfrng d d c ar vrea.
Brad rnji uor.
N-am s fac dragoste cu tine ; rju nainte s mi-o
ceri tu.l aminteti ? Uur presiunea pe care o exerci
ta asupra ei.
l n plus, continu el, chiar d ac ti posed trupul,
~ ' voi fi convins niciodat c eti a m ea pn nu no

cstorim. Poate c regulile tale de m od ve ch e sunt


molipsitoore. Ai o rochie alb pentru ceremonie, vlrginala m ea Sheiia ?
Ea se relax, nemaisimfindu-se ameninat,
Am o rochie alb, dar e cam d e var.
Licrul ntunecat cu care era obinuit, reveni n
ochii lui Brad.
N-o s ne facem griji n privina modei. l srut
obrazul i se rsuci pentru a se htinde lng ed.
Contient de goliciunea sa, Sheiia i adun cm aa
de noapte p e umeri, nevznd zmbetul lui sarcastic.
i nfipse un deget sub brbia ei i o trase spre el.
Te cstoreti cu mine n Mexic, mine.
Nimeni nu m poate opri, murmur Sheiia cu un
zmbet languros.
Am fcut c te v a investigaii asear, cn d eram
d e serviciu.
Tot c e ne trebuie este un act de identitdte l o viz
turistic, explic Brad.
Am tone de acte, l asigur ea, carnet de stu
dent, permis auto, cri de credit, paaport. Vom fi
fericii mpreun, iubitule, oft e a l se cuibri n braele
Iul, privind vistoare n sus.
tiu c vom fi.
nainte c a s devin realitate, trebuie s ne
cstorim. Deci, s facem nite planuri. O mpinse uor
de-o parte l se ridic, lat unul din cdzurile n care o
I 'Oziie hclinat nu e favorabil gndirii.
---------------(

37

)--------------- X

Janet Dailey
Sheila, ovitoare, se ridic i ea sprijinit de perne
tn timp c e Brad se aeza p e marginea patului, n tata
el. Alung o uvi d e por de pe obraz, i strnse mai
bine cm aa de noapte pe lng corp.
C e planuri a i ? ntreb Sheiia, sigur c el a
cntrit totul nainte de a-l prezenta propunerea. Brad
era meticulos n aproape tot c e fcea.
In primul rnd, trebuie s rezolvm problema
mijlocului de transport, ncepu el. Am patea s mer
gem foarte economic cu motocicleta m ea, dar n-ar fi
foarte confortabil, s traversm jumtate de Texas cu
bagajul n spate. Orict rr i-ar displcea ideea, logica
spune c ar trebui s lum maina p e care ti-au dat-o
ai ti. E pe numele tu ? N-a vrea s avem necazuri
cu ea, la grani.
Da, pe al meu nmatricularea, asigurarea, to
tul
D ac tot facem atta drum s ne cstorim, ar
fi p ca t s nu petrecem cteva zile din luna d e miere
m Mexic, corect ?
Absolut. Un zmbet de aprobare 11cuprinse fata.
ochii d e topaz scnteind de plcere. Unde mergem n
Mexic ?
Juarez.
Ju a re z ? repet Sheila uimit. Dar e la o zi de
mers cu maina, de aici. De c e n-am merge la Laredo
sau Eagle Pass ? Oriunde dr fl mai aproape d ect

i .ontient d e distanele mari pe care le avem de pori urs. dar sunt i alte lucruri de luat n s e a m : d a c
I >arinii ti afl cum va c e plnulm i ncearc s ne
opreasc, vor presupune imedldt c trecem frontiera
I irlntr-unul din punctele pe care tocmai ie-ai zis, Sunt
Igur c tatlui tu nu i-ar putea da prin c a p c a fi
att de .prost" s m duc la Juarez. Este un caz de
psihologie inversat, termin el cu un zmbet puin
ngmfat.
Poate c ai dreptate. Totui i se prea c Brad
II i precauii inutile. Nu-i p l cec felul n care insista n a-l
onsidera prinii el nite ticloi.
tiu c am dreptate, zise el hotrt i e a nu
ncerc s mai argumenteze. Brad i amintea de un
bieei care se jo a c i zmbi la acest gnd. Oricum,
i ontinu Brad, cunosc drumul spre Juarez mai bine
d ect spre celelalte puncte de frontier.
N-om mai fost la Juarez de cnd eram copil. Aa
<d vei fi ghidul meu i-mi vei arta c e e de vzut,
-.uger ea.
Cu plcere. n ochi i se aprinse o scnteie pro
vocatoare, n timp c e o msura lung cu privirea. n
i itar de cazul n care ne vom petrede timpul cu alte
l .lceri.
n mod ciuddt, implicaiile remarcii lui nu-i strnir
dorin.
Mal degrab o fcur s se simt stnjenit.
--------------(

38

) ------------- "

In n e tD aile ?

s ne petrecem tot timpul ntr-o c a


mer de hotel. Din cnd n cnd va trebui s ieim la
mas.
Poate, dar asta aduce o alt problem pe ta
pet. Sri din pat l fcu doi pai, cu spatele la Sheiia.
Care ?
Banii 1
Deveni rigid. Cearta de dup-amiaz era prea
recent i nu uitase am rciunea l sarcasmul subiec
tului. i privi degetele c e ineau cm aa de noapte
lipit de corp.
Am crezut c nu vom mai discuta despre asta.
Crede-m, nu in s-o pun din nou pe tapet. Brad
i frec ceafa uor nervos. Nu ml-e uor s-o spun. Sunt
la pmnt. Oft din greu. Salariul din sptm na asta
se duce pe chirie. Mai am doar civa dolari pn la
urmtoarea zi de plat.
Oh, spuse ea cu nelegere n voce.
Doamne, ct ursc asta, mormi el n barb,
dup care i ndrept umerii. Sheiia, al c e v a bani
proprii vreau s spun, n afar d e fondul ce-l va
reveni la majorat. Nu vreau s te duci la tatl tu s
mprumui bani. Ml-ar sta n gt s fug cu banii Iul.
Sheiia se simi hti uimit. l cerea, de fapt, bani.
Fusese ntotdeauna d e neclintit n a lua bani de la
ea, orict ar fi fost de strmtorat. Acum el dorea s
foloseasc banii el pentru cstorie,

V-----{

~V

Fructele dragostei

Era un semn bun. nsemna c II va putea convinge


pe Brad s foloseasc banii i motenirea el pentru
viitoarea lui carier, fr a-l fa c e s se simt vinovat
c este ntreinut de ea. Viitorul se anuna roz. Prinii
se vor supra din cauza fugii, dar Sheiia tia c-l va
rectiga de partea el, dup c e cstoria v a fl un fapt

mplinit.
Am proprii mei bani, 11spuse, un cont de econo
mii pe care mi l-a deschis tata, cu aproape zece mii
de dolari pe el.
Erau banii pentru cheltuielile pe anul acesta, fiind
n acelai timp un fel de lecie despre valoarea banilor.
Brad se ntoarse brusc spre ea.
Dar sunt ai ti ?
Doar al mei, fr alt semntur n cont, il asi
gur Sheiia.
Bine, ncuviin el pe un ton tranant. Atunci, i
vom folosi.
Poi s-l retragi astzi, s scpm l de grija asta,
Dar cu slujba, cu cursurile tale, cum rmne ?
La cursuri chiulesc, iar la slujb aranjez cu Tom
s m nlocuiasc. Nu e nici o problem. i trecu mna
prin prul bogat. Amndoi avem o grmad de lucruri
de fcut azi. Mai bine plec. s mal prindem puin somn.
Chiar trebuie s pleci ? oft Sheiia.
De data asta, doar. Ne ntlnim dup-amlaz n
faa hotelului l stabilim detaliile plecrii. Gura Iul o
atinse scurt pe a el. i fl atent, contlm 3 el, nici u
unny

Janet Dailey
cuvnt nimnui despre planurile noastre. Nu vreau s
riscm s prind ai ti de veste.
Bine, ncuviin e a fr tragere de inim.
Nu uita s-ncui ua, spuse el zmblnd larg.
Gndete-te, iubito, c n ce va mai mult de douzeci
i patru de ore vom fl n drum spre Mexic.
Un surs fugar atinse buzele Sheilei. C nd el i lu
brajul de pe umerii ei, i se fcu frig. Senzaia de nelinite
crescu in timp c e Brad se pierdea n noapte. nchise
ua l ncuie n urma Iul.
Tremurnd, se cuibri n pat.
Nervi de mireas, i spuse.

Fructele dragostei

C apitolul
3
ntr-o cam er d e hotel din Juarez, Sheila zmbea
cu telefonul n mn.
Da, mam , chiar asta am spus, m-am cstorit
cu Brad acum douzeci de minute, la ofierul strii
civile.
Brad sttea lng ea, tinnd-o protector de umeri.
Sheiia zmbi ctre fata frumoas a soului el. Atingerea
lui nclzi rceala confuz pe care o ncercase ntrea
ga zi. Rememornd evenimentele zilei, ngrijorarea ei
prea prosteasc.
Nu fii aa suprat, mam. Brad i cu mine vom '
fi foarte fericii. Avem d e gnd s petrecem dou zile
de lun d e miere n Ju arez ; apoi vom veni acas. Pur
l simplu ne iubeam prea mult c a s mal ateptm.
C n d termin explicaiile, se rsuci n cercul
braelor lui Brad, minile Iul strngndu-l mijlocul
subire.
Erau suprai ?
Nu,' rspunse Sheiia privindu-i verigheta simpl
d e aur d e pe deget. N-a fost nici o acuzare sau nvl- I

Janet Bailey

nui'e; doar o dezamgire nerostit c nu i-am anunat


tnante.
M bucur. Brad i trase capul pe spate c a s-o
priveasc. M bucur pentru tine, reformul pentru a
nltura orice suspiciune.
i eu, fu e a de acord nainte c a el s-o srute.
Urmtorul lucru pe care ar trebui s-l facem
atiree uor coiful buzelor ei este s coborm n holul
hotelului i s bem c te v a marguerltas pentru a
srbtori evenimentul, apoi putem s mergem la res
taurant- i s lum o cin intim, cu lumnri. Am
observat c n-ai m ncat aproape nimic cnd am oprit
p e drum pentru prnz i nu vreau s leini d e foame la
noapte, doam n Townsend.
Asta-s eu, nu-i aa ? Doamna Townsend, repet
cu ssriozifate n glas. V a trebui s m obinuiesc cu
Qsto.
Ar fi bine, o avertiz el cu asprime prefcut
strngnd amenintor cercul braelor, pentru un mo
ment nainte de a o elibera complet. D-fi cu un pic
d e ruj i s coborm, zise el i o plesni n jo a c peste
fund.
Ateapt un moment, o strig Brad. Am buzuna
rele goale. D aco nu vrei cum va s petrec noaptea
nunii splnd vase c a s pltesc cina, mi vor trebui
toi banii din contul tu, D-mi-i pe toi. N-are rost s
riscm s-i umble cineva prin por
44

Fructele dragostei

im

immite Town
Town Cum spunei dumneavoastr, domnule
send, Cut n poet pilcul de la b a n c i i-i nmn.
Cu rujul n mn, Sheiia se duse la oglind l-i
aplic p e buze un strat rubiniu. Brad era vizibil ntr-un
col al oglinzii. l privi cu un aer absent deschiznd i
ncepnd s numere banii, Sheiia zmbi slab.
Sunt toi acolo zece mil, l asigur,
Poftim ? privirea Iul lipsit de expresie se ntlni
cu a el pe luciul oglinzii.
Sper c nu ai de gnd s-i numeri pe toi. A vea
o urm de ruj la un col al gurii i o atinse cu un deget
c a s-o tearg. ncep e s-mi fie foame.
Nu... Nu, sigur c nu, aprob el absent l se
ntoarse cu spatele la oglind.
Atenia i fu cap ta t imediat de teancul d e bacnote din mini. C a hipnotizat, continu s le numere.
Sheiia zmbi cu nelegere imaginii lui din oglind.
Erau mal muli bani d e c t avusese vreodat n
mn. Privirea i alunec spre minile lui i simi un
spasm de nelinite vznd felul aproape religios n care
numra bacnotele. Se ntoarse ncet s se uite la el.
Brad observ i ndes rapid banii n buzunarul
pantalonilor.
Expresia transei n care Intrase prsi figura i
zmbi, mai bine zis, ncerc s zmbeasp c t mai
natural,
Eti foarte frumoas, Sheiia, spuse Brad.
Pesemne c imaginaia ei juca feste.

- - - - - - - - - (

45

)- - - - - - - - ^

Janet Bailey

MG bucu
bucur c m vezi aa, rspunse Sheiia, cald.
Mergem ?
Dup dou margherltas-pe stomacul gol, Sheiia
ncepu s se simt ameit. Brad dduse pe gt d e
dou ori pe att fr a da semne c simte un efect
similar; de fapt, prea s devin mal expansiv cu
fiecare sorbitur din coktailul tare de tequila. l c o
mand p e al cincilea, trase un baci generos din
teancul de bani i-l puse pe tava chelnerului.
Sheiia se simi stnjenit fr voie de purtarea lui
neobinuit.
N-am tiut niciodat c bei att de mult, spuse
ea, cutnd s par degajat.
Nu se-nsoar omul n fiecare zi. Privirea lui era
detaat i zmbitoare, dar arogant. Ocazia cere s
fie srbtorit, zise el n timp c e d ucea paharul cu
butur rece c a gheata ctre buze.
n restaurantul hotelului, Sheiia asist jenat la
spectacolul dat de Brad cu baciul pentru eful de
sal. i buse a asea margherita n timp c e consultau
meniul. Ea propuse un pahar cu vin pentru mas i Brad
com and c e a mai scump sticl a localului.
n timpul mesei, un duet d e chitariti veni la masa
lor pentru a le cnta o serenad. Brad scoase imediat,
banii din buzunare, alegnd o bacnot cu numr
mare. Din nou prefer s d ea baciul n mod ostenta
tiv, d ect s strecoare discret bancnota muzicanilor.
46

I-------------- y

Cnd cei doi chitariti plecar, n sfrit, d e la masa

lor, Sheiia ndrzni s comenteze delicat extravaganta


iul de prost gust:
Nu e nevoie s fii att de generos. Brad,
Sunt fericit, se apr dnd nepstor din umeri,
l vreau c a toat lumea s fie la fel. i ridic paharul,
umplut acum cu vin, pentru un toast,
Pentru tine, Sheiia, i pentru viitorul nostru glorios.
Ea zmbi forat n timp ce-l duse propriul pahar la
gur. Vinul a ve a gust acru i neplcut. ncerc s
silunge senzaia de nelinite care o invada i remarca
tatlui ei c Brad e vntor de avere. Era doar fericit,
",e gndi ncercnd s-i explice comportamentul lui.
Cnd chelnerul strnse mas, Brad o ntreb :
Vrei un coniac la cafe a ?
Nu, refuz ea. l nu se putu abine s adauge
ncordat : a vrea s nu mai bei att de mult. Brad.
Nu sunt beat. Ochii I se mrir la remarca el.
Apoi, un zmbet de presupus nelegere se li pe
i. i[a Iul frumoas. Ah, e noaptea nunii noastre. Asta te
fimnt, nu-i aa ?
Un surs uor ncrezut desen o linie dezagreabil
pe gura lui.
Crezi c n-o s fac fa n pat, la-noapte ? Te
isigur c n-au mai fost plngeri pe tema asta, beat
>:iu treaz.
47


Janet Dailey
Grosolnia lui mbujora obrajii Sheilei. i cobor pri
virea pe mas, urnd lucrul - oricare ar fi fost a ce la
care-l transformase pe Brad ntr-un strin.
Roea feciorelnic pe obrajii miresei mele vir
gine. rse Brad.
Te rog. Brad, mai ncet, opti Sheiia suprat,
ncercnd s-l f a c s coboare vocea.
Ddu din umeri.
mi pare ru, iubito. Dar nu prea arta.
Chelnerul se ntoarse, Sheiia oft uurat cnd
Brad ceru nota n loc d e coniac i c a fe a . Totui, i ddu
n p etec din nou dnd baci prea mare cn d achit
nota, fluturnd teancul d e oanl h vzul tuturor.
Sheiia ncerc s se autoconving c asta nu
nseamn nimic.
O d at ajuni n cam er. Brad o srut p e gt i
opti rguit:
Cred c Intr n tradiia mireselor s fa c nti un
du, deci dup tine, iubito.
Bagajul ei era pe un raft lng ua bii, Lundu-I,
Sheiia ezit. Nu aa i nchipuise noaptea nunii. Brad
se purta acum mai degrab c a un strin d e c t c a
iubitul ei, dar era prea trziu acum c a s se mai
rzgndeasc. Ieit din bale. i remprospt m a
chiajul i- i flutur prul d e aur ntunecat. n valiz a ve a
o singur cm a de noapte. i tremurar minile n
timp c e o scoase i l- o trase pe c ap . C m aa subire
y eera
rc bogat brodat cu dantel la corsaj i dou benzi
inziy

fructele dragostei
subiri fineau pe umeri vlul strveziu, turcoaz. Luptnd
cu tulburarea din stomac, deschise ua bii i pi n
camer, Acolo se opri ngheat, incapabil s se
mite. Brad era trntit ntr-un scaun, cu o sticl de
tequila ntr-o m n i un pahar n cealalt. i scosese
sacoul i cravata. Cm aa era pe jumtate desche-.
iat, lsnd la vedere un nor de pr cre blond. Privirea
ei rmase ncremenit p e sticla din m na Iul,
De unde-ai luat asta ? Sceila tia c nu fusese
butur n camer.
Room service. Brad o studie printre gene cu ochi
ce nc mai preau vioi. Vino aici, com and el. Vreau
s te vd mai de-aproape,
Sheiia se supuse, picioarele micndu-i-se parc
din proprie voinf, La un pas de scaun se opri i rmase
nemicat pentru a fi inspectat. Privirea lui se mic
lent dinspre fata spre umerii gol survolnd corsajul bro
dat, spre adncitura ntunecat dintre sni, apoi spre
rotunjimea lor prea puin ascuns de materialul vap o
ra, cobornd spre olduri.
ntoarce-te. porunci el.
Din nou, Sheiia se trezi supunndu-se automat, cu
Inima btnd s-i sparg pieptul. Simea furnicturi pe
spinare od at cu alunecarea privirii lui. Se simi c a o
marf controlat s nu aib defecte. Se auzi sunetul
nbuit al sticlei i paharului aezate pe mas.
Nu-i ru, bolborosi Brad.

49

J a n e t B a ile y

peste fund i Sheila se cutremur


la atingerea Iul. Nu mai a vea nimic din magia de
altdat.
Nu-fl face griji. Brad rse uor i o rsuci spre el.
i odihni minile pe panglicile cmii el, trgnd
de dantela subire a corsajului strns pe piept.
Prefer totui frumoii ti sni.
Brad, nu. Vocea-i tremur, terorizat de rsu
flarea mbibat de alcool pe care o simea, fiebinte,
pe fat.
Una din minile lui se deplas spre punctul n care
un sfrc adormit mpungea dantela. Ridic estura de
pe el, n timp c e Sheiia i aduse umerii n fat,
ncercnd s-i ndeprteze pieptul de atingerea lui.
Acest nimic" sexy, cost probabil o avere, re
marc Brad lene.
Ji p lace ? Sheiia inspir adnc, cutnd s
ascund curioasa neplcere cauzat de apropierea
lui,
Dac-ml place ? S zicem c da. ddu drumul
i se duse s-i umple din nou paharul cu tequila. Pe
mas era o farfurioar cu felii de lmie. Am s-tl
cum pr c te una de-astea pentru fiecare zi a
sptmnii.
Nu e nevoie, protest ea, nflorndu-se de tonul
^ lui ludros.
---- --------- (

50

]~

--- "

Fructele dragostei
Ai probabil dreptate. Lu o nghiitur din pahar
nainte de a muca dintr-o felie de lmie. E mult mai
bine d a c nu porfl nimic.
Sheiia merse spre mas l-i lu paharul din mn.
Nu mai bea. Brad, insist ferm.
Pentru moment, el se nfurie. Apoi o nconjur cu
braele, trgnd-o mai aproape.
Ai dreptate. De ce-a bea lichidul acesta trznltor cn d pot gusta dulceaa mistuitoare a sofiei
mele ?
i apropie fa a de a ei, respirafia lui grea
umplndu-i nrile.
ntoarse capul n ultima secund, astfel nct gura
Iul nu-i gsi buzele l-i terse doar obrazul. Brad pru s
nu observe.
Cu brafele ncolcite n jurul el, i opti n ureche :
N-al idee ct sunt de fericit n noaptea asta.
Chiar ? replic e a glacial. Orict de mult ncer
ca, nu se putea relaxa n braele Iul.
Cnd {l-am pus verigheta pe deget azi dupamlaz. pentru mine s-a deschis un univers complet
nou, reflect el. Tu nu ai de unde ti cum este s nu al
bani, Sheiia. Toat viata a trebuit s pup pe careva n
fund c a s m descurc, s fac treburile murdare ale
altcuiva. M-om sturat s le fac rost de curve ticloilor
bogafi din hotel,
Sheiia se albi la afirmaiile lui incontiente.
51

Janet Dailey
Acum, cu tine, toate astea au rmas departe.
Nu va mai trebui niciodat s fac aa ceva, continu
el.
Sheilei i fugi tot sngeie din fa, apoi veni n grab
napoi nrolndu-i obrajii de parc ar fl fost plmuii,
ncepea s neleag c erau o grmad de lucruri pe
care nu le tia despre Brad.
Nu, nu va mai trebui.
Mna-i hoinrea pe liniile fine ale umerilor ei, nain
te de a se abate spre pieptul suplu i oldurile rotunde.
Nu al doar o fa frumoas, ci i un trup fan
tastic. Am tot fost tentat s nu atept pn-n noaptea
asta c a s te am, declar el brutal,
Braele ei atrnaser rigide pe lng corp. Acum
Sheiia le ridic pentru a pune un spaiu ntre el, i apoi
se eliber din mbriare.
Brad, trebuie s stm d e vorb.
El arunc o privire zeflemitoare peste corpul ei abia
acoperit. Este noaptea nunii noastre pe care
amndoi am ateptat-o l dorit-o. N-am ntlnit nicio
dat o fat att de nerbtoare s-i piard fecioria.
Nu pot s cred c ncep s i se rceasc tlpile.
Nu-i asta. Cred doar c trebuie s vorbim,
ncerc s-i menin vo c e a calm i rezonabil,
luptnd cu ndoielile care-i inundau mintea.
Ce-I cu tine ? Se hcrunt. o lu de cot l o
ntoarse spre el. Atepi de sptmni s fai :l dragoste

sa

Sheila se ncorda.
-N -am nimic, protest ea.
Privirea lui fugi spre braele ei studiind-o, n timp c e
ncerca s scape de strnsoare.
Dar ie-i p lace s te ating. Te excit. i amin
teti ?
Faa pe care Sheiia o considerase odat frumoas
se schimbase cumva. Nu mai simea nici excitare, nici
aare la mngierile lui. Nu nelegea schimbarea
produs n Brad.
Nervi de mireas. Sheiia ncerc s rd de
nelinitea el. Ai doar puin rbdare cu mine. Brad.
Oh, nu. Gura 1se rsuci ntr-o linie urt. Nu-ml
vei juca unul din numerele tale n seara asta. M
pcleti de prea mult timp.
8rutal, o smuci napoi spre el. M na i se curb pe
rotunjimea fundului ei, apsnd carnea moale. i for
oldurile s se muleze peste ale lui, cm aa el subire
acionnd c a o a doua piele. Sheiia simi cum II crete
repulsia, un bulgre de grea care aproape Ti astupa
gura.
Asta-i c e e a c e vrei, nu-i aa ? murmur gros
Brad. Dar crezi c nu e de nasul unei doamne s
recunoasc.
Nu, nu-i asta, insist Sheila. Era pe deplin
contient de firea ei pasionat l-i amintea abilitatea
lui de altdat de a o strni. Doar c de data asta, el
v nu prea s-i strneasc dorina.

Janet Dailey
Panglica fragil a cmii d e noapte alunec de
pe umr la atingerea degetelor lui. O custur lateral
pocni cn d Brad trase n jos corsajul d e dantel pentru
a-i dezgoli plintatea ademenitoare a snilor. Brad i
frmnt brutal i c m aa care de-abia se tinea czu
p e podea, n jurul picioarelor el.
Brad, m doare. Sheiia protest ia masajul dure
ros al snilor,
Un brat o ncercui, lipind-o de pieptul lui, i-l simi
prul zgrindu-i pielea sensibil. O prise cu o m n
d e prul blond, trgnd pn cn d Sheiia gemu, Bu
zele ei erau nemicate, prad uoar pentru gura lui
devastatoare. Brad le ap uc fierbinte i umed, strivindu-le moliciunea. Sheila era incapabil s'-l resping n
timp c e limba Iul i explor Interiorul gurii. Se fort s nu-l
reziste i reui un rspuns slab la avansurile lui impe
tuoase. Prinznd-o n leagnul braelor sale. Brad o
duse spre pat i o aez p e cearceaf. Rsuflarea ei
ven ea n valuri inegale, adnci. El apru naintea el,
privind lung corpul nud de pe pat. Sheiia sttea ne
micat. l urmrea-cum se dezbrac, nevenindu-l s
c read c tot c e e a c e i se mtmpla era real. Era un
comar, ce va c e se petrecea altcuiva, nu el. D a c
nchide ochii, p oate se trezete l-l gsete p e Brad cel
pe care-l tie ea, n locul acestui strin Indiferent. i
nchise ochii o fraefiune d e secund, deschlzndu-i
cn d patul se ls pentru a-l a cc e p ii greutatea lui.
nnbul iptul care-l cretea n piept, n timp o e el i

)-----^

Fructele dragostei

ieza corpul gol lng al ei i-i ascundea cu braul snii


rotunzi.
Mucnd uor Cin umr alb, i ngrop faa n
<urbura gtului ei. Dar ab and on curnd orice nceri are d e a o atta. ncercrile ei d e a simula dorinfa
urau jalnice, Trupul lui greu se rostogoli peste al ei,
Te rog, ceru rigid, refuznd s cereasc, fii
blnd cu mine.
El for drumul ntre picioarele ei.
Relaxeaz-te, fir-ar s fie, ordon scurt.
Durerea c a o arsur cu fierul ro, o fcu s plng,
dar gura lui o astup p e a ei, nbuind sunetul,
nelsnd-o aproape s mal respire.
O posedase c a pe un obiect oarecare, i o lsase
dup c e fusese satisfcut. Lacrimi de ruine i un ciudat
sentiment de degradare i umplur obrajii, umezii deja
de la primele lacrimi de durere. Se simi i obosit,
parc violat, dup un a c t care ar fi trebuit s fie
consumarea dragostei lor. ncet, Sheiia ncerc s se
ndeprteze de forma masculin de lng ea, dar
muchii tremurtori, dureroi, nu o ascultar.
Proptit ntr-un cot. Brad o studia cu o privire cinic
amuzat.
De c e dracu plngi ?
D a c ar fi fost drgu cu ea, d a c ar fi spus m car
un singur cuvnt bun care s repare felul rece l indi
ferent n care o folosise, poate c Sheiia l-ar fi iertat.
Poate ar fi pus totul p e seam a buturii.
55

Janet Dailey
in loc de asta, i terse hotrt lacrimile de pe
obraji cu dosul palmei, mndria fcnd-o s ascund
nevoia unei mini mngietoare/chiar a Iul Brad.
-N -am nimic, replic Sheiia cu o vo ce uscat.

Bine. Se rsuci pe o parte. Doamne, c e obosit


sunt, murmur.
n c te v a minute Brad sforia, butura
spunndu-l, n sfrit, cuvntul. Sheiia i dori c a obo
seala s-l fi cuprins mal devreme, nainte de...
Alunec din pat, Ingnornd durerea ascuit din
coapse, fr a fi contient de goliciunea el. Se duse
la fereastr s priveasc strada. Era lume pe trotuare,
biei care se-nghlonteau i cereau. Sheiia se consi
derase ntotdeauna o realist. Mu se ateptase
vreodat la psrele ciripitoare sau clopoei suntori.
Nu crezuse niciodat c-i fa ce (luzii romantice despre
dragoste. Acum Sheiia nelese c totui i fcuse.
Psihicul ei era zguduit de emofllle nspimnttoare de
cunoatere carnal a unul brbat, un brbat care era
soful ei. Sheiia anticipase durerea l o oarecare
neplcere, dar nu dezgustul l repulsia pe care le
simise. Sexul nu era o unire intim a doi ndrgostii. Era
o violare, un a ct poruncitor de supunere sub^volna
unul brbat.
Brad o posedase, egoist, pentru propria plcere i
satisfacie. Incertitudinea, greu de nlturat, rmnea :
este din cauza buturii ? Va fl la fel cnd va fi treaz ?
/'*it din repulsia resimit ncum este rezultatul unei

c at ?
Rceala aerului nopii adia peste pielea ei goal.
Sheiia se ntoarse de la fereastr, confuz i nesigur.
Cmaa transparent zcea pe podea. Ezit, apoi o
culese i o trase pe cap. Poate c spre dimineaa
amintirea acestei experiene dureroase va pali i totul
va fl bine din nou.

Capitolul
4

Brad se trezi a doua zi aimineat odat cu soarele.


La prima lui micare, Sheiia se prefcu adormit. Nu
putuse nchide un ochi toata noaptea, derulnd n
minte iar i iar, noaptea nunii.
Nu fcu nici o ncercare s-o trezeasc, atunci cnd
se scul i ncepu s se mbrace. Printre gene, Sheiia ii
urmri ndesndu-l cm aa n pantaloni. Bg mna
n buzunar i scoase teancul d e bancnote. Vntor de
avere, l numise tatl el, i acum Sheiia era p e jumtate
convins c a ve a dreptate. Brad n-o nvrednici cu nici
o privire pe proaspta lui soie, n prima diminea de
dup cstorie. Primul lui interes erau banii.
Hai, frumoas adormit, deteptarea, ordon
hotrt, fr s-o priveasc.
Dup o scurt dilem, d a c s se supun sau nu,
Sheiia deschise ncet ochii, nelsnd s se citeasc n
ei trirea interioar. El nu se deranja s-o salute, darnici
ea.
Ce-i ? ntreb el rstit.
Coqpsele o dureau ncc, -protestnd la fiecare
nr'icare.

Fructele dragostei
Am hotrt s mergem la Acapulco, anunj
Brad sentenios, prnd destul d e ncntat de sine.
Unde ? se mir Sheiia,
Acest ora de grani supraaglomerat, nu este
locul potrivit pentru luna noastr de miere. Privirea i
fugi spre fereastr, prin care rzbatea zarva traficului i
a mulimii. Nevestica m ea merit un loc mai exotic.
Cnd ochii cprui o privir din nou, Sheiia observ
c nu era ctui de puin interesat de prerea ei n
aceast problem, Brad fusese cel care hotrse c
Juarez nu era destul de bun pentru el. Juarez era
pentru turiti, Acapulco staiunea pentru cei cu bani.
Iar Brad se promovase imediat n a c e a clas, lund-o
de soie.
N-am chef s merg la Acapulco, rosti clar.
Uip, iubito, unde vei merge tu, te voi urma", cit
el batjocoritor. Haide. V a fi un drum lung. Te scoli i
mpachetezi, n timp c e eu fac ieirea din mizeria asta.
Nu e nimic n neregul cu hotelul sta, insist
Sheiia, dar Brad o luase deja spre u.
Nu fl ridicol. Rse spre ea, n timp ce deschidea
ua. Vreau s-ti ofer o ad evrat lun de miere. Aa
c nu mai comenta.
Cu banii mei, se gndi Sheiia n timp c e ieea Brad.
O u n d d e r s isteric l crescu n gt. O nbui i arunc
pturile, ncercnd s se ridice.
Tn baie, se spal rapid. Nu se osteni mult cu ma
chiajul. Rimei pe gene i pu{in roz ters pe buze. O /
v

59

3anet Dailey
periere rapid pentru a scp a de ihclceala din pr l |
era gata. Oglinda din baie arta c minimul d e ma-1
chiaj nu-i mpuinase frumuseea natural.
Ieind din baie, cu t nite haine n bagaj, vrnd j
s se m brace naint d a se-ntoarce Brad. Pe c t d e ]
repede l peiTniseser muchii nepenii, i trase o p e
reche de chiloi i sri n nite pantaloni cafenii. Ua se ]
deschise i Brad intr.
Nici m car nu te-ai m brcat p n acum , o
cert.
Cu o micare a capului, Sheila l nfrunt, innd n
m n o cu p a sutienului.
Brad, n-avem acum timp de lun d e miere.
Amndoi trebuie s ne-ntoarcem la cursuri; i mai e l
slujba ta
Avem tot timpul din lume, insist el,
Sheiia se ncrunt.
Dar facultatea, slujba ta ? Diploma ta ?
Cine are nevoie d e e a ? N-am c s-nv de la
profesorii ia. i-n plus, nu conteaz c e tii, ci p e cine

cunoti i ci bani ai. Btu peste umfltura din buzu


nar. i/ioi avem destui c a s trim aici, n Mexic,
precum regii.
Gura ei se deschise, dei nu tia de c e a surprins-o
afirmaia lui. Fuseser o grm ad d e indicii, dar e a nu
fusese doritoare s le va d , aa cum fcuser prinii
ei.

Fructele

dragostei

Banii a ce ia nu vor dura o via, i aminti Sheiia


pe un fon iritat. Mai devrem e sau mal trziu se vor
termina; chiar l n Mexic.
Brad veni cu pai lenei n faa ei.
Vor dura pn primeti motenirea. n c te v a
luni mplineti douzeci i unu de ani.
i crezi c am d e gnd s fl-o nmnez ? Scntei
aurii Ti nflcrau ochii.
Brad pru s-i gseasc amuzant accesul d e furie.
Suntem cstorii. Ce-I al tu e i al meu. i ce-i
al meu e-al meu, deasemeni, glumi el.
Dar Sheiia nu gsi nimic de rs. Planurile ei de viitor
se nruiau unul c te unul. n c e p e a s neleag c au
fost ntotdeauna ,, doar" ale ei. Brad le ncuviinase,
tiind probabil c asta vroia e a s aud.
Nu mdi ai nici o am biie? Buzele i se curbar
sarcastic, chiar d a c brbia-i tremura.
V a fl o o cu p aie cu .norm ntreag", s fiu
nsurat cu tine.
Prinse ntre d egete bentia sutienului din m na ei,
atingndu-i, cu ochii n treact, snii i-i mut privirea
pe faa ei.
Cel puin pentru un timp, ad u g el.
i apoi ? ntreb Sheiia.
Sunt sigur c taic-tu poate gsi o slujb potri
vit pentru ginerele lui, zmbi Brad satisfctor.
C e v a care se pltete bine, dar nu ia prea mult
iimp, concluzia ea, lrglndu-i ochii cu fals lnocen ~

Janet Bailey
Exact I Asfa-I ideea. rnji el, dar asta mai trziu,
Chiar acum plecm la Acapulco s lenevim cteva
zile pe plaj.
Brad nfur bentia sutienului pe d eget i i-l trase
din mn.
- N - o s ai nevoie d e std, zise, inndu-l departe
de ea,
D-mi-l ndpoi. Sheiia refuz s ncerce s-l recu
pereze.
V a fi un drum lung i plictisitor, azi. ndes sutienul
n Vdlizd ei i o nchise. Poate voi dori o m ic distracie
din cnd n cnd. i mai tiu c i mireasa m ea va dori.
Sheiia se scutur de dtingerea lui aspr.
N-are nici un rost s fi; timid. Suntem cstorii.
Vino-ncoace. N-am timp s fiu rbdtor acum cu tine,
cum am fost azi-noapte.
Al fost rbdtor azi-noapte ?
Mai mult d ect acum. Oricum, tie-ti place teh
nica omului cavernelor. Mna i se nchise peste pieptul
ei, mngindu-l scurt nainte c a Sheiia s se desprind.
Brad chicoti: Poi s-fi pui bluza pe tine. Strnge-i
lucrurile din baie ct nchid eu valizele.
Stupefiat de dezvluirea adevratului Brad Townsepd, Sheiia fcu c e i se spusese. C nd iei din baie.
Brad era gata de plecare.
Cu o mn pe cotul el, o grbi pe hol spre u.
^ --------------{

62

}------------- ^

Fructele dragostei

Nu lum micul dejun, sou mcar


la ncerc s-i ncetineasc paii, n timp c e el o
mpingea spre u.
Nu ! Vreau s plecm din locul acesta. Ne oprim
undeva, mal trziu.
Nu era nimeni n mica parcare a hotelului. Sheiia
se aez p e locul din dreapta al Thunderbirdului su
albastru, n timp c e Brad aranja valizele n spate. Cnd
se strecur la volan, se nclin' s o srute, dar Sheiia
ntoarse capul n ultima secund i el o srut doar pe
coltul gurii.
Tot al probleme cu afiarea afeciunii n public ?
o lu el peste picior. Vom ved ea d d c nu putem s
scpm de cteva inhibiii n timpul cltoriei. i fcu
cu ochiul i porni motorul.
in timp c e Brad conducea maina prin Juarez,
Sheiia se nghesui pe locul ei, n colul dinspre fereastr.
Obosit i descurajat, se simea prins n ca p c a n a
sorii. Mtasea crem a bluzei era rece pe pielea goal,
c a o amintire a caracterului lui Brad.
Periferiile Juarezului, cu c o cio a b e drpnate
crate pe dealuri, rmaser curnd n urma lor. O
echip care f ce a nite reparaii minore pe auto
strad, l for pe Brad s ncetinesc un timp. Apoi se
ndeprtar cu toata viteza. Cu fiecare metru parcurs,
Sheiia devened din c e n c e mai sigur c a fcut o
greeal teribil. Va aranja anularea cstoriei, di\ vorul, orice ar putea pune c ap t acestei farse. Decizia j
^ --------------1

63

)-------------

Janet Dailey
fiind ludt, o epuizare att mental c t i fizic ncepu
s o copleeasc. Curnd adormi, legnat de ritmul
monoton al motorului. Un somn greu, fr vise, Trecur
ore i parcuser mile, nainte c a inconfortul fotoliului
mainii s-o fac s se trezeasc. Gtul II nepenise i o
durea, iar capul I se lovea de sptarul scaunului.
Masndu-i gtul, Sheiia deschise ncet ochii. Cu
dificultate i fix privirea pe privelitea ncojurtodre,
Semna cu peisajul din vestul Texasului n multe pri
vine, dar lanful muntos al Sierrei Madre, desm at la
orizont, confirma c mai sunt n Mexic.
Nu mai cltoreau pe autostrada modern. Un
drum murdar, plin de hrtoape se ntindea naintea lor
printre tufiuri. Sheiia l privi derutat, '
Unde suntem ? Gtul uscat i ngro vo cea
ntr-un sunet rguit.
Brad arta furios. Nu putea s-i abat atenia de
la urma neuniform a drumului, pentru a se uita la ea.
E de presupus c suntem pe o scurttur prin
muni spre Coasta de Vest, ddr nu cred c tmpitul de
mexican care mi-a indicat-o, tia c e vorbete.
Este exclus c a tu s fi greif drumul, remarc
Sheiia cu ironie.
Privirea lui o msur doar o secund i voldnul
aproape l sri din mini n timp c e un cauciuc din fat
ynirr
x nimerise ntr-o groap.
{

6*

Fructele dragostei

/
Asta-i ce e a c e consider mexicanul la neno
rocit, un drum bun, dar va face praf maina asta,
murmur Brad.
C e drgu din partea lui s fie ngrijorat", gndi
cinic Sheiia, avnd n vedere c era maina el. Dar
rmase tcut. Se simea rceal n aer. Privi din nou
spre munii fabuloi i bnui c ajunseser la o cot
destul de nalt, i din cauza aceasta se fcuse mai
frig.
i ncruci braele pe piept, ncercnd s opre
asc tremuratul care o cuprinsese.
Se face frig, Nu poi s deschizi radiatorul ?
Nu funcioneaz,
Undeva este cldur, pentru c indicatorul de
bord e aprins, observ Sheiia caustic. Ies aburi din
motor ?
Brad latr un ntreg ir de njurturi. Oprise i ls
motorul s mearg, apoi iei din main trntind ua.
Ridic capota i aburii se rspndir n aerul rece. Cu
aceeai nervozitate care-i marcase plecarea, se n
toarse i opri furios motorul. Sttu aa, strngnd
volanul cteva secunde.
La dracu' I zise el dnd un pumn volanului.
C e s-a-ntmplat ? Sheiia ncerca un ciudat sen
timent de satisfacie vznd neputina lui.
Un furtun de ap s-a rupt.

J a n e t B a ile y

Poti s-l repari ? Ochii ii erau rotunzi l inoceni,


ascunznd o provocare deliberat. tia c el detesta
munca manual.
Faa lui Brad era livid de furie.
O, desigur, totdeauna m plimb cu piese de
schimb dup mine.
Am ntrebat, dogr. Ddu din umeri. Credeam c
ai prevzut posibilitatea unei defeciuni i ai luat msuri.
Mai bine taci. Sheiia, mri el,
i acum c e facem ? Stm s-ateptm s treac
pe-aici cineva ? E un drum att de circulat, c...
Cu rapiditatea unei cobra n lupt, m na lui i
ncercui gtul, nbuindu-i restul cuvintelor. Faa fru
moas era schimonosit de furie cnd i-o apropie de
a ei.
Nu mai deschizi gura pn nu-i spun eu, or
don. Degetele i nteir strngerea, lsnd-o pe
Sheiia aproape fr suflare.
Ea reui un semn de ncuviinare i respir a d n c
cnd el i ddu drumul. Lacrimi de durere i umezir
ochii. Sheiia i ntoarse capul spre geam, tergndu-i
lacrimile cu degetele.
Nu prea tii de glum, nu-i aa ? remarc ea,
dar Brad nu-i rspunse.
Un vrtej de praf se nvrti lng main i dispru
apoi n tufiuri, Sheiia i urmri zborul p e imensitatea
pustie a pmntului. Prea o slbticiune. Praful fu
ridicat ntr-un nor ntunecat d e o rafal de vnt. Privirr -

' * [

Fructele dragostei

ei se ascui cnd obsen/ o oarecare micare n ne


gur. Aerul se limpezi ncet, dnd la Iveal cai i
clrei. Prin obscuritatea desiurilor era greu s spui
ci erau, ase. apte, poate mai muli. Sheiia nu-i
spuse nimic lui Brad, n legtur cu prezena clreilor
pn cnd micul grup, reper maina i se opri zgindu-se curios. Un Thunderbird n mijlocul pustietii nu
era o privelite obinuit.
Brad, e cineva acolo, spuse n sfrit.
C e ? Se a p le c spre ea. Unde ?
Acolo. Sheiia art cu degetul, cuprins de o
spaim inexplicabil. Clare. i vezi ?
Da, II vd, rspunse el.
Cine or fi ? Continu s-i priveasc, gsind ciu
dat c ei nu se-aproplaser s-i v a d mal bine.
Vcari mexicani, dup cum arat, am auzit c
sunt o gram ad de ferme prin zon. E un inut cu multe
vite.

*
Sheiia se ncrunt nesigur.
Da, s-ar putea.
Nu-l fa ce griji. N-am s le dau nici o ans, .
Se a p le c spre bancheta din spate i-i deschise

valiza uzat. Sheiia se uit peste umr s v a d c e face.


Ochii I se mrir de surpriz la vederea unui revolver
p e care-l lu d e sub grmada de haine.
Ce-ai de gnd cu sta ?

Janet Dailey

'tCffiffi

Brad ignor ntrebarea. Verific d a c arma este


ncrcat, dup care i-o ndes sub centura pantalo
nilor i-l nchise haina.
Deschiznd ua, o rd o n:
Tu stai n main I
Privirea ei se ntoarse iute spre clreii care se
apropiau fr zgomot de main. Cnd Brad iei, unul
din clrei se desprinse de grup i veni nainte.
Salut I zise Brad, ieindu-i n ntmpinare.
Buenos dias senor, rspunse omul. i opri_ calul i
d e sc le c ; silueta mthloas era ascuns de un
poncho murdar, viu colorat.
Vorbeti engleza ? ntreb Brad.
No hablo Ingles, Omul i cltin trist capul,
Uite Brad Inspir adnc i scoase un oftat
iritat mi-a rmas maina n pan. l aduse n faa
mainii. Vezi ? Furtunul de ap s-a spart.
Mexicanul spuse ce va c e prec^comptlmitor la
adresa lui Brad.
i ridic umerii neajutorat, ndeprtndu-se de
main.
Ceilali se strnseser ciorchine Ih jurul lui. urmrind
c e se mai ntmpl. Sheiia numr opt, nou cu cel
care vorbise Brad. Nu putea s scape de o senzoie
ce-i d dea fiori n tot corpul. Era c a i cum o gen
ancestral a ei simea mirosul pericolului. Ignornd
ordinul lui Brad, iei din main.
V

>

>

Fructele dragostei

Maina trebuie reparat, am nevoie... Brad se


opri auzind portiera deschizndu-se, i o fulger din
ochi pe Sheiia. Treci napoi n main.
Privirea ei nu se dezlipise d e grupul de oameni.
Rmn aici I
Era un grup destul -de pestri. Hainele lor, ponchouri i pantaloni, erau pline de praf. Aveau cai mici, cu
piepturi nguste, diferii de caii puternici, muchiulol,
din statul Sheilei.
Combinnd pantomima cu limbajul semnelor.
Brad se strduia s comunice cu mexicanul. Sheila l
ved ea cu co a d a ochiului.
E pe-aproape vreun ora sau sat, unde s-mi
repar maina ? Brad pronunase rar cuvintele, nsoindu-se cu gesturi largi. Trebuie s gsesc pe cineva
s-mi repare maina. Comprendez ?
Omul l ascult cu interes, dar la sfrit i cltin
capul cu regret i-i ridic minile a neputin.
No entiendo, senor.
Brad mri spre Sheiia :
De c e nu pot afurisiii tia de mexicani s-nvee
engleza ?
ncepu din n o u :
Exist cineva n stare s repare o main ?
Privirea Sheilei cntri circumspect grupul de
clrei, atras tot timpul de unul din brbai, dei nu
a ve a nimic deosebit fa de ceilali. Purta o plrie de
. cow-boy, cu boruri largi, acoperite de praf i sttea y
69

Jan e t D ailey

ntr-o rn n a, o mncnmnuat odihnindu-i-se pe


fru. Totui Sheiia simi alerta unei fiare n spatele
aspectului nepstor.
C a i ceilali, nu era ras de mult, umbra ntunecat
de pe fa dndu-i un aspect nengrijit, amenintor.
Dar faa lui nu era larg, plat c a a indianului mexican
cu care vorbea Brad, Trsturile lui erau coluroase i
slabe, iar ochii de antracit ce-i ntorceau privirea Shei
lei, erau duri i reci.
La dracu'! Trebuie s fie vreun mecanic p'e aici,
pe undeva I
Rbdarea lui Brad era pus la ncercare de nepu
tina sa de a comunica.

M ecanico 7 S i si Omul ddu

din cap ,

nelegnd deodat i continu cu un uvoi de cuvinte


artnd cu braul drumul pe care veniser.
Acum s-ar prea c ajungem s ne-nelegem,
murmur Brad.
O

pal de vnt aduse uvie blond-castanii pe faa

Sheilei,
ntinse mna s i le aranjeze dup ureche, fr
s-i dea seama c aciunea ei II ntinde materialul
mtsos peste piept. Privirea ei fu silit s se ntoarc
spre clreul ntunecat.
Vrei s te duci clare dup m ecan ic? mim
" ^ d ntrebarea.

Fructele dragostei
Pltesc deranjul. Pltesc, ai neles ? Pesos, multi
pesos. S nu-mi spui c nu tii ce-s ia pesos", adug
dispreuitor,
Pesos ? Si, si. Mexicanul l asigur c a-nfeles i
atept.
Ct vrei ? ntreb Brad, ducnd mna spre bu
zunarul pantalonilor. Cincizeci de pesos ?
Cnd l vzu c scoate tot teancul de bancnote
pe care l-l dduse, Sheiia nghe. Vru s strige la Brad,
s-l certe pentru prostia de-ai arta omului toti banii,
dar i se puse un nod n gt de fric, i nu putu scoate
nici un sunet. Mexicanul rse cu o satisfacie nedisimu
lat, artndu-i dinii galbeni, i spuse ceva celorlali.
Sheiia nu vroia s cread c Brad n-a simit schim
barea subit din atmosfer acel aer ncrcat,
dinaintea unei furtuni violente. Ea nfrunt clreii cu
sge{i n ochi, la zmbetele uoare care le nfloreau pe
buze, dup anunul compatriotului. Doar cel care-i
atrsese privirea nainte, nu prea micat de veste.
Fiecare muchi al lui prea ncordat, gata de fug.
Cincizeci de pesos nu-s de ajuns, ai ? murmur
Brad n barb. Ticlos lacom. Mai scoase cteva
bancnote. Dar o sut ? fi convine att ?
Sheilei i venea s rd isteric. Dorina lui paranoic
de a arta ct e de bogat II orbise, iar ea nu putea
scoate nici un cuvnt de avertizare. ntreaga scen se
ndrepta spre un punct culminant i ea n-avea nici o
putere s-o opreasc.

Janet Eailey
Mna stng a mexicanului iei din faldurile poncho-ului i se ntinse spre bani.
Ti-am ghicit preul, nu-i aa ? spuse Brgd, sa
tisfcut, i ncepu s scoat cteva bancnote din
teanc.
Omul nu atept s i se dea banii. n schimb, mna
i se nchise peste tot teancul. Prea trziu. Brad nelese
pericolul ce-l simise Sheiia la nceput. njurnd, ncepu
s dibuie dup revolver h interiorul hainei. Cnd n
sfrit l gsi, ochii ngrozii ai Sheilei vzur eava armei
mexicanului ieind din partea dreapt a poncho-ului.
Urm o explozie asurzitoare. Cnd fu capabil s vad
din nou, Brad se rostogolea pe pmnt i revolverul l
alunec din mn. Nebuntrminte", Vru s fug spre
el, dar mexicanul ngenunchease deja alturi,
scondu-i teancul de bani dintre degetele ncletate.
Sheiia fcu un pas cltinat spre Brad, holbndu-se la
gaura mic, roie, din pieptul Iul. Sngele nu-i ned
mprocnd, cum vzuse n filme era dodr o gaur
mic, mortal i o pat purpurie ce se ntindea ncet
mprejurul rnii. Zgomotul fcut de potcoavele cailor i
eile din piele, ptrunse prin ceaa minii ei. Mirosul de
sudoore de cal, se mpletea cu cel al prafului de
puc. Privind dincolo de trupul nensufleit al lui Brad,
Sheiia vzu c bdnda de clrei se micase. Doi
brboi desclecar i se alturar celui care cotrobia prin buzunarele lui Brad.

V --------- 1

72

)--------- ^

Fructele dragostei

La un moment dat, realiz c toi o priveau sem


nificativ. Inima i se opri o secund, apoi ncepu s bat
iar, speriat. Sheiia se lipi de portiera mainii. Ali doi
desclecar i venir spre ea. N- a ve a unde fugi, II
omorser pe Brad i tia c nu trebuie s se atepte
la mil, cu siguran nu nainte de-a fi ucis i ea.
S supravieuiasc I Cuvntul l striga prin snge.
S supravieuiasc I Btile panicate ale inimii, se nce
tinir instantaneu i gheara de spaim l dispru din
gt.
Trebuie s supravieuiasc I

Janet Dailey

Capitolul
5
Sheila i nfrunt inamicii cu curaj:
tiu cum putei s facei rost de i mai muli bani,
spuse calm. Ai neles ? Mucho dinero.
i ntmpinar afirmaia n tcere. Toi se uitau la
ea, cu expresia feei neschimbat. Cei doi care se
apropriau. se oprir. Sheiia tiu c le-a reinut atenia.

Mucho dinero, repet ea.


Cel doi pornir spre ea din nou. Unul era nalt, cu
faa umbrit de borul larg al plriei, cellalt, scurt i
ndesat, cu un zmbet scrbos pe fa.
M numesc Sheila Rogers. ncepu din nou
ignornd faptul c numele el fusese preschimbat n
Townsend. Tatl meu este foarte bogat. Va plti orict
d a c voi ajunge napoi nevtm at. Sheiia aps
ultimul cuvnt, Ar plti o grmad de bani.
Nimeni nu pru impresionat de vorbele ei. Privired
Sheilei i cuprinse pe toi, fixndu-se pe trsturile dure,
coluroase ale unuia, clreul ntunecat. Instinctul Ti
spunea c el era cel mai periculos dintre toi.
Vreunul dintre voi trebuie s neleag ce spun.

74

Fructele dragostei
Tatl meu va plti o sum mare d e bani. drept
rscumprare.
Sheiid realiz ironia sltutiel sale. Se afla aici. Tn
creierul munilor, pe un trm uitat de Dumnezeu,
mritat i imediat vduv, datorit poftei lui Brad
pentru banii el. Acum, probabil, singura ei ans de
supravieuire era legat de aceti bani.
O voce joas spuse c e va n spaniol, rupndu-i
irul gndurilor, i cercet Tn fug pe posesorul acelui
ton linitit. Era clreul slab, cu fa ntunecat, a crui
privire era ascuns de borurile largi ale plriei.
O a doua voce o fcu pe Sheiia s se-ntoarc :
C t?
Vocea era a unui brbat nalt, cu umeri lai, c e se
apropia de ea. Sheiia se trezi uitndu-se ntr-o pereche
de ochi albatri, reci l lipsii de orice emoie. Accentul
lui era, fr doar l poate, american.
Eti american, bigui ea.
El II ignor obseivaia.
Ct ar plti taic-tu ?
Mii de dolari, l asigur ea. Destul ct s v
ajung la toi, d a c nu-mi facei nici un ru.
Fr s-o scape din ochi, presupusul american spu
se c e v a n spaniol celor din spatele lui, evident
traducerea rspunsului ei. Privirea ei H studia, n acest
timp, pentru a observa efectul spuselor sale. Trsturile
lui preau o masc de neptruns n timp ce o interog
din nou, cu aceeai voce calm :

Janet Bailey
Cine-i taic-tu i unde locuiete ?
l cheom Elliot Rogers i locuiete Tn Austin,
Texas, rspunse ea simplu, tiind c nu ore nici un rost
s se complice cu alte amnunte.
-N -am auzit de el, veni rspunsul Indiferent,
M ndoiesc c suntei membrii dceluiai club,
sau c ai frecventa dceleai cercuri de afoceri cu tatl
meu, l ironiz ea n timp ce ochii aurii de pisic ddur
roat bandei de tlhari.
Omul rse nfundat i nu traduse celorlali vorbele
ei, apoi se ndrept ctre ec. Sheiia se for s nu se
clinteasc cnd ajunse lng ea i-i pipi materialul
bluzei. Mirosea a praf i a sudoare de cal. Totui, n
spatele brbii epoase i a trsturilor arse de soare,
Sheiia putu vedea o urm de privire de biat bun.
ncerc s-i ghiceasc vrsta. Putea a ve a n Jur de
treizeci de dni' dar Sheiia bnuia c-ar fi mai tnr.
Ochii lui albatri o msurar de sus pn jos, ddr
Sheild nu se simi intimidat d e inspecia Iul
amnunit.
Astea sunt haine scumpe, remarc el.
Aa a considerat i tata cnd le-a pltit, rspun
se, ntrlndu-i poziia de motenitoare bogat.
Zmbind uor. el ddu drumul materialului bluzei i-i
lu minile, ridicndu-le s le vad mal bine. Atenld i
se concentr asupra verighetei din aur.
Cu el ? Capul i se mic ntr-o parte pentru a
" ' t a corpul lui Brad.

Fructele dragostei

Da, ncuviin ea, Numele meu ntreg este Sheiia


Rogers Townsend, Eram Tn luna de miere.
Ce fceai pe-dici ?
i spusese cineva lui Brad c e o scurttur prin
tre muni. ncerca s-o gseasc, cnd s-a defectat
maina.
Nu-i asta scurttura, II rspunse.
Conllnund s-o fixeze cu privirea, spuse ceva Tn
spaniol Vo cea linitit care rspunse, produse un
murmur de dezaprobare n grup. Sheiia i tlnu rsufla
rea n timp c e privea figurile ncruntate ale celorlali.
Discuia fu ncheiat de vo cea calm dar ferm a
celui pe care-l bnuia a fi conductorul bandei.
Ainoroc, spuse americanul. efu' te crede. Dei
gura \se curba n sus la coluri* nu era nimic cald n
zmbetv.1 Iul. tii desigur c exist ci prin care se
poate alia d a c tatl tu e bogat ?
Nu mint, rspunse Sheiia calm. Crezi c a
ncerca ?
Probabil, spuse dnd din cap, pentru a-i salva
acest gt adorabil.
Ellberdu-I una din mini, se ntoarse s ia o bu
cat de frnghie de la unul din tovari. Aciunea fu,
parc, un semnal pentru ceilali, de a se pregti de
plecare.
Nu-i nevoie s m legi, II rug Sheiia n timp ce

:heleturi.

Jnnef Dailey
E doar o precauie. Smuci zdravn funia i se
ocup de cealalt ncheietur.
Firele rsucite i chinuiau pielea delicat, per
mind doar prea putin circulaie sanguin spre
degete. Orice ncercare de a le ndoi d u cea la freca
rea funiei pe piele. Se uit la omul care-l crezuse
povestea. De la nceput tiuse cumva c aceste era
eful bandei. n timp ce-l privea, el ddu un ordin n
spaniol i ceilali ncepur s se urce n a, unul cte
unul. Prlvlrea-i alunec ovitoare spre corpul ce
zcea la pmnt. Ar fl trebuit s fie ocat sau ntristat
la vederea lui, gndi Sheila. E ru s nu jeleti trecerea
unei vleti n nefiin, mai ales cnd e vorba de soul
tu. Dar teama i dorina aprins de a supravieui
alungaser toate celelalte emoii din mintea Sheilei.
Fu smucit de mini, c a s se mite nainte. Sheiia
ncerc s se opun dar frnghia l intr Imediat n
carne, oblignd-o s se supun.
Ateapt, strig Flelga. Americanul se opri, ri
dicnd ntrebtor o sprncean. N-aveti d e gnd s-l
lsafl aa, aici, nu-l aa ? Unde animalele pot s-l...
Nu-i mai termin fraza. Incapabil s dea glas
imaginii oribile pe care o a ve a n minte.
Un licr nemilos sclipi n ochii lui albatri.
Noi l-am omort, i aminti, gura strmbndu-se
cinic. Doar nu-Ji nchipui c-o s facem pe bunii cretini

Fructele dragostei

Sheiia nchise ochii la logica asta amar, deschizndu-i, apoi, pentru a se uita la corpul nensufleit.
Nu trebuie lsat aa, repet ncet.
O
smucitur a ncheieturilor legate, o trimise n fa,
i se rostogoli. Unul din clrei inu friele calului ame
ricanului n timp c e eq fu pe jumtate trt de
animalul scpat de sub control. nainte s-i recapete
echilibrul, o pereche de mini o apuc de subiori i o
ridic pe cal. ncercnd s stea drept, Sheiia privi spre
american. M na i se odihnea pe aua din piele, lng
piciorul ei. li ntoarse o privire lung, aspr i spuse ceva
n spaniol omului care inea calul.
Fra a-i adresa nici un cuvnt Sheilei, se ntoarse l
se duse spre corpul ce zcea n praf. Ridicnd c a d a
vrul. l puse pe umr, ducndu-l c a pe un sac de
cartofi, spre bancheta din spate a mainii.
Magnetic, parc, privirea li fu deviat de la scen,
atras de o pereche de ochi la fel de negri i duri ca
nite crbuni. O obligau s se uite la posesorul lor, eful
bandei de renegai. Pulsul i se acceler ntr-o alarm
vag. Un freamt i o vo ce mnioas, vorbind spaniola
o eliber de privirea care o fixase, n timp c e atenia
lui se concentra n alt parte. Fr s-i d ea seama, se
ncordase n ultimele secunde, iar acum simea cum
muchii I se relaxeaz. Se uit i e a spre locul de unde
se auzise agitaia.
Mexicanul cu dini galbeni, cel care-l ucisese pe
"~id, sttea clare n centrul semicercului format -1*

Ja n e t D ailey

clrei. Un uvoi de ntrebri h spaniol se revrs spre


omul c e o nghease cu privirea cu o secund mai
nainte. Calul mexicanului se mica sub el nelinitit,
reacionnd la furia clreului.
Acesta gesticula spre Sheiia i se btea cu mna,
posesiv, pe piept, n acest moment, Sheiia realiz c-i
pusese calul astfel nct s-l mpiedice p e american s
se ntoarc la ea. Dei nu nelegea c e spune, scopul
Iul era clar. O revendica p e ea, c a proprietate a Iul,
Flori de groaz i se rspndir n corp. .Doar n-a
veau s-o fa c s clreasc alturi de omul care-l
ucise pe Brad I" fipa mintea ei terorizat. Americanul,
cel puin, i manifestase o und de comptimire. Cu
ochii mari, cercet fata cioplit a conductorului. De
cizia final era, evident, a Iul. Nici mcar nu se uita la
ea n timp c e ddu indiferent din umeri i-i m n calul
afar din cerc. Cu un strigt de triumf i grbi calul spre
Sheiia,

i opri calul lng ea, trgnd slbatic de huri.


Privirea ei se ndrept spre american, spernd c aces
ta v a protesta, dar p e fata lui nu vzu d e c t
indiferent. Braul care o nfc de talie o fcu .s
mpietreasc.

Nu I Nu I ip Sheiia, h timp c e era tras cu for


de pe a.
Strigtul el trecu neobservat. Cercul de oel al
braelor lui se strnse n jurul faliei el, aproape zdrobind-o.
n^du pinteni calului care sri nainte, aruncnd-o la

Fructele dragostei

pieptul lui. Criminalul rse de mpotrr


l Sheiia de altfel, c nu se va putea elibera i c-i
pierdea doar energia ncercnd. nghiindu-i un sus
pin, renun la lupt i-i ls corpul, rigid, la el n brae.
Ochii ei acuzatori privir banda care-i ncepuse
exodul de la locul crimei. Doi brbai rmai n urm se
grbir s se alture grupului uor rzleit.
Focul auriu din ochii el, ni cu resentiment spre
ochii albatri ai americanului, Dar el nici m car n-o privi
l-i mn calul lng conductor.
Minile legate i poziia lateral pe a, o forar pe
Sheiia s se sprijine pe braul i pieptul omului. Umrul
ei l terse pieptul, materialul grosolan al poncho-ului
zgrlind-o prin mtasea bluzei. Respiraia lui mirosea
urt i Sheiia ntoarse capul desgustat.
Banda ncepu s se ndeprteze de drumul prfos.
Traseul urmat pe terenul accidentat era paralel cu
lanul muntos care se desena vag la orizont, Prin grup
pru s treac o com and telepatic. Aproape simul
tan i ncetinir caii, la trap. Acum, capul eii o apsa
constant, nu i mai mpungea coapsele. Omul i spuse
c e va n spaniol, pe un ton cobort i sugestiv, rsufla
rea fierbinte arzndu-i faa. Sheiia i arunc o privire
otrvit i se ncord vzndu-i ochii sclipitori.
Stnd ghemuit la pieptul lui, bluza i se umfl din
cauza vntului, dezvelindu-i pieptul. Sheiia i ridic
braele pentru a-i lsa ncheieturile legate s-i
ascund protector snii.
^

---------------- [

Bl

Janet Dailey

'-No, no, senora, se mpotrivi ei cu un zmbet


P ot:ios i trase de funie pentru a-i da jos minile.
bsucindu-se n a, i nepeni cotul ntre ncheie
turii; braelor, apsnd pe nod l lnndu-l astfel la
distv |_a prima atingere a degetelor lui pe satinul
ce" evidenia pieptul, Sheiia se zbtu ncercnd s
sccj de minile lui desfrnate. Snii i ieir, plini, prin
ma''ialul subire. M na Iul aco p erea rotunjimea
unua
'-la-ti minile de pe mine! ip Sheiia furioas.
Beslo ur5 t i dezgusttoare I
El rse din nou i-i strnse snul mai tare. Doi
calai venir mai aproape s prlvesc, oferind vorbe
1:10 r'curajare i sugestii brbatului pe care-l numeau
^u. Sheiia ncerc s-i lovesc picioarele cu ale ei,
froiL|cces.
degetele Iul se micar pe fa{a bluzei, trgnd
nerolidtoare de nasturi pn cnd i rupser, lsnd
la vtjere snii. Juan strig nctntat spre privitori, de
P arc5i-ar fi prezentat bogia przii.
^inat l umilit, Sheiia se lupta acum mai slba
tic ic t nainte. Minile lui explorau prada, degetele
k^orite atingndu-i pielea, pn cnd Sheiia Izbucni ^(gustat:
''Tata n-o s v dea un ban I zise sufocat de
umilh, NjCj un cent | Auzj ? i ur| avertismentul n
c*'recia omului care clrea n fat, cu americanul

Fructele dragostei

Calul se agita sub perechea c e se lupta pe spatele I


su, micndu- i capul i sforind nervos. Sheiia i
ddu seama c n-are scpare. Fusese dat acestei
bestii dar tia c mai degrab ar muri dect s fie
violat.
Calul zvcni iar, agitat. Exista un singur mod de a
scpa de minile respingtoare i Sheiia ncepu s-i
ndrepte loviturile picioarelor spre gtul i greabnul
calului. Necheznd nspimntat, calul se ridic Tn
dou picioare, reinut de strngerea subit a frului i
de mpunstura pintenilor. Sheiia continua s lovssc
gfind i suspinnd, hotrt s se salveze.
Calul era gata s-o ia la goan,n panic. Clreul
trebui s-i foloseasc toat ndemnarea pentru a-l
tine pe loc. Cu ceilali n jur rznd de situaia lui, Sheiia
vzu crescnd furia nebun pe fata brbatului.
Clciul Sheilei se ag de un fru ntins. mpinse
n el, fcnd capul animalului s zvcneasc n lturi.
Dnd nervos din copite, ncerc s se nvrtesc, dar
schimbarea brusc de direcie se dovedi imposibil.
Sheiia simi cum picioarele calului se ndoaie, nainte
de a cd ea, greu, la pmnt. Se rsuci pentru a se
elibera din strnsoarea braelor n timp c e cdea.
Dezechilibrat, Sheiia se rostogoli nainte i ncerc
s fug. Nici nu fcuse cinci metri; cnd auzi pai grei
n urma el. O mn o apuc de cot i o ntoarse cu
brutalitate. Picioarele li fugir de sub ea i se prvli la
, pmnt. Ucigaul lui Brad sttea n picioare deasupra j

83

Janet bailey

ei, cu fata urt, schimonosit de dorina rzbunrii.


Doi clrei Tl oprir caii, ncadrnd-o pe Sheiia, apoi
coborr din a. Rupnd-o la fugnapoi, ochii sperla|l
ai Sheilei nu se desprinser de la brbatul numit Juan.
Se mpiedic, i el se apropie amenintor. Imediat
venir i ceilali doi i o apucar de brae. i lovi slba
te c

cu

picioarele,

mucndu-i

de

mini.

Pe

neateptate, fu eliberat. Sheiia nu se ntreb de ce.


Dar se ntoarse s fug din nou. n timpul luptei, restul
clreilor oncercuir. Respirnd greu, Sheiia se ddu
napoi prudent, netiind la ce s se mai atepte. l fix
cu privirea pe omul cu faa slab c e com anda grupul,
care a vea o expresie indiferent i rezervat. Ochii Iul
negri alunecar spre pieptul proeminent de sub bluza
descheiat. Imediat, Sheiia se acoperi cu braele.
Linia necrutoare a gurii lui se ncrei la gestul de
aprare, care venise prea trziu pentru a ascunde
ce e a c e vzuse deja. Desclecnd, dezleg ce va de
pe a. Preau a fi o ptur i o funie. Pe Sheiia o prsi
curajul, dar refuz s se clinteasc vzndu-l apropiidu-se.
Oprindu-se n faa ei, scutur un poncho. l ridic
deasupra ei, trgndu-i-l peste cap, i scoase braele
afar din estura grosolan. Vo cea calm, cu infle
xiuni zeflemitoare, II spuse ceva n spaniol. Sngele
alerga fierbinte prin vene, nervii erau ntini la maxi
mu
mum, simind pericolul la apropierea lui.

Fructele dragostei
li jc la funiei l fu tras peste cap. Inima J se opri
i**t "i'.jirt cnd sfoaraII atinse gtul, dar el o trecu, mai
i ii.-:, peste umeri.
- C e vrei s-mi faci ? gfi, incapabil s-i nchlvrea s-i fac.
1 1nu spuse nimic, oricum Sheiia n-ar fi neles. O
v-.i. in spaima h timp ce ncerca s-i ghiceasc in(ntiilv C n d laso-ul i ajunse la talie, el trase,
>h ingnd laul, funia acionnd c a o curea ce-i inea
i. ho-ul strns pe corp.

Ochii el mirai prsir chipul de neptruns, pentru


0 Ic? ita pe singurul care-i putea explica.
De ce face asta ? l ntreb pe american.
Erai att de doritare s alergi, c s-a hotrt s-i
tw i posibilitatea s faci puin jogging, veni replica
* -Sili irent.
Capul ei zvcni din nou spre perechea scnfeieii" de ochi.
Apucnd funia, el se ntoarse i porni napoi, suinlu

ope cal. Sttu un moment nemicat n a, fixnd


![! palid a Sheilei, apoi ls friele libere l ddu
pinteni calului. Frnghia ncepu s se ntind, Sheiia
: iv n a de ales ntre a merge la captul el sau a fi trt,
ulcare alternativ era preferabil situaiei dinainte.
, .ind sttea n braele ucigaului lui Brad, dar Sheiia
ninse prima variant. O mil, dou mile, mai multe.
I'lcioarele-i devenir greuti de plumb pe care tre1mia s le trasc pe terenul accidentdt, Praful mbib
----------------------------- (

85

) ----------------------------

Ja n e t D ailey

aeoii pe core trebuia s-l respire, ridicat de picioarele


calului din faa s a Transpiraia li lipise prul de gt. Pe
faf i apruser dre de praf umezit de sudoare,
Se sili s nainteze dincolo de ce e a ce ar fi crezut
c este limita suferinei, mpiedicndu-se din ce n ce
mai des.
Trecnd peste un petec de iarb, Sheiia czu h
genunchi, fiind prea epuizat pentru a se ridica n
picioare. Plmnii parc-i ardeau i fcu eforturi s-i
recapete respiraia. O umbr ntunecat se ridica n
fa ei. n orice moment se atepta s simt din nou
zmucitura funiei, dar nu-i psa. N-avea s mal fd c nici
un pas, orice s-arntmpla. O pereche de cizme prfui
te aprur sub ochii el. Obosit, Sheiia i nl capul
ce-i atrna pe-o parte. Trsturile brbteti, acoperi' te de barba neras, ale torionarului su se conturau
n faa ochilor ei mpienjenii. Se a p lec lhg ea cu
un bidon rotund n mn. Deurubndu-i capacul, i-l
oferi. Gtul ei era inflamat de praful pe care-l nghiise,
gura uscat, buzele arse i umflate.
Sheiia se uit la bidon c te v a momente. Ridicndu-i privirea spre figura dur, cut un strop de
saliv n gur i ncerc s-l scuipe. Un gest anemic de
ur.
El o privi Tn tcere, apoi ridic din umeri i-i duse
bidonul la buze. Clipocitul lichidului aproape o nnebu\ ni. Corpul ei nsetat ipa la vederea umezelii de pe

Fructele dragostei

buzele lui. Uitase de mndrie. D aca i-ar oferi bidonul a


doua oar, l-ar a ccep ta lacom.
n loc de asta, el puse capacul la loc i plec,
nghiindu-i un suspin, Sheiidl privi, Aproape capitula
se n faa ocestui ef de band, nemilosul ei temnicer.
Nu se uitase niciodat ntr-o pereche de ochi ott de
ntunecai, negri c a iadul i lipsii complet de orice
expresie.
Ajunsese la pragul nebuniei. Corpul i creierul ei
epuizat nu aveau nevoie d ect de cel mai uor impuls
pentru a se prbui fizic i psihic. Mai rezista doar dato
rit instinctului de conservare.
Privirea ei istovit cuprinse luminiul mic, plin de
tufiuri. Desclecaser i ceilali, lsnd caii s se odih
neasc. Colurile buzelor zvcnir spasmodic n timp
c e inspira cu greutate pentru a-i umple cu aer
plminii ari. Nu fcuser popasul pentru c ea nu mai
putea s mai fac nici mcar un pas, oi de dragul
cailor. Sheiia privi spre conturul zimat al munilor, pro
filat la orizont. Un soare orbitor veghea deasupra lor,
umbrindu-le povrniurile, fcndu-le s par ntune
c ate i amenintoare. Preau a fi mai aproape d ect
nainte. Sau poate door aa i nchipuia cu mintea ei
rvit.
Privirea nceoat cut spre Est. Urcaser, proba
bil continuu, de cnd prsiser drumul spre sud. Aerul
mai rarefiat explica de c e respira aa de greu. Sheiia
, era prea tulburat pentru a-i gsi consolare n aste

prea obosit pentru a mal gndi. Toat puterea prea


s fie necesar pentru a- i tine inima l plmnii n stare
de funcionare. ntr-o stare c a de trans, asculta bu
buiturile de ciocan ale pulsului, n urechi. Nici un alt
sunet nu-l penetra auzul nici murmurul vocilor ce
discutau ntr-o limb necunoscut ei, nici copitele cai
lor btnd pmntul pe loc, nici fitul cozilor ce
alungau mutele.
Nimic, n afar de sunetul care o asigura c mal
triete, nc.

{ sa }

Capitolul
6
Scrtitul eilor din piele i zngnitul pintenilor,
sparsr transa Sheilei, ncercnd s-l ridice capul,
vzu c a prin cea t impenetrabilii ochi negri privind-o
de sus.
Popasul se terminase. Banda suise pe cai, gata de
plecare. Sheiia privi lung trsturile dure, ale clreului
cu ochi ntunecai, noul el stpn diabolic.
Adunndu-l putinele forte rmase, SheilO se ridic
ovitoare n picioare. Latul trecut peste mijloc se slbi
se. Atepta s se ntind, odat cu plecarea calului.
n loc de asta, o mn nmnuat apuc funia i
cu o micare expert, bucla care-i nconjura talia,
alunec la pmnt. Calul fu mnat spre ea.
Bjbind, cu simurile confuze, Sheiia hcerc s-l
dea seama c e se petrece, dar era prea mult pentru
ea.
Aplecndu-se n a, o prinse n arcul de o(el al
braului, ridicnd-o de parc n-ar fi fost mal grea
d ect un copil. ntr-adevr, Sheiia se simea fr greu
tate, plutind, parc, n imponderabilitate. Cnd o roti
^ n brafe pentru a o aeza n a, ea i aminti de trat- y

Ja n e t D ailey

mentul revolttor i degradant de care avusese parte


de la cel numit Juan, care-l ucisese pe Brad. Muchii ei
slbii n- ar mai fi putut rezista unui asemenea atac.
Totui ncerc.

Nu, te rog. Bolborosi cuvintele din gtul usca


ncordndu-se.
Mica und de energie fu repede consumat,
lsnd-o fr vlag, nvins, n braele lui. Nu-i mai
rmase nici un dram de rezisten.
Te rog, implor Sheiia ntr-un suspin, nu mai face
asta.
Fr s-o mai tin. doar sprijinind-o cu braul. i
ignor rugmintea i ncepu s fac un colac din funia
cu care o trsese attea mile. Dup c e puse frnghia
la loc n a. l aranja poziia Sheilei, rezemndu-i umrul
sub braul su stng i lsndu-i capul s se odih
neasc pe umrul su. Mna stng adun friele,
apoi se ls uor pe oldul ei, Tn timp ce calul se puse
n micare. Ceilali clrei l urmar ntr-un grup rzle,
n poziia aceasta, Sheiia nu depunea nici un efort.
Braele i pieptul lui o susineau ferm.
Ochii mpienjenii i cercetar faa pe sub gene.
Barba neagr, neras de cteva zile, i accentua liniile
puternice ale obrajilor i brbiei. Buzele subiri i ddeau
un aspect nendurtor. Cute aspre erau spate n fie
care parte a gurii. Sugestia de noblee a nasului era
repetat n pomeii proemineni.

Fructele dragostei

Subliniai de gene groase, epoase, ochii negri se


micau necontenit peste teritoriul care-l traversau,
ntr-o stare de alert continu, care nu oglindea nimic
din gndurile sale interioare. Sprncenele groase, ar
cuite masculin, marcau nceputul frunii ce disprea
sub borul plriei prfuite. Era o fa ce impunea
respect, agresiv brbteasc i coluroas. Obliga la
pruden, Prezena lui ar fi dominat un grup, chiar
d a c n-ar fl rostit nici un cuvnt, aa cum fusese cnd
Sheila 11distinsese Imediat de ceilali tovari ai si.
Rezervat i dur, era un om de temut. Totui, sttea
destul de confortabil sprijinit de el, muchii pieptului l
braului lui legnnd-o. Mirosul Iul masculin, amintind
de mosc, i umplu toote simurile. Prea s-i drogheze
creierul obosit i s-o dezarmeze. Pleoapele ei coborr
i Sheiia nchise ochii.
Ceva I atinse obrazul. O vo ce joas, linitit i
uscat, murmura cuvinte pe care nu le nelegea, pe
ton de ordin. Clipi i deschise ncet ochii, luptnd cu
somnul care-i nceoa privirea. Se rezema de ceva
tare l stabil. Sau poate d e cineva ?
Ochii i se concentrar pe degetele nmriuate
care se deprtau de obrazul ei. Tn timp ce realiza unde
se afl, sprijinul i fu retras. Muchii hepenli i dureroi
reacionar ncet pentru a o echilibra, Tn timp ce el
cobor i se-ntoarse s-o dea jos i pe ea. Genunchii
Sheilei se ndoir, ddr minile de pe talie o inur pn
,, cnd fu n stare s se susin, Imediat H ddu drumul i j
V .

Janet Dailey
se duse s scoat aua de pe cal. Nesigur c e Tn
stare s mearg deja, arunc o privire n jur. ncepea
s se nsereze i asfinitul nroea orizontul. Rceala i se
strecur n oase. Pregteau tabra pentru noapte. Se
uit n jur la platoul natural care le servea c a loc de
tabr. Lng un pria cretea o iarb nalt, de
as. Un cal ncepuse deja s pasc, n timp c e i se
scotea aua.
Clipocitul apei o atrase pe Sheiia c a un magnet.
Setea i ardea limba i gtul. Privi spre locul de und se
auzea susurul, dar picioarele i erau intuite de pmnt.
Sub nas i apru un bidon. Simind umezeala apei,
ntinse lacom minile legate, pn cnd ochii ei re
cunoscur mna nmnuat care-i ntindea bidonul.
Privirea travers braul drapat n poncho spre fa
sumbr a rpitorului ei.
Tot corpul ei uscat tnjea dup ap, dar refuz s
bea din bidonul lui. Coborndu-i minile, Sheiia ntlni
provocator privirea lui umbrit, tiind c ea va fi cea
care va suferi din aceast demonstraie de rebeliune,
ddr nepsndu-i. O sprncean neagr se ridic,
lsndu-i o secund de gndire nainte c a bidonul s-i
fie retras. Pe jumtate scoas din mini de sete, Sheiia
ntlni privirea albastr a americanului. ncerc s fac
un pas pentru a se ndeprta de ei toi, dar fu oprit
de o voce poruncitoore, n spaniol, c e a pe care
. ncepuse s-o recunoasc,

V.

92

Fructele dragostei
obosit c a s fug. Tot c e vreau este
s stau jos. De-abia putu s-i recunoasc propria vo
ce, rguit i aspr. Poti s nelegi asta ?
Evident, mesajul fu neles, fie prin interpretarea
slbiciunii din voce, fie din instabilitatea picioarelor.
Nimeni nu mal ncerc s-o opreasc atunci cnd porni
din nou, muchii dureroi oferindu-i prea putin coor
donare n micri.
Un covor de iarb verde l fu pern Sheilei. Se fcu
ghem pe el recunosctoare, nedorind s se rrK' mite
Sdu s gndeasc. Dar trebuia s se concenneze la
altceva. ncerc, privind cerul care se ntuneca, s
gseasc prima stea. Ochii ei cercettori gsir, n
schimb, un om, aezat alturi, c e tinea un bidon n
mn. Inspir ad n c la vederea Iul, nelinitit, i privi
rea 11zbur acuzatoare spre perechea de ochi albatri.
Pleac de-aicl, ceru Sheiia rguit.
Credeam c vrei s supravieuieti, doamn
Sheila Rogers Townsend, rnji el, ddr iat-te aici,
ncercnd s mori de sete. Ai mi avut tentative de
sinucidere ?
Nu-i treaba ta. nchiznd ochii pentru a evita s
vad bidonul, i ntoarse fata spre iarba de sub cap.
Dar este treaba mea. E treaba noastr, a tutu
ror, sublinie el. Pretinzi c ai un tat bogat care va plti
o grmad de bani c a s te aib napoi. i uite c
ncerci s te sinucizi nainte s-i propunem asta.

Janet Dailey

Bani, ncerc Sheiia s rd, scond doar un


sunet nbuit.
Acolo jos pe drum ai pledat destul de bine
despre motivul pentru care trebuie s te lsm n viat.
Fr panic, fr s-ti pierzi cdpul. De c e nu mai vrei
s fii fat detedpt i s bei ceva ? Deurub capacul
bidonul i e a se nfior la acest sunet. Doar nu vrei cu
adevrat s mori, doamn Townsend.
Sheiia se cutremur.
Nu-mi mai spune aa. Se gnded c ntr-devr
nu vrea s moar.
O
mn se strecur sub gtul ei, ridicndu-i cap
Rceala bidonului II dtinse buzele. Mirosul dulce al apei
l umplu simurile.
Haide, bea. nclin bidonul, trimitndu-i o contitate mic de ap spre buze.
Sheiia i ridic minile pentru d ridic bidonul i mai
sus, lsnd dpd binefctodre s-i inunde gura uscat.
Nu putea nghii suficient de repede i senec.
Nu te grbi, o atention americanul. Bea cte
pu(in.
Sheiia se sili s bea cu nghiituri mici, dei ar fi vrut
s bea o vadr. Mai era ap n bidon, cnd el i-l iu.
Mai trziu, o asigur, apoi i aez capul hapoi
pe iarb.
Capul ei se mic pe perna de iarb astfel nct
s-l poat privi mal uor. i studie n tcere pret d e un
minut.
94

Fructele dragostei
/

Cum te cheam ? ntreb n sfrit.


Ezitarea lui fu evident, n timp ce-i f ce a de lucru
cu capacul bidonului. Cnd termin de nurubat c a
pacul. se uit cu Indiferent aparent spre restul
bandei. ntoarse o privire albastr, rece, Sheilei.
Mi se spune Laredo, zise. Indicnd cu o ridicare
a capului restul grupului. Sheiia atepta s afle numele
lui complet. Gura lui se subie ntr-un rnjet E un nume
la fel de bun c a oricare altul, conchise el.
Curiozitatea se aprinse n ochii el de pisic.
Eti din Laredo ?
Nu tocmai, neg el fr s mai adauge altceva.
Chiar eti american ? insist ea.
M-am nscut acolo. Se uit spre nord, cu o
privire vistoare n ochi. O spusese c a i cum n-avea
de gnd, sau n-ar fi putut s se mai ntoarc acolo.
Ei cine sunt ? Umbrele se alungeau, lsnd urme
ntunecate lng oamenii care se micau prin tabr.
Numele lor? O cu p a ia ? Probabil au i uitat. E
mai bine aa, spuse Loredo. E mai uor.
Se aprinsese un mic foc. Lumina plpitoare atin
gea fata plin de ur a brbatului numit Juan. Rnjetul
care-i despica buzele lsa la vedere nite dini galbeni,
stricai. O privea int pe Sheiia. Trupul ei i aminti Intens
de minile lui spurcate i de mirosul respingtor al
respiraiei iui.

E mai uor pentru tine i prietenii ti s furai, s


\ ucidei i s violai. remarc Sheiia cu ur amar.

95

Ja n e t S a ile y

El urmrise direcia privirii ei. Expresia II era priete


noas. cnd se ntoarse spre ea. Arunc bidonul cu
ap pe iarb, lng Sheiia.
i las asta. Eu a mai atepta pn s beau din
nou, spuse ndeprtndu-se.
Laredo I Sheila l strig, ridicndu-se ntr-un cot,
ovnd ncheieturile legate, nc. El se ntoarse i
atept politicos, dar totui absent, s continue.
O s,,, se nec n cuvinte, dar i reveni:
O s fiu distracia nopii pentru tine l prietenii
t i?
Ai spus c taic-tu nu mai d un cent dac
eti vtmat.
Rspunsul era, totui, destul de ambiguu.
tiu ce-am spus. Dar nu mi-ai rspuns clar la
ntrebare.
Dnd din umeri, Laredo se ndrept spre foc,
lsnd-o s-i nchipuie ce vrea. Nemaifiind orbit de
epuizare i sete, Sheiia se aez pe iarb.
Nu-i putea opri nimic s-o violeze i apoi s cear
rscumprarea. Comportamentul l cuvintele Iul Lare
do erau semne clare c nu se pune mpotriva
camarazilor su pentru a o apra, iar banda de tlhari
nu avea scrupule.-Legat l suferind, Sheiia n-avea
nici o putere s se apere singur. Se mprea m nca
rea dintr-un ceaun care atrna deasupra focului.
Fasole, i spuse mirosul i simi mpunsturile foamei n
y stomac. Trecuser aproape douzeci i patru de ore

Fructele dragostei

de cnd mncase ultima oar, dar i se parea mult mal


mult. Comarele par ntotdeduna mdi lungi, iar al ei
dodr ncepuse, gndi Sheild. Civa pai mal ncolo,
Laredo se aezase cu picioarele ncruciate sub el, pe
pmnt, mncnd cu poft din vasul pe care-l inea
n mn. O can din metal, plin cu c afe a aburind,
se balansa pe un genunchi, Sheiia l privi lacom, n
timp ce stomacul ei se zbtea, protestnd.
Conturat n lumina focului, o siluet nalt veni
spre ea. Sheiia recunoscu imediat n qmbra mictoare
pe eful bandei. Numai cnd fu lng ed, putu vedea
castronul de mncare pe care-l ducea ntr-o mn i
ceaca cu cafea din cealalt, Aplecndu-se, puse va
sele pe pmnt, lng ea. Foamea o orbi la vederea
neapetisant a mncrii: un pumn de fasole cu o
bucat de carne uscat i un codru de pine neagr,
i ridic ncheieturile pentru a fi dezlegat. El doar se
uit n jos spre ea, trsturile dure fiind ascunse de
umbrele nopii.
Dezleag-m.
El nu fcu nici o micare. Oftnd nerbdtoare.
Sheild arunc o privire peste umr ctre Laredo.
Vrei s-i spui efului tu cel prost c nu pot s
mnnc cu minile legate ?
Ezitnd, Laredo i ridic privirea spre brbatul care
sttea n picioare lng Sheiia. Schimb cu el cteva
cuvinte n spaniol, n care Sheiia nu auzi vreun Si* sau
y No" rostit de vocea joas. nainte s-i dea seama n
f

Janet Dailey

---------------------c e fel se luase decizia, rmase singur, eful


Tntorcndu-se lng foc
Privirea ei l cuta pe laredo. Acesta se ridic ir>
picioare, cu castronul i ceaca n mn, venind apoi
lng ea. Aezndu-se alturi, slbi nodul frnghiei sl
i-o desfcu de pe ncheieturi.
Mulumesc. Sheiia i ndoi degetele nepenite
i-i mas ncheieturile, in locurile unde sfoara aspr il
frecase pielea, rmseser cercuri roii, dar foamea
era prea puternic pentru a se mai sinchisi de asta.
,
Execut ordinele, doai. Ddu din umeri, indiferent
i-i lu castronul.
Cu minile nesigure, Sheiia i urm exemplul. n
urmtoarele minute fu ocupat s-i potolesc foa
mea. culegnd fasolea cu buci de pine l rupnd
cu dinii bucile de carne tare. Nu mai rmsese nici
o frm n farfurie, cnd sfri masa cu o nghiitur
de cdfea. Stul, i fcu palmele cu n jurul cnii l
privi la focul care mocnea.
La fel fcu i Laredo, atragndu-i privirea. La strlu
cirea moale a focului, prea mai tnr, cu un aer de
solitudine n ochii albatri. Curiozitatea Sheilei fu strnit
din nou.
Locul tu nu este aici. cu ei. Ti spuse ea ncet.
El i arunc o privire cinic i zeflemitoare.
Chiar aa ?
Tu nu eti c a ei.
De ce ? rnji. Pentru c tiu englez ?

^ --------- r ^

r i -------

Fructele dragostei
f

Nu, .bineneles, Sheiia l studie, cu ca pu l d a t


'i i i parte. De c e eti cu el ? Nu pot s cred c e
J- i<nea ta.
Nu vrei s crezi, o corect el.
Tu ai ales s fii cu el ? Era hotrt s obin un
liMfnins clar la ntrebarea ei.
Da. Nu era nici un regret n vo cea lui. Sunt
i In lunii mei.
Chiar d a c au ucis un om i te-au fcut prta

i-i ocest crim ? Sheiia nu putea s accep te faptul


i'i ol chiar credea c e spunea.
Te referi la soul tu ? A fost ucis de propria lui
prostie. Doc nu scotea pistolul, ar fi trit foarte bine,
minus ceva bani asta-i tot. Dar observ c nu eti
jrozav de mhnit de moarte Iul.
Sheiia ignor deliberat ultimul Iul comentariu.
Pentru c i-a aprat proprietatea, i-a provo
cat propria moarte ? Aa consideri tu asasinarea lui ?
rrlvirea ei mnioas alunec spre conductorul reneI lailor, care sttea civa pai mai ncolo. Sou tu doar
traduci cuvintele lui ? eful tu, care mi-a cruat viaa,
plin de mil. c a s m poat dd ticlosului care mi-a
i icis soul ?
Sheiia nu vorbise ncet i nici nu ncercase s
( iscund nelesul otrvit al vorbelor. Laredo sorbi din
c:afea i nu rspunse,
Ce-i ? ]i-e fric s nu-l aduc aminte cum nu ai
' avut nimic de spus cnd eful tu m-a dat pe minile j

Janet Dailey

brutei ? Nu te pot nvinui pentru asta, nu-i aa ? ntreb


batjocoritoare. Tu doar execuj ordinele.
Exact, ncuviin calm.
indiferent d d c le consideri corecte sau nu.
adug dezgustat.
Cine-i el ? Diavolul rencarnat ?
Numele nu sunt prea importante pe aici. Prea
imposibil s reueasc s-l provoace pe Laredo. Nici
nu-i apra eful, nici nu-l condamna, '[i-am spus l mai
devreme. Bea-i cafeaua.
i tu c e faci ? Plecciuni ct mai adnci i-i spui
S trii, efu ?" Prea inutil s apeleze la el, dar era
singura el speran. Trebuie s m ajui, Laredo. Eti
american c a i mine. Nu-i poi lsa s fac ce-or avea
de gnd cu mine. Te rog.
Oh, Dumnezeule. Chiar nu slmti cum m
urmresc ? Cum ne urmresc 1
Privirea ei cuprinse cercul brbailor strni n jurul
focului. Nu banii ei le atrgeau privirile.
Ajut-m s scap de aici.
C a s te poi duce la soldados, Ic pollcia, i s
le spui ce s-a-ntmplat ? i lu Laredo cererea n
derdere, Uii c-am fost aici cu el. Laul va c d e a la
fel de bine i pe gtul meu, c a i pe al lor.
Nu le-a spune nimic, jur. Te rog, ajut-m.
-Las-o balt, spuse golindu-i ceaca de cafea.
Lacrimi fierbini l izvorr din ochi. Sheiia ncerc
v s i
? le rein, de-abia respirnd de fric s nu nceap I
{

100

Fructele dragostei

s hohoteasc. Ii trebuir cteva minute bune c a s-i


poat redobndi stpnired de sine.
Unde m ducei ? Glasul ei rguit l puned
acum pe Laredo la un loc cu ceilali.
Mine ? Privirea Iul o atinse scurt, apoi flutur
spre vest. Acolo sus.
Sheiia se ntoarse, prinznd licrul unei igri, amintindu-i ct de dproope era de ei eful bandiilor. Ochii
ei cutar conturul negru. nfricotor al munilor Sierra
Madre.
In muni ? ntreb, primind apoi o scurt ncu
viinare din cap.
Acum se explica de c e foloseau caii la transport,
ntinderile vaste ale lanului muntos de la nord, erau
accesibile doar clare sau la picior. Aceste locuri pri
mitive. amenintoare, ave au s fie un ascunzi
perfect pentru banda fr-de-lege. Inima i se nec in
neagra disperare.
Cum o s luafi legtura cu tatl meu ? ntreb,
temndu-se pentru prima dat c nu va mai fi lsat
s plece.
Ne descurcm noi.
C e se va-ntmpla cu mine cnd primit! banii ?
Nu depinde de mine. i scutur capul,
nepstor Tn aparen n legtur cu soarta ei.
De el, presupun. Cu o micare a capului, indic
\ silueta aflat la civa pai mai depdrte. Sari de cteV

101

JanetDoiley
ori i ordon, sou mai nti ntrebi ct de sus ? ntreb
acid.
Vorbeti prea mult. Tonul vocii Iul i spunea c nu
era chiar att de insensibil la bdtjocura el, pe ct vroia
s par. Ridicndu-sen picioare,Ti oferi Sheilei o mn.
Haide, s-a fcut trziu i e timpul s ne culcm.
ntinsese mna s-l accep te ajutorul, ddr restul
, cuvintelor il opri micarea. Degetele ii rmaser sus
pendate Tn aer, la civa centrimetrl de palma iul,
ntins.
Noi ? repet Sheiia, cu fiecare nerv n alert.
Dormi cu mine n noaptea asta, ncuviin Lare
do.
Furia o fcu s vad rou n fata ochilor. Apelase
la el pentru ajutor, i mprtise temerile ei n legtur
cu c e i se poate htmpla n noaptea ntunecat.
Se gndise c n-o s-l opun nici o rezistent ?
Pentru c era american i vorbise cu ea, credea c va
fi recunosctoare c este el l nu altul ?
Braful ntins li ndeprta pancho-ul de pe piept l
de pe coapse, n lumina slab, Sheiia vzu mnerul
unul cujlt ieind din teaca din piele, care-i atrna la
centur.
Cu un aer de resemndre, Sheiia i ddu mna
stng l 11 ls s-o trag sus. Prefcndu-se c se
mpiedic, apuc mnerul cufitului i-l trase din teac,
nainte c a Laredo s-i dea seama c e face. Se elibe 2

Fructele dragostei

i se retrase doi pai. Lama cuitului sclipea ameninttoare n lumina plpitoare a focului.
Nu m atinge, uier.
Prdast mic. d-mi cuitul, murmur el suprat
cu glas cobort.
Vino doar ncoace, i-o s te,,, uuu... I Un ipt
ascuit de durere l izbucni din gt.
Gheare de ofel i ncercuir ncheietura rnit la
spate, rsucindu-i-o pn cnd cuitul i alunec dintre
degetele paralizate. Imediat, Sheiia fu rsucit i obli
gat s se-ntoarc, cu m na ndoit la spate,
izbindu-se de zidul solid al pieptului unui brbat.
Alt mn o ap u c de pr i-i trase prul pe spate.
Buzele i se desprir ntr-un gedm t de durere, n timp
c e ochii ei rotunjii priveau faa cu trsturi dure, sldbe.
Crbunii ncini ai ochilor lui i arseser nti ochii, lsnd
apoi o urm fierbinte pe obrajii i pe gura ei, umed i
tremurtoare.
Tn orice moment, Sheiia se atepta c a gura lui
nendurtoare s-o zdrobeasc, brutal, pe a ei. Simea
n fiecare fibr a corpului, slbticia srutului, dei el
nu-l ncercase nc. Dar mintea i se nvrtea ameit,
zdruncinat de posesiunea imaginar.
-

La fel de brutal cum i fusese trntit n brae, fu

eliberat, cznd pe pmnt la picioarele lui. El culese


b u cata de sfoar care-l legase ncheieturile i i-o
y arunc lui Laredo, mrind un ordin scurt.
{

103

Janet Dailey
Gura lui Laredo era crunt n timp ce-i lega iar
minile.
Nebuno, murmur. C e te-a a p u cat ?
O voi fa ce din nou, fgdui Sheiia cu tremur n
voce,
tie i el,
Cnd Laredo se ridic, peste Sheiia fu aruncat o
ptur, nsoit de un uvoi aspru d e cuvinte spaniole.
Ar fl vrut s se ghemuiasc sub ptur, dar nu-l putea
desprinde ochii de la brbatul dominator care o pri
vea. Laredo se ndeprt, i se-ntoarse peste cteva
clipe pentru a-l aeza aua lng Sheiia.
Scuturndu-i ptura, se aez pe pmnt lng
ea l se nveli, dndu-l plria n fa pentru a-i odihni
capul pe a.
Odihnete-te c t poi, d oam n Townsend.
Mine va fi o zi lung, spuse rece Laredo. Cineva v a fi
de gard toat noaptea, iar eu dorm foarte uor.
Relnndu-l un suspin, Sheiia urmri silueta dlicnd
vasele lng foc l rmnnd n picioare la civa pai.
n ntuneric. Un chibrit se aprinse, acoperit d e o pere
che de mini lng o igar. Apoi nu-i mai putu
distinge figura, dar tia c el este acolo, noul el stpn.

Faptul c Laredo sttea ntins alturi i nu tabrse


peste ea, nu-i d dea o senzaie de siguran, sau de
uurare. nc tremura din cauza braelor de oel care
o inuser. nchise ochii, dar se ndoia c va putea
dormi,

Fructele dragostei
. < m v a n n o d a t l irita pie le a d e ja rnit a n cheilnnu>i Sub ea, p m n tu l H chinuia muchii am orii,
iuiii.i imtl mirosul tutunului aprins.
.' A supravieuiesc" , g n d i e a l simi n e v o ia s r d

Janet Dailey

Capitolul
7
Genunchii Sheilei se blbneau'atingnd calul lui
Laredo. Pielea tare a eii ii fcuse urme dureroase pe
priie interioare ale coapselor. Minile ei legate nu
mai aveau puterea s se sprijine pe a, pentru a-i
pstra echilibrul. Ar fi vrut s-i odihneasc capul pe
spatele larg al lui Laredo, dar tia c i's-ar fi zgltiat
la fiecare pas, ca o minge, d a c ar fi ncercat. eful
bandei era alturi. Fusese n a toat ziua, dar prea
proaspt i vioi. nu c a Sheiia, creia i obosiser toate
oasele i era pe jumtate moart de durere. Privirea ei
trimise fulgere aurii spre omul ce prea s nu obo
seasc niciodat.
Drumul urca brusc i trebui s-i concentreze toat
puterea c a s rmn clare. Plecaser nainte de
ivirea zorilor i ajunseser n muni, curnd dup prima
lumin a rsritului. Sheiia nu vedea nici o urm de
potec, totui clreii ur.cau erpuitor prin locuri undeai fl crezut c numai caprele se pot avnta, apoi
coborau n vl i trectori, dup care iar urcau.
v

Se prea c sunt ghidai doar de instinctul conductorului. ntr- un moment de ur i resentiment.


{

106

/f

Fructele dragostei

Sheiia sper c s-a rtcit. Sentimentul nu dur mult l


ncepu s alunece de pe spatele calului.
Ajutor, gfi Sheiia.
Laredo ntinse un bratn spate c a s-o trag napoi
i o tinu n timp c e calul ncepu un urcu plin de
obstacole. Ajuni sus, pe o coast ngust, calul i relu
trapul.
N-am putea s ne oprim i s ne odihnim puin?
protest ea obosit. Sau mcar s ncetinim ?
Mai rezist. Aproape am ajuns, i rspunse el fr
mil n glas.
Unde am ajuns ? n iad ?
Pru s treac o eternitate pn ajunser ntr-un
culoar muntos. Hiuri rsucite, pipernicite, se agau
tenace pe pereii stncoi, aplecafi peste clrei.
Calul i iujl pasul, tiind c a ajuns acas.
Privind peste umrul lui Laredo, Sheiia ncerca s
vad locul de destinaie. Culoarul se ngusta ntr-un
canion spat adncn stnca Sierrei Madre. O potec
erpuia pe fundul canionului iar pe marginea ei erau
risipite o mn de colibe din chirpici.
Laredo opri calul n fafa uneia l desclec. Sheiia
sri Ih braele ntinse s-o ajute. Absent, observa cum
ceilalfi clrei se ndreptau spre alte colibe i auzi
strigte care salutau ntoarcerea acas.

Cu o mn pe spatele' ei, Laredo o coduse n


interiorul umbrit al adpostului. Se oprir nuntru i
^ Sheiia inspect fr interes camera. O buctrie prir '

tiv i un fel de sufragerie ocupau jumtate din ncpe


re. Presupuse c mobila grosolan din cea la lt
jumtate, desemna o cam er de zi. O deschidere
arcuit ntr-un perete d dea spre un coridor, c e prea
s duc spre alte camere.
Tn spatele Sheilei se auzi o voce familiar, vorbind
n spaniol. Se ntoarse i ntlni ochii negri. O lam rece
de metal alunec ntre ncheieturile ei i vzu c Loredo ii tia funia ce-l legase minile.
Un cuvnt de mufumire era s plece de pe buzele
ei, cnd i aminti ce-i spusese Laredo. Nu f ce a dect
s ndeplineasc ordine. Aa c i ndoi degetele,
pentru a pune sngele ih micare, i nu mai spuse
nimic. Punnd cufitul n teac, Laredo se ndrept spre
u.
Unde pleci ? l ntreb, ncercnd s nu-i arate
teamo de a rmne singur cu eful renegailor.
Laredo se opri, plimbnd-! privirea de la Sheiia la
ef.
S m ocup de cai.
Iei afar i privirea ei se desprinsese d e perechea
de ochi negri, scprtori. Avea senzaia stranie c el
i citete gndurile i-l ntoarse spatele. Senzaia c este
privit era att de puternic nct simi furnicturi prin
locurile pe care i le cutreiera privirea Iul. Nu fu surprins
cnd ii auzi vorbind la doar un pas n spatele ei.
Sertoro. Tonul calm dar poruncitor, fu nsoit de
un gest care l arta hoiul de treqere.

Fructele dragostei

Culoarul se ramifica n dou camere, in aceeai


manier, i indic Sheilei s intre n ultima. Se supuse,
presupunnd c este noua ei nchisoare. Semna cu
chilia unui clugr. Un pat de campanie, o msu de
toalet cu un lighean, un ibric cu ap i un scaun, O
draperie dintr-o estur grosolan, de un portocaliu
ters, atrna la singura fereastr.
Cercet cam era cu privirea l se opri asupra oglin
zii ptrate ce atrna deasupra msuei de toalet. i
privi ocat imaginea din oglind. Arta c a o haimana
prpdit. Fata-i era brzdat de murdrie l sudoare.
Culoarea natural a prului, nclcit i rzle, era
ascuns sub straturi groase de praf. Poncho-ul mizera
bil c e o acoperea, f ce a c a silueta ei s par fr
form. C a prin vis, Sheiia duse o mna la obraz, vrnd
p a rc s se asigure c imaginea din oglind i
aparine. Pipi crusta care-l acoperea tenul, de obicei
att de moale. Toate simurile I se nfiorar observnd,
n sfrit, murdaria care-l acoperea ntreg corpul i
percepu mirosul sudorii d e cal, c e em ana din hainele
l pielea ei. De abia de mai arta a fiin omeneasc,
drept pentru care se ntoarse dezgustat de la oglind.

Este vreun loc unde m pot spla ? ntreb Shei

la repede.
M asca cioplit a fetei lui, nu ddu nici un semn
c-ar pricepe dorina ei. Sheiia oft nerbdtoare,
ntrebndu-se
cum l-ar putea face s neleag.
yW
r

102

Janet Dailey

Vreau s m spl. Pricepi ? i frec palmele una


de alta ntr-un gest gritor. Baie. S m spl. Dup ce
i studie pantomima, el se duse la msua d e toalet i
turn ap din ibric n lighean. Cu o fluturare a minii li
art Sheilei c poate s-o foloseasc.
Nu, nu, cltina ea hotrt din cap. Uite, senor
oricum te-o chema. Ezit nainte de a completa spaiul
gol cu o ridicare deziteresat, din umeri.
Rfaga, o ntrerupse el politicos, nu se putea
observa nici o und de emoie pe fata slab, mascu
lin sau n ochii negri.
Sheiia l privi curioas, nesigur c-i dduse nume
le lui. Lund n considerare felul n care Laredo se
ferise s i-l spun, ap ro ap e crezuse c a v e a s
rmn un secret.
Senor Rfaga ? repet pentru a se convinge. Ti
rspunse cu o uoar, puin arogant, nclinare a
capului. Sehor Rfaga, relu Sheiia, nu vreau s m
spl doar pe mini. Repet gestul dinainte. Vreau s
m spl peste tot prul, hainele, tot. nelegi ?
Expresia lui era impenetrabil. Sigur c nelesese
c e i-a spus, gndi ea iritat. Se ntreba d a c nu cum va
se prefcea, dar ncepu din noij s-i explice.
E prea mic, (Ip e a l se trnti pe podea, n
mijlocul camerei, simulnd c se spal improc ap.
Vreau s fa c bale ntr-o c a d mare cu ap, ne
legi ?
De la u venir rsete,

110

Fructele dragostei

C e f a c i? ntreb Laredo cu amuzament evi


dent, ochii albatri rznd la Sheiia.
Vrei s-i explici acestui imbecil vorbitor de spa
niol c nu vreau s m spl n lighean, cl vreau s fac
o bale c a lumea ? ceru ea rece.
mi pare ru, dar, furnizorul ne-a tiat ap a cald,
spuse Laredo zeflemitor.

|
Trebuie s fie ce va pe aici, mai mare dect
ligheanul sta afurisit. Tu unde faci baie ? ncerc Shei
la, l adug caustic : Sau poate c nu faci ?

O intervenie n spaniol nu-l ls pe Laredo s-i


rspund la ntrebare, rspunznd n schimb efului
su. Schimbul de cuvinte fu scurt i potolit.
Baia m ea ? Ti reaminti Sheiia, punctul n care se
oprise conversaia,
Band, se auzi vo cea joas.
Asta nseamn baie", traduse Laredo.
Bine c
nerbdtoare.

a priceput p n la urm, oft

Dup cum ti-am spus, instalaiile de pe aici sunt


destul de primitive, dar e un izvor pe care-l folosim
cnd ne mbim.
Pot s-l folosesc i eu ? ntreb e a ironic.
Rspunsul ii primi de la Rfaga, Acesta deschise un
sertar i scoase un prosop nou, aspru, i o bucat de
spun de cas pe care i le ddu Sh'eilei.
Le lu cu prudent, infiorndu-se la privirea lui
ant.
1.

Janet Dailey

O ndrept spre hol, cu un gest, nsoind.-o


mpreun cu Laredo. La' intrarea n colib era un
brbat sprjlnit lejer pe unul din stlpii ce susineau
acoperiul, avnd n mn o puc cu eava ndrep
tat n jos. Cnd Sheiia apru n u, fcu un pas,
naintea ei, pentru a-i bloca ieirea. Vznd c ceilali
doi brbai aprur n spatele ei, i facu loc s treac.
Nu-i prea cunoscut Sheilei. Era aproape sigur c nu
fcea parte din grupul cu care venise. Rfaga i-o lu
nainte, fcndu-i semn s atepte n timp ce vorbea
cu strinul.
sta cine e ? Sheiia i privea curioas pe pei doi,
n timp c e Laredo atepta lng ea. Ce face aici ?
E de gard. Va fl cineva la u tot timpul ct eti
aici.
Pentru protecia cui ? ntoarse ea. l e fric lui
Rfaga c fur alt cuit i-l atac ? Prinse licrul de
surpriz din ochii albatri la auzul numelui banditului.
Mi-a spus c aa-l cheam, explic rece.
Rfaga ? Da, aa-l cheam.
Pari surprins.
Pentru c al reuit s te-nelegi cu el, avnd n
vedere dificultile pe care le-ai avut, mimnd c vrei
s faci baie. Amuzamentul i sclipea din nou n ochi.
Eu, Tarzan. tu Jane, e mai uor de Interpretat,
ddu Sheiia din umeri, tiind c fusese nc i mai
simplu. Nu cred c sta e numele lui adevrat, mai
mult dect e Laredo al tu.
112

Fructele dragostei

Nu, e numele pe care i-l dau oamenii.


Ce nseamn ? Sheiia se uit la Rfaga. O pan
ter, probabil, gndindu-se la graia i detaarea felin
cu nuane de cruzime ale unui animal de prdd.
Cred c se traduce cam aa... Laredo se
ncrunt, cutnd un echivalent n englez o rafal
de vnt sau de fulger de lumin.
Termenii Hsugerar ceva nvalnic, ceva amgitor
i volatil.
Lund n consideraie ocupaia lui, numele era
probabil potrivit, gndi ea crispat i se ntreb d ac
era adevrat, sau doar vroia s fie semnificativ.
Care-l numele lui real ? ntreb curioas.
Nu tiu. Laredo i scoase plria i-i trecu dege
tele prin claia de pr castaniu, apoi i-o puse la loc,
trgnd-o n jos pe frunte. Nu ne place s auzim astfel
de ntrebri pe aici.
Paznicul ei asculta ce-i spune Rfaga, dar o privea
int pe Sheiia. Se prea c ea era subiectul discuiei.
Observ c Laredo evitase iar s-l dea un rspuns
desluit n legtur cu omul de gard,
Nu ml-al explicat pe cine pzete omul sta, i
aminti ea. Pe mine sau'pe Rfaga ?
Diego va staalci, sau altul, ca s fie sigur c nu-i
vine cheful de vreo plimbare lung, i rspunse, pri
vind-o pe sub borul plriei.
Privirea el cuprinse munii care se nlau din ca-

Janet Dailey
Unde m-a putea duce ? oft ea amar.
Nicieri, ncuviin Laredo, dar Rfaga crede c
eti destul de nebun c a s-ncercl.
i tu ?
Ai uitat c eu sunt cel cruia i-ai furat cuitul. Da,
ddu Laredo din cap, cred c ai ncerca s fugi, dar
n-o s ai ocazia.
Sheiia nelese c era prins n capcan. nchisoa
rea era acum com plet, cu ziduri, gardieni i
guvernator. Lipseau doar gratiile la fereastr. Simi c
o cuprinsese disperarea i tiu c sta era doar nce
putul.
Terminnd de dat ordinele gardianului, Rfaga se
ntoarse spre ei, apropiidu-se cu un gest scurt, c e nu
suporta hpotrivirea, i indic Sheilei drumul pe care s-o
ia, nelund n seam opoziia ei. Ochii ei artau destul
de clar faptul c ar trece'bucuroas la canibalism,
d ac, bineneles, fce a safteaua cu Rfaga.
Simind c parc l aerul se electrizase n jurul celor
doi Laredo atinse borul cu degetele i-i lu tlpia.
Ai ncredere s rmi singur cu mine ? fulger
Sheiia spre Rfaga. tia c nu nelege nici-un cuvnt,
dar trebuia s-i verse nervii pe cineva, altfel, simea c
se nbu. Nu i-e team c am s fac un gest necu
getat cum ar fl, de exemplu, s-i scot ochii ?
De parc i-ar fi dat seama c vorbele ei nu valo
reaz nici ct o c ea p degerat, el nici nu clipi. Se
)sea de semne fcute cu mna pentru a o condu-

114

Fructele dragostei
c e pe sub copacii umbroi aflai Tn spatele colibei de
culoarea lutului. Vegetaia abundent, subtropical,
ascunse pn-n ultimul moment, micul laz Tndigult de
sub izvor.
Luciul apei scnteia rece i ispititor sub srutul soa
relui.
Pasrile zburau alarmate, din creang Tn creang,
la vederea oamenilor. Sheiia uit suprarea, abandonndu-se dorinei de a-i simp trupul curat de
murdria ultimelor zile.Ls prosopul i spunul pe mal i ddu s-i scoa
t poncho-ul murdar, dar, amintindu-i de brbatul din
spatele el, se ntoarse. El sttea privind-o l ateptnd.
Vrei s te ntorci cu spatele ? l ajut s priceap
descrlindu-i un cerc cu mna.
Privirea lui impenetrabil o fixa n continuare,
ncpnat, Sheiia nu fcu nici o micare c a s se
dezbrace, hotrt s nu fie ea prima care va ceda
n acest rzboi al privirilor.
Bano, spuse Rfaga i-l art ochiul de ap.
Nu intru n ap pn nu te-ntorci, insist Sheiia
enervat. El se apropie de un cop ac rezemndu-i
lene, umrul de trunchi. n tot acest timp nu-i dezlipise
privirea de la faa ei. Vorbind n spaniol, l indica din
nou iazul, apoi, peste umr, drumul pe care veniser.
Sheiia prinse cuvinte bafto" i casa". Pe ultimul 11
cunotea. Ghici c li spunea c d a c nu face baie, se
^ vor ntoarce acas. Arznd de suprare, nelese c /

Janet Dailey
trebuie s aleag ntre a rmne murdar l a se
dezbrca sub ochii Iul.
Totui gsi o solufie. l ntoarse spatele i-l scoase
poncho-ul cu degetele tremurnd de furie.

D ac speri s vezi striptease pe gratis, afl c


neli, Ti spuse scrnind slbatic din dini. Jinndu-i
piepii bluzei cu minile, se ntoarse i-i arunc pocho-ul
n faa impasibil. El 11prinse cu o mn. Hainele mele
sunt la fel d e murdare c a mine, l mai strig.
Sheiia se aez s-i scoat pantofii, apoi intr n
ap. ocul temperaturii apei, rece c a ghea, i smulse
un suspin de surpriz. Dar nu dorea,n nici un chip, s-i
arate slbiciunea. Drept pentru care se avnt cu
curaj, dar strngnd din dini, n apa iazului. Ieind la
suprafa cu prul ud, i ndeprt uviele de pe fa,
clnnind crunt.
Plutind n apa puin adnc, se scufund pn la
gt. Se lupt s ias din bluza care se lipea de e a i o
arunc pe mal. Reui s ias i din pantaloni,
rmnnd doar n chiloi. naintnd, treptat, pn la
marginea iazului, trnti pantalonii peste bluz l se ntin
se dup spun. Apa era prea rece c a s piard timpul,
felicltndu-se c l-a pclit pe Rfaga, se spuni Iute,
simind cum scap de murdrie.
Cnd vru s-i clteasc clbucul din pr, avea
deja minile i picioarele amorite. Stngace, se duse
spre mal l lu prosopul. l despturi i-l inu n faa
'-'Aptului cu o mn l, n timp c e Ieea cltinndu-se

Fructele dragostei

din ap a c a de ghea, i-l nfur pe lng corp.


Arunc o privire spre Rfaga. in aceeai poziie negli
jent, cu un umr sprijinit pe trunchiul copacului, o
privea pe Sheiia. Prinzndu- i capetele prosopului sub
brae, se aplec deasupra apei i-i spl bluza i
pantalonii. Drdia i avea pielea de gin. Visnd la
haine curate i uscate, Sheiia i pregti, n schimb,
haine curate dar, ude.
. Stnd cu spatele la el, i trase pantalonii nainte de
a arunca prosopul. Bluzei i lipseau nasturii, aa c
Sheiia o nnod n fa. Decolteul ad n c al noului
model i expunea adncitura dintre sni, n timp ce
materialul mbibat cu ap, lipit de ea, 11 evidenia
flecare rotunjime a pieptului. ncercarea ei de-a-i a co
peri farmecele era destul de ineficient, dar nu mai
putea suporta, nici gndul, mcar, d e a-i pune din
nou pe ea, poncho-ul jegos. i fcu un turban din
prosop, apoi se ndrept spre Rfaga. inea umerii
drepi, brbia mndr, n timp ce ncerca s-i contro
leze tremuratul.
Desprinzndu-se lene de lng copac, Rfaga
fcu un comentariu n spaniol i se uit lung ia pantofii
el. Roeaa color obrajii Sheilei, cnd se aplec s i-l
pun. Simi atingerea privirii lui i-i ddu seama c t de
mult i se dezvelir snii, aplecndu-se. Se ntoarse re
pede cu spatele la el.
La napoiere, ap a Ti clipocea n pantofi la fiecare
pas. Omul de gard se uit curios la hainele ei mbiba- /

Jan e t Bailey

,
te cu ap, dar Sheila era prea ngheat c a s-i mai
pese. Fr s atepte ca Rfaga s-i mai arate drumul,
se grbi spre cam era ei, ncepnd s strnute. Rfaga
dispru din u.
C e s--ntmplat ? strig n urma Iul. Jl-e fric s
nu-fi dau rceala ?
i scoase pantofii uzi i se duse spre pat. cu intenia
de a se nfur n ptura groas. Rfaga se ntoarse
cu o cma brbteasc alb. l-o ddu, spunndu-i
ceva h spaniola lui potolit, curgtoare. Incapabil
s-i retin frisoanele', ce-o fceau s tremure din tot
corpul, Sheiia acept.
G ra c la s Sheiia se ndoia c gestul a fost moti
vat-de altceva d ect de dorina de a nu avea o
femeie bolnav pe cap.

Per nada2, rspunse el clar, nainte de a se


ntoarce s las din camer.
Ezitnd doar o secund, Sheiia i scoase hainele
ude i-i puse repede cmaa uscat, clduroas.
Degetele tremurtoare de-abia ncheiaser ultimul
nasture, cnd Rfaga reapru, privirea Iul ntunecat
lunecnd de la capul cu turban la tlpile geale, zbo
vind o clip mai mult pe goliciunea picioarelor ei.
Poalele cmii se sfreau la Jumtatea coapselor.
1 Mulumesc (h spaniol, n original).
2 n-ai pentru ce (n snaniol, n original).

'; v-'y*

Fructele dragostei

Nu spuse nimic, doar arunc un pieptn pe pat i


culese de pe Jos hainele ude. Vzndu-I ce fdce.
Sheiia ncepu un nou ir de proteste, apoi oft rea
liznd inutilitatea lor i se apuc s-i descurce prul.
Patul grosolan prea grozav de ispititor. Se strecur
sub ptur simind estura aspr pe pielea proaspt
frecat. Dar era cald i-n curnd Sheiia aipi.
Auzind c a prin vis o voce feminin, ea se trezi.
Soarele era nc sus, semn c nu dormise prea mult.
Ascult cteva secunde vocea care vorbea ntr-o
spaniol cnttoare; tonul femeii era fericit i pufln
glumej.
Curiozifatea o fcu pe Sheiia s mping ptura
deoparte i s se ridice din pat. Fr s fac nicl-un
zgomot, cu picioarele descule, se aventur n holul de
trecere, oprindu-se n arcada camerei principale a
csufei din chirpici. Privirea ei iscoditoare cuta sursa
vocii plcute.
Rfaga sttea n picioare la buctrie. Aburi calzi
ieeau din ceaca pe care o inea n mn. Cealalt
mn era ocupat cu evaluarea farmecelor unei bru
nete zvelte. Ochii mari, scnteietori, erau provocatori
i jucui n timp c e privea rznd spre brbatul de
lng ea. i ntinsese palmele sub cmaa pe jumta
te descheiat, pe pieptul lui acoperit cu un nor de pr
negru i cref.
Barba neagr l epoas Ti dispruse. Fr plria
cu boruri largi, pru i se ivea bogat i negru c a aba-

Janet Bailey
nosul. Liniile de pe ficare parte a gurii, se adnciser
c a nite crestturi, schind un zmbet amuzat. Ochii
Iul enigmatici priveau la fat, acceptndu-l mngie
rile de parc i s-ar fi cuvenit.
Trsturile fetei, nendurtoare i puternice, ema
nau acum o vitalitate dur, mdsculin, Sheilei ii prea
acum mult mai periculos c a nainte i simjl cum btile
inimii I se nteesc. Nu mai fcuse nicl-o micare de
cnd se oprise n arcad, dar Ceva i trd prezenta.
Privirea lui Rfaga o tintui pe locul unde sttea.
Bruneta se ntoarse s vad c e anume n dlstrsese, lui, atenia. Ochii I se mrir la vedered Sheilei sumar
mbrcat, ntr-o cma brbteasc, iar prul ei de
culoarea mierii i se pru o provocare.
Scprnd n continuare vpi negre de ur, se
desprinse din braele Iul Rfaga ntorcndu-se spre el
furioas. Un uvoi de cuvinte spaniole i nir de pe
buze, n timp ce gesticula spre Sheiia, cu temperamen
tul el latin.
Neafectat de Izbucnirea de mnie, Rfaga ddu
o explicafie linitit care nu calm iritarea fetei. Veni
c a o furtun spre Sheiia, evident furioas pe o aseme
nea musafir att de sumar mbrcat.
Din tonul dispreuitor i ascuimea privirii fetei, pre
supuse c bruneta face comentarii batjocoritoare la
adresa ei. Fr s-i dea seama, Sheiia ls un zmbet
ating buzele, amuzat de gelozia nejustificat.

Fructele dragostei

Chestia asta a fost prea mult pare-se, pentru nervii


fragili, ai brunetei. Oprindu-se un moment, s-i trag
sufletul cu un uierat c a de viper, Tn urmtoarea
secund o scuip pe Sheiia Tn fat. Tot hazul situaiei
dispru. Sheiia reacfion fr s se gndeasc, mnia
fierbndu-i n snge, i cu palma deschis lovi fata
brunetei. Fata slobozi un strigt de durere i surpriz,
apoi se arunc pe Sheiia, trgnd-o de pr l azvrlind
vorbe de ocar Tn spaniol caracteristic femeilor fr
.studii universitare".nlemnit doar o secund, Sheiia se
replle instinctiv, luptnd, aprndu-se de degetele
brunetei care i cutau ochii i zgrie i eo cu curaj, Tn
stilul caracteristic femeilor cu studii universitare".
Comanda tioas a Iul Rfaga nu avu efect asu
pra nici uneia.
Doamne-Dumnezeule! se ouzl vocea uimit a
Iul Laredo prin uvoiul de spaniol i englez.
Lupta, cu lovituri de picioare l smocuri de pr, de
abia ncepuse, cnd cei doi brbai intervenir i
desprir femeile. Un brat ncercui talia Sheilei, din
spate, l o for s stea departe de rival. Picioarele i
se blbnir n aer, la ctiva centimetri deasupra
podelei.
Las-m JosI Sheiia mpinse fr succes braul
musculos care o inea.
fipete asurzitoare veneau dinspre adversara el,
inut de braele lui Laredo, Sheiia deveni rigid cnd
i ddu seama cine o ine. V o cea lui Rfaga ltr un /

3anet Dailey
ordin lng urechea ei i bruneta ncet s se mal
zbat, dei focul de ur i'gelozie arded n ochii el. la
fel de strlucitori c a mai nainte.
Sheiia fu.ntoars pe jumtate n braele brbatu
lui. dou degete apucndu-i brbia i ridicnd-o ca
s-i vad faa. Se strdui s ias din braele Iul, ochii
de chihlimbar dovedind tot dezgustul ei la atingerea
lui Rfaga. Expresia lui era de neptruns. Doar o uoar
batjocur i sclipea n ochii ntunecai.
Spuse ceva n spaniol brunetei. Tonul lui ddu de
neles c era vorba de ceva prea puin mgulitor
pentru Sheiia. Agitndu-se, ea reui s-i scoat brbia
din degetele lui.
Ce-a spus ? l ntreb pe Laredo.
O lmurea pe Elena, l rspunse dup ce arunc
o privire ezitant ctre eful lui. O ntreba de ce as lua
n pat o pisic slbatic, cu gheare ascuite n locul
unei pisicue drgstoase, care toarce.
Explicaia rupse firul subire ce mai inea sub con
trol nervii Sheilei.
Porcule I Animal scrbos ce eti I Vru s lo
veasc faa impasilib, dar ncercarea i fu zadarnic
de un bra ridicat. C a l cum fe-a ls s m atingi I
Criminalule I
Loviturile czur, fr efect, pe braele i umerii lui,
neatingndu-i faa, care era de fapt inta. Plictisit de
zvcolirile ei. Rfaga o rsuci n brae.

Fructele dragostei

in patul tu ? uier Sheiia. Mai degrab a


dormi ntr-un cuib de erpi, dect s m ntind n patul
tu.
Privirea lui se ngust, simind lama de cuit ce
strlucea n ochii ei. Linia gurii i se subtie n timp ce,
innd-o n brae, o duse Tn cam era el.
Oprindu-se lng pat, ddu drumul neceremonios, rmnnd n picioare, deasupra el, cteva
secunde. Nu spuse nici un cuvnt, dar totul n el i
striga" c d a c dorea, o putea obliga s stea n patul
lui.
n timp ce sngele fugea din obrajii el, Rfaga
prsi camera.

V.

Capitolul
8

Dup vreo or, Laredo veni Tn cam era ei s-o che-'


me la mas. Ii era foame, dar n-avea nici un chef s
se-nfoarc n aa-zisa sufragerie, unde erau Rfaga i
bruneta plin de temperament.

Nimeni n-are de gnd s te-atepte, sau s-fi


a d u c m ncarea pe tav n cam er, l spuse calm .
Laredo. D ac vrei s mnnci, trebuie s vii acum, sau
rmi flmnd.
i el se splase i.se brbierise, artnd, acum, fr
dubli, a american, dar Sheiia tia c el nu simea vreun
ataament special fat de ea doar pentru c aveau
aceeai naionalitate. Era un membru al bandei.
Fcea parte din tabra duman.
Sheiia sttea lng mica fereastr, innd draperia
deoparte pentru a privi soarele, agat pe culmea
muntelui, n drumul su spre asfinit. Lsnd draperia s
cad , se ntoarse s-l priveasc pe Laredo, ochii i
buzele senzuale artnd clar, c nu-i trecuse supra
rea.
Bine, vin la mas, dar s-o ii departe d e mine pe
\ mexicanca aia nebun, avertiz ea.

Sheiia i aminti zgomotul de oale sparte i avu


oarece dubii.
Ar fl bine, alminteri s-ar putea trezi dormind cu o
brunet desfigurat.
Cred c tu ai iei mai smotocit din lupt, zmbi
el ntr-un colt di gurii. Elena lupt murdar; n-ai a ve a nici
o ans ntr-o ncierare cu ea.
Ai fi surprins s afli cte-am nvat n ultimele
zile, spuse Sheiia, i-i urm pe coridor.
Cnd intr n sufragerie, Rfaga era aezat la un
cap t al mesei. Cu privirea ntunecat, lu not de
prezenta ei, dei Sheiia 11 ingnor deliberat. Bruneta
punea mncarea n farfurii de lut ars. n jurul mesei mai
erau trei scaune. Scheila l alese pe unul cu spatele la
cam era de zi, n dreapta lui Rfaga.
Atmosfera era destul de ncrcat, Sheiia tia c
mexlcanca nu se mpcase cu prezenta ei. Ochii-i
aruncau pumnale de fiecare dat cnd se uita la
Sheiia. Animozitatea care em ana dinspre fat prea
c se materializase. Intrase n mncare, fcnd-o
aproape imposibil de mncat, Exasperat, Sheiia i
puse tacmurile pe mas.
Vrei s-i explici femeiutii stela geloase c nu
m intereseaz iubitul ei ? Arunc o privire iritat, bru
netei. Poti s-i mai spui i c dac-mi d un cujit,
garantez c nu se va apropia vreodat de mine mai
i mult d ect e dcum.

Janet Dailey
Ascunzndu-i un zmbet, Laredo i privi eful cu
cooda ochiului, opoi traduse ce e a c e spusese Sieila,
Tonul rspunsului brunetei era un amestec de
nencredere l antipatie pizma.
Crede c spui asta doar pentru c i-e fric de
ea, repet Laredo n englez spusele Elenei, cu o
privire pozna n ochii albatri. Spune c doar o bab.
neputincioas ar da afar din patul su un brbat c a
Rfaga. i c fu nu eti nici bab, nici neputincioas.
Preamrirea calitilor de amant ale lui Rfaga
avu, pentru Sheiia, acelai efect precum o c a p roie
asupra unui taur. O dat c e remarca fusese fcut nti
h spaniol, era evident c o auzise i el. Ochii de pisic
Ti fugir spre el, vznd lipsa de expresie deliberat n
privirea pe care el i-o ntoarse.
Din toate..., Sheiia izbucni furioas,nainte de a
reui s se controleze, strngnd din dini. Se ntoarse
spre Laredo. Spune-I c el mi-a omort soul i singura
mea dorin este s-l vd avnd aceeai soart.
Brbia ascuit a brunetei se ridic, auzind
tlmcirea lui Laredo. n sfrit, ddu din c ap c nele
ge i scnteia rzboinic Ti prsi ochii,
nemaiconsidernd-o o potenial rival la inima lui
Rfaga. Dar mai avea, nc, oarecare scepticism,
cnd se uit la Rfaga c a i cum nu a ve a ncredere n
el, n ceed c e o privete pe Sheiia.
Armistiiul i permise Sheilei s-i sfeasc masa
Y relativ n pace. Cnd termin, se scuz i plec n

126

Fructele dragostei

'

cam era ei. Gndurile i se ntorceau mereu la aceleai


ntrebri. Ct va dura pn cnd i vor fi contactafi
prinii i se va face cerere de rscumprare ? C t va
dura pn se vor plti banii ? i cel mai nelinititor
gnd va fi eliberat dup primirea sumei ?
O d at cu apusul soarelui, se ls ntunericul.
Ascunzndu-se sub ptura de pe patul tare, sper c
somnul va veni iute. c a s-o-ajute s uite de ntrebrile
la care nu gsea rpuns.
Laredo prsi coliba la scurt timp dup ce Sheiia
se bgase n pat. Un murmurnfundat de voci continua
s vin dinspre cam era mare, conversaia calm, po
tolit, ntrerupt de momente de tcere sugernd
intimidarea. Sheiia ncerc s se concentreze la zgo
motele din afara casei, dar se trezi ciulind urechile ca
s aud din cam era principal. Zgomot de pai aduse
vocile mai aproape, n dormitorul lipit de al ei. O
cldur stnjenitoare, i arse pielea auzind cum i
arunc hainele... Mngierea melodioasa din vo cea
Elenei se ntrerupse brusc i Sheiia nchise ochii imaginndu-si gura masculin c e invad gura brunetei.
Peretele dintre cele dou dormitoare nu era sufi
cient de gros pentru a nu auzi scrtitul patului sau
gemetele de extaz ale fetei. Sheiia i acoperi urechile
cu minile, ncercnd s nu-i mai aud fcnd dra
goste. Cu o insistent greoas, sunetele continuar
s-i invadeze urechile. Trecur minute fr sfrit, nne
bunitoare, fr nici un semn c vreunul din ei ar fi j

127

Janet Dailey
satisfcut S h e ila suspin la gndul c zgomotul or
putea s d u re z e toat noaptea, timp Tn care Rfaga
i va d em onstra vitejia n pat.
Un strigt d e dezgust l crescu n gt cnd so
aternu t c e r e a . i aps o mn pe stomacul agitat
i atept s v a d d a c furtuna pasiunii s-a sfrit, sau
e doar o pauz Se auzi un scrfit de micare a patului
i nghii n sec l a greaa c e amenina s-o nece.
Reluarea atep ta t nu se produse. Se auzir zgo
mote de haine mbrcate, urmate de un ccmentartu
mngietor, optit, al Elenei. Apoi Sheiia auzi paii uori
ai femeii c a re prsea cam era i poate casa. Tre
murnd dezgustat, Sheiia se ntreb cte noptl va
trebui s.a sc u lte mperecherea lor bestial.
i atlntl privirea n tavan urnd violent to{l brbajll
i dorinele lor c a rn a le . Nu puteai avea ncredere n nici
unul. Erau insensibili, animale egoiste crora le pas
doar de propriile necesiti fizice. Dragostea era o
curs ntins d e brbai pentru a subjuga femeile
voinei lor. Sh eiia se jur s nu mai fie prins niciodat.
Tcerea umplu casa. Un val de nelinite o agita pe
Sheiia, nelsnd-o s doarm. Aruncnd ptura la
picioarele patului, se ridic i iei uor n coridor.
Se opri n c a m e ra de zi. Luna plin trimitea casca
de de lumin argintie prin ferestre, umbrind colurile
ncperii i restrngnd micarea Sheilei la zona lumi
nat. Simi nepturi de avertizare pe cea f l se rsuci
k spre hol, Rfaga sttea sub bolt, prul de abanos
-(

128

lumina lunii, pantalonii negri mulndu-l-se pe


r i i m vi i oapse, scondu-i Tn evident lungimea piIrw imii C a paralizat, Sheiia se holb la trsturile
ute.
i Hincenele iul Rfaga se ridicar ntrebtoare.
; 'm i\o r a ?

<
:i rmase pe loc, privindu-l, tiind c o ntreab
i|h i . nu poate s doarm. Dar vzndu-l aa, pe
(im it<ile dezbrcat, Sheiia nu-i putea aminti dect
< <11 um cteva minute el sttuse gol cu o femeie,
0 '.fd cu ea cele mal intime contacte.
Incruntndu-se uor, el i nclin capul htr-o parte,
fuMnd o atent.
O dorin copleitoare de a se ascunde, o cuprin i
Sheiia. Nu era sigur c e fel de ameninare
iwpmzenta el. tia doar c trebuie s fug de el i se
i" ii)l spre u.
Sheila! Sheila I Folosindu-se de numele ei, i ori i i s se opreasc. Ea alerg mal repede, ajungnd
1 u i atingnd clana. M na iui o tiriea nchis
ii (irit de a-i prinde braul i a o ntoarce mprejur.

mwtlel

D-mi drumul I t'P luptndu-se disperat,

Auzi tonul poruncitor din vo cea lui dar nu-l ddu


nl:l o atenie. Lovind cu picioarele desculte.se zbtea
<i un animal prins n c ap can, s scape din strnsoai< De porc ar fi simit c Sheiia e la marginea isteriei, i
------------------------------f

129

] ----------------------------

o apuc de umeri i o scutur att de puternic, nct


Sheiia simi c-i plesnete capul.

Porcule I Sheiia respira ntretiat cnd el hce

s-o mal zguduie. Vzu negru n faa ochilor i trebui s


se agafe de ccrnea tare a umerilor lui goi, pentru a-l
pstra echilibrul. Eti un monstru depravat I Elena a fost
o cucerire prea uoar ? Te-ai hotrt acum, s m
violezi pe mine ?
Ochii el aruncar flcrile galbene pe care el le
descrisese Elenei. Gura lui se strnse aspru, un muchi
zbtndu-i-se convulsiv n falc, n timp c e crbunii
ncini din ochii lui o fixau. Pn s mal, rsufle nc o
dat, avea minile rsucite la spate l era zdrobit la
pieptul lui de bronz. Mirosul Iul de mosc, masculin, era
impetuos l ameitor, strnlndu-i simurile cu puterea sa.
Mnat de o team disperat, Sheiia se zvrcoli inutil,
inima btnd s-i sparg pieptul. Limea umerilor si
pru s se reduc, urmnd-o cnd e a se ndoi pe
spate n braele Iul. Vocea 11 uier un ordin rstit n
spaniol lng ureche. Sheiia i rsuci capul fcnd
greeala s-i ntoarc faa spre a Iul.
Atingerea involuntar a buzelor Iul brbteti o
nghea. Nu se mai mica, n timp c e fiori reci o cuprin
deau, urmai ie flcri fierbini. Timpul ncremeni ct
timp buzele lor rmaser atinse uor. Sheiia atepta,
fr suflu, posesiunea zdrobitoare a gurii lui,
Amlntindu-i asaltul brutal al lui Brad, nchise ochii.

Fructele dragostei
Nu din nou, suspin ntr-o rugminte optit de
ndurare. Veriga fragil se rupse. Rfaga i ndrept
umerii n timp c e Sheiia privi spre ochii de obsidian. O
dilatare slab a nrilor Iul, sugera o arogant mndr.
Braul lui lunec pe picioarele goale i o ridic n brae.
Nu, gemu protestnd i luptndu-se slbatic.
Eforturile 11fur repede blocate n timp era dus pe
sus n dormitorul ei. Lsndu-i picioarele s ating po
deaua, o rsuci la piept. Sheiia i folosi braele pentru
a ncerca s pun un spaiu ntre ei i s nu-l lase s-o
zdrobesc din nou ntr-o mbriare nenduplecat,
nfelese prea trziu c el o lsase s-l mping, cnd el
i nlntui braele.
Mna lui i ncercui pe jumtate gtul, mpingndu-l n sus brbia. Sheiia se ncord cnd gura lui o fcu
prizonier pe a ei, nchizndu-se cald i ferm peste ea.
Rigid, ncerc s dea napoi, dar presiunea din gt
crescu, zdrnicindu-i ncercarea. O for s-i suporte
srutul pna cnd decise el s-l sfreasc. Cnd o
fcu, o mpinse brutal deoparte. Sheiia se rostogoli n
spate la ndeprtarea neateptat, cznd pe pat.
Atitudinea lui arta c ar fi putut s-o alb d a c ar fi
avut chef, dar nu voia, i teama ei de contrariu era
nefondat. Fr un cuvnd, se ntoarse i iesi din c a
mer. Tremurnd din cauza rcelii lui, Sheiia se ntinse
pe pat i se fcu ghem. Ochii li ardeau, dar nici o /'
" ------------------------------- (

131

)----------------------------- "

Janet Dailey

lacrim nu alunec de sub genele sale. Somnul avea


s-i vin dup mult timp.

Pentru dou zile. Sheiia se feri de Rfaga,


retrgndu-se n cam era ei cnd el era n cas.
Sngele i se nfierbnta pn la punctul de fierbere de
fiecare dat cnd l vedea, urndu-l cu o intensitate
devastatoare.
Dar Sheiia n-avea nici o putere, era prizoniera Iul,
supus pedepsei d a c l-ar fi provocat. Nu era nimeni
care s intervin pentru ea. Era singur i singurul ajutor
pe care putea conta era propriul instinct de conserva
re.
Pe la amiaza celei de-a treia zi simi c nu mai
rezist n camera ce se micora, parc, n fiecare minut
(din ce n c e mai lung) care trecea. nnebunea d a c
mai sttea o or nuntrul colibei.
Se duse cu pai mari, agitai, la u i o deschise.
Garda se ntoarse imediat, barndu-i drumul cu puca.
Sheiia se opri, ridicnd capul precum o cprioar ce
adulmec pericolul.
Paznicul zmbi, artndu-i dinii galbeni, stricai.
Era Juan, omul care-l ucisese pe Brad i apoi ncercase
s-o violeze pe ea. Valul de repulsie o inund cnd el o
msur cu privirea, din cretet pn-n tpli. Privirea lui
prea s-o dezbrace, fcndu-i carnea s tremure de
'-'^zgust.

n ochi.
Sheila ncerc s-i nbue greaa i-i scutur
capul, negnd. Micarea l aduse coam a de pr lucios
pe umeri, prinznd n uviele blonde strlucirea soare
lui, El i miea puca n mn. ndreptnd eava spre
Sheiia. Gura evii mpunse nodul bluzei, invitnd-o s
ntre napoi n cas. Se retrase un pas i privirea lui se
concentr pe snii ei, care se micau agitai, datorit
respiraiei adnci, sub bluza de mtase. Panica crescu,
dar ncerc s rmn calm. Atenia lui fu atras de
un sunet venit din spatele su. Se uit peste umr,
rnjetul greos prsindu-i expresia. Cadrul uii o mpie
dica pe Sheiia s vad c e sau cine i-a transfomrat
trsturile ntr-o masc respectuoas i ndatoritoare.
Sunetul autoritar al unei voci cunoscute l ddu rspun
sul. Juan replic, ntorcndu-i privirea spre Sheiia.
Privirea-i ntunecat prea s-i promit c se vor mai
ntlni, singuri, fr s mai fie deranjai.
Sheiia pll la ameninarea tcut, de ru augur.
Rfaga apru n cmpul ei vizual cu laredo alturi.
Juan se ddu n lturi din u, cobornd eava putii n
jos. Strpuns scurt de privirea lui Rfaga, Sheiia se
ntoarse boas n cas, cu toate mdularele tre
murnd datorit ntlnirii cu ucigaul lui Brad.
Ce vroiai s faci ? ntreb Laredo.
Ce-I putea spune ? C vroia s ia puin aer, dar
bestia de paznic o oprise ? Trebuia s-i spun c Juan /

JaneH)nifey

ero pe punctul de a o sili s intre n cas i s-o a ta ce ?


N-ar fi crezut-o, Juan era unul de-ai lor. l-ar fi accep tat
mai degrab cuvntul Iul. Sheiia bnuia c fuseser
date ordine s nu fie atins, aa c Ju an n-ar fi admis
c plnuia s-i fa c ru, ci doar c n-o lsa afar din
cas.
O s nnebunesc Tn casa asta I ip Sheiia. Am
vrut s iau aer, dar cinele pe care l-ai pus de gard
la u, nu m-a lsat.
E mal bine s stal nuntru, spuse Laredo.
Ct de mult ? V o ce a i se frnse ntr-o not de
isterie. Nu m putei sili s stau n gaura asta mizerabil
pentru totdeauna I Deja mi vine s m urc pe perei!
Rfaga coment ceva n spaniol, atrgnd privi
rea lui Laredo.
Cei doi schimbar cteva fraze pe un ton potolit,
pn cnd Laredo se ntoarse iar spre ea.
Te scot la plimbare, anun el.
Mulumesc, rspunse Sheiia cu amrciune.
Lsnd-o s ias primo, Laredo nu rspunse ironiei
ei. Huiduma de Ju a n atepta afar. ncerc s-o
opreasc din nou, dar un ordin scurt 11fcu s se dea
la o parte.
Plecndu-i capul, Sheiia ls prul blond s-i vin
peste fa l s-l pun vl n faa ochilor, dar chiar i
aa 1) simi privind-o cu o ameninare fcut.
Mna lui Laredo pe cotul ei se ndrept spre par
tea mpdurit a vrii canionului, dincolo de zona

1 3 * }

Fructele dragostei
cldirilor din chirpici. Era din nou izolalu uo uwnui|i
locuitori ai aezrii.
n spatele ei, Sheiia putu auzi copii jucndu-se.
Psrile cntau vesel n copaci i tufiuri, n timp ce caii
i cteva vite pteau, pe pajitea scldat de soare,
alungnd mutele cu coada. Totul prea att de a b
surd, d a c se gndea la situaia ei.
Laredo i eliber braul i o ls s mearg liber.
Sheiia i ncruci braele cu un gest c e trda iritarea.
Se uita drept nainte cu o sclipire de nelinite n adncul
ochilor si mari.
-Vorbete-mi, Laredo, spuse pe un ton struitor.
Spune-mi cine eti i cum ai ajuns aici. Spune-mi min
ciuni nu-mi pas. Doar spune-mi ceva, c a s scap
de gndurile mele.
El se opri, studiind-o tcut, apoi i relu mersul
linitit.
De unde vrei s-ncep ? ntreb.
Nu-mi pas. Sheiia scutur indiferent din umeri.
Cum al ajuns aici s faci parte din banda asta de
renegai, sau ce-or fi ?
Fceam contraband cu marijuana peste gra
ni. Omul cu care eram n legtur a ncercat s
cear peste preul care eram dispus s-l ofer, Ne-am
btut. A scos un cuit, eu i l-am luat i l-am omort. Din
p ca te politia mexican a venit nainte de a putea
fugi. A vea o voce lipsit de orice emoie. Era pur i
Y simplu o enunare a faptelor, nimic mai mult.

Janet Dailey

-V,

Sun a autoaprare, opti Sheila pentru a


ntre(ine conversaia, sau cel mult omor involuntar. De
ce-ai fost acuzat ?
N-am ajuns la judecat.
Poftim ?
Gura i se strmb ntr-un fel de zmbet.

Sistemul judiciar n Mexic nu-i la fel c a la noi. Este


vechiul cod al lui Napoleon, conform cruia eti vino
vat pn cnd se dovedete contrariul. Eti ntemniat
pn la Judecat, c e e a ce poate dura o grmad de
timp. fine criminalii departe de restul lumii.
Deci de-asta eti aici, ascuns n muni, pentru c
eti cutat de politie, trase Sheiia concluzia. Se simea
destul de Indiferent n legtur cu faptul c el ucisese
pe cineva, oricare ar fi fost circumstanele. Cum ai
scpat ?
El se opri s-i aprind o igar, oferindu-i una
Sheilei. Ea accept, spernd c-i va liniti nervii ncor
dai. El scoase un fir subtine de fum i-l privi cum se
ncolcete l dispare n aerul limpede.
A fost un a ta c ; un atac foarte bine organizat
asupra nchisorii unde eram inut. S-a ntmplat att de
rapid c nici mcar n-am realizat c e se petrece, i
aminti el absent. Uile celulelor au fost deschise. Toti
fugeau n toate direciile, ncercnd s scape, Dar am
vzut un mexican dintre cei care organizaser atacul,
rece c a gheata i sigur pe el. Avea cu el trei prizonieri
americani i avea aerul c poate s-l scoat din t"

Fructele dragostei

libeala general. Mi-am nchipuit c tie ce fa ce l


unde se duce c eea c e era mal mult d ect tiam
eu i m-am alturat lor.
Rfaga, spuse Sheiia, identificnd conduc
torul.
Da, Laredo ncuviin, privindu-i vrful aprins al
igrii. l angajase cineva din afar s-i salveze pe cei
trei americani i s-i treac peste grani. Eu am avut
doar noroc, asta-l tot.
Dar de c e n-ai trecut i tu grania, cu ceilali ? se
ncrunt ea. De ce-ai rmas aici ou el ?
Ceilali erau acuzai de nite mruniuri, cu tra
fic de droguri. La mine era omucidere, i aminti el. A fi
fost extrdat n Mexic pentru a fi Judecat. n plus, am
omort un gardian n timpul evadrii, aa c, d ac
scpm de prima acuzare, o primeam pe a doua.
Guvernul american putea s-nchld ochii la c e va mi
nor, dar pentru a ntreine bunele relaii internaionale,
ar fl cutat un uciga. i ar fi urmat tot tacmul tii,
familia anunat, titluri mari n ziare. Aa, ei nu tiu unde
sunt, ce-am fcut sau d a c triesc. E mai bine s stau
pe partea asta a graniei.
Dar n-au anunai familia cnd te-au arestat
prima dat ?
Am fost nchis sub nume fals, de pe paaport
fals. Laredo trase adnc din igar i-i scutur capul
dnd afar un nor de fum. Poliia mexican a aflat /

Janet Dailey

cine sunt de fapt, dar la consulatul american este tot


'numele fals. Aa c familia mea nu tie.
Cum po|i fi att de sigur ?
Am informaiile mele.
SheiiaII privi mergnd Iar, rtcind fr o destinaie
precis, spre punea pe care pteau caii.
De cnd eti cu Rfaga ?
Sunt aproape trei ani.
Se pare c petrece o grmad de timp cu tine,
mai mult d ect cu ceilali, com ent ea lene.
Presupun c vrei s spui c l-am devenit mna
stng, zmbi Laredo.
M na stng ? Se uit la el curioas. Dar cine e
mna drept ?
Nimeni. N-are ncredere Tn nimeni att de mult.
Laredo se opri, c a s striveasc mucul de igar sub
tocul cizmei,
Un fior rece o cuprinse pe Sheiia. i azvrli igara
fumat pe Jumtate n iarba de sub picioare.
C e se va ntmpla cu mine, Laredo ?
Nu tiu la c e te referi.
l privi cu pruden.
Au fost contactai, prinii mei ?
Peste trsturile vag bieeti, apru o alt fa,
dur i impenetrabil.
Nu-i pot rspunde la asta, doamn Townsend,
ilic rigid.
138

Fructele dragostei
Pentru numele lui Dumnezeu, spune-mi Sheiia I
spuse agitat, Nu vreau s mi se a d u c aminte de
Brad.
- N -a m intenionat asta, Sheiia. Laredo se relaxa
uor.
Dup c e se pltesc banii, voi fl elib erat?
ntreb, profitnd repede de nuana de comptimire
din vo cea lui.
Nu vd de c e n-al fi, d a c se pltesc banii.
Ddu din umeri i i relu plimbarea.
Cu greu putea s fie considerat un rspuns sa
tisfctor l Sheiia oft deprimat. Din deprtri veni
un zgomot ciudat. Se opri ascultnd cu atenie.
Ce-a fost asta ?
Laredo privi spre sud ?
Un tren, linia Chihuahua Pacific. Cnd bate
vntul n co ace poi s-i auzi fluieratul.
C t de departe este ? V o cea ei trda interesul
subit.
C t zboar cioara, nu tiu, poate nu-i departe,
dar oricum, peste o sut de mile de teren accidentat,
d a c ncerci s ajungi acolo pe jos. N-al reui, Sheiia,
remarc sec.
Gura ei se strnse. Refuz s recunoasc faptul c
ntr-adevr, asta-i trecuse prin minte. S ncerce s
ajung acolo, dac-ar a ve a ocazia s evadeze.
Hai s schimbm subiectul, suger el,ncercnd
s nvioreze atmosfera. Spune-mi, ai frai sau surori ?
[

133

]-------------- ^

J a n e t D aile y

Sunt singurul copil, c e e a c e e bine pentru noi.


Prinii mei vor plti orict s m tie acas ntreg.
Laredo ls ironia s zboare pe lng el.
Eu am un frate mai mic. E un sportiv desvrit
baschet, atletism. Era la liceu cn d am plecat i era
foarte bine cotat. Antrenorii! spunea c are colariza
rea asigurat la orice facultate. Laredo czu pe
gnduri. M ntreb d a c a reuit
ti lipsesc ai ti. aa-i ? ntreb Sheiia moale,
simind subit o und de nelegere pentru el.
Timp de o clip, se gndi s nege. Apoi zmbi, cu
o lumin jucu dansnd n ochii albatri.
tii de c e mi-e dor ? Pru s se ia singur n rs.
De un profiterol mare. cu muni de frica, alune i o
cirea n vrf. l visez i noaptea. Uneori mi se fa ce aa
poft, de cred c o s-mi ies din mini d a c nu
mnnc unul.
i-e tare poft de dulciuri, presupun.
Mda. Laredo ncuviin din cap , ochii-i strluci
tori prinzndu-i privirea. E i mai ru de cnd eti aici.
De parc i-ar fi dat seama brusc d e ce e a c e a spus,
se ndeprt la civa pai de ea. Acum se plimbau
printre cai i Laredo i puse palma pe crupa unuia.
Deci eti unicul copil ?
Sheiia ezit, apoi l ls s schimbe subiectul.
Aa-i. Rsfat i rzgiat, una din alintturile
alea bogate, cum obinua Brad s-i spun. Numele lui
i scpase, pn s ap uce s-l opreasc.

Fructele dragostei

Cu afeciune, bnuiesc, zmbi Laredo.


Nu. Prinse sclipirea verighetei de pe deget. Mai
degrab cu invidie, cred.
E unul din motivele pentru care nu eti prea
afectat de moartea lui ?
Pe Brad l interesau mai mult banii mei, dect eu
nsmi. i p lcea sentimentul puterii pe care l-l ddeau,
rspunse Sheiia sec.
De ce-mi spui mie asta ?
Cnd Sheiia ridic ochii, el o privea cu o und de
scepticism.
Nu tiu. Poate din cauz c mi-ai povestit despre
familia ta. Sau poate pentru c a trebuit s spun asta
cu vo ce tare, rspunse ncet. Poate c vreau s fim
prieteni.
De c e ? insist Laredo

Pentru c fi amintesc ae profiterol, presupun,


ncerc s-i ia ntrebrile n zeflemea. Conteaz de
ce ?
Ar putea conta. i arunc o privire. Ai putea
ncerca s m nvrti pe degete.
A putea ? Sheiia i ls capul ntr-o parte, deli
berat provocatoare.
Laredo ridic amuzat o sprncean nainte de a
rspunde.
Ai muncii cam n toate locurile necesare.
n spatele tonului sec, Sheiia simi admiraia lui
, timid. Nu era surprins c o gsete atrgtoare.

141

Ja n e t B aile y

Dar era ceva, doar de sugerat de el, care o inte


resa pe Sheiia. Dei Laredo ncercase s se elibereze
de toate legturile pe care le avusese cu familia i cu
tara sa, nu reuise s taie chiar toate firele. Sheiia
reprezenta o verig d e legtur cu cminul lui, indife
rent ct de mult ar fi spus Laredo c locul lui e aici.
Cum ar putea ntri legtura i s-l conving s-i tran
sfere loialitatea pentru Rfaga, spre e a ? Folosind
sexul," era rspunsul cel mai probabil, dar ndeprt
violent gndul.
Plimbarea i dusese n captul cel mai ndeprtat
al pajitei. O micare la stnga Sheilei l atrase privirea.
Un bietei o zbughise pe picioruele mici, cu o claie de
pr negru czut n ochi. Poncho-ul crmiziu p e care-l
purta, prea s-l trag la pmnt. Ezitant, ddu din
c a p ntr-un salut nesigur,
Buenas tardes, senora, senor.1
Buenas tardes, repet Sheiia cu un zmbet uor
curios.
Laredo salut i el.
Am ajuns destul de departe, spu.se, schimbnd
direcia pentru a traversa pajitea napoi. Ar fi bine s
ne ntoarcem.
Sunt muli copii pe aici ? l-am auzit jucndu-se
pe afar.
. bun seara doamn, domnule Citi spanlol. n original.)

142

Fructele dragostei

Privi spre colibele rsfirate, vznd micare, dar


neputnd distinge siluetele de la a c e a distant.
Vreo zece, sau cam aa ceva , din care unul
Indian, ridic Laredo din umeri.
Indian ? se ncrunt Sheiia.
Cnd am venit aici locuiau cteva familii de
indieni Tarahumara. Sheiia rmase tcut pe drumul
de ntoarcere. l spusese ct de mult putuse. Se gndi
c ar trebui s se felicite c reuise s-l fa c pe Laredo
s se confeseze, dei informaiile aflate n-aveau cum
s-o ajute, din pcate.

143

Capitolul
9

Era altcineva d e paz cnd ajunser acas. Sheiia


fu salutat cu o nclinare respectuoas din cap , cnd
trecu p e lng el. Era primul gest de curtoazie pe
care-l primise de cnd ajunsese n ascunziul din c a
nion.

Lumina uimit din ochii el atrase un comentariu al


Iul Rfaga cnd intr n cas. C a o pisic cu blana
zbrlit, se ntoarse spre Laredo.
Ce-a spus despre mine ? II ntreb ea.
A comentat c arfl mal bine dup plimbare,
rspunse Laredo.
Poi s-l spui c toi prizonierii au nevoie de
exerciiu, replic Sheiia. l mal spune-l c vreau s fac
o baie azi, c t mai e hc soarele sus, s nclzeasc
iazul. mi Iau spunul i prosopul i poi veni cu mine.
Sunt sigur c se teme prea tare de mine, c a s
mearg el.
Plec ano spre cam era ei, momentul de bun
dispoziie disprndu-i cnd intr iar n contpct cu
Rfaga. Trgnd sertarul msuei d e toalet, auzi un

Fructele dragostei

zvon de glasuri h cealalt camer. Schimbul d e fraze


spaniole ncet la ntoarcerea el.
Sunt gata, anun ea.
Am ceva de fcut, replic Laredo, punndu-i
plrl pe cap. Merge Rfaga cu tine.
ieindu-i din fire, Sheiia tun.
De cine se teme ? De mine sau de tine ?
Poate de nici unul, rnji Laredo. tie c e al
dracului de mult timp de cnd n-am mai fost cu o
blond.
Nu-i de ajuns c trebuie s suport prezent cui
va.cnd fac baie ? M car s pot alege pe cel care
m privete.
Laredo arunc o privire spre fata lipsit de expresie
a lui Rfaga l ddu din umeri spre Stiella.
Ordinele nu se discut, fu singura explicaie.
Laredo salut scurt, prlvind-o Ironic i plec. Sheiia
privi masca de bronz care-l ascundea gndurile iul
Rfaga, strbtut de valuri de furie slbatic.
.

Bine, biea, eti gata ? ntreb sarcastic,

Cu buzele strnse, Sheiia se ntoarse i Iei pe ua


lsat deschis de Laredo. Rfaga o urm la doi pai,
lsnd-o s o ia nainte pe drumul spre laz.
Ajuni acolo, se duse la acelai c op o c care-l spriji
nise nainte i-i rezem un umr de trunchiul su.
Respiraia Sheilei era ntretiat din cauzc iritrii.
jde j I
N-avea nici un chef s se mbrace iar cu haine ude

145

Janet Dailey

dup baie. l'ntorcndu-i spatele, ncepu s trag de


nodul bluzei.
Ai cumva vreun gen pervers de libido care ti se
trezete cnd vezi o femele dezbrcat ? ntreb acid.
Sau doar fi place s m umileti ?
i scoase bluza i o arunc pe pmnt. Simi fur
nicturi n umrul alb la atingerea privirii lui care coboi
apoi pe talia supl. Degetele I se ncurcar nervoase
n fermoarul pantalonilor.

Eti un monstru sadic pentru c m pui s tr

prin toate astea. Vocea i tremura. Ar trebui s fi tlat


buci i lsat s te m nnce furnicile. Tare-a vrea s
potl Ihelege ce spun, c a s afli ct de inuman te
consider scrbos, vulgar, dezgusttor i... Sheiia nu
mai avea cuvinte pentru a-i descrie ura.
Fermoarul se desfcu, n sfrit i pantalonii i alune
car jos, peste glezne. Iei din el, goliciunea fcndu-i
obrajii roii c a focul. O secund mal trziu, Sheiia se
cufund ad n c n ap. iei la suprafa aproape Ime
diat, rceala de ghea a apei tindu-l rsuflarea.
Dndu:l deoparte uviele ude de pr din ochi, Sheiia
arunc o privire spre copac. Rfaga se aezase lng
el, cu plria cafenie tras peste frunte. Sheiia 11putea
simi privirea fix, n timp ce se deplas spre mal s la
bucata de spun,
Cnd termin baia, iei cu curaj din ap , fr a
T"^erca s-i acopere nuditatea cu minile. Apuc
146

Fructele dragostei
I *

prosopul i ncepu s se frece repde, simind cldura


st)enetii. dar refuznd s o arate.
Uit-te bine. Simea o dorin presant s-i arun
c e prosopul n fa. Poate te stimuleaz pentru vizita
Elenei d e la noapte.
La auzul numelui amantei sale, Rfaga se ridic n
picioare, cu ochii sclipind de amuzament, dar nu se
apropie de ea. Luptndu-se cu un a ta c subit de ner
vozitate, Sheiia i trase pantalonii, pe jumtate ntoars
spre el.
Mtasea bluzei se lipi de pielea ud. Cnd el se
apropie, autocontrolul Sheilei ncepu s se clatine. De
getele fcur efoturi disperate de a strnge materialul
ntr-un nod.
Pn s izbuteasc, el i ddu calm minile deo
parte i trase piepii bluzei cu degete sigure. n timp ce
lega nodul, ncheieturile degetelor 11atinser n treact
rotunjimile pieptului. Sheiia tresri la atingerea lui. Cu
tele de lng gura lui se adncir batjocoritoare.
C e s fac, murmur ncordat Sheiia, cu aerul
de bravad umbrit de apropierea lui, d a c atingerea
ta m face s-ml doresc s m spl din nou ?
Simea furnicturi de la contactul cu minile lui.
Nelund n seam tonul ei acid, Rfaga studia limbile
galbene de foc care-i luminau ochii. Rmaser tcui,
Sheiia aproape provocndu-l s o ating iar.
Ar fi vrut s-l mping n bazinul ngheat. El prea
, s-l citeasc gndurile, i-i trecu privirea de la sup

147

Hand Dailey
fafa oglind a iazului, napoi la fata ei, amuzamentul
llcrindu-i din nou n adncimile ochilor de abanos.
Aproape clocotea de nervi cnd plecar napoi spre
csua solitar din chirpici Sheiia mergea nainte,
contient de prezenta din spatele ei, chiar d a c paii
lui nu f ce au nici un zgomot.
Sheiia i control iritarea. tia c el era periculos.

Plimbrile de amiaz cu Laredo devenir un obicei


zilnic. Le atepta cu nerbdarea unui copil care a
te a p t o cio co la t . i ofereau o alternativ la
plictiseala sufocant a statului n cas i la prezenta
nelinititoare a lui Rfaga.
Nu fusese n viata ei att de lene. ntotdeauna
avusese c e v a cu care s-i umple minutele. Aici nu
a vea nimic de fcut, d ec t s rtaceasc prin cas,
cnd era singur i s atepte plimbrile cu Laredo.
Dup o sptmn, existenta monoton de goal l
ntinsese nervii la maximum.
La sfritul unei plimbri, Laredo com ent :
Pari epuizat, Sheiia. Nu dormi bine noaptea ?
Nu tocmai, rspunse uor ncordat.
Vizitele Elenein patul lui Rfaga nu erau neaprat
zilnice, era aproape l mai ru cnd auzea doar respi
raia lui ritmic prin peretele subire al dormitorului.

v -------^

Fructele

dragostei

De c e nu te-ntinzi puin s fragi un pui de somn ?


suger Laredo. Ari de parc ai a ve a nevoie de aa
ceva.
N-am nevoie de nici un pui de somn, se rsti
Sheiia, Ieind prin ua pe care el i-o inea deschis.
Aerul din jur pru 's vibreze. Agitaia ei crescu i
mal mult cnd l vzu pe Rfaga stnd la mas i
curndu-l puca.
N-am nevoie d ec t s ies de-aici. C t mai e
pn primii veti de la prinii mei ? Sau ai primit deja?
ntreb Sheiia, ntorcndu-se spre Laredo.
Nu pot s-i rspund la asta.
Nu poi s rspunzi la asta. Puse minile n old,
ntr-o atitudine batjocoritoare. Nu poi s rspunzi la
nimic pn nu te trage el de sforicic. De c e nu-i ceri
permisiuneo s-mi gseti nite cini crora s le tai
frunze ?
Eti plictisit, asta e ?
Plictisit ? Dumnezeule, asta-i constatatea anu
lui. Sheiia pufni dezgustat i se ntoarse, ntlnind
privirea distant din ochii ntunecai.
Plimbrile... ncepu Laredo.
...mi ocup doar dou ore din zi, ntrerupse
Sheiia. Ce-ar trebui s fa c cu celelalte douzeci i
dou ? S le dorm ?
Gura lui c p t un aspect aspru cnd se uit la
Rfaga, de parc i-ar fi cerut sfatul. Sheiia ascult
nerbdtoare schimbul de replici n spaniol.

C e propunere a fcut Solomon regele hoilor


i ucigailor ? ntreb Sheiia. Un zmbet uor atinse
buzele lui Laredo, care i gsea amuzante gheruele de
pisic.
A fost de acord c ai prea mult timp liber. Dac
tot trebuie s stal n cas, a decis s te ocupi de
curenie l s-o ajui pe Elena la gtit.
Ei a decis. Se sufoc Shell Indignat. Nu-l sufi
cient c sunt prizonier aici, acum vrea s fiu l slujnica
lui. '
Trebuie s admli c aa mal trece timpul, rnji
amuzat Laredo. i, oricum, locuieti i tu aici. E normal
s contribui la treburile casnice.
E normal, e normal ? ip furioas. D ac a face
locul sta lun, tot o gaur mpuit ar rmne. Ct
despre gtit, nu m pricep, cel puin nu n condiiile
astea primitive. C a s nu mai vorbim de faptul c
poria lui ar fi condimentat cu otrav.
i asum riscul, i anul Laredo ameninarea cu
o micare din umeri.
Elena n-o s m primeasc n buctrie.
Hotrrea e luat. O s-o ajui, nchise el discuia.
Cnd Elena afl de schimbarea statului Sheilei,
temperamentul ei latin explod. Rfaga refuz s-i
asculte protestele furtunoase i o reduse la tcere cu
un ordin scurt.
Armistiiul fragil care existase Ihtre cele dou .femei
, fu distrus. Din nou, ochii brunetei erau ncrcai de ur

Fructele dragostei

l gelozie, Tn timp c e o punea pe Sheiia ia TreaDa,


zbiernd n spaniol cnd ea nu nelegea.
n timpul preparrii mesei de sear, cei doi brbai
se aezar n jurul mesei din buctrie. Laredo privea
cu amuzament nedisimulat, n timp c e Rfaga doar
observa, dezinteresat.
Fierbnd la tonul agresiv care o biciuia fr nce
tare, Sheiia trntl farfuriile pe mas, fulgerndu-l cu
privirea pe Laredo care rdea h barb.
Dac. trfa asta nu nceteaz cu ipatul, i bag
urletele pe gt, Mai bine l-al spune efului tu s fa c
ceva s-l nchid gura, pn nu l-o nchid eu.
Calm, calm, o potoli Laredo ironic.
n dou minute o s-ml poti gsi calmul n
mncare, c sunt pe cale s-l pierd.
Un torent de cuvinte neinteligibile ni dinspre
Elena. Un cuvnt aspru al lui Rfaga o amui brusc pe
brunet. Ochii ruvoitori erau plini de ciud cnd 11
arunc o farfurie cu carne fiart l un cuit.
Sheiia apuc mnerul cuitului.
Nu m pot hotr pe cine s-l ncerc, murmur
ea.
Cred c Elena n-a aflat c nu trebuie s-fi dea
aa ceva pe mn, coment Laredo cu un zmbet
fals.
Sheiia 11ntoarse zmbetul cu dulcea prefcut.
-^-Dac m gndesc mai bine, tiu exact pe cine
, s-l folosesc; pe nemilosul tu ef. Mi-ar plcea s-i /

151

Janet Dailey

scot inima i s-o pun aici, pe farfurie, n locul crnii.


Lama plan amenintatoare deasupra crnii cu aspect
afos. A tia-o n felii subiri, sau poate e aa tare c
mai bine a cloprl-o n buci mari.
Eti nsetat de snge, rse Laredo cnd Sheiia
puse lama cuitului pe carne, tlnd-ontl subire, apoi
n buci din ce n ce mai groase.
Degete bronzate o apucar de mn. Sheiia se
ncord cnd Rfaga i deplas minile, ndicndu-i
cum s taie n bucfi subiri.
Gracias. i trimise un zmbet fermector. Al
dreptate. Mai bine i-a tia Inima n mii de bucele,
Ar dura mai mult. ncepnd s taie carnea, se uit spre
Laredo. De c e mai traduci ?
S-i stric amuzamentul, rse el tcut.
Sunt sigur c tie deja c-l consider un bastard
ticlos i nevrednic.
Mai cu grij, o avertiz Laredo.
De c e ? contr ea. Nu nelege un cuvnt din
tot ce spun, Pot s-i spun cum vreau.
Dar acel cuvnt nu sun foarte diferit de cel din
limba Iul. Zmbetul care-i curbase gura i pierduse mult
din voioie.
Chiar aa ? Sheiia lrgi ochii cu fals inocen l
uimire. i ntoarse privirea spre Rfaga. ascunzndu-i
ura sub vlul genelor. N-am vrut s-l fac bastard, Tn
cazul sta. Sunt sigur c e mult mal potrivit s-l nuy mese pui de curv".

152

Janet Bailey

Capitolul
10
Dup c e noutatea trecu, jocul ncepu s-o plictisesc. Cam n treia sear, insultele nvelite n
dulcea nu-i mal aduceau nici o satisfacie, n schimb,
lsau un gust amar datorit neputinei lor. Fusese o
ncercare copilreasc de revolt, priceput doar de
Laredo. Nu se schimbase nimic. Sheila era tot prizo
nier, supravegheat tot timpul. Elena era tot geloas
nebunete pe ea. Revolta ei fusese doar verbal;
odat ce se apucase s ajute n buctrie l s fac
treburi mrunte n cas. Alternativa era s piard tim
pul, ore nesfrite pe care Sheiia nu le mai putea
ndura.
Afar, burnia alterna cu ploaia, {innd-o pe Sheiia
n cas. Limbile galbene ale fulgerelor brzdau culmile
munilor, luminnd cerul.
n toiul unei revrsri de nori, Sheiia auzi copitele
unui cal naintnd cu greu pe pmntul noroiosn timp
c e se apropia de colib. Zgomotul ncet i se auzi un
ciocnit la u. Nu se putu abfine s nu se ntrebe cine
fi aventurat afar pe vremea ast.

Curiozitatea i crescu cnd l auzi pe Rfaga dnd


un ordin omului d e gard. Acesta abandon adpos
tul streainii i plec grbit spre grupul celorlalte colibe.
Pentru cteva minute se auzi doar un murmur
potolit de voci n cam era principal, unde erau Rfa
ga i clrejul. Sheiia ddu draperia ntr-o parte pentru
a privi plotiia. Nu era nimeni de paz la u. Toat
lumea era nuntru, adpostindu-se d e furtun.
Numai unui nebun i-ar veni cheful d e plimftare pe
o vreme c a asta, se gndi Sheiia, un nebun sau cineva
care vroia s se furieze sub acoperirea ploii. Se ctr
repede pe pervaz i sri afar.
Picioarele i aterizar ntr-o bltoac i Sheiia cut
cu mna zidul casei pentru a-i recpta echilibrul. Un
fulger despic ntunecimea i Sheiia se grbi spre co
pacii din spatele casei.
Nici nu ajunsese bine la ei, c era deja ud leoar
c pn la piele. Ploaia i lipise prul de c a p i ap a
care-i intra n ochi i ngreuna vederea.
Ramurile groase ale copacilor mai diminuau foita
ploii. Sheiia se opri s priveasc napoi spre cas. Doi
oameni veneau n fug, cu capetele aplecate sub
rafala de ploaie. nlemni, creznd c au vzut-o i se
fcu mic lng trunchiul copacului. Dar nici unul nu
se uita n direcia ei. Recunoscu n silueta mai nalt,
ntr-o pelerin galben, pe Laredo. Cellalt prea a fi
garda, trimis, evident, pentru a-i chema. n orice mo, ment cineva putea s-i descopere lipsa. ncepu s i

Jan e t B ailey

alerge, tinndu-se in ascunziul copacilor. Cnd fu su


ficient de depdrte de cas pentru a nu mal putea fi
vzut, se simi mai n siguran i ncetini pasul.
Un alt fulger rupse cerul, urmat imediat de un sunet
nspimnttor. Pmntul de sub ea prea s se cu
tremure din cauza sunetului. Sheiia fu tentat s
renune la adpostul copacilor i s taie dramul, peste
pune, spre trectoarea din canion. Un nou torent de
ploaie o fcu s se rzgndeasc.
Aplecndu-i capul, se grbi nainte. Sunetul
pailor care mprocau apa se pierdea n vuietul vijeliei.
Sheila I
Aproape asurzit de ploaia torenial, nu fu sigur
c i-a auzit numele. Se cpri, cu o mn streain l
ochi. Un cal necheza lng ea.
Inima Sheilei zvcni alarmat, cnd se ntoarse
spre locul de unde se auzea zgomotul. Laredo i mna
calm calul pe sub copaci, cu plria tras pe frunte.
Auzul i se asculse brusc, prinznd i alte sunete.
Privirea i fugi spre copacii subiri din stnga lui Laredo.
Ali trei clrei erau rspndii, cutnd-o probabil.
Unul din ei era Rfaga. Sheiia tiu asta nc nainte de
a-i deslui figura amenintoare sub borul plriei.
Caii se oprir formnd un semicec n jurul ei. N-avea
nici n rost s mai fug. aa c rmase p e loc.
ndreptndu-i capul ntr-c inut mndr, refuz s-i
lase s vad ce gust amar a ve a eecul ei.
lasi
155

C e faci aici ? Laredo cunotea rspunsul la ntre


bare. Se ved ea n batjocura rece din privirea lui
albastr.
Sheiia i ddu rspunsul pe care-l merit o aseme
nea ntrebare, n acelai stil:
Am ieit la o plimbare. Din nefericire, nu mi-am
dat seama c plou aa tare.
Nu-i aa c-i ciu d at? Laredo se aplec n a.
Cnd te-am vzut fugind spre copaci, primul meu
gnd a fost c ncerci s evadezi.
Deci, o vzuse i alegase s-i spun lui Rfaga.
C e prostie s crezi aa ceva, comnet ea fr
chef.
Nu face dect s" demonstreze ct de uor te
pofi nela, zmbi el zeflemitor.
Dar, chiar aa, fu Sheiia de acord, fierbnd de
ciud dar ncercnd s n-o arate.
Fulgera din nou i Laredo deveni brusc contient
de potopul din jur...
n orice caz, spuse - A ducnd cdlul lng Shei
la e un noroc c s-a ntmplat s te vd. Puteai s
faci o pneumonie d a c djungeai mai departe. Cu un
bra o ajut s urce n a, Am fi ajuns aici mai repede,
dar ne-d ludt ceva timp s neum caii. Nu puteam fi
siguri ct de departe va trebui s mergem pn te
gsim. Spre deosebire de tine, nici unul din noi nu inea
\ neaprat s fac o plimbare prin ploaie.

Janet Dailey

Sheila era murat pn la oase i tremura cnd


Laredo o ddu jos n faa casei de chirpici. Se grbi
nuntru, nemdlateptnd s fie invitat. Laredo, Rfa
ga l al treilea clre o urmar iute. Paznicul putu fi
auzit cum se duce cu caii la adpost.

Ar fi bine s te schimbi n nite haine usca


imediat, o sftui Laredo.
Sheila

era

lng

a rc a d a

holului.

Se

opri,

ntorcndu-se. cu dinii clnnindu-i necontrolat i-i


petrecu braele n jurul pieptului.
Tn caz c ai uitat, garderoba m ea este foarte
limitat, Const n c eea c e am pe mine l o cm a
pe care am splat-o azi dimlned. N-am c e haine
uscate s mbrac.
Mare parte din ironia ei era voalat de frigul Cdre-i
fceo vo cea s tremure. ntorcndu-se pe clcie, o
lu iar spre dormitor, boas i furioas, plin de mil
pentru e a nsi. l auzi pe Laredo spunndu-t c eva lui
Rfaga n spaniola lui fluent l primind un rspuns.
Cum intr n camer, auzi pai p e hol, cei familiari
pe care-i auzea n fiecare noapte. ncordndu-se, se
ntoarse c a s-l nfrunte pe Rfaga.
Poncho-ul greu care-l aprase d e plooie dispru
se. Cmaa, descheiat se lipea umrad de muchii
pieptului l de umeri. Avea pantalonii uzi d e Id genun
chi pn la cizme. Privirea din ochii lui era la fel de
'-''iuitodre c a o noapte ngheat de iarn.

158

Fructele dragostei
r~i o kM
~il
Apa iroia din hainele Sheilei, fcnd
bltoac
pe podea.

Materialul mbibat al bluzei se mula pe fiecare


curb pieptului ei, inclusiv pe sfrcurile ntrite de
umezeal ngheat. Privirii lui scormonitoare nu-i
scp nimic.
C e vrei ? Sheiia i ddu seama c furia el nu
nsemna mai mult d ect stuchitul unei me. El gesti
cula semnificativ spre hainele el. Evident, vroia c a ea
s se dezbrace.
Sheiia i iei din fire.
D ac sunt obligat s fac ble n faa ta, nu
nseamn c o s m dezbrac cnd vrei, c s pojl tu
s m priveti.
Liniile dure ale gurii lui sesubiar amenintor. Pai
sprinteni l aduser lng ea, nainte c a trupul ei
nepenit de frig s poat reaciona. Degetele Iul subiri
ncepur s trag de nodul bluzei iroind de ap. i
ddu minile deoparte.
M descurc i singur. i arunc printre dini.
ncuviinnd distant, Rfaga se duse la msua de
toalet l scoase prosopul din sertar. Atept pn ce
pantalonii Sheilei se alturar bluzei, pe duumea. Era
dureros contient de nuditatea el cnd ntinse mna
dup prosop, dar privirea Iul nepstoare nu trecea
dincolo de paloarea feei el ude. n timp c e ncepu cu
minile tremurtoare s-l tearg pielea, el se duse
pat i trase ptura. Prosopu' -J ~
'---

153

Janet Dailey
pufin din umezeala excesiv, cnd el ncepu s-i
nfoare ptura peste mijloc, trgnd-o strns peste
piept. i arunc un c a p t peste umrul stng, ntr-un
strai improvizat. Privirea i se abtu spre prul ei, amintindu-i c t e de ud. Uor uimit de ingeniozitatea lui,
Sheiia ridic prosopul spre uviele mbibate cu ap.
Prins strns, ptura nu alunec de loc la micarea ei.
Se simi nfurat clduros, ca ntr-un cocon aspru.
Sheiia ncepu s-l frece bine prul cn d Rfaga
prsi camera. Se auzir iar pai pe coridor. Nu mai era
Rfaga, de ast dat. n u apru Laredo.
Nu s-a ntors garda de la c a i ? Bnuiesc c.
Rfaga se teme c sar din nou pe fereastr, d a c nu
m las singur, nici un minut.
Vrea s vii n cedlalt camer.
Unde s m aib sub ochi, spuse,
Nu, unde te poti nclzi. Arde focul n sob,
explic Laredo cu rbdare.
Incredibil ct e de grijuliu. Sunt sigur c e un
ordin i c n-am d e ales.
Exact, aprob el.
Un oftat i alunec de pe buze.
Am sperat aa de mult. S-ml iau pieptenele.
Sheilo? Pe jumtate ntrebare, pe jumtate or
din, cuvntul o fcu s se opreasc lng msu.
C e s-a mai ntmplat ?
S nu mal ncerci nc odat, spuse Laredo.
--------------|

160

]-------------^

Fructele dragostei

C e s ncerc ? ntreb Sheiia, prefcndu-se c


nu pricepe.
S fugi parc nu tiai.
O h ? \ de c e, m rog ?
Pentru c ai fost foarte norocoas azi.
Norocoas ? Un rs lipsit de veselie Ti iei din gt.
C t de norocoas ?
N-ai ieit din canion. N-ar fi fost prea plcut
d a c ieeai, spuse serios.
De c e ? Pentru c m-a fi pierdut n furtun ? Sau
poate m-ar fi m ncat animalele slbatice ? lart-m
d a c nu-tl pot aprecia grija la justa valoare.
Laredo i ignor comentariile batjocoritoare.
Nimeni nu iese din canion far permisiunea lui
Rfaga, Sheiia, nimeni sublinie el.
Sun c a o ameninare. i nl capul ntr-o
poziie sfidtoare.
Spune-i ameninare, avertisment, spune-l cum
vrei, replic el, Este o regul pentru sigurana tuturor
celor din tabr. Locul sta n-ar mal fi secret d a c
toat lumea s-ar perinda de colo-colo. Ar putea fl
descoperit de cineva din afar. Deci, nimeni nu plea
c d e aici fr permisiunea lui Rfaga i mai ales,
tu.
M na ei se strnse pe pieptene i simi cum dinii I
se nfig n degete, nelegea logica explicaiei Iul Lare
do, dar n c e e a c e o privea, nu ved ea d e c e ar fi
\ obligat s respecte regulile.

3anetDoilEy
cu o mna d e fier, nu-i aa ?
D ac n-ar face-o, canionul ar fi fost de mult
descoperit.
C e p cat c n-a fost, oft Sheiia. N-ai mai fi nici
unul a ic i; i nici eu.
tiu c fu eti Tn alt situaie, spuse. Dar pentru
noi, trebuie s nelegi c e altfel. Ne preuim libertatea
la fel de mult ca tine. Aici suntem liberi l n siguran.
Rfaga fa ce tot ce-l st n putin c a s rmnem la
fel.
Nu m " ndo'jsc.
Laredo
_i.
N-ai cum s nelegi.
Ba neleg. Ochii Ti trdau disperarea. neleg c
sunt prizonier aici... c nu mi se permite un moment
de intimitate... c suntei cu toii nite tlhari i nite
ucigai i c nu meritai s fii liberi.
Gura Iul se ntinse ntr-o linie aspr.
Haide, s mergem lng foc.
Pentru un moment. Sheiia rmase mpietrit n loc.
Cu o micare mndr a capului, pi,n sfrit,naintea
lui Laredo, spre coridor.

Fructele dragostei

Capitolul
11
Focul trosnea vesel n sob, lundu-se la ntrecere
cu rpiala ploii pe acoperi. Rfaga sta la maso cu
al treila om, necunoscutul a crui venire prilejuise ncer
carea de evadare a Sheilei. Ambii o privir cnd intr
n cam er i o urmrir ducndu-se spre foc.
Tngenunche n faa focului, despictura pturii
lsnd s se vad o gam b i puin din goliciunea
coapsei. Tndoindu-i picioarele ntr-o parte, Sheiia se
aez pe podeaua cald.
Laredo se duse s-l la un scaun i se aez lng
ea. Tcerea cu care fu ntmpinat se destrm. Se
ntreb d e c e vorbeau aa ncet. Oricum nu pricepea
un cuvnt din ce spuneau. ncepu s-i tearg prul
cu prosopul, mprtiind stropi de ap. Cei care c d e
au pe pietrele ncinse ale cminului, sfrlau i
dispreau iute. Cnd prul se usc, Sheiia ncepu s-i
pieptene uviele lungi, blonde.
Strinul prea s le dea nite informaii. Rspunsu
rile celorlali doi erau d a", .nu*, sau puneau ntrebri.
Se ntreb despre c e discutau. Fr ndoial, era
yim
p
iseimportant,
de vreme c e omul venise n toiul unei ase-

163

J a n e t B a ile y

menea furtuni i Rfaga disponibilizase gard cu o ca


zia asta. Se ntoarse cu spatele la foc, lsnd cldura
s-i usuce coam a bogat de pr. Pieptenele continua
separarea ritmic a uvielor, ajutnd uscarea. n
plpiola focului, prul ei avea culoarea aurului topit.
Un fel de for{ magnetic o fcu s se uite spre Rfa
ga. Privirea lui prea s treac peste ea, aintit n foc,
hipnotizat de dansul flcrilor. Sheiia i ddu seama
c el urmrea jocul luminii focului pe goliciunea moale
a umrului ei.
Cu o concentrare tulburtoare, privirea lui travers
tcut curba supl a gtului ei. ntunecimea ochilor i
studie forma graioas a obrajilor, linia clasic .a nasu
lui, apoi se mut pe lungimea genelor dese.
Schimbndu-i direcia, privirea lui fcu drumul napoi,
oprindu-se pe buzele Sheilei, Posesiunea aproape fi
zic, ii fcu inima s bat nebunete. Pe neateptate,
ochii lui irezistibili prinser privirea ei, Sheiia avea sen
zaia copleitoare c o for o mpinge n spate,
ntinznd-o lng foc pentru a fi posedat.
ocat de viziune, Sheiia l auzi rspunznd unui
comentariu al iul Laredo, dei atenia lui nu prea s-o
fi prsit. Cu efort, se rupse de privirea magnetic,
rsuflnd ntretiat. Laredo se ridic de pe un scaun i
veni lng cmin. Sheiia i aplec repede faa spre
foc, spernd c d a c el i observ mpurpurarea o va
ru ine pe seama flcrilor. Aezndu-se pe'vine, el mai

Fructele dragostei

puse un butuc pe foc i rscoli tn grmada de lemne


care ardeau. i arunc o privire calm l interogativ.
Te-ai uscat ?
Da, ncuviin rece i arunc o privire prudent
spre mas. Avu, deodat, senzaia c a vorbeau despre
ea, poate c vorbiser tot timpul, Laredo ?
El sttea cu minile pe genunchi, gata s se ridice,
dar atepta, privind-o cu atenie.
Da?
Privirea ei zbur o clip spre necunoscutul de la
mas.
Cine e omul acesta ?
Un prieten, rspunse evaziv.
Sheiia privi spre mexican.
E una din legturile voastre ?
E un prieten, fu tot ce voi Laredo s spun.
Sheiia se ntoarse s-l studieze.
avenit aici n legtur cu mine, nu-i aa ?
C e te face s crezi asta ?
E senzaia pe care o am. Aa este ?
Sheiia ncepu cu rbdare n ton, calm i con
trolat pul ntrebri la care tii c nu-tf pot-rspunde.
De c e nu ? M privesc pe mine, de a ce e a este
i treaba mea, argument ea. Dar Laredo ridic din
umeri i nu mai spuse nimic. Precis l-afi contactat deja
pe tatl meu Din cauza asta a venit omul ? S v
, transmit ce-a zis tata ?

Janet Dailey

Laredo respir adnc, c a un licr de nelinite n


privirea pe care i-o ntoarse.
Nu ncerca s grbeti lucrurile, Sheiia. Prea
foarte calm. Cnd va veni timpul, vei fi anunat. Se
ridic h picioare pentru a pune cap t conversaiei.
Spune-i efului tu c acum a prefera s m
duc n cam era mea, ceru ea, luptndu-se cu senzaia
de neajutorare, d e p arc ar fi fost prins n cap can.
Privirea lui albastr se mut la Rfaga i rico
napoi la Sheiia.
Restul casei este friguros i umed. Stai aici lng
foc, unde e cald i bine.
i d a c totui m duc ? ncerc ea.
Vel fi adus napoi, o inform Laredo i se
ndeprt.
Absent, ncepu s-i pieptene iar prul. Simi din
nou, nelinitit, privirea lui Rfaga, dar nu-l ls s l-o
prind pe a ei.
Dup c teva minute, strinul se ridic de la mas.
Rfaga l conduse la u, dnd un ordin grzii. Omul i
prsi postul pentru a-l nsoi pe strin n ploaie. Fr
paznic, Sheiia tia c nu i se va permite s mearg
singur n cam era ei. Plecarea necunoscutului ddu
semnalul unei alte discuii ntre Laredo i Rfaga. Sigur
c era n legtur cu ea, Sheiia ascult, prinznd o
not de dezacord n tonul lui Laredo. Era n mod evimnrv+r'k/n i ircii
li ]Qf@

Fructele dragostei
Cnd veni Elena s pregteasc masa de sear,
Sheiia nu se ridic s-o ajute l nimeni nu obiect. A pa
riia brunetei ntrerupse discuia brbailor. Judecnd
dup expresia nemulumit a lui Laredo, Sheiia bnui
c nu reuise s-l fa c pe Rfaga s se rzgndeasc.
Mucndu-i buza, se ntreb d a c tatl el oferise mai
puini bani d ect i se ceruser pentru rscumprare.
Probabil, Laredo vroia s cad de acord cu mai puin.
Sau poate era altceva.
Tot timpul cinei, Sheiia analiz posibilitile. Dac
ngndurarea i fu observat, nu strni nici un comen
tariu. De fapt, nimeni nu prea s fie prea dornic de
conversaie, de1 Sheiia observ c Elena f c e a
ncercri subtile de m pcare cu Rfaga.
Cnd se sfri masa. Elena aduse cafea. Sheiia
vzu cum se rezema bruneta de Rfaga, atingndu-l
intenionat cu pieptul pe umeri i brae. Un fior de
dezgust o strbtu la vedea aciunilor ei ostentative.
Imediat simi privirea lui Rfaga. O nvlui, ascuit i
totui ciudat d e distant. Sheiia se concentr pe supra
faa c a o oglind a cafelei, la fel de neagr i de
neptruns c a ochii Iul.
Rfaga i ntoarse privirea i-l spuse c e v a Elenei.
Orice-ar fl fost, o fcu s-i ias din mini. Arunc spre
el un torent de ocri gesticulnd, ntre timp, dispreui

toare n direcia Sheilei. Nu tia cum, dar era din nou


subiectul certei lor. Dup dou replici calm e care navur nici un efect, Rfaga trnti un ordin. Aruncndu-I ,

Janet Dailey

o privire otrvit, Elena se rsuci pe clcie i iei c a o


furtun pe u.
Sorbind din cafea, Sheiia se uita la farfuriile murda
re de pe mas. Cu un oftat de resemnare, se ridic i
se duse le spele, lsnd brbaii s-i termine cafeauna.
Nu terminase cu splatul vaselor cnd ua se trnti
de perete l Elena intr, cu prul negru acoperit de un
al. Arunc legtura, pe care-o avea n brae. Iul R
faga l Iei. Sheiia se uit la hainele viu colorate din
legtur.. Rufele lui murdare ? se ntreb i un zmbet
rutcioii rotunji colurile gurii.
Dup c e ua fu nchis, -Rfaga se ridic de la
mas i veni. cu hainele n mn, spre Sheiia. Se
ncord iritat. Dac-l nchipuia c a s-i spele rufele,
urma s aib o surpriz neplcut. El le scutur nainte
de a i le nmna. Sheiia privi lung la pieptul brodat al
unei bluze l purpuriul aprins al unei fuste. Aveau semne
evidente de purtare, materialul fiind subiat la tivuri.
Erau haine de-ale Elenei, date n sil l cu suprare, Nu-l
psa. Perspectiva de a purta haine care nu au nasturii
rupi sau se sfresc provocator la mijlocul pulpelor, ero
prea mbietoare pentru a le refuza din motive de
mndrie personal.
Ptura aspr a straiului Improvizat ncepu deodat
s-i zgrie pielea goal. Lu nerbdtoare hainele din
mna lui l se grbi spre dormitor, uitnd de vasele
nesplate.
*
)
V

!
\

166

Fructele dragostei
Bluza o strngea pufln la umeri l fusta era totui,
prea scurt. N-avea nici o Importan. Pentru ea, re
prezentau ultimul rcnet al modei,
Starea de spirit i se schimb n timp c e proba
hainele. Se simi deodat plin de viat l fr nici o
grij. ntoarcerea n sufragerie, era motivat n mod
incotient de dorina de a-i arta noua inut. l d
dea ncredere n sine, pe care de-abia acum observa
c o pierduse.
Rfaga fu primul care o vzu cnd reintr n c a
mer. O Inspect din cretet pn-n tlpi, fr interes,
departe de reacia scontat de Sheiia. l vzu pe
Laredo lng u, cu pelerina pe el.
Nu poi pleca, Laredo, protest l se repezi spre
el.
El i zmbi Indulgent.
Se face trziu.
Mal stal putln, insist ea.
Nu-i ddea seama de Imaginea fermectoare pe
care o crease. Fata l era luminat de entuziasm, un
zmbet natural desprtlndu-l buzele, ochii strlucind
de plcere. Prul arunca sclipiri de aur vechi n lumina
focului, Albeaa pielii cotrasta perfect cu purpuriul fus
tei care-l flutura peste picioare.
Eu... Laredo ezit, ochii albatli cuprlnznd-o cu
ncntare vdit l n plus cu o sclipire ciudat.
Halde, Cu dezinvoltur, l prinse braul cu ambei le mini. Am o toalet complet nou i vreau s

169

Janet Dailey

:ia, nainte s se ponoseasc hainele


mele de cptat.
Bine. Laredo zmbi i-i scoase pelerina.

Sheiia o lu i-o agf n crligul de lng u.


Cnd se ntoarse, fusta I se nvolbur. nvluit de
lumina focului, cu minile pe cingtoare, a ve a o alur
uor provocatoare.
Nu ml-al spus cum art. Ti aminti Sheiia. Admit c
nu e chiar ultima mod. dar... Ls fraza neterminat,
zmbind cald, cuprins de o stare prietenoas i
jucu.

Nu te schimb'prea mult, coment cu tristee

prefcut, dar n mod sigur eti mal suportabil aa.


Nemernicule, rse ea.
Ochii lui se ntunecar, lund o nuan Intens de
albastru.
Eti uluitor de frumoas, Sheiia, spuse fticet.
Nu-i propusese deliberat s-l farmece, dar era
ntr-adevr nclzit de admiraia din privirea lui.
n mod sigur m simt mai confortabil. i netezi
fusta cu palma, studiind contrastul dintre albeaa pielii
i roul viu al materialului.
Spune-mi o ntrerupse Laredo cum ai de
gnd s-fi srbtoreti hainele noi ? Ironia blnd i
vool focul albastru din privite.
Am chef s dansez, declar ea.

Fructele dragostei

mi pare ru. Un zmbet de regret simulat 1


curb buzele. M tem c muzicanii l-au vndut instru
mentele.
Zgomotul unui scaun o fcu pe Sheiia s se nto
arc, brusc, contient c era privit i de altcineva.
Trsturile lui Rfaga formau o masc rece, ntunecat
i periculoas. Sheilei nu trebuia s-i spun c sngele
cruzimii Halerga prin vene. Se vedea Tn linia nemiloas
a gurii, uor arogant i nobil. Se ndrept spre fereas
tra ntunecat de ploaie l Sheiia il urmri din ochi,
Amintirea nedoritei prezente Ti atenua din plce
rea momentului. Se uit din nou la Laredo. n ochii el
strlucea hotrrea.
Putem dansa l fr muzic, spuse Sheiia.
S nu uii.
Punndu-l mna stng pe umrul lui, l oblig s-i
ia mna dreapt n a Iul l ncepu s fredoneze o
melodie. Ezitnd o fraciune de secund, Laredo
zmbi indulgent i-i odihni o mn pe talia ei. Primii Iul
pai fur nendemnaticl, dar Sheiia Insist pn c e el
intr n ritm.
Vezi? surse Sheiia, oprindu-se din fredonat.
N-al uitat.
Aa se pare. Cel pufin tu ai nc degetele de la
picioare ntregi. Zmbi. Ai riscat mult dansnd cu mine
descul.

N-am fost nici un pic ngrijorat, Hasigur Sheiia.

171

'Janet D ailey

dansnd, mica zon liber din cam era


principal. Lumina plpitoare crea o atmosfer ma
gic. desprinzndu-l de realitate. Laredo o nvrti pe
Sheiia ntr-o piruet i ea rse i se rezem de el. El i
ncetini paii, zmbindu-i.
' i ncercai s m convingi c nu mai tii s
dansezi. l tachin ea.
Cred m-am nelat.
Cred c da.
E o prostie, dar tii de ce mi amintete asta ?
Laredo o inea n brae, ncetinind pn la o micare
de balans absent.
Nu. De c e ?
Dansurile, balurile la care mergeam. Mna lui i
mngia absent spatele. Cnd te in aa, mi se pare
c n-a trecut aa mult timp. Sheiia i ddu capul pe
sp a te'ca s-i vad fata, frumoas l cu un anumit
famec tineresc. Vzu cum privirea i se fixeaz buzele
ei N-avea de fcut dect c ea (nai mic micare ca
s-l invite s-o srute. Dar nu asta voia. Felul n care se
referise la vechea lui cas i modul n care evoluau
lucrurile o fcur s nu mai simt ncntarea ultimelor
momente. Hainele noi nu mai avur, deodat, nici o
importan. Vroia doar s scape, s se ntoarc la casa
ei. la un trai lipsit de pericole. Poate c Laredo i-ar
putea furniza mijloacele, la urma urmei.
Cnd va plti tata rscumprarea ? ntreba.

fructele dragostei
Nu tiu
Cine o s ia banii ? ncerc s dea un ton banal,
lipsit de important ntrebrii. Vor fi mprii, bnuiesc
i fiecare vei primi o parte.
Aa-mi nchipui. O masc se aternu pe faa lui,
dar Sheiia tia c e fragil i poate fi spart.
Asta-i foarte ru. Pentru un singur om ar fi o
grmad de bani.
Da, o aprob el.
- tii c ai putea s-i iei tu pe toi. nu ? murmur
Sheiia.
Muchii lui se contractar, respingnd spusele ei.
Vru s se retrag, s pun distan ntre ei, dar Sheiia
rmase lipit de pieptul lui.
Sheiia... ncerc s protesteze, dar ea l ntre
rupse.
Nu, ascult, insist ea. Ar putea s fie toi ai ti,
pn la ultimul bnu. M-ai putea duce acas. Banii
s-ar nmuli. Tatl meu ar avea grij de asta.
Nu se poate. Laredo scutur din cap cu fermi
tate.
Ba da. Am fi amndoi acas, unde ne dorim s
fim. Am putea pleca amndoi s ne plimbm, ntr-o
dup amiaz i s nu ne mal ntoarcem. Se grbi s-l
conving de fezabilitatea planului. Tu ai putea pregti
dinainte doi cai, i-am lua i am fi la multe mile deprta
re, pn s ne observe cineva lipsa.
Nu pot s m-ntorc. Ti-am explicat.

Janet Bailey

Dar aa poi. Nu vezi ? Sheila argumenta persua


siv. Ai fi un erou. Salvatorul meu. Familia i prietenii ti
ar fi mndri de tine i tata ar fi recunosctor. Cunoate
muli oameni influeni. Ar gsi ceva care s te asigure
c nu va mai trebui s te ntorci aici.
Eu... se ncrunt, rezistena prea s-i slbeasc.
Sheiia i puse degetele de buze, amuindu-i prote
stul. Apoi i ls mna s alunece pe obrazul lui
puternic, spre prul mtsos, castaniu, de lng
tmpl. i trecu degetele prin el, uor,ntr-o mngiere
dulce. Braul din jurul taliei ei se strnse automat,
trgnd-o mai aproape.
Ai avea o mic avere d a c m-ai duce napoi
plus ajutorul i recunotina tatlui meu. i' ls vo cea
s devin mai mngietoare. i pe mine, Laredo. tiu
c m gseti atrgtoare. i n-a avea nimic mpo
triv s-mi petrec restul vieii alturi de tine, pltindu-i
din nou c m-ai scos de aici. Bani, respectabilitate i
pe mine, promise, toate trei, d a c le vrei. Tot c e trebuie
s faci este s m duci de-alci, s m duci acas.
Nu,.. V o cea lui Rfagg, joas l amenintoare,
c a un tunet, i fcu s se retrag, l nfrunt pe
amndoi, cu ochii reci sctelnd de furie. N-o s-l se
duci nici cu vorbe, nici cu contracte, sef\ora. Laredo
tie ce pedeaps-l ateapt d a c pleac de aici fr
permisiunea mea. i tie c d a c te ia cu el, l voi gsi
i-l voi ucide. Cnd un brbat are de ales ntre ban1 <

>

Fructele dragostei

femeie i viaa iui, va alege viaa. Lare__________


duc nicieri pn nu spun eu c poi s pleci.
Culoarea i dispru din fa. Sheiia se uita la el, cu
gura deschis de uimire nu din cauz a c e e a ce
spusese, ci pentru c nelesese fiecare cuvnt. Vorbise
ntr-o englez foarte corect.
Ce... cum ? n confuzia ei, nici m car nu-i mai
putea formula ntrebrile. Vorbeti engleza, reui s
ngaime.
Da, vorbesc engleza, ncuviin rece.
Puteai s-mi fl spus i mie. Sheiia i mai re
dobndi din siguran.
Te-ar fi oprit s m mai numeti bastard "? o
ntreb dispreuitor, sau s doreti s-mi smulgi inima i
s mi-o tai n felii subiri ? Nu cred.
Sheiia i amintea prea bine toate insultele pe care
i le azvrlise atunci cnd i nchipuia c nu pricepe.
Nu, n-ar fi fost nici o diferen, l aprob mnio
as. Aa c de c e nu mi-ai spus ? De c e te-ai prefcut
c e nevoie de Laredo c a s traduc tot c e vroiam
s-i spun ? i-a fcut plcere s m faci s par
tmpit ?
N-aveam nici un chef s vorbesc cu tine, nici s
te atepi s-i rspund la ntrebri. i n plus ridic o
sprncean ntr-o acuzaie rece d a c ai fi tiut c
neleg engleza, nu i-ai fi vorbit niciodat lui Laredo n
faa mea, aa cum tocmai ai fcut-o.

175

Janet Bailey
Privirea el trecu la Laredo, care sttea linitit deo
parte. tiuse c Rfaga vorbea engleza curgtor i nu
fcuse nici un efort s-o avertizeze. Furia ei se lrgi,
incluzndu-l i pe el.
Puteai s m previi, l acuz ea.
Nu era treaba mea, ddu Laredo din umeri.
Nu, ai dreptate, ncuviin Snelia caustic. Tu eti
de partea lui, nu-l aa ?
Doar ti-am spus de la nceput, rspunse el calm.
Ura i dispreul o necar pe Sheiia,
Nu tiu pe care dintre voi 11dispreuiesc mai mult.
Tu, Laredo, care eti trdtorul celor apropiai fl, sau
tu...
Nu dau doi bani pe prerea ta despre mine, o
ntrerupse Rfaga. Vreau doar s nelegi c ncercri
de genul celei din seara asta nu vor reui. Nimeni de
aici nu te v a ajuta s evadezi.
-N -a fi aa de sigur. Sheiia i nl capul
sfidtoare. Banii pot cumpra un munte de loialitate.
Privirea lui de obsidian se ngust.
Eti foarte pripit, sehoro. Vorbeti fr s
gndeti. Voi afla de orice ncercare pe care o vei
face. Dac Insiti... Ls ameninarea nerostit Tn aerul
deja ncrcat. N-a vrea s-fi Interzic micile liberti pe
care le al acum.
Liberti ? C e liberti ? Sheiia pi suprat spre
el. Sunt prizonier aici mpotriva voinei mele.
Rfaga rmase neclintit de mnia ei.

Fructele dragostei
Ji-am permis libertate Tn aceast cas i alte
liberti Tn afara ei, sub supraveghere. Ai prefera s fii
inut nchis Tn camera ta ?
-N -ai s-ndrzneti, opti Sheiia, tremurnd sub
, violena emoiilor.
Poate-o voi face o nfrunt el calm, cu expre
sia dur l necrutoare d a c limba ta ascuit se
dovedete a fi o pacoste prea mare.
Nu se gndi o clip la c e face. M na ei plec spre
trsturile lui reci, de patrician, ghidat doar de In
stinct. Fu prins n aer de degetele de fler. Reflexul i
ridic mna stng, pentru a duce la bun sfrit c eea
c e ncepuse dreapta. Fu l ea prins ca n menghin,
nainte de a-i atinge inta.
D-mi drumul. Sheiia refuza s se zbat, lsndu-l s-i in minile n fa, c a nctuate de
strngerea lui.
Rfaga o privi crunt nainte de a-l muta atenia
spre Laredo.
Poi s pleci, l spuse. Cred c srbtorirea serta
re/ s-a terminat.
La sunetul pailor supui, Sheiia ntoarse capul,
vzndu-1 pe Laredo ducndu-se spre pelerina gal
ben care atna n crligul de lng u. O mnie
disperat o npdi la gndul c a fost lsat singur
cu Rfaga.
Nu pleca, Laredo, protest, chemndu-l napoi.
Nu poi s m lai singur cu bestia... cu sadicul sta,

'------------ (

177

)----------- ^

Janet Dailey

ipetele ei nu avur nici un rezultat. Laredo nu


ovi cnd se mbrc ;i Iei.
C e putere al asupra lu i? uier ea,
ncordndu-i ncheieturile n strnsoarea Iul.
mi datoreaz viata, replic el, fr emoie. ie
nu-fi datoreaz nimic.
i ct timp vrei s- plteasc ? Toat viata ?
Trebuie doar s-mi spun c vrea s plece l e
liber, o nfrunt Rfaga. St pentru c aa vrea, mi d
loialitatea Iul din proprie voin. Poate pleca oricnd
dar fr tine.
Da, al Jurat c-l omori d a c ncearc. Gustul
amar din gur i se transmise n voce cu aceeai viru
lent.
A fost o promisiune una pe care oricine de
aici tie c mi-o voi tine. Mal bine urmeaz-ml sfatul,
senora, i nu mai ncerca s convingi pe careva s te
ajute s pleci de- aici. Nu cred c ti-ar place s ai o
viat pe contiin. Pe neateptate, o eliber l plec.
Du-te n camera ta, senora Townsend.
Avu un Impuls s-i sfideze ordinul. Dar rotindu-l
fusta, se rsuci i plec mndr spre camera el. '

178

Fructele dragostei

Capitolul
12
Zgomotul tunetelor ptrundea n cas, n acord cu
propria-i dispoziie furtunoas. Aprinznd lumnarea
de lng pat, camera pru i mal mic.
0 deranja faptul c mica libertate pe care o
avusese fusese numai din voina lui Rfaga. Prinse o
reflectare a propriei imagini n oglind l se ntoarse.
Uitndu-se la fusta de culoarea focului i la bluza bro
dat pe care le purta, Sheiia i aminti cum se bucurase
cnd le-a primit, dar acum i fcea ru numai s le
priveasc.
1le dduse Rfaga. Deodat, nu mai putu s le
suporte pe pielea ei. Le scoase i apuc ptura pe
care o avusese mai nainte.
nfurnd-o n Jurul ei, culese hainele i le prinse
ntr-o legtur neglijent. Cu capul sus, Sheiia pi n
camera principal,
Rfaga sttea n fata focului, privind flcrile. Um
brele aruncate de foc i accentuau unghiurile fetei.
Cnd intr Sheiia, ridic ncet capul. Ochii negri o
privir impasibili, observnd ptura pe care o purta i
legtura din mn.
179

Ja n e t D aile y

C e mai este a c u m ? o ntreb amabil, apoi


continu Ironic. Ai gsit cteva insulte noi, acum, c ai
descoperit c i neleg limba ?
Poftim hainele amantei tale. Poi s i le napoiezi.
l arunc legtura la picioare. Aterizar pe jumtate n
foc. Nu le vreau.
El le salv din flcrile lacome i le lu neglijent n
mn.
Mai devreme i plceau.
Mai devreme. V o ce a i tremura. Nu mi-am dat
seama ct de mult ursc tot c e e a c e are o legtur
ct de nensemnat cu tine.
O sclipire prevestitoare de ru li apru n ochi. Cu
ncetineal deliberat se mic spre ea, fcnd o
pauz pentru a arunca hainele pe un scaun, apoi i
urm drumul. Intimidat, Sheiia rmase neclintit.
D ac aa simi, i ptura este a mea. O Idee de
satisfacie il rzbtea n voce. D-mi-o.
Nu, se ncrunt ea. Mna i senclet instinctiv
pe ptur, de parc se atepta c a el s i-o smulg.
Dar e a mea, subllnie Rfaga. Dac tot nu vrei
s simi pe piele ce va care-ti amintete de mine, o
vreau napoi.
Foarte bine. Sheiia a vea dificulti s respire nor
mai. M schimb n hainele mele i i-o aduc.
Pn s se ntoarc, el spuse ferm :
O vreau acum.

Fructele dragostei

Nu, se rug ea, fiori de spaim alergndu-i prin


corp.
De c e nu ? argument el batjocoritor. Pentru c
nu al nimic pe sub ea ? Dar nuditatea ta mi este
familiar. Te-am vzut de mal multe ori goal. i cu
nosc nirea snilor rotunzi i fermi, supleea taliei i
felul n care coapsele tale suntfcute s primeasc un
brbat.
Obrajii Sheilei se aprinser n timp ce se ntoarse s
fug, terorizat de situaia provocat de nesbuina
el. M na lui o a p u c deasupra cotului, degetele lui
spnd n carnea moale pentru a o rsuci. Ptura ii
alunec d e pe umr, ajutat de cealalt mn a lui.
Sheiia de-abla reui s o in s nu c a d pe podea.
Eu cunosc aceste lucruri pe care Laredo doar le
bnuiete.
Rfaga o trase mai aproape d e corpul lui muscu
los-, vorbindu-i cu o vo ce joas i neted c a mtasea,
dar n spatele creia Sheiia simi slbticia. ]inndu-i
ptura peste piept, a ve a doar un bra liber pentru a-l
mpinge. Ar fi fost la fel de inutil i cu dou. Capul lui se
plec spre al ei i Sheiia ncerc s-l evite. Gura lui l
urma linia supl a gtului, arzndu-i pielea cu flacra
ei. Sheiia ridic mna spre conturul dur al brbiei lui,
ncercnd fr succes s-l mping.
De ce nu m mngi c a pe Laredo ? Respiraia
lui i nepa gtul. i lu mna l i-o rsuci la spate,
ridicnd capul pentru a-i lsa privirea

lanet Dailey

! ironizeze lupta zadarnic. Poate m pofl convinge s-fi


dau drumul.
Porcule I Te ursc ! ip Sheiia.
Braful de la spatele ei se ncord, gata s-i
zdrobeasc pulpele pe muchii rigizi ai coapselor lui.
Arculndu-se c a s evite contactul cu pieptul iul. snii i
se ridicar, sub rsufla/ea agitat. Ptura alunec,
dndu-l la iveal alte rotunjimi.
Da, leoaica mea, m urti. Rfaga zmbi rece.
Ai vrea s-mi sco[i ochii. Tot timpul te opul i-mi Ignori
ordinele, chiar d a c tii c tot le vei ndeplini, Ai fl dus-o
mai bine d a c ai fi fost supus l cuminte, n loc s fii
att de hotrt s m sfidezi.
D ac eram supus l cuminte, tu i banda ta de
ucigai m- afi fi violat l omort atunci cnd i-at asasi
nat pe Brad, 11aminti Sheiia ntr-o rbufnire slbatic.
Acum eti la mila mea.
M ila ? Tu nu ai nici o mil. Nici inim I spuse,
ncercnd s se elibereze, dar el o tlnu cu uurin.
Vzu cum i se ncordeaz muchii flcilor l tiu c
l-a provocat din nou. Tl acuzase c n-are mil i Rfaga
nu art nici un pic. strivindu-l buzele cu gura lui.
Czut ntr-un vrtej violent, i ameir toate simurile
sub asalt. Cercul de otel al braelor lui nu permiteau
plmnilor s mai respire n timp c e gura lui o nbuea
pe a ei. Sheiia era pe punctul de a-i pierde cunotina.
Cu ultimele puteri, se lupta s nu cad n vrtejul furiei
lui.

Fructele dragostei

Virilitatea Iul agresiv o f ce a s piard contactul


cu realitatea. Presiunea zdrobitoare a gurii Iul deveni
mai puin puternic, dar mai persuasiv. Iar Sheiia era
prea confuz c a s mai reziste explorrii limbii lui. Era
pe jumtate contient c el nu-i mal strngea braele.
Micrile atoare ale minilor pe oldurile i spatele
el, care o mulau mai aproape de tria de granit a
corpului Iul erau porunci explozive, i e a se.lipi de el, cu
voina paralizat.
Doar o oapt de protest Iei din gtul ei cnd o
ridic n brae, c a pe un copil. Gura lui meninea
srutul distrugtor, n timp ce o d u cea spre coridor. O
dorin insidioas, animalic, cretea h e a i Sheiia nu
era n stare s-o opreasc. l ura disperat, n timp ce lua
cunotin de felul n care el stpnea arta seduciei,
n comparaie cu Rfaga, Brad fusese un biet amator.
O aez pe pat, dezvelind-o din ptur. Sheiia se
ntinse Instinctiv dup ea, dar el o arunc departe.
Atunci, simurile ei rvite realizar c nu era n patul
ei. Nu era dormitorul ei.
Pentru un moment, Sheiia fu prea ocat de de
scoperire c a s mai poat mica. Trupul lui sri pe
saltea nainte c a ea s-i revin. Minile lui le gsir
instinctiv pe ale ei n semiobscuritate. Atingerea lor
ferm o fcu pe Sheiia s dea din picioare i s zgrie
c a o fiar. El rse, ferindu-l braele i picioarele n timp
ce o intula de saltea.
--------------------------------

183

1-----------------------------

Jnnef Bailey
/

ip ct vrei, leoaic mieo, spuse Rfaga,


meni n-o s te aud pe furtuna asta. l chiar dac-ar
auzi, tot n-ar veni.
Cldura gurii lui i gsi catifeaua moale a gtului.
Sheiia i nfipse degetele n pielea lui, simind senzaia
excitant a crnii sfllndu-se sub unghiile ei, h timp
ce-i zgria umerii. n ciuda blestemului nfundat de
durere, minile Iul nu se clintir.
Violenta nebuneasc Ti secase energia, Sheiia se
opri s-i trag rsuflarea. Imediat, el l lu buzele ntre
deschise n stpnire, dndu-1 capul pe spate. Minile
Iul l cuprlnser snii pentru a se bucura de fermitatea
lor rotund.
Sheila simtl cum I se ntresc sfrcurile sub atinge
rea lui l ip n sinea ei la neputina de a-i controla
rspunsurile crnii. Capul I se agita neputincios sub
torentul de dorine care-l copleeau trupul. Sentimen
tele acestea frivole de abandon l erau strine l totui
era Incapabil s le stpneasc. Ele o stpneau,
fcnd-o s doreasc voluptatea posesiunii lui. Sen
zaiile se intensificar cnd gura iul i parcurse gtul,
spre sni. Atingerea gurii lui pe sfrc 11 smulse un ge
amt de plcere de pe buze.

Nu era nici o grab n pasiunea tandr a mnglf


rii lui, dar focul mocnit din pieptul el se fcea din c e Iti
ce mai fierbinte. Minile Iul nelinititedescoperir locuri
Intime, secrete, atingnd, incitnd l ellberndu-i toate
\ Inhibiiile i temerile.
f

184

V_____________

Fructele dragostei
Mirosul brbtesc impetuos era un stimulent erotic, 1
excitnd-o. Orict ar fi vrut, nu putea fi Indiferent sub
atingerea lui. Era ca o frunz, rsucindu-se Tn vnt. i
pierduse deja virginitatea sub barbaria lui Brad. Acum
i pierdea cu repeziciune autocontrolul sub stpnirea,
senzual a Iul Rfaga.
Simi Tn palme muchii gol, vlurii ai umerilor lui i
umezeala cald a sngelui, acolo unde-i zgriase pie
lea. Dar acum , d eg etele ei nu mal vroiau sr-l
r n ea sc ; Tn schimb se bucurau, aproape, simind
carnea lui tare.
Cu o rbufnire de voin, Sheiia i mpinse umerii,
forndu-l pe Rfaga s-i ridice capul i s nceteze
joaca demenial cu snii ei. Mai puternic, i nclin
capul spre buzele el, dar ea l evit.
C e mal atepi ? murmur Sheiia, disperat. De
ce nu m violezi, s terminm odat ?
Dar asta ar fi prea rapid, leoaica mea, replic
el. Vreau s prelungesc momentul, tortura.
l simi rsuflarea pe obraz, nainte c a gura Iul s i-o
acopere pe a ei ntr-o cutare flmnd. l era tortur,
o dulce tortur. Durerea din coapse fcea c a fiecare
fibr a Sheilei s strige nevoia posesiunii. n mngieri
tremurtoare, minile 11rtcir pe spatele l oldurile
iul, Trupul el se zvrcolea Tn agonia pasiunii.
Dar mal trecu ctva timp pn ce ntreaga greu
tate a corpului lui suplu se ls pe al ei, Pulsul lui btea
slbatic l fierbinte, la ntrecere cu inima ei. Pielea lui /
185

era arztoare i cldura prea s-i topeasc


mpreun. Sheiia Ti simi duritatea masculin l i ddu
seama c nevoia lui era la fel de imperioas c a a ei.
Un suspin de plcere i iei de pe buze cnd picioarele
Iul se strecurar intim ntre ale ei, desprfindu-i-le. Mal
era doar un moment pn la mplinire i o und de
extaz a j c u s se cutremure din tot corpul. Cnd veni,
Sheiia se simi nvluit ntr-o pcl de senzaii, catife
lat, ameitoare. Fiorii alternau cu uimirea entuziast,
pn czu istovit, copleit i nsingurat.
Vrtejul de emoii noi, stranii, se risipi, lsnd-o pe
Sheiia ameit de posesiunea lui senzual. Treptat se
limpezi i o cotropir ruinea i dezgustul de sine, c a
putut gsi plcere n braele lui.
Rfaga se m ic; umrul frecndu-i-se d e braul
ei. Un fior de luciditate dansa peste pielea ei.'Strnse
buzele la rspunsul Involuntar al corpului, mnioas c
a fost incapabil s il controleze. Sheiia trebuia s
scape de atingerea lui, Dndu-l picioarele peste mar
ginea patului strmt, ddu s se ridice, dar mna lui i
prinse braul, imobiliznd-o.
Unde te duci ?
n cam era mea, rspunse indispus.
De ce ? ntreb Rfaga, acum detaat i imper
sonal.
Am avut impresia c toate trfele care-i in
companie te las s dormi singur. l rspunse caustic,
, fr s admit c avea nevoie de timp c a s-i recav
,----------- ,
,

Fructele dragostei
pete controlul simurilor i s uite de satisfacia nefireasc pe care-o simise.
Te referi la Elena ?
Dar la cine ? izbucni Sheiia. Ochii lui cu adnci
mi de neptruns erau imuni la ura din privirea ei. Crezi
c nu v auzeam din cam era mea ? Acele sunete
dezgusttoare ? Cum i optea noapte bun' cnd
pleca ?
D ac gseai totul att de dezgusttor, n-ar fi
trebuit s asculi, o nep Rfaga.
N-aveam de ales, cu doi cini n clduri n c a
mera de alturi. El o trase alturi, fornd-o s stea
ntins pe saltea. Sheiia renun la lupt, alegnd o
opoziie rigid la atingerea iul.
Aranjamentele noastre erau convenabile pen
tru mine i Elena, chiar d ac nu-l plceau ie.
C e ml-ar p lcea mie, i potrivi Sheiia tonul
ngheat dup al lui, ar fi s nu dorm cu tine n pat.
Asta-i regretabil, spuse el arogant,
De c e ? se nfurie ea. Elena nu dormea cu tine.
De ce trebuie s m obligi pe mine s-o fac ?
Situaia nu este aceeai. Elena dorea s se duc
acas, la familia i la soul ei. Pe tine nu te ateapt
altceva n afar de un pat gol.
Sheiia i ntoarse faa spre el.
Poftim ? Soul el ? Dezgustul i ncrei buzele. Vrei
s spui c e mritat i vine aici... la tine ?
Jarul privirii lui Ti parcurse dispreuitor faa.

Janet Dailey
Ce repede condamni pe alii, fr s cunoti
situaia. Cesar, soul Elenei este paralizat. Este un fel de
mort-viu, nu mai e cu mintea pe lumea asta. E aa de
patru ani, lsnd-o pe Elena doar cu amintirea lui i cu
copiii. E tnr i are necesitile fizice ale unei feraei
normale. Dei dorea dragostea unul brbat, nu vroia
s-i prseasc soul. Eu aveam nevoie de o femeie,
dar nu de o soie. Aa c am ajuns la o nelegere
reciproc avantajoas.
Nu conteaz cum o deghizezi sau ce motive ai
avut, ea tot amanta ta rmne, i tot mritat, replic
Sheiia,
Mna lui II lunec pe gt. Rmase uoar, pe
curba sensibil i graioas; o atingere aproape c a o
mngiere.
Crezi c e ipocrit pentru c st cu soul el i
caut satisfacie fizic de la mine, nu ? Dar tu, care tot
vorbeti de asasinat t n-ai vrsat o lacrim pentru soul
tu ?
Nu tii ce simt eu, se apr Sheiia.
Cnd stau ntins n pat i eu pot auzi sunetele din
cealalt camer, i spuse zeflemitor. Nu te-am auzit nici
mcar o singur dat plngnd pentru el sau pentru
tine.
Dac a fi plns, se schimba ceva ? ntreb
amar. Pentru nimic n lume, Sheiia nu voia s admit n
faa lui Rfaga c nu simea nimic n legtur cu
pierdea soului ei. i-ar prea ru de mine ? M ndo-

168

, -

Fructele

iese. Rspunse sigur la


mil. Nici nu cunoti nelesul acestui cuvnt. Poate c
nu plng acolo unde ai putea auzi sau vedea, pentru
c nu vreau s ai tu de ce- i bate joc.
Poate c nu plngi pentru c nu te-a iubit, sau
nu l-ai iubit, contracar Rfaga.
Sheiia trase aer n piept, nelegnd ct de
amnunit cont'ola el tot ce se petrecea n ascunziul
din canion. Doar o singur persoan i-ar fi putut da
informaia.
Ji-a raportat Laredo, spuse acuzator.
E adevrat ? Insist el. Vorbete-mi despre el.
Vreau s tiu.
ncpnat, ezit, nevrnd s se supun, dar
tia c el i putea fora rspunsul, ntr-un fel sau altul.
Aa c i ddu unul menit s rneasc.
Nu e prea mult de spus, spuse ncet. Tu i cu el
ai fi fcut un cuplu remarcabil. Suntei foarte
asemntori. i Brad era interesat de banii mei. i el
m-a luat pentru c eram disponibil i credea c are
dreptul s m foloseasc pentru a-i satisface poftele.
Ai fost virgin cnd te-a luat. Era mai mult o
afirmaie, dect o ntrebare.
Mna lui se mica spre faa ei, degetul lui mare
desennd conturul buzelor ei. Nervii Shelei vibrar la
apropierea lui, cum sttea lng ea, gol, att de viril
, l puternic.

Janet Bailey
Am fost ? murmur ea, incapabil s mint con
vingtor, cnd tia c el li putea simi orice schimDare
tn btaia inimii.
Ai spus c erai n luna de miere cnd te-am luat
noi. i eu a putea spune c nimeni nu te-a nvat s
iubeti. n noaptea asta ai fost surprins i speriat de
plcerile pe care le poate simi o femeie, Dar este
destul de natural, mic leoaic. Poate c pe msur
c e vei ajunge s nvei asta, o vei nelege l pe Elena,
murmur Rfaga.

Vei ajunge s nvep asta: cuvintele 11ddeau fiori


pe ira spinrii. Ochii cu stropi de aur se mrir, ame
stecnd teama cu mnia n timp cell privea.
Ce vrei s spui ? ntreb Sheiia ncercnd s in
panica departe de vocea ei. Sper c nu Intenionezi
s m nvei ?
Cred c vei nva repede, spuse cu o privire de
cunosctor. Un fulger despic ntunericul camerei, ilu
minnd conturul aspru, ferm al feei lui.
Chiar dac sunt prizoniera ta, nu-i voi deveni
amant, afirm hotrt, d ac la asta te gndeti.
Poate nu de bun voie.
ncerc s-i alunge n n a care-i mngia faa, dar
atingerea blnd-se transform n oel.
Las-m-n pace. Nu te-ai apropiatnlciodat de
mine, tot timpul sta. De ce acum ? ntreb ea.
Este natural pent'u un brbat s doreasc o
v femeie frumoas i atrgtoare ca tine. Cnd ml-ai

Fructele dragostei
provocat mnia n seara asta, n-am mai vzut nici un
motiv, s-mi interzic ce e a c e vreau, replic Rfaga pe
un ton neutru. Nu-i pare ru pentru propunerea pe
care i-ai fcut-o lui Laredo n faa mea ?
Nu te cred, murmur Sheiia rece. E un lucru pe
care l-am aflat de cnd stau nchis n casa asta cu
tine. Nu te lai purtat de emoii i nici de mnie sau
dorin.
Rsul su la afirmaia ei era uor forat.
Ai capul frumos, dar nu i gol, nu-l aa, sefiora ?
Degetele Iul ii rsuceau uviele de lng ureche. i
gsesc frumuseea tentant. Poate i alii simt la fel.
Dac le-o oferi, mpreun cu bani, poate nu vor fi
capabili s reziste. Mine diminea vor afla c eti
femeia mea. De-acum, nimeni nu te va mai ajuta sau
nu va mai ndrzni s se apropie de tine, ncheie Rfa
ga satisfcut.
La dracu. Dezamgirea i umplea vo cea,
fcndu-i blestemul s sune mai mult c a un suspin de
disperare. Explicaia aceasta era credibil.
Cuvinte mal dureroase, mai amare l stteau pe
vrful limbii, dar capul l fusese deja ridicat pentru a
Tntlni gura lui. Sheiia rezist ncordndu-se. Gura lui i
deschise buzele ntr-o serie de srutri lungi, ameitoa
re. Ar fi fost cap ab il s rmn impasibil i
indiferent dac el ar fi fost brutal, ca nainte, dar
aceast seducie lene, ameitoare, o hipnotiza.
" -------------------------------- (

191

1-----------------------------

Janet Bailey
Carnea ei se ls, din proprie voin, mulat pe
contururile Iul brbteti. Sheiia capitul n faa Inevita
bilului, flcri slbatice alergndu-i prin snge. Ceaa
catifelat o cuprinse din nou.
Trziu, mult mai trziu, Rfaga trase ptura peste
amndoi i-i spuse Sheilei s doarm. O parte a minii
ei ncerc s se opun, s-i repete c nu vrea s
doarm n patul lui. Dar trupul i era cuprins de o
epuizare voluptuoas. Nu obiect nici m car cnd el
i puse posesiv un bra peste pieptul ei,
De-abia aipise cnd un val de ocri spaniole o
trezi. Rmnnd ntins r pat, Sheiia nu putea s-i
aminteasc unde se afla sau care e cauza cldurii pe
care o simea pe spate, olduri l picioare. O greutate
se ridic de pe talia ei, cu ea plecnd l o cldur
delicioas.
nc adormit, se ntoarse s caute sursa. Ochii i se
deschiser brusc cnd auzi vo cea lui Rfaga n apro
piere. i trecu orice urm de somn, toate simurile i
Intrar n alert i mintea i se limpezi.
Elena sttea n picioare, la civa pai. Ochit negri
preau ochii unui animal rnit, nnebunit d e durere.
Faa ei armie devenise ca de cear vzndu-l pe
Rfaga n pat lng Sheiia. C ee a ce-i spusese Rfaga
n spaniol n-o potolise deloc. V o cea i era ascuit
cnd i rspunse, tonul de o furie amar i acuzator.
Sheiia i trase ptura mal strns n jurul goliciunii,
\ dezgustat de scena de gelozie jucat de Elena. De

132

Fructel e dragostei

c e nu se trezise noaptea s plece n cam era ei ?


Rspunsul era evident. Fusese epuizat fizic de dra
gostea viril a lui Rfaga i complet zpcit de
propria ei reacie.
Ultimul lucru pe care-l dorea era s se lase trt
ntr-o disput cu Elena pentru Rfaga. Putea s i-l
pstreze, ea era bucuroas s renune la orice pre
tenie pe care Elena i-ar fi nchipuit c o are. Cel mai
rapid mod de a demonstra asta era, desigur, s
prseasc patul i s se retrag Tn cam era ei.
Stal unde te afli. Rfaga ls o mn porunci
toare pe braul ei, de parc i-ar fl citit gndurile.
Ea te vrea, i eu, cu siguran, nu, uier Sheiia.
Nu conteaz c e vrea una sau cealalt, rspun
se el tios. Aa trbuie s rmn.
Probabil c i spusese cam acelai lucru i Elenei,
pentru c urmtoarele ei cuvinte dezlnuir o alt
furtun. Pe Rfaga nu prea s-l mite durerea mni
oas a Elenei. Trsturile lui bronzate erau mascate de
indiferen.
Brut fr Inim ji fr bun sim", gndi din nou
Sheiia.
O

a treia voce n spaniol din cam era mare a

colibei o ntrerupse pe Elena. Inima Sheilei se opri cnd


Laredo apru Tn cadrul uii. El se opri scurt, expresia pe
jumtate amuzat de pe fa tergndu-i-se la vede
rea Sheilei, ntins n patul ngust.
--------------------------------f

193

) ------------------------- ^

Janet Dailey
Toat culoarea l fugi de pe fat. apoi reveni pen
tru a deveni roie c a focul. Nimic din claritatea ochilor
albatri nu arta c e gndete, dar Sheiia se simi c a un
g n d a c i-i dori s se p o at ascunde n vreo
crptur ntunecoas. Senzaia se accentu amintindu-i felul cum i pierduse minile Ta mngierile lui
Rfaga.
Elena se ntoarse spre Laredo, cerndu-i, evident,
s intervin n favoarea ei. Laredo i scutur capul
ntr-un refuz .hotrt i ddu s plece, nevrnd s se
implice n afacerile triunghiului,
Nu-i nevoie s iei, Laredo, spuse Rfaga. Elena
va pleca. La auzul sentinei, Elena Titrimise o privire rece
i mndr i-i rspunse cu o vo ce joas, strict contro
lat. Rfaga nu-i mai replic nimic. Cu faa lipsit de
expresie, Elena se rsuci umilit pe clcie i plec.
Netulburat, Rfaga arunc ptura i sri n picioa
re. Sheiia reui s rmn acoperit, cum inea ptura
strns la piept. i ndeprt ochii de la nuditatea lui.
Tn timp c e el i trgea patalonii aruncai pe podea. Un
val proaspt de ruine Ti pt obrajii. Accidental ntlni
privirea lui Laredo.
Te-am rugat s nu m lai singur asear, spuse
Sheiia acuzator. Se propti 'ntr-un cot cu o atitudine
sfidtoare. Bnuiesc c n-are nici o importan pentru
tine faptul c m-a violat dup ce-ai plecat. La urma
urmei, e eful tu, zeul tu. Ascuimea limbii ncerca s-i

Fructele dragostei
Laredo o privi tcut. Ptura o nvelea strns, lsnd
afar doar braele l umerii goi. Prul blond nchis Ti
c d e a n cascad, c a aurul topit, peste un umr. Ochii
de pisic i luceau mndri.
Nu-l condamna pe el pentru c e ai provocat
singur, i spuse fr ocoliuri. N-a fost viol. Sheiia trase
aer n piept; cuvinte suprate de protest nind de
pe buze, dar nu avu ansa s le pronune. Nu nega c,
asear, erai c a o pisic n clduri.
Privirea ei alunec pe sngele coagulat de pe
umerii lui Rfaga i liniile roii, lungi, unde-l zgriase.
Aa ai de gnd s-i explici semnele de pe
umeri ?
Rfaga o ignor, c a i cum semnele de pe umeri
erau att de banale c-nu meritau o explicaie.
Ar trebui s i curei rnile astea, observ Lare
do.
Calm, Rfaga turn ap n ibric n ligheanul de pe
msua de toalet i umezi o crp.
Sheiia le-a fcut. Ea o s le curee.
La dracu' am s le cur, ip furioas. Sper s
faci o septicemie i s crpi.
Vezi ce nsetat de snge e ? i spuse Rfaga lui
Laredo, batjocoritor. Se duse spre pat cu un licr aspru
n ochi. Dar mi vei cur rnile, leoaica mea.
Nici gand, declar Sheiia. Da vrei s i le
curee cineva, n-ai d ect s-l pui pe Laredo sau pe
i altcineva s-o fac, pentru c eu n-o voi face.

Janet Dailey
O vei face. Aplecndu-se nainte, degetele lui
se prinser de ncheieturi, hfingdu-se n oasele subiri.
Ptura alunec periculos de jos. Cu o mn imobilizat
i cu cealalt tinnd ptura, Sheiia realiz c se afla
ntr-o poziie precar. Prinse n ochii lui o sclipire maliio
as, jucu.
Sheiia tia c el n-o s stea mult pe gnduri c a s
o scoat din nveliul protector al pturii, dndu-l la
iveala nuditatea n fata lui Laredo, d ac ea continua
s se ncpneze.
Bine, e-n regul, se ddu btut Sheiia. Dar nu
pot face nimic d a c m strngi aa de bra. Va trebui
s-i dai drumul, d a c nu intenionezi cumva s-i rupi.
El rse moale, cu o satisfacie arogant i-i eliber
braul. nfurndu-se bine n ptur, Sheiia se ntinse
spre locul n care sttea el n picioare. Cnd l oferi
crpa ud, i-o smulse din mn. Gura iui se ncrei l se
aez pe marginea patului, oferindu-l fiecare umr.
n genunchi, cu ptura pe lng ea, Sheiia rmase
cu privirea aintit la desimea prului negru c a abano
sul i pielea bronzat care-i acoperea muchii umerilor
l spatelui. D ac ar fi avut n locul crpei un cuit, i l-ar
fi mplntat n spinare, pn-n prsele.
Zgrieturile, senora. Vocea lui lene fi aminti
Sheilei de ceea ce are de fcut, n timp c e avea
impresia c 11citea gndurile.
Atingerea ei fu deliberat brutal cnd ncepu s-i
-*oarg sngele uscat de pe carnea tare, i simi

Fructele dragostei

muchii ncordndu-se la asprimea ei, dar Rafaga nici


nu se clinti, nu scoase nici cel mai mic sunet care s
arate c i provoca dureri. Controlul lui nu era mai
prejos dect cruzimea atingerii ei.
Cnd fu rndul zgrieturilor paralele, Sheiia desco
peri c erau mai rele d ect crezuse. Nu rnise doar
pielea. Unghiile ei spaser adnc n carne. Rnile
preau Inflamate i extrem de dureroase. Privirea ei
alunec spre Laredo care-i urmrea lucrul, Expresia de
pe faa lui i ddea dreptate s considere rnile peri
culoase.
Avei pe-aici nite alcool, c a s le dezin
fectm ? ntreb Sheiia, nelsnd nici o emoie s-i
rzbat n voce.
i spuse c nu-i pas c l-a rnit pe Rfaga. O
merita cu vrf i-ndesat. Dar, totui simea o und de
compasiune i se consola gndindu-se c, ea cel
puin, nu era la fel de barbar c a rpitorii ei.
Laredo ncuviin.
l aduc imediat. Peste cteva secunde se nto
arse cu o sticl aproape plin.
Scotndu-i dopul, i-o nmn Sheilei i-i lu crpa
umed. Ea ezit uitndu-se la liniile dltuite din fata lui
Rfaga i la arogana patrician a profilului su.
O s doar.
Probabil c o s-i aplici n picturi, ca s prelun
geti tortura, i spuse el zeflemitor.

197

Janet Dailey

Comptimirea l dispru ca prin farmec. Fr nici


un avetisment Sheiia rsturn sticla, umplndu-i zgrie
turile cu alcool, dar nu simi nici o satisfacie cnd el
tresri de usturime. Imediat, Rfaga se scul i se duse
spre dulap s ia o cma. Sheiia se ntreb d ac n-ar
fi necesar un bandaj pe ran, dar nu era ea cea care
s sugereze asta. Fr un cuvnt, 1 napoie sticla lui
Laredo.
Ai nvat s gteti, senora ? Protejndu-i ume
rii, Rfaga i puse crraa, aruncndu-i o privire
indiferent.
Nu. Nu mncarea lor cu ingredientele lor du
bioase, i spuse Sheiia. P'esupun c va trebui s v
descurcai singuri la micul dejun sau s flmnzii pn
la prnz. Nervii Elenei probabil c se vor potoli pn
atunci, remarc Sheiia rece.
Elena nu se mai ntcarce, o inform Rfaga i se
ntoarse spre Laredo. Arajeaz cu sofia lui Juan s vin
zilnic s gteasc. Spune-i c poate veni dup ce i
hrnete familia, i dac vrea poate s-l ia i pe cel mic
cu ea. Un zmbet uor li apru pe buze cnd se uit
la Laredo. Juan a zis ntotdeauna c e c ea mal grozbv buctreas din Chihuahua... Vom vedea, nu ?
Laredo i aprob cu un zmbet uor i plec s
ndeplinesc ordinul. C rd ua din fat se nchise,
Rfaga i ntoarse atenjia la Sheiia.
{i mufi lucrurile Tn cam era asta, i spuse,
bgndu-i cmaa n pantaloni. De-acum dormi aici.
----- --------(

198

|------------ ^

Fructele dragostei

'

Chiar aa ? ncerc ea, fr vreo speran c


el s-ar putea rzgndi.
Cutele din. fiecare parte a gurii lui se adncir,
ironic, dar nu-l rspunse i iei din camer, ca i cum ar
fi simit c prin protestul ei nu vroia dect s-i salveze
mndria. Sau ce mai rmsese din ea.

I
{

-1 3 S

3anet Lnilcy

Capitolul
13
Dup cele ntmplate. Sheiia se atepta c a Rfa
ga s-i retrag permisiunea pentru plimbrile zilnice
cu Laredo. nemaiavnd ncredere s-l lase singuri. Dar,
spre surpriza el, el suger s le continue.
Acum, pllmbndu-se pe pajitea verde unde
pteau caii, Sheiia i dori s fl refuzat. Tcerea dintre
ei era stnjenitoare, Sheila era contient, sau mai bine
zis n mod ruinos contient de schimbarea statutu
lui el n cas.
Pentru numele Iul Dumnezeu, spune ceva, l
rug ncordat. Spune c-i pare ru sau c am meritat-o spune orice.
Nu e sfritul lumii. Sheiia. o mpca el blnd.
Ea se opri. Crezi c e cazul s fiu ncntat cg Rfaga a
hotrt s-i fiu metres ?
Sheiia. oft Laredo cu o nuan de exasperare.
Ea porni din nou, rigid.
De c e nu v ducei s jefuii vreun alt nenorocit
de automobilist i s-i rpii nevasta ? Poate uit de
y mine.

200

Fructele dragostei

Nu jefuim i nici nu rpim automoblliti.


Oh, nu ? Sheiia l lu peste picior. Te rog s m
scuzi d a c te fac mincinos.
Acela a fost un accident. Laredo privea suprat
nainte. Lucrurile au scpat de sub control, pur i simplu.
Cazurile de oameni jefuii i omori pe autostrzi sunt
la fel de frecvente n State c a i n Mexic. Se ntmpl,
dar rar.
ntr-adevr ? Sheiia era deliberat sceptic.
Dac nu faceji rost de bani furnd, atunci cu c e pltii
mncarea, mbrcmintea, muniia i tot restul ?
Nu locuim tocmai n lux, evidenie el. i trebui s
tii cont c n Mexic costul vieii este considerabil mai
redus dect n State, mai ales la lucrurile eseniale
care sunt tot c e avem aici. O bun parte din hrana
noastr este produs chiar aici.
Atunci c e facei cu banii pe care-i furai ? Se
crede cumva Rfaga vreun Robin Hood, i-i d sraci
lor ? Sau e ca Pancho Villa, cu lista iul de femei i de
bandii care-i ascund frdelegile sub deviza ,la revo

lucion ?
Ji-am mai spus c noi nu furm. Ochii 11devenir
nite linii nguste, albastre. De cteva ori pe an, Rfaga
face un raid la vreo pucrie. Poi spune c e angajat
pentru asta.
neleg, Sheiia ddu rece din cap, amintindu-l
povestea lui Laredo despre cum se alturase ei grupu
lui. Deci un grup de comando mercenar. Nu jefuii sau /
1

201

Ja n e t D ailey

furai. Doardescindeinctevanchisori.omoricevci
gardieni i strngei taxa. Nu facei ceva aa de urt
cum e furatul.
La dracu1. Ce-a! vrea s facem ? o ntreb La
redo enervat. Ar fi mai bine s ne ducem i s ne
angajm ntr-o fabric ? Sau poate s muncim pe
ogoare ? Toi cel de-alci suntem cutai de poliie. Nu
pretind c tot ce facem e drept sau legal. tiu c eu
am intrat, sau sunt pe cale s intru n propriul meu iad.
Dar poate unii din copiii tia pe care-i cretem pe-aici
vor avea ait ans pn s sfreasc la fel c a mine4*
Sunt sigur c motivele tale sunt foarte nobile, li
spuse ea pe un ton ironic.
Nu dau doi bani pe ce crezi tu despre motivele
mele. Trsturile i se nsprir de mnie rece. Dar nu
cred c ai dreptul s m judeci pe mine, pe Rfaga
sau pe oricare altul de-alci. ncercm doar s
rmnem liberi i s ne descurcm cum putem mai
bine.
Sheiia i ddu seama c discuia putea s dege
nereze. D ac ar fi continuat s-l ia pe Laredo n
derdere, l nstrina complet. Mai a vea nc anse s-l
poat convinge s evadeze mpreun, n ciuda celor
spuse de Rfaga.
Cum a ajuns Rfaga s fa c asta ? schimb
subtil subiectul, ntr-o direcie mai puin personal. El
ce- fcut ?

Fructele dragostei

Nu se poate s nu tii cte c e va despre el, insist


Sheiia. Are familie ? A fost orfan ? Unde a nvat s
vorbeasc att de bine englezete ? Spui c eti cu el
de trei ani. n tot acet timp, trebuie s fi aflat ceva
despre el.
Laredo cltin din cap a negaie.
Rfaga nu rspunde la multe ntrebri, mai ales
despre trecut. L-am ntrebat odat i ml-a spus c nu
triete n ziua de ieri.
Sheiia ezit, cu curiozitatea strnit de aparenta
lips de informaii a lui Laredo. Hotrt lucru, Rfaga
era enigmatic, dar Laredo trebuia s tie ceva.
Trebuie s fi auzit cteva istorii despre el poa
te de la ceilali.
Am auzit o grmad, ncuviin el. Nu tiu ct
sunt de adevrate.
De pild ?
Era rndul Iul Laredo s ezite.
Unele spun c mama lui era amanta unui ame
rican bogat. Altele, c este fiul mai mic al unei familii
mexicane de vaz. Alt poveste spune c a trecut
frontiera cnd era copil, pentru a locui la un unchi din
Statele Unite, dndu-se drept fiul unchiului peste civa
ani. Fcu o pauz cteva minute plimbndu-se agale.
i mal sunt poveti care zic c a fost nchis pentru
participarea la nite aciuni antiguvernamentale, sau
pentru c a procurat arme, prin contraband, unor
, revoluionari. E clar c a comis vreo crim. Toate f

Janet Dailey

vetile au n comun faptul c are educaie, innd cont


de ct de fluent vorbete engleza. De asemenea, c
tie foarte bine amplasamentul nchisorilor l c e pot s
fac ele dintr-un om care st prea mult timp n ele.
Tu pe care o crezi ?
Pe niciuna. Laredo i justific rspunsul, mi nchi
pui c una dintre ele este probabil mal aproape de
adevr, dar numai Rfaga ti-ar putea spune care.
Cnd ? ntreb ea amar. Cnd suntem singuri
noaptea n pat ?
Uite ce-i, Laredo se opri. lund-o pe Sheiia de
umeri i ntorcnd-o spre el. n fond n-ai fost tratat
prea ru. Puteai fi violat i omort, s-ti fi rmas
cadavrul lng cel al soului tu. Ai gsit o cale s
scapi de asta. Rfaga a fost cel care a intervenit
pentru a hu-i lsa pe ceilali s te violeze.
N-a fcut-o c a s m protejeze, ntoarse ea. A
fcut-o pentru c se temea c tatl meu nu va mai
plti rscumprarea d a c a fi fost vtmat.
Fii realist, Sheiia. Prinii ti ar plti suma indife
rent n ce stare te-ai afla. Eu tiu asta... i Rfaga la fel.
La drept vorbind, puteai fi violat i ucis dar noi tot
mal avem anse s lum banii.
Plind, Sheiia i ddu seama c putea s fie
adevrat. nc se mai putea ntmpla. Era ciudat s
descopere c persoana care-i schimbase soarta fuse
se Rfaga.
i
Dar Laredo mai avea ceva de spus:

*}
t

va ntotdeauna cu tine. Dar, sublinie el, al fl putut fl


nchis n camera ta, sau fcu o pauz puteai s
stai legat tot timpul. Deci Rfaga a hotrt c veti
mpri patul de-acum nainte. Eti al naibii de noro
coas c nu-i vreo matahal gras i disgraloas ca
Juan. N-ai fost btut sau nfometat. De fapt, ai fost
al naibii de bine tratat aproape c a o regin. Lucru
rile puteau sta de mii de ori mai ru. i ar cam fi timpul
s ncetezi s-i plngi de mil i s nelegi asta.
Minile l czur de pe umerii ei, n lturi. Laredo
ncepu din nou s se plimbe prin camer, privind drept
nainte. Zguduit de prelegerea lui, Sheiia Intr n pas
cu el, cu capul uor plecat.
Eti o supravieuitoare, Sheiia, i spuse Laredo pe
un ton blnd dar ferm. Nu sugerez s-i plac, doar s-i
faci situaia ct mai bun cu putin.
Situaia pus n lumina celor spuse de Laredo,
semna foarte mult a capitulare, dar Sheiia nu era
sigur c a era gata s admit aa ceva. Dar trebuia s
recunoasc nelepciunea celor spuse de Laredo.
M voi mai gndi la asta, spuse.
Un ropot de copite o fcu pe Sheiia s-i ntoarc
capul. inuta dreapt a clreului i graia n a 11
ddur de gol imediat pe Rfaga. Calul Iul murg se
ndrept spre ei. Cu o micare a frului ncetini calul
care se opri apoi, micnd din cap. n faa Sheilei. ^

Jane! Bailey
Rfaga II salut scurt pe Laredo i apoi ntoarse inten
sitate neagr a privirii spre ea.
N-ai vrea s faci o plimbare, senora ? Calul se
foia nerbdtor sub el.
Ba da, dar pe un cal al meu, spuse Sheiia.
Haide. l oferi un bra, ca s-o ajute s urce n a.
O s gsim unul.
Ezitnd, Sheiia arunc o privire lui Laredo. Expresia
Iul prea s spun : Nu uita ce ti-arm spus". i ntinse
mna lui Rfaga. Braul lui bronzat i ncercui ferm
antebraul. Sheiia simi muchii braelor Iul tari c a otelul,
ncordndu-se cnd o trase n a n fata lui.
Trecndu-i friele la loc n mna stqng, ntoarse
calul, atingndu-i uor Sheilei trupul. Umerii ei se frecar
de zidul pieptului iul, cnd calul sri nervos din cauza
greutii suplimentare pe care o a vea de dus, nainte
de-a o rupe la fug spre colibe. Coapsele lui muscula
re i ardeau picioarele. Mirosul lui l trezi simurile,
producnd o recfie pur fizic l incontrolabil. Rsufla
rea lui cald i agita puful din spatele gtului.
Eti sigur c vrei s clreti singur ? i vorbi
lng ureche.
Sunt foarte sigur. Dar tremurul uor din voce l
trda starea de nelinite, fiind contient c Rfaga i-o
sesizase.
Apropiindu-se de stuc, Rfaga ls calul la trap
'~3r. Era prima dat cnd Sheiia vedea csuele de
206

Fructele dragostei

aproape. ncerc s ignore contactul


uit Interesat Tn jur.
Ce discutai aa nfocai tu i Laredo. pn s
viu ?
Complotam cum s evadm, mini pentru a-l
irita.
Glumeti, senora. Rse amuzat i o uoar aro
gan din tonul lui arta ct este de sigur c ine
situaia sub control.
- Senora ? Nu crezi c astfel de formaliti sunt
deplasate n aceste circumstane ? ncerc s-l ia
peste picior.
ntorcndu-se n a pentru a-l privi n ochi, rece,
Sheiia i gsi faa, deconcertant de aproape. Privirea i
alunec amuzat pe gura lui i cutele feei. Se ntoarse
repede napoi, simind alarma pulsului accelerat.
Da, desigur, ai dreptate. Dup o scurt pauz,
adug : .Sheiia". Ceva n felul cum 11pronunase nu
mele se adug la confuzia erotic a simurilor ei. O
micare uoar aduse calul la pas, cnd ajunser n
dreptul primei colibe de chirpici. Clrind ncet printre
irurile de colibe, mna lui alunec n jurul taliei ei,
odihnindu-se pe goliciunea taliei ei, sub nodul bluzei.
Muchii ei se contractar la atingerea intim, respiraia
devenindu-i ntretiat.
l detesta total pe Rfaga n mintea ei, i totui el
avea aceast putere ciudat de-a-o stpni fizic. Nu
trebuia dect s-o ating, ca s-o fac s-l doreasc. Era

Jan e t B a ile y

contient de capetele care se ntorceau s-i privesc, brbai i ternei. Unii nclinau din cap sau ridicau
o mn pentru a-l saluta pe Rfaga, cu respect evi
dent n atitudinea lor. Chiar i cei civa copii care se
jucau pe lng colibe, se oprir s se uite curioi. Sheiia
tia c prul blond i pielea ei deschis erau o privelite
neobinuit, care ddea un contrast perfect alturi de
culoarea ntunecat a lui Rfaga.
Un cine le sri nainte ltrnd l repezindu-se spre
copitele calului. Acesta n^-i schimb pasul de plimba
re. dei ciuli urechile la hrmlaia fcut de cine. n
fata unei case, un brbat sttea pe un scaun, cu o
ptur pus peste picioare. Nu se clinti i nici nu le
arunc vreo privire cnd ajunser n dreptul lui. Sheiia
i aminti c Rfaga l spusese despre soul Elenei c e
invalid. Privirea i fugi curioas spre cas i o gsi pe
Elena stnd n u, n umbr. Ura i gelozia i ardeau
ochii, privind-o pe Sheiia.
Trecuser de cas i se apropiau de micul tare,
cnd Sheiia realiz adevratul motiv al geloziei Elenei.
Nu era doar faptul c o vzuse clrind mpreun cu
Rfaga. Era din cauza braului posesiv care-i nconjura
mijlocul,
Revelaia aceasta, atrase imediat alta. Invitaia lui
Rfaga la plimbare nu fusese fcuta pentru c-i dorea
compania ei, sau pentru a-i oferi o variaie. El i punea
n practic afrimatia fcut cu o sear nainte :
^

----------------------------(

208

] ---------------------------

Fructele dragostei

Mine spusese toate lumea va ti c eti femeia


m ea.' '
Zvonul despre schimbarea statutului ei se l
mprtiase probabil printe membrii comunitii i Rfa
ga l confirma n mod oficial, pllmbndu-se cu ea prin
centrul micii enclave.
Cnd Rfaga opri calul n dreptul arcului cailor,
Sheiia i trecu imediat un picior peste a, gata s sar.
Era nerbdtoare s scqpe de contactul stnjenitor cu
el, care o deturnase temporar de la adevratul scop
al plimbrii.
Dar braul l rmase neclintit pe talia ei, coborndo pe pmnt, dei tia c n-are nevoie de ajutorul Iul.
Porni boas spre arc, unde caii se adunaser s
salute murgul lui Rfaga.
Buenos dias, senor Rfaga. Hello, senora.
Salutul n englez o opri pe Sheiia. Un mexican
venea grbit dinspre un adpost. Trsturile lui foarte
blnde aveau o expresie de respect sincer, fr a
prea c vrea s-l lingueasc pe Rfaga. fl mai vzu
se nainte, de gard h faa uii ei.
Ce pot face pentru tine ? ntreb ntr-o englez
stricat.
Vreau un cal neuat pentru serora, rspunse
Rfaga.
Mexicanul se uit la cei cinci cai adunai lng
gard.
Care anume ? o ntreb pe Sheiia. dar Rfaga
, fu cel care rspunse.
V,

Janet Dailey
Surul cu stea.
Privirea Sheilei trecu peste cal, gsind surul cu o
stea n frunte i cu aspect placid. Nu gsi ceva deose
bit la el, care s-i strneasc interesul.

Surul ? Nu, nu, senor. Omul prea s


mprteasc opinia ei fat de alegerea lui Rfaga.
Roano. Imediat traduse pentru Sheila: Ja p a e mal
bun".
O
iap maronie stropit cu pete albe i ntind
gtul peste gardul arcului. Picioarele lungi, rasate
trddu o oarecare descendet nobil, chiar ddc i
lipsea graia pe care o vzuse la caii dih cresctoriile
americane.
Nu, nu iapa, refuz Rfaga propunerea.
ncruntat, omul i arunc o privire nucit, tiind c
el a ales cel mai bun cal din grup i nenelegnd de
ce Rfaga 11prefera pe cel sur.
Cred c se gndete, i explic Sheiia, s nu iau
un cal care poate fugi prea repede cu mine, sau
invers.
S fug ? Oh, nu, senor, iapa este tare blnd.
Fiul meu, Pablo, clrete pe ea tot timpul, insist el.

O
sprncean neagr se arcui gnditoare s
Sheiia. Ajungnd la o concluzie, Rfaga o comunic
n spaniol. Zmbetul satisfcut care curb gura omu
lui, i ddu Sheilei de neles c totui va clri iapa.
Nu ti-e team c voi ncerca s fug ? t nep
eila ncet, ca s n-o aud dect Rfaga.

Fructele dragostei

El o studie cu ochi lenei, ntredeschii.


Te vei gndi la asta. Avea vocea voalat, dar
dur, catifea peste ofel. Dar nu vei ncerca.
Avea dreptate. Sheiia n-ar fi ncercat s fug cnd
era cu el. Rfaga era mult prea nemilos. Era iritant felul
n care prea s tie tot timpul ce are ea n minte.
nciudat, Sheiia se ntoarse i se duse spre locul n
care Juan neua iapa. Rmase lng ea, mngindui botul catifelat, contient c Rfaga o privea, dar
ignorndu-l. El se rezem neglijent de un gard, n spa
tele ei. Ceafa o furnica, n timp ce privirea lui se
odihnea pe e a ..
Sheiia btu Iapa pe gt.
Are un nume ?
Si. O chem Arriba I
Arrriba I repet Sheiia i iapa ciuli urechile.
Si. Mama ei era foarte btrn. Foarte mult
timp, iapa nu avea copii. Apoi a avut-o pe aceasta i
noi spunem cnd vine cineva : .Arriba I Arriba I"! Deci
noi o numim aa. explic mexicanul cu un zmbet larg,
prietenos.
Cnd iapa fu neuat, Juan o Jinu ca s o lase pe
Sheiia s o ncalece. Rfaga fu cel care o ajut i l
potrivi scrile la o lungime confortabil.
1 Sosete I n spaniol n original.

Janet Bailey

Sheila se trezi studiindu-i trsturile, att de agresiv


masculine i de o frumusee att de sever. De ce l
gsea att de atrgtor ?
Iapa zvrli din cap, nerbdtoare s plece, dar
atept docil comanda ei, l-o ddu de-abia dup ce
Rfaga fu i el n a, pe calul su. Clrind unul lng
cellalt, ocolir stucul ntinderea pajitii 11 chema,
terminat brusc n pere'ele abrupt al canionului. Cei
doi cal se micar prin iarba nalt. la pas.
Unde mergem ? ntoarse Sheiia capul pentru a
ntlni privirea Iul Rfagc.
Nu i-o ntlni. El privea balansul snilor, ridicarea l
coborrea lor alternativ sub bluz. Imediat, Sheiia
trdse frul calului cu obrajii n flcri. Rfaga i opri i
el calul, privirea ntunecat alunecndu-i spre faa ei.
Nu fii stnjenit, , spuse calm. Este o privelite
plcut,
M-ai invitat la o plimbare clare, H aminti Sheiia
cu dispre rece, nu ca s-ti suport privirile libidinoase.
n ochii lui apru o scnteie rutcioas, dar nu
fcu dect s dea din cap i s-i mne calul.
Ne vom duce pn la captul canionului,
rspunse n sfrit primei ei ntrebri.
La atingerea frului Iapa porni imediat, pentru a
se altura murgului.
N-am putea iei din canion ? Sheiia arunc o
privire spre trectoarea prin care intrase cu zile n urm.
Rfaga cltin din cap negativ.
------------- {

)------------^

Fructele dragostei

Poate altdat
Cu jumtate de promisiune, Sheiia trebuia s fie
mulumit. Dar plimbarea clare Fi ddea un gust
ator de libertate. Simi plcerea iepei de a alerga
i, poate, abilitatea ei de a depi murgul.
Dup c e strbtu toat pajitea pn la captul
cel mai ndeprtat al canionului, Rafaga i ntoarse
calul spre mica pdurice. Sub copaci, aerul era exce
siv de umed de la ploaia recent. Curnd, Sheiia simi
cum i intr umezeala n bluz, sub duurile minuscule
ale crenguelor mbibate de dp pe care le atingeau
n trecere.
Privind printre copaci, Sheiia zri peretele din spate
al unei colibe de chirpici. Erd ced pe care o mprise
Elena cu Rfaga. Plimbarea 11adusese aproape ntr-un
cerc complet. n fa, o sclipire argintie rzbatea prin
tre frunze. Dup cteva secunde, djunseser la
luminiul de lng iaz i-i plimbar ncet caii n jurul lui.
Sheiia i scutur prul, lsnd briza s-i rcoresc
pielea.
lazul art aa de minunat, murmur fr s
vrea.
i-ar plcea s faci o baie dup plimbare? o
ntreb Rafaga blnd.
Poftim ? Se uit absent la el, pn s-i dea
seama c vorbise tare. Da, mi-ar plcea, rspunse
iute.
213

Ja n e t Bailey

Semnul lui de ncuviinare ii ddu permisiunea.


Sheiia se zbrli la atitudinea lui autocratic, dar el nu
observ ; i ndemna deja calul napoi.
Curnd ieeau din pdurice, chiar h dreptul drcului. Omul fugi din nou de sub adpost c a s-i
ntmpine.
Ai avut o plimbare plcut? ntreb, innd
cdpul Iepei cnd desclec Sheiia.
Foarte plcut, l asigur Sheiia, mngind gtul
Iepei. Arriba a fost o doamn manierat.
S-a purtat bine, n u ? zmbi el. N-a vrut s
fug?
Nu, a fost perfect, 11ntoarse zmbetul.
i place, nu ?
mi place foarte mult, rse Sheiia.
Atunci este a ta. Cu mna ridicat l art iapa.
fi-o dau ie.
Nu poi vorbi serios! protest Sheiia, Se uit la
Rfaga. care sttea deoparte, privind qu amuzament
distant. Doar n-ai de gnd chiar s mi-o dai, nu-i aa 7
Si, si, insit el, Arriba este a ta. i-o ddu ie.
Nucit, Sheiia l privi din nou pe Rfaga, netllnd
ce s fdc. Ochii lui sclipeau amuzai. Ddu dproape
imperceptibil din cap. Sheila If jelese c era de presu
pus c ed trebuia s primeasc darul.
Cu un zmbet confuz, Sheiia accept.
Gracias. Nu tiu cum a putea s-l mulumesc.
E o iap att de frumoas.
Dac i place, e de djuns, spuse el.
v - ------------- (

214

]------------

Sheiia nc ezita,ntrebndu-se d a c se mai atep


ta ceva de la ea. Calul era acum al ei. Ar fi trebuit s-l
ngrijeasc ea ?
O mn se nchise peste cotul ei.
Trebuie s mergem, spuse Rfaga, oferindu-i
indirect un rspuns.
Chiar vorbete serios cu cadoul sta ? ntreb
cnd omul nu-i mai putea auzi.
Si, vorbete focrrte serios. Cutele de lng gur
I se adncir de parc ar fi ascuns amuzamentul.
Totui, ar fi surprins d ac ai lua-o n serios.
Nu infeleg, Sheiia i scutur capul i mai con
fuz.
Este un gest de curtoazie, pentru a-i arta ge
nerozitatea, H explic indulgent Rfaga. i-ai fi rnit
demnitatea d aca nu acceptai, dar pe de alta parte
el se ateapt s ai tactul s lai cadoul neluat, sau s-i
dai n schimb unul de valoare egal.
neleg, murmur Sheiia.
Este un obicei al trii mele, un fel de ospitalitate.
Spunem : Casa mea este casa ta", i suntem foarte
sinceri, dar nu ne ateptm s-o lei i s-o vinzi.
Sheiia rse, privindu-l la timp c a s vad cum un
zmbet uor i cuprinse linia dur a gurii; Pulsul i se
acceler -vznd cum sursul i schimbase trsturile
aspre. Sheiia i ddu seama ct de relaxat devenise
cu el i se ncord imediat trgndu-i braful din
strnsoarea minii lui. Cum putea, oare, s-l gseasc
att de fermector ?
----------------- (

215

)----------------- ^

Janet Dailey

Capitolul
14
Cu prosopul i spunul luate de acas, djunser Id
iaz. Sheiia tia c nu mai are nici un rost S-i cedr lui
Rfaga s se ntoarc n timp ce se dezbrca, da c
i ntoarse ea spatele dezbrcndu-se n grab, ca s
ajung mdi repede n ap, unde ochii lui nu-i mai
puteau vedea goliciunea.
Un sunet l atrase atenia. Se uit peste umr, ochii
rotunjindu-i-se de uimire. Rfaga era fr cizme i
cma, cu bustul bronzat sclipind n lumina soarelui.
-Ce faci ? 11ntreb alarmdt.
Crezi c am de gnd s fdc baie mbrcat ?
Nemaiatepfnd rspunsul ei la ntrebarea reto
ric, ncepu s-i descheie pantalonii. Sheiia ntoarse
iute capul, cldura furiei jl stnjenelii colorndu-i obra
jii Timp de o secund fu incdpdbil s se mite. Trebuid
s se atepte, i spuse. Dup noaptea trecut, trebuia
s se atepte la orice. Prostete, totui, nu o fcuse.
Se ntinse dup hainele care zceau pe pmnt,
la picioarele ei.
Faptul c m-ai obligat s m culc n patul tu,
"nsemn c o s fac i baie cu tine.

Fructele dragostei

Pn s poat face vreo micare, s-l nmbrace


hainele, brae puternice o ridicau. Nuditated oldurilor
ei fine simi muchii tdri ai abdomenului i sfrcurile i se
ofunddr n norii ntunecai de pe pieptul lui. Protestul
ei nbuit nu fu ludtn seam l el o ridic ferm n brae.
Sheild se uit la trsturile lui ferme.
Las jos hainele, ordon Rfaga, ddc nu vrei
s i se ude.
Nu tii ct de mult te dispreuiesc ? uier Sheiia.
De-asta m provoci tot timpul ? Sclipirea aro
gant din ochii reci, negri, era batjocoritoare, aproape
ndemnnd-o s-l nfrunte.
N-ovea nici un rost s se lupte cu el. Rfogd dr fi
dus-o pur i simplu n ap, cu haine cu tot. Poate chiar
asta l p l c e a ; s-l nfrng rezistena, se gndi
suprat. Dac era aa, de data aceasta l va de
zamgi. Arunc hainele, nerelaxndu-se n braele lui,
dor nici zbtndu-se. El o duse id idz i de-abia cnd
apa 11acoperi mijlocul, i retrase braele puternice de
sub coapsele ei, lsndu-l picioarele s.se sprijine pe
fundul iazului.
Sheiia simi o nevoie copilreasc s-i mprote cu
apa rece trsturile patriciene, dar rezist tentdiei,
tiind c l-dr dd doar motiv s se revaneze.
Era mult mai scund dect Rfdgd i apa rece o
nvluia pn la sni. Braul de pe spatele ei se retrase
l mna lui H oferi spunyl. l privi ncordat cte "

Janet Daiiey

momente pn-l lu, evitnd cu grij orice contact cu


pielea lui,
Rtaga se ntoarse cu spotele la ea. Surprins,
Sheiia nu nelesese reacia neateptat. i dduse
oare seama c a ddt gre n ncercarea lui de a o
seduce n mijlocul naturii ? Nici o clip nu-i trecu prin
minte c el vroia doar s se spele i nimic altceva,
Spal-m pe spate, comand el fr ezitare.
Simi c se clatin iar ochii ei aruncau pumnale n
spinarea lui. Avea pe vrful limbii o replic tioas a
ordinului. i nfipse dinii n buza de jos pentru a o retine.
Asta era ceea ce atepta Rfaga i tia c ar fi fost
ncntat s-o supun cu fcrta. nbuindu-i ciuda, nce
pu s-i spuneasc metodic spatele. Clbucul ddea
netezime mtsoas crnii lui tari. Devenea din ce n
c e mdi greu s-i tin simurile sub control. Degetele el
sensibile simir uoaro ncordare o bicepsului cnd
minile el se micar peste braul Iul stng. Sheiia cu
notea puterea braelor i minilor lui, puterea de a
pedepsi l de a face dragoste. Pe ultima n-o putea
uita, cu urmele roii de pe umerii lui care i-o aminteau.
Se mut la braul lui drept pentru a evita vederea
cele] mai urte rni pe care i-o provocase. Zgrieturile
preau nevindecqte i dureroase. Se ntreb, fr s
vrea, d a c spunul nu le fcea ru. ncerc s se
conving c osta spera, dar mintea li era prea ocu
pat cu controlul simurilor (din c e n ce mai active)
, pentru a fi capabil s-i duc rzbunarea pn la

SIS

Fructele dragostei
capt. Rsucindu-se h ap, Rfdgd 11prezent pieptul
pentru d-l spld. finutd Iul semedt o fcu s se simt
cd o sclav splndu-i stpnul. Frumseea lui
brbtedsc terse alt imagine din minted ei. Privirea
tot'Thcercd s-i fug sub nivelul dpei, spre tdlia lui.
Sheiia tremur de efortul de d- l ine dtenid ndreptat
pe prul cre de pe pieptul lui.
Rfaga i lu bucata de spun din mn.

Este rndul meu. Voceo H era moale catifeo,


rguit mngietodre.
Era complet lipsit de voin cnd minile lui i
atinser umerii goi. Clbucul ntins pe pielea moale i
stimula erotic simurile deja strnite de virilitatea Iul.
Cnd minile Iul se rotunjir peste sni. Sheiio simi
cum sfrcurile se ntresc n palmele lui. Atingerea
mngietoare a degetelor lui puternice i oprinse un
foc n coapse, o dorin nflcrat de a cunoate
deplintatea posesiei lui. O mn lunec de-d lungul
spdtelui ei suplu, sub linid apei, n timp ce cealalt
continua mngierea senzual a snilor ei. Valuri uoa
re o fcur pe Sheiia s simt c plutete spre el. Mna
lui dlunec mdi depdrte. n jos, cuprinznd rotunjimea
plin o feselor, Arcuindu- se spre el, Sheiia simi ct de
mult era dorit. Cu o rmi de mpotrivire i aps
palmele pe pieptul lui. Gura Iul se deschise peste buze,
gustndu-le dulceda. Era asurzit de bubuitul c a de
tunet al inimii, sub stpnirea srutului. Totui reui s-i
pstreze rezistenta fragil. n timp ce buzele i se dezli- ,

Janet Dailey
pir, la comanda limbii lui, i meninu corpul rigid sub
atingerea lui. Sub palme i simea btile inimii i
muchii care-o puteau birui att de uor, dar n-o f
ceau.
Nu strnge picioarele, Sheiia, i opti rguit
peste buze.
Vorbise att de lipsit de emoie, att de detaat
de orice altceva n afara propriei lui pasiuni, nct
Sheiia se simi datoare s obiecteze la ce-i cerea.
N u l Protestul i era nbuit de presiunea
crescnd a buzele brbteti.
Desf-le, ordon Rfaga,
Braul care-i ncercu.a spatele, ntri comanda. Se
supuse de bun voie i fu ridicat h sus pentru a-l primi
n ea. Suspinul slab de plcere fu oprit de limba lui
exploatatoare. Apa dansa pe pielea ei dar era inca
pabil s sting focul pasiunii lor, care ardea acum
ntr-o singur flacr. Degetele i se nfundar n desi
mea neagr a prului lui, cnd fiorii orgasmului i
zguduir trupul. Era ca i cum te-ai scufunda n
adncuri pentru a te ridica din nou pe culmi noi,
ameitoare.
Fr s-i pese, incortient de timp sau loc, Sheiia
l ls s-o duc spre sfere necunoscute de dorin.
Renunase s-l considere pe Rfaga rpitorul nemilos.
Nici nu visase vreodat c se va gsi ntr-o stare de
abandon dtt de complet, att de nerbdtoare s
>se ofere cu totul i s primeasc totul napoi, nzecit.
V

\.

2 20

Fructele dragostei
Cnd reui s-i revin, deschise ochii drogai de
posiune i-i vzu pe Rfaga privind-o lene. n minted
ei i ddu sedmd c el 11 posed trupul i sufletul i
redliz fatalist c nimeni altul n-dr putea vreoddt s
exercite o asemenea putere asupra crnii i spiritului ei.
Mlcrdu-i capul ntr-un protest tcut, descoperi
uimit c era ntins pe iarb. Nu-i aminted cnd a
adus-o Rfaga pe mal. O nfricoa felul n care atinge
rea lui o fcea s uite de orice.
El sttea lungit alturi, cu mna odihnindu-i-se in
tim pe dbdomenul ei. Sheiia observ licrul ascuns de
satisfacie din ochii negri. i omintea de o felin din
jungl care tocmai se delectase cu o prad aleas i
acum era stul.
Te ursc, izbucni slab, tiind c nu era tocmai
adevrat. Un fulger alb lumin zmbetul lui Rfaga, n
timp c e srea n picioare.
Ce bine-ar fi c a toi dumanii mei s m urasc
n felul sta, mai ales dac ar arta ca tine, rse
nvluind-o cu privirea nainte de a pleca s se m
brace.
Faptul c el i gsise cuvintele amuzante o umplu
de furie, dar i mai ru era c tia c li dduse motive
puternice s-o io peste picior. Cu buzele strnse, se
mbrc n grob. Disperat, i Jurg c nu se va mai
trda vreodat, dar avea dubii c i vd putea ine
promisiunea.

-f

221

Janet Dailey

Se auzi vocea lui Laredo strigndu-i pe Rfaga i


pai grbifi care se apropiau. ntoarser amndoi deodat capul i-l vzur ivindu-se din umbra copacilor.
Privirea lui Laredo o fix un moment pe Sheiia. iroaie
de sudoare ii alunecau pe tmple l pe gt, scurse din
prul auriu. Laredo inea dou puti n mn. Arunc
una lui Rfaga, cu o scurt explicaie n spaniol.
Cu reflexe fulgertoare, Rfaga prinse arma i o
trecu ntr-o mn, apucnd-o cu cealalt pe Sheiia i
mpingnd-o nainte. Ea se mpiedic, gata s c ad n
genunchi dar Rfaga o trase sus iute i o grbi pe
potec.
Nu m mal mpinge I protest Sheiia i ncerc
s-i scoat braul din strnsoarea Iul.
Pantofii i rmaser lng iaz. Era imposibil s aler
ge pe terenul accidentat, cu mna lui mpingnd-o
nainte.
Nu pot s alerg descul I
Nici unul din cei doi nu ddu atenie protestelor ei.
Un brbat clare i atepta n faa colibei, innd friele
altor doi Cdi neual,
Juan I Rfaga i ddu Sheilei un ultim brnci spre
cas i spre gardianul dtn faa ei. Adug un ordin n
spaniol, evident o comand pentru gard, s-o supra
vegheze.
Penjru o secund nspimnttoare, numele Juan
li invoc imaginea ucigaului lui Brad, respiraia lui ru
' osltoare, dinii galbeni i ochii llbidinoi. Cnd reui

Fructele dragostei
s-i capete echilibrul, Sheiia oft uurat la vederea
mexicanului linitit, vag respectdbil, care-i luase locul.
Era omul de la tare. ndeprtndu-i o uvi ud din
colul ochiului, privi peste umr la cel trei clrei care
ddeau pinteni cailor spre intrarea canionului. Se uit
dup ei, nedumerit i curioas,
C e se petrece ? Absent, gndise cu voc tre,
Nu fi ngrijorat, senora, o consol el n englez
cu accent puternic.
C e s-a ntmplat ? Privi cum clreii ncetineau
apropiindu-se de trectoare. Unde se duc ?
Soldados soldai, se corect. Aproape de ai
ci.
M cau t pe mine ? Sheiia inspir adnc,
rsrindu-i o raz de speran.
Quien sabe
Noi ateptm,

7Cine tie ? Omul cltin din cap.

Dd, dteptm, oft nerbdtoare. Ezitnd, i


arunc o privire. Te cheam Juan ?
ST, senora, ncuviin respectuos.
Mai e un om numit Juan, nu-i aa ? 11ntreb
precaut.
SiJuan Ortega. Ochii Iul negri se lrgir expre
siv. El este loco ru.
Mai erte cteva adjective mai tari, pe care le-ar
fl folosit Sheiia, ddr prefer s tdc. n schimb, i con
centra toate gndurile ntr-o rug ca soldaii s ajung
curnd Id Infrared cdnionului. G s i'~ ~ --- :--- ! l_
223

Janef Bailey
vrui Iul Brad, decise ea. Poate c prinii ei ntiinti m'i
autoritile cnd ea i Brad nu se mai ntorseser, f

acum soldaii venir s-o caute.


O
or i ceva mai trziu, cel trei clrei aprur l<i
intrarea canionului, cu caii n trap lejer. Toate spo
ranjele Sheilei se prbuir n trn.
TTabandon postul de observaie l intr n casa
Rmase n camera ei cnd Laredo l Rfaga intrar <
Rfaga supraveghease mutarea celor cteva Iu
cruoare ale ei n camer lui, de diminea.
Dup ntoarcerea lui Rfaga, mai venir civa
oameni n colib. ntins pe pat, Sheiia se uit n tavan.
ascultnd glasurile din camera principal. Cnd voi
bea Rfaga, i recunotea imediat timbrul jos al vocii,
nchise ochii, ncercnd s se gndeasc ia altceva n
afar de el. Dar era inutil. Cnd fu gata cina, pregtit
de nevasta lui Juan, Rfaga o chem pe Sheiia din
camera ei. Brbaii rmaser, refuznd mncarea, dar
acceptnd cafea de la Consuelo, Sheiia putu doar sa
ciuguleasc, contient de faptul c brbaii o stu
diau. Simi sgeile pe care i le- trimiteau ochii Iu
fcfaga, dar nu-i ntoarse nici una, tinndu-i capul
plecat n timp ce nvrtea mncarea n farfurie. S-ar II
retras n camera ei, dar Rfaga i ordonase s rmn.
Mndria aproape c-o fcuse s renurffe, dar Shel
ia i dduse seama c el n-ar fi tolerat s fie sfidat n
fa oamenilor si. Tcut, o ajut pe Consuelo s
------ --------- * i i*. * Rfaga. Se discuta

, i..|. ilo serioase ale tuturor. Din pcate. Sheiia nu

fan ... mu un cuvnt. Rfaga fcea note pe o hrtie


. i:. i. ilar erau tot n spaniol. Se buse l al doilea
i I. cafele i luna era sus pe cerul nopii cnd
%>'"M imn i oamenii plecar. Laredo fu ultimul,
in.
,firul s vorbeasc singur cu Rfaga cteva mi
nt
i| >oi plec i el salutnd-o din cap pe Sheiia. n
t*
<i Rfaga revedea notiele, fcnd adnotri pe
im ii I. Sheiia lu cnile de cafea de pe mas,
"oi ncerc s se strecoare pe furi din camer,
I ... . '.o fie n pat i eventual adormit cnd vine el.
l i li i 11| irit nainte s fac trei pai spre destinaie.
Unde te duci ?
In dormitor. Unde altundeva ? se apr Sheiia.
Ateapt, ordon el. Termin n cteva minute.
..unt obosit i vreau s m culc. Nu vd de
..... li. ibui s te atept.
N a vrea s te trezesc din somn moi trziu.
ii ll din fire, intuind c e nseamn rspunsul lui.
I >umnezeule, gemu Sheiia, o dat pe zi nu-i de
| ! im i ii intru tine ? Trebuie s ndur din nou ?
i 'iii iga se ls neglijent pe spate, n scaun. Privirea
i. lumbrlt ntlni sgeile furiei din ochii ei strluci-

li>
(

Vino aici. Primul ei impuls fu s-l ignore i s ias


imor. Rfaga interpret cauza indeciziei ei de
>
i it l repet ordinul: Vino aici.
(

225

1--------------------------------

Uanef Caile?
Degetele i se ncletar n pumni, unghiile
nfingndu-se n pielea sensibil. Sheiia veni lng
scaunul lui.sfidndu-ln tcere, chiar dac se supusese
ordinului. Mna lui apuc un brat inut rigid pe lng
corp i o trase mai aproape de scaun.
mi supori atingerea, deci ? spuse uor batjoco
ritor.
Da I se rsti Sheiia, dar pulsul deja i-o luase la
tug din cauza apropierii lui tulburtoare.
i crezi c dac facem dragoste o dat pe zi
este suficient ?
Rfaga continua s-o ia peste picior, ochii lucindu-i
enigmatic, cu trsturile dure i inflexibile.
E prea mult I
Crezi c nu ti-or plcea, hmmm ?
tiu c nu mi-ar plcea ! Deja simurile ei fceau
o minciun din afirmaie.
4'
Cu o rsucire a ncheieturii, o aduse n dreptul
scaunului, genunchii ei atingnd o coaps musculoa
s. Sheiia i impuse s ignore arsura atingerii lui.
Strnsoarea ncheieturii o sili s se ndoaie uor pentru
a micora durerea.
Privired lui cobor de pe fa, pe snii ei, oprindu-se
pe mtasea care-i ascundea i pe nodul care lega
bluza. Mna liber i se ridic spre decolteul adnc.
Sngele ncepu s-i alerge ca nebun n vene cnd
H=getele lui se strecurar sub biuz~ *-- ! ----

Fructele dragostei

jura un sn, dnd materialul deoparte pentru a-i lsa


la vedere rotunjimea dellcat. Cnd gura lui atinse
sfrcul, Sheiia gemu, protest i dorin. nchiznd ochii,
ncerc s ignore felul n care el i transforma sfrcul n
piatr.
Era o tortur 'delicioas s reziste la srutatul
atttor al snului. Sheiia reui s nu se prbueasc
sub valurile de dorint care-l ameeau simurile, pn
cnd mna Iul alunec n jos, pe talie, pentru a se
strecura ntre coapsele ei.
Genunchii i se muiar i tiu c e pierdut. Simindu-se c a ntr-un vrtej de ap, Sheiia se ls tras n
poala lui. Rfaga i scoase hainele cu ncetineal deli
berat, nainte de a o duce n dormitor cu minile ei
nnodate dup gtul lui i buzele lipite de gura lui
lacom.

Era un ciclu care se repet timp d e dou


sptmni cu variaii de nceput, de loc sau de dialog.
Sheiia continua s ncerce s-i controleze simurile,
uneori reuind s-i tin dorinele n fru pentru ceva
timp, dar ntotdeauna inevitabilul, se prea Rfa
ga obinea rspunsul cutat. Fiecare repetare a scenei
mbuntea climatul finalului, lsndu-i Sheilei puine
lucruri de care se mai putea aga, n afara mndriei
ei. Rfaga l luase totul, pufin cte puin. Viatal^eieiy
-[

227

Janet D ailey

dinaintea venirii n canion i prea att de ndeprtat,


de parc nici n-ar fi existat. Adeseori Sheiia se trezea
n frigul nopii de munte, pe jumtate nghesuit n
Rfaga, profitnd de cldura trupului lui. n aceste
momente ncrcate de somn, prea att de natural
s stea ntins lng el. Era c a _i cum nu dormise
niciodat singur.
Sheiia se foi nelinitit n pat, neplcndu-i gndu
rile care i npdiser starea de semi-trezire. O mn i
atinse braul. Se rsuci departe de ea, ntr-o ncercare
de a-i afirma mndria.
Nu. Protest la atingerea lui Rfaga i la cererea
pe care credea c l-o face.
N-am timp s-l schimb . nu"-ul n da" n dlmi
neaa asta. Vocea lui potolit, cu accent uor, avea o
not de amuzament, trcndu-l ncrederea pe care o
avea n puterea Iul de seducie. Halde. Trebuie s te
scoli i s te mbraci.
ncruntndu-se, Sheiia deschise ochii. Flacra
lmpii arunca un cerc de lumin peste centrul cam e
rei, dar prin perdeaua ferestrei putea s vad c nc
nu se fcuse ziu. Contrariat, se uita la Rfaga, com
plet m brcat, stnd pe m arginea patului i
trgndu-i cizmele.
Asigurndu-se c ptura H acoperea goliciunea,
Sheiia se propti ntr-un cot.
Nu s- fcut nc diminea.
Privirea lui flutur scurt spre ea.
228

Se va face curnd. i trase l cealalt cizm.


Consuelo pregtete micul dejun.
Sheiia ascult i auzi sunetele care confirmau c
mai e cineva n cas.
Dar de c e aa devreme ? insist ea.
Rfaga sri n picioare i o privi.
Plec n zori.
Pleci ? Afirmaia lui o luase prin surprindere. Se
aez n capul oaselor, trgnd ptura pe ea, innd-o
strns peste piept. N-al spus nimic asear. Unde pleci?
De ce ?
Gura i se curb ntr-un amuzament cinic.
Unde pleci ? C e ai de gnd s fdci ? Cnd vii
napoi ? " Rfaga 11 maimuri uvoiul de ntrebri.
Parc eti o nevast ciclitoare. Nu tiam c eti att
de preocupat de ce fac i unde m duc.
Sheiia i regret imediat curiozitatea.
Nu dau o ceap degerat pe ce f a c i! 11trnti
i-i ddu jos picioarele din pat.
Asta sun mai mult a leoaica m e a ; rse uor.
Zgrie l scuip atunci cnd nu mi toarce n brae.
Sheiia i nfur bine ptura mprejur, nainte de a
se ridica s se duc, nepat, spre dulap. Lundu-l
bluza i pantalonii, 11auzi pe Rfaga n spatele e i :
De ce insiti s te acoperi cu ptura ? Crezi c
nu-i cunosc deja, fiecare prticic din trup ?
Nu in s defilez goal n faa ta. Sheiia se ncor> da cnd minile lui i se lsar pe umeri.
------------------ 1

223

|---------------- ^

Janet Dailey
El il ddu prul deoparte de lng gt. pentru a
lsa cldura de foc a gurii s-i exploreze zona sensibil.
Sheiia simi cum se topete sub mngierea lui tul
burtoare, dar tia prea bine c msurile ei de aprare
nu vor folosi la nimic d ac nu-l distrage rapid.
Presupun c te duci s spargi vreo nchisoare,
s mat scoi afar ceva criminali, i spuse acuzator.
De ce spui asta ? ntreb cu o voce aproape
prea blnd.
Laredo mi-a spus c te ocupi cu aa ceva.
Sheiia se ntreb d ac nu cumva ed n-ar fi trebuit s
afle asta. Bnuiesc c aprei acolo pe cai i luai
gardienii prin surprindere.
Caii ne duc i ne aduc din muni, doar att.
Rfaga se ndeprt de ea. Deci, n afara Sierrei
foloseau alte mijloace de transport. Sheiia realiz c el
nici nu admisese, nici nu negase c destinaia era o
nchisoare.
V ducei la vreo nchisoare ? ntreb din nou.
El o studie un moment.
Ne ducem s vedem d a c e posibil, i n caz c
este, care ar fi momentul cel mai potrivit. Vom fl plecai
trei zile, cel mult patru.
Ce-al de gnd s faci cu mine ct eti plecat ?
Ai de gnd s m ncui n camer i s pui gard la
u ?
E necesar? contr Rfaga.
Nu tiu, ddu Sheiia din umeri. Crezi c este ?
230

Fructele dragostei
Consuelo va veni n fiecare zi s-ti fac mnca
re. Poi iei din cas doar cu Juan. El va rspunde de
tine. Am lsat ordine s fii oprit d ac iei fr Juan.
Va fi tot timpul cineva de gard, chiar d ac Juan este
aici sau nu, sfri el pe un ton tios, autoritar.
Vrei s spui c n-ai ncredere h mine ?
Exdct, o dprob rece. N-dm ncredere n tine. Se
rsuci pe clcie l se ndrept spre hol. mbrac-te i
s luam micul dejun.
Nu mi-e foome, se ncpn ea.
Rfaga se opri la u, cu un zmbet batjocoritor
pe buze, care-i adncea cutele de lng gur.
Biata Sheiia. Pe cine o s-i mai ascut ea ghea
rele ct sunt plecat ? Probabil c vel descoperi c-i
lipsesc.
Niciodat I uier ca o pisic nfuridt.
n ochii lui sclipi amuzamentul, nainte de a iei,
lsnd-o pe Sheiia s se mbrace fr asisten.
M ncarea era pe mas cnd Sheiia intr
buctrie. Rfaga nu mai fcu nici o ncercare de
conversaie i Sheiia mnc n tcere.
Cnd i ddu farfuria deoparte, se auzi zgomotul
unor cai care se apropiau de colib, urmat de deschi
derea uii din fa. Laredo intr, oprindu-se lng
mas,
Suntem gata.
Rfaga o privi lung pe Sheiia, cu o expresie impe
netrabil. Se ridic i se duse spre u, oprindu-se s-i ,

Janet Dailey
ia poncho-ui dintr- un crlig i s-l trag peste cap.
Tcut, Sheiia l urmri punndu-i plria, trgnd-o
peste frunte i lundu-i ouca puca sprijinlt de pere
te. Apoi se ntoarse ctre Sheiia.
Ai s vii afar, i comand pe un ton sec, lipsit
de emoie.
Era ultimul ordin venit direct de la el pe care 11avea
de ndeplinit m urmtoarele zile, aa c a Sheiia se ridic
s-l nsoeasc.
Senora. Vocea blnd a lui Consuelo o opri.
Nevasta lui Juan se grbea spre ea, spunnd ceva
n spaniol i oferindu-i un al greu, mexican. Sheiia 11
accept zmbindu-i drept mullmure pentru grija ei i
i-l nfur peste umeri.
Rfaga sttea la u, innd-o deschis pentru ea.
Murmurul slab de voci se opri cnd ieir mpreun din
cas. Afar erau mai muli oameni adunai n mici
grupuri.
ifc Cinci cai neuai ateptau, cu doi oameni deja
clare, unul dintre ei fiind Laredo. Ceilali doi clrei
i luau rmas bun de la familiile lor.
O mn ferm prinse cotul Sheilei, trgnd-o
lng calul inut de Juan. Pentru un moment, se gndi
c Rfaga se hotrse s-o la cu el.
Dar el se ntoarse i o lu n brae.
Asta-I pentru cei care ne privesc l opti Shei
lei, Rfaga, la fel de lintit ca s tie c eti femeia
Y mea i dac-i fac ie ru, nsemn c-mi fac mie ru.

Fructele dragostei

Sheila nu protest cnd o trase mai aproape. i


ridic automat capul, buzele ntlnindu-i gura lui. O
srut posesiv, dulce, i scurt c a durat.
Buzele-i tremurau cnd se dezlipir de ale lui. Dar
Rfaga nu-i ddu drumul imediat din brae, finnd-o
la pieptul lui solid i studiindu-i fata.

Dup ce plec, rmi aici cu Juan l m urmreti


cu privirea. Nu intri n cas pn ce nu pleac ceilali
spre casele lor, ordon el.
ncuvii} din cap i Rfaga i ddu drumul i se urc
n a.
Sheiia se duse lng Juan n timp ce Rfaga
ddea fru liber calului. Ceila'ti clrei i se alturar,
ntr-un grup rzle, Laredo i flutur plaria ctre ea l
ddu pinteni calului.
Zorii ncepeau s brzdeze cerul cnd clreii
ajunser la trectoarea canionului. Sheiia l urmri, dar
Rfaga nu se mal ntoarse s vad dati mal era
acolo.

233

Janet Dailey

Capitolul
15
Coliba din chirpici prea goal fr Rfaga. n
tcerea ce-o nvluise. Sheiia aproape-i auzea
btile inimii. Se duse la fereastr, simindu-se c a o
stafie care-i zdrngne larurile.
Afar, soarele amiezii i ncepea cursa spre culmile
vestice. Orele mpurpurate ale dimineii preau aa de
ndeprtate. Dac ziua trecea att de ncet, cum va
fi noaptea ? se ntreba Sheiia. Se hcojur cu braele i
nchise ochii.
.Probabil c o s-mi simfi lipsa", o tachinase Rfa
ga. Nicioaat ", negase ea. Dar i amintea puterea
trupului su ntins lng al ei i mgierile experte ale
mnilor lui pe carnea ei attat. senzaia minunat pe
care l-o ddea gura lui apsat pe a ei.
i mai mult dect toate, era momentul senzual
cnd el o poseda. Un foc flmnd i se aprinse n vintre
la amintirile vii pe care i le strnise gndul la el. Simi
deodat n inim, c a o durere, dorin de a-l vedea.
l acuzase c este o bestie, un animal. Dar era ea,
oare, mai bun, cum tnjea dup satisfacia fizic pe
l-o oferea ? sFiella i plimb degetele prin pr.

Fructele dragostei

Devenise o nimfoman ? ii putea satisface orice


brbat dorina crnii ?
i aminti cum o dezgustdser minile grosolane
ale lui Brad i posedarea bestial a trupului ei. Nici
atingerea Iul Laredo nu-i provocase vreo senzaie ex
citant. Rfaga prea s fie singurul care a ve a
aceast putere special asupra simurilor ei. De ce ?
De ce ? striga mintea el, dar nu vroia cu adevrat s
afle rspunsul.

Alchimie fizic, raiona Sheiia cu voce ta r

Respirnd adnc, Deschise ochii. Inima i se opri i


spaima li nghe muchii. Afar, rezemat de un stlp,
era brbatul care-l ucisese pe Brad. Ochii lui mici o
fixau pofticioi. Gura i era strmbat ntr-un zmbet
libidinos.
nfricoat ingretoat, Sheiia fugi de la fereastr.
Nu-l mal vzuse de mult. Dar iat-l aici, afar, fcnd
de paz la u i pzind-o pe ea.
Sheiia se retrase n coltul cel mai ndeprtat de
fereastr. Picioarele tremurtoare cutar sprijinul unui
scaun. Se ls pe el, agfndu-se de cuvintele lui
Rfaga c acum este femeia lui. Nimeni n-ar ridica o
mn asupra ei, fr s rite mnia lui.
Pentru prima dat i trecu prin minte c e s-ar
ntmpla d ac Rfaga nu s-ar mai ntoarce. Se rug
cu fervoare pentru ntoarcerea lui rapid. Orice gnd
de evadare pe timpul ct era el plecat, i dispru, Un
al aselea simt H spunea c omul de lng u l-ar y

Janet Dailey
cunoate orice micare. In cas sau cu Juan, omul de
la cai, va fi n siguran. Oriunde altundeva ar pndi
ucigaul lui Brad.
O ciocnltur la ua o fcu s sar alarmat.
Ci cine este ? Vocea l tremura. ncerc s-i
revin.
Eu sunt, Juan, rspunse o voce familiar, de
dincolo, de u. Sheiia oft uurat, dnd drumul ae
rului pe carerl inuse, incontient n piept.
Intr. Vocea li era mult mal sigur acum.
Juan pi nuntru, lsnd ua deschis, c a i cum
aa cerea convenia.
Am crezut c poate senora vrea s clreasc,
spuse n engleza lui cu accent puternic, Purtarea lui era
demn, atitudinea respectuoas i curtenitoare, de
parc ar fi fost o gazd care-i ntreine oaspeii.
Da, da, ml-ar plcea, ncuviin Sheiia, dornic
s scape de goliciunea casei i de ameninarea tcut
a omului care sttea afar de gard.
Iapa fusese neuat i o atepta, legat de un
stlp al prispei. Sheiia se grbi spre ea, dar era
contient de ochii fierbini care-o urmreau. Urc n
a, l atept nerbdtoare pe Juan, nesimtindu-se n
siguran pn ce nu se ndeprtar de cas l de
privirea care o dezbrca.
Senora clrete de parc el diablo diavo
lul o urmrete, comenta Juan cnd Sheiia i
^ncetini, n sfrit, iapa, departe de cas.

Nu-mi place omul care pzete casa cel nu


mit tot Juan. Era o constatare care nu-l exprima toate
temerile pe care i le insufla ucigaul.
Si, neleg, fu singurul rspuns primit Plimbarea o
ajut pe Sheiia s-i mbunteasc starea sufle
teasc, plimbarea i compania tcut a lui Juan, i
pru ru cnd se sfri, o or mai trziu, dar Juan
promise c vor merge din nou a doua zi. Sheiia de-abia
atepta.

n a treia zi de absent a lui Rfaga, pustietatea


casei devenise apstoare. Cnd veni Juan, Sheiia se
npusti, practic, pe u. Garda tinu capul iepei s-o
ajute s urce n a i Sheiia Ti zmbi, multumindu-i. Omul
care-l omorse pe Brad dispruse din post din prima zi.
Dei nu-l ntrebase, Sheiia l credea pe Ju an
rspunztor de asta. El tia ct de mult l detesta ea pe
acel om. n urma plimbrilor mpreun, clare, ajunse
se s admire politeea l demnitatea lui Juan, zmbetul
lui, ntotdeauna prietenos. Sheiia i-l ntoarse acum, n
timp ce ddeau pinteni cailor, plecnd n galop spre
canion. Nu ncetinir pn nu-l atinser peretele, dup
ce traversar toat punea.
Sheiia btu uor gtul arcuit al iepei. i ntoarse
fata n vnt, lsndu-l s-l rcoreasc faja mbujorat, j

Jan et Dailey

Ce Bine c ieim ia plimbare, declar Sheiia,


Uneori simt c nu mal suport s stau h casa goal.
Aa se ntmpl i cu mine, 1 rspunse el
nelegtor, de fiecare dat cnd Consuelo pleac de
acas c a s gteasc la voi.
Nu va mai fi aa ru cnd se ntoarce Rfaga.
Pulsul l zvcni la auzul numelui. Era nebun. Dar
Juan n-ar fi neles dac l-ar fi contrazis. El tia c Sheilei
li era dor de el i c-l atepta s vin cu bine acas.
De cnd 11 cunoti pe Rfaga ? ntreb, n
schimb.
Mult timp, rpunse el, de parc ar fi pierdut irul
anilor.
Cum l-ai ntlnit ?
Aveam grij de cai la un rancho mare. Eram
foarte bun, spuse el mndru. Fratele meu era la nchi
soare cu ali trei, din cauza drogurilor. El mi-a spus c
un om i scoate. Eu vreau s ajut, pentru c fratele meu
se face nebun n locul acela. Eu atept afar s ajut
fratele meu s fug, se chinui el s vorbeasc n en
glez.
n ochii lui apru o privire ndeprtat n timp ce
vorbea.Vocea avea un accent puternic, atunci cnd
se hotr s continue :
Era fierbinte, vreme de siesta. Totul era tcut.
Nimic nu se mica. Eu privesc, cred c omul nu mai
vine pentru c e prea cald. Apoi deodat este zgomot
' i mpucturi, apcf lume fuge. Vd fratele meu i

Fructele dragostei

cineva trage. Vd pe fratele meu cum cade i eu fug


la el. E rnit foarte ru i l duc deoparte i-l ascund. Un
om mi arta unde s-l ascund i eu stau cu fratele
meu. Omul vine mai trziu i se ult la fratele meu. El
spune c nu nimic de fcut i c trebuie s l las. Dar
eu spun nu, e fratele meu. Omul se uit mult timp la
mine i spune s-l iau pe fratele meu i s vin cu el. Aa
l ntlnesc pe Rfaga, ncheie Juan.
1El te-a adus aici ? ntreb Sheiia i primi un
rspuns afirmativ din cap. Ce s-a ntmplat cu fratele
tu ? A supravieuit ?

Si
i mnar caii la umbra peretelui sudic al canio
nului. n fa} era poteca spre trectoare Iar pentru
Sheiia, drumul spre libertate. O privi, apoi se uit curio
as la Juan.

De ce stal aici ? N-ai fcut nimic ru. N-ai nici-un


motiv s te ascunzi.
Fratele meu era aici, explic el cu rbdare
blnd. Mai trziu Rfaga a adus familiile noastre aici.
Este un om bun. Nu este un loc aa ru de trit. Eu
muncesc ia cai. Familia mea are mncare i bani de
haine. Jara mea e srac, senora, dar aici trim mai
bine d ecfn alt parte.

Dar copii ? Nu sunt coli, n-au unde nv s


scrie i s citeasc, insist Sheiia. Nu pot nici mcar s
. plece de aici.
/
{

2 3 S 1

Janel Daile

Eu 11nv engleza i ntr-o zl pot s mearg n


America. Sheiia vzu ridicarea mndr a brbiei i-i
ddu seama c-l jignise sugernd c nu oferea tot ce-i
mai bun pentru familia lui, E important pentru ei s
nvee, continu Juan.
Da, desigur, fu ea de acord, cu un zmbet.
Juan i conduse calul dincolo de poteca de ieire
din canion i iapa Sheilei l urm. Clrir n tcere spre
marginea estic a canionului.
Te duci vreodat cu el cu Rfaga ? ntreb
ea.
Doar uneori, rspunse el i czu pe gnduri,
dar e ceva ce merit s fie vzut. Un minut totul e
linitit, apoi... (Juan pocni din degete) ...el e aici i-apoi
departe. Rfaga ca vntul, adug el ca o explicaie.
Definiia lui Laredo Ti ni din memorie, cnd Ti
spusese c Rfaga nseamn rafal de vnt. Va nvli
el n viaa ei aa de repede ?

O
inund un val de nelinite. Se uit spre pere
canionului, ntrebndu-se ct o va ine aici, praaa lui,
sclava lui, metresa lui.
Dnd pinteni iepei, se deprt de Juan, Nu vroia
s mai vorbeasc, dac subiectul se ntorcea invariabil
la Rafaga. Spusese c va fi plecat trei sau patru zile.
Aceasta era a treia zi, poate ultimele ore pe care le
petrece singur pentru mult timp.
Avea de gnd s se bucure de absena compa-

canionului, Sheiia i aminti de plimbarea pe care o


fcuse acolo cu Rfaga. La micul iaz, carnea i lu foc
amintindu-i de felul n care el fcuse dragoste cu ea
n ap. Nu putea s i-l scoat din minte, dup cum
n-avea nici o scpare dintre zidurile canionului unde
era prizonier, pzit de grzi narmate.
Cu moralul la pmnt, Sheiia ntoarse iapa mprejur
pentru a porni napoi spre cas. Clrir spre tare.
Apropiindu-se, Sheiia vzu un drum pe care nu mai K
fusese pn atunci. Pe neateptate, terenul se nclina
formnd o groap adnc, c a un crater. n centrul el,
erau doi stlpi de vreo doi metri fiecare. Se opri curioa
s la marginea gropii largi, uitndu-se curioas spre
centrul ei.
N-am mai vzut asta pn acum, opti Sheiia.
Privindu-1 pe Juan i vzu expresia ncurcat din ochii
negri. Ce este acest loc ?
Este pentru pedeaps.
Pedeaps ? Se ncrunt. Ce vrei s zici ?
Cei care greesc, care nu ascult ordinele, sunt
adui aici pentru pedeaps. i aduse calul lng al ei.
Vino, tiu c e necesar, dar nu-mi pldce s m uit la
acest loc.
O
conduse departe de groapa adnc, spre tare.
Deodat, Sheiia ar fi vrut s-l ntrebe mai multe, dar era
clar c Juan nu avea s mai adauge nimic la acest
subiect. tia c una din regulile Iul Rfaga era ca /
------------------ (

241

)-----------------

Jan e t D ailey

nimeni s nu ias din canion fr permisiunea lui. Per


soana care ar fi fcut-o, era, evident, adus la groapa
cea adnc i pedepsit.
Atta i putea imagina i ea, dar ce fel de pede-.
aps ? Gndindu- se la reacia lui Juan, Sheiia decise
c poate era mai bine s nu tie. Se nfiora, fr s tie
de ce.

La pas, caii trecur de fare. Clrir unul lng


cellalt pe poteca plin de praf dintre casele de
chirpici. Cnd se apropiar de coliba Elenei, Sheiia l
observ pe soul ei invalid, stnd pe prisp. Fu uor
surprins cnd Juan ridic mna ntr-un gest de salt.

Un momento, senora. se scuz el, i-i conduse


calul spre locul unde sttea omul.
Iapa i se altur i ea nu ncerc s-o mpiedice. l
auzi pe Juan cum l salut pe invalid i i vorbete n
spaniol, pe ton de co-iversatle. De cteva ori gesticul spre Sheiia n timp ce vorbea. n expresia absent
a invalidului nu se vedea, ns nici o schimbare. Se
holba n gol, ca i cum n-ar fi fost contient de prezena
lor. Elena apru n u, aruncndu-i Sheilei o privire
plin de ur, nainte de a-i vorbi rstit lui Juan. Se duse
repede lng soul ei i rmase n spatele scaunului, cu
minile pe umerii lui. Gestul i aminti Sheilei de o mam
care-i protejeaz copilul. Simi un fel de mil pentru
Elena, dar tia c ea nu i-ar mulumi pentru asta.
Desprinzndu-i privirea de la acest tablou trist,
Sheiia i mn iapa napoi la potec, pentru a-l ate

Fructele dragostei

ta pe Juan. El se altur aproape imediat. Sheiia i


muc ezitant buza de jos. Juan observ micarea.
Elena era suprat pe mine, senora, l spuse el
cu tact. Ea este sigur c fratele meu nu nelege ce
spun i zice c m port prostete dac-i vorbesc.
Fra fratele tu 7 se blbi Sheiia.

S, Cesar este fratele meu. Nu tiai ? o ntreb


curios.
Nu. i scutur capul, puin uimit de descoperi
re. Nu, nu tiam, Alt gnd i trecu prin minte i-i iei de
pe buze nainte s-l opreasc. Dar Rfaga l Elena, ei...
Interveni discreia, i nu mai putu spune cu voce tare
c ei fuseser amani.
Acum s-a terminat. Juan ghicise restul propoziiei
i-i art c n-are nlci-un rost s mai discute despre
asta.
Juan prea att de moral i de sensibil, c Sheilei
nu-i venea s cread c el aprobase legtura.
Dar este cumnata ta.
Are grij de Cesar. Privirea nchis de pe faa lui
l spuse Sheilei c eea c e nu-l spuseser vreodat cuvin
tele l anume c intrase n ceva care nu era de loc
treaba ei.
Iritat, Sheiia ncerc s afle amnunte :
Nu vd cum poi fi att de devotat lui Rfaga
cnd el a fost amantul cumnatei tale.

Nu-l nvinuiesc pe Rfaga.

Janet Bailey

Pe Sheila o umplu indignarea, cnd i aminti c


aceasta era o societate predominont brbteasc,
dar nu avea chef s se certe cu Juan acum, pe
aceasta tem. Multumindu-i pentru plimbare, Sheiia
descleca n faa casei i-i ddu friele lui Juan, iapa
i adulmeca umrul i Sheiia o mngie pe bot,
mi pore ru, Arlbba, azi n-am zahr, murmur
ea i intr n colib.
Asfinitul nu adusese ntoarcerea lui Rfaga. Va
mai avea nc o noapte i o parte din zi n singurtate.
Aprlnznd lampa, se aez pe scaun i lua una din
crile pe care i le adusese Laredo. Citi pn-i obosir
ochii, apoi se duse s se culce. Dup dou nopi fr
odihn, somnul veni repede de data aceasta,
Scritul uii din fd i un zgomot de pai o trezi
pe Sheiia. Deschise ochii i ascult cum paii se ndrep
tau spre dormitor. Un zmbet senzual i atinse buzele i
se rsuci spre partea lui Rfaga de pat. Mintea
nceoat de somn nu-i funciona bine, altfel i-ar fi
reinut bucuria n inim.
Rfaga ? opti Sheiia cnd o siluet ntunecat
apru n u.
Nici un rspuns. Privirea el adormit observ nepo
trivirea siluetei. Nu era la fel de nalt c a a Iul Rfaga.
Orice urm de somn Ti dispru, n timp c e simurile i se
alertaser.
Juan ? Tu eti ? respir adnc, ncercnd s nu
lase prad spaimei crescnde.
244

Fructele dragostei
Si, Juan. rspunse o voce guturala.
Dar nu era Ju an cel puin nu omul blnd,
mndru, la care se gndea ea. Era cellalt, Juan
Ortega, ucigaul lui Brad. Un urlet de teroare i se opri
n gt, dar fu oprit, cu efort, cnd huiduma ame
nintoare Intr n camer. Nu era timp de panic.
Cu luciditatea pe care l-o ddea pericolul care se
apropia, mintea ei nregistr mai multe lucruri deodat.
Garda din faa casei putea fi ori acest om, vreunul cu
care era n crdie, altfel nu ar fi putut intra n cas,
ipetele ei l-ar aduce i pe cellalat nuntru i aa,
meciul era pierdut.
N-avea pe cine s se bazeze pentru ajutor, doar
pe ea nsi.
Goal sub ptur, Sheiia i ddu seama c patul
nu era locul cel mai bun pentru aprare. Sri jos,
trgndu-l ptura dup ea i ncerc s fug din
camer. Picioarele I se ncurcar n cutele pturii,ncetinindu-l fuga. El ddu s-i apuce braul dar nu reui,
degetelenfingndu-i-sen schimb,n ptur. Prostete,
Sheiia hcerc s-i pstreze protecia ei i nimeri n
brafele matahalei. Aceasta slobozi un hohot de triumf,
n timp ce Sheiia se zbtea s se elibereze din strnsoarea lui.
Cu toat puterea ei, Sheiia ncerc s-l mping,
renunnd s (Viai jin ptura. Un braf o tinea strns de
mijloc, n timp ce l simea pe cellalt micndu-se n
fat.

Janet Bailey

Prul srmos e pe oosul palmei lui i zgrie pielea


fin cnd Htrase ptura de pe piept i-i infipse o mna
aspr pe unul din snii ei. Mirosul scrbos al gurii lui. o
avertiz pe Sheiia c gura coborse. i rsuci capul
ntr-o parte, cutremurndu-se cnd umezeala res
pingtoare a buzelor Iul l gsi curbura gtului.
Zgriindu-I ca un animcl slbatic. Sheiia ncerc s
scape, respingnd ntretiat, terorizat. Reui s se
rsuceasc n mbriarea lui, dar nu-i ajut la nimic,
dect c acum simea duritatea respingtoare a
brbiei lui, apsnd peste fundul ei gol.
El rsufl greu de poft, respiraia lui fierbinte,
mpuit, aproape nbuind-o. Zbtndu-se cu vio
len disperat, tot nu reui s-i nlture mnile care-l
pipiau corpul gol.
Un strigt i iei din piept cnd el o mpinse ctre
pat. Interiorul genunchilor 1se lovi de saltea i picioarele
I se hdolr. El o urm n Jos, greutatea lui sufocant
intuind-o sub el. Incdpabil s-i prind buzele, el i
deschise gura pe un sn, larg, de parc ar fi vrut s-i
nghit. nfingndu-i degetele n prul lui, Sheiia
ncerc s-i ridice capul de pe pieptul el, trgnd
slbatic. Dinii lui ptrunser a d n c n sfrcul ei,
mucnd-o pn cnd durerea o fcu s-l dea drumul
prului Iul din strnsoore.
Continund s-i sug snul, el o opuc de o fes,
ncercnd s o imobilizeze moi bine sub olduri. Sheiia
' '1
""
'
'
c sta 11 ajuta n

Fructele dragostei

eforturile lui. Simi cum el ncerca s foreze drumul ntre


picioarele ei. ncerc s ridice un genunchi pentru a-l
lovi, dar greutatea lui opunea prea mare rezisten.
Stomacul i se zvrcoli cnd 11 simi cum umbl la
pantaloni. ngreoat i terorizat peste orice nchipui
re, Sheiia i cobor minile pentru a-l mpinge din
dreptul mijlocului, ncercnd cu toat voina ei s se
rostogoleasc de sub el. Mna dreapt i se lovi de
ceva solid i fr via mnerul unui cuit.
Nu mai era timp de ezitri. Degetele ei febrile
gsir cap sa ce inea cuitul blocat n tgpc.
Desfcnd-o trase cuitul afar i ncepu s-l loveasc
n spate. El se ncord de surpriz la prima lovitur a
lamei. Dup o secund, se ndrept, ducndu-i o
mn la spate netiind de unde venea durerea.
Cnd Sheiia l mpunse a treia oar, el nelese subit
c e se petrecea. Faa i se nnegri, contorsionat de
furie. Mugi c a un taur nnebunit, dar Sheiia icnea n
efortul disperat de a-l opri, indiferent n ce mod, s-o
violeze. Nu vzu mna lui grea d ect atunci cnd era
prea trziu. O lumin orbitoare 11explod n cap cnd
pumnul lui i lovi-falca.
O cea neagr de durere amenin s-o nghit.
Sheiia 6e iupt s rmn contient, tiind c trebuie
s profite de avantajul ctigat, sau era pierdut.
- uitul era n mna el, dar nu mal trebui s-l foloseasc
inc o dat pentru c m atahala se ndeprt
i ltinndu-se i prsi camera.
I

247

Era epuizat, toat puterea i se scursese din trup.


Se ls s cad pe pat, suspine ntretiate ieindu-i din
piept, n timp ce uvoaie de lacrimi i brzdau obrajii,
Treptat, durerea din falc i sczu, ncepu s simt
furnicturi pe piele, n locurile unde o strnsese minile
iui grosolane.
Mai mult trndu-se, Sheiia se duse la msua de
toalet. Ddu lampa deoparte, dorind s fie ascuns
de ntuneric i puse cuitul lng ea. Ulciorul cu ap
era plin. l lu i turn ncet ap rece peste umeri i
peste carnea fierbinte, pn-l goli pe jumtate,
A(oa care-i iroia pe corp fcu o mic bltoac pe
podea. Dar Sheiia nici nu observ i ncepu s-i frece
cu spun, acolo unde minile lui spurcate o atinser,
acoperind cu scrupulozltate fiecare centimetru.
nc suspinnd, ndeprt clbucul cu restul de
ap, dar senzaia de ntinare persist. Lund prosopul
aspru din cui, ncerc s o nlture. i frec-plelea
pn se nroi i ar fi continuat, d a c nu auzea ua din
fat deschizndu-se,
O ur primitiv, criminal, i nvolbur sngele. Pro
sopul alunec pe p odea, cznd n bltoaca de ap
de la picioarele ei. Mna ei cut mnerul cuitului pe
msua de toalet. De data aceasta a vea sl ucid,
n vrful picioarelor, Sheiia se strecur pe coridor.

Fructele dragostei

Capitolul
16
Sclipirea galben din ochii ei, era a unei leoaice
gata s ucid. Cu spatele lipit de perete, Sheiia i
atepta prada. Nemicat, ascult paii care se apro
piau. Un zmbet l curb gura cnd silueta masiv intr
n hol.
Ridicndu-i cuitul, Sheiia lovi spre spinarea
artrii. Dar lama tie la ntmplare aerul, inta ei
srind deoparte. Toat puterea ei fusese n a c e a lovi
tur, dar dduse gre.
Dezechilibrndu-se, tip. O mn de oel i prinse
ncheietura, trntindu-i braul de perete. Cuitul ii alu-,
nec dintre degete.
Nu, gemu furioas.
N-am clrit jumtate de noapte c s fiu ucis
n propria mea cas I mri o voce familiar.
Rfaga ? Tu eti! ipa Sheiia, nevenindu-i s
cread. Mnia i dispru ntr-o clip. Te-ai ntors I
Oh.Dumnezeule, te-ai ntors! Se arunc n braele lui,
ngropndu-i capul n pieptul lui. mi pare att de bine!
Att de bine I
249

Janet Dailey
El ls s-i alunece desagii de pe umeri. Din cauza
lor silueta lui pruse att de mthloas. Braele lui
nu o ncercuir imediat, dei ea se aga strns de el.
Sheiia...
Ea auzi furia i deruta amestecate n vocea lui.
ia-m n brae. Vocea-i tremura, simind nevoia
s-l simt puterea.-Te rog, doar ine-m n brae. n
mbriarea lui gsea refugiu i Sheiia nu se ntreb de
ce.
El ezit, apoi i ls braele s onconjoare. Minile
lui ise micar pe spate, mulnd-o mai ferm pe lng
el. Aplecndu-i capul, i nfund brbia n prul ei
mtsos.
Apropierea trupului Iul ncepea s-i tearg urmele
atingerii scrbose a lui Ortega. Buzele I se apsar
ntr-un srut, pe pieptul lui. Btile Inimii lui o asigurar
pe Sheiia c fcea ce trebuie. Ridicndu-l capul, i
mut srutrile pe gtul lui. Descheindu-i gulerul
cmii, i strecur minile la pieptul Iul cald.
Gura lui i se lipi de tmpl i Sheiia tremur de o
dorin subit. i ddu capul pe spate s-i vad faa
puternic, cu buzele ntredeschise ntr-o invitaie mut.
Privirea lui trecu peste gura ei moale i fermectoare,
lucind umed.
*
Te rog, murmur Sheiia, srut-m.
El atept o secund nesfrit nainte s-i plece
capul, acceptndu-i dorina. Gura lui se deschise peste
, a ei, dur i flmnd. Sheiia i rspunse cu aleai foc
V

__________________

Fructele dragostei
fr saiu, nelegnd de-abia n acele momente ct
de multe o nvase Rfaga despre cum se face dra
goste. l descheie cmaa, c a s-i simt snii pe
goliciunea pieptului lui.
Experte, minile lui hoinreau pe olduri, pe piept,
redescoperind punctele de plcere de-a lungul ume
rilor ei, Gura i se mic s le cuprind i-i aps
accidental falca tumefiat.
Durerea ascuit o fcu s ipe, ducndu-i repe
de mna la zona vtm at i rsucindu-i capul. Simi
imediat degetele lui tandre atingndu-i mna.
Te-am lovit ? ntreb surprins.
Nu, am... ncerc Sheiia s explice.
S vd, spuse blnd Rfaga, dar era totui un
ordin, i-i ndeprt mna pentru a-l cerceta falca. Ea
tresri fr s vrea cnd el i atinse umfltura dure
roas. Ce-i asta ? ntreb dur. C e i s-a ntmplat ?
Trsturile lui erau umbrite de lumina slab, dar
Sheiia putu observa asprimea gurii. Lacrimilei izbucnir
din nou, n timp ce ncepu s-i povesteasc c e s-a
ntmplat.
A ncercat s m violeze i m-am luptat cu el.
l-am gsit cuitul i l-am mpuns n spate. Atunci m-a
lovit. Cnd ai venit tu, credeam c s-a ntors s termine
ce ncepuse. De-asta am ncercat s te lovesc cu
cuitul credeam c este el i vroiam s-l ucid. Am
vrut s-l ucid ! repet isteric.

251

Janef Dailey

C in e ? Degetele i se nfipser n umeri, scu


turnd-o slbatic. Cine i-a tcut asta ? Qine ?
Isteria ei momentan fu nlocuit cu furie. Sheiia
url numele celui care c atacase :
Juan I ip, scuipndu-i ura.
Rspunsul lui la fel de exploziv:
Mini I O mbinase de lng el. Micarea vio
lent o trnti de perete.
Cteva secunde mai devreme, Sheita fusese plin
de dragoste acum era plin de ur.
Dac nu m crezi, du-te i nfreab-l, uier. Vei
gsi rni de cuit pe spirarea Iul trei I
Faa lui era ca dltuit n piatr, dur i inflexibil.
Ochii l erau ca nite cioburi de ghea, fixnd-o cu
furie rece.
i vei susine acuzaia n faa lui. Gura lui era o
linie crud, subire.
Bucuroas I i arunc Sheiia. fierbinte.
Rfaga se rsuci scurt pe clcie i plec eapn
spre sufragerie. Sheiia plec mpleticindu-se n dormi
tor. Degetele piciorului i se mpotmolir n ptura care
zcea pe podea. O culese i l-o nfur pe ing
corp. simind deodat f'igul. Ar fi vrut s se-ntind n
pat i s moar, dar auzi vocea lui Rfaga dnd grzii
ordine ce plesneau c a un bici. Cu capul sus, intr n
sufragerie. Lampa era aprins, aruncnd o lumin asu
pra camerei. Rfaga, cu minile la spate lng cmin.

Fructele dragostei
inea picioarele uor deportate, ntr-o atitudine domi
natoare.
Sheiia i aminti cum se aruncase n braele lui i-i
ceruse s-o srute. Din toi oamenii la care ar fi putut
cuta consolare i nelegere, el era ultimul pe care ar
fi trebuit s-l aleag. N-avea nici mcar un dram de
mil n trupul lui lipsit de inim.
El l arunc o privire lung, dur. n defensiv,
Sheiia i mai slt nc un pic brbia, ntmpinndu-i
cu rceal privirea. Ochii lui plini de asprime, alune
car spre obrazul ei. Sheiia presupuse c pielea era
deja decolorat i umflat. ncepuse s-o doar mai
tare cum, fcnd-o s se simt ru. Se auzi un ciocnit
in u. Rfaga ddu permisiunea de intrare. Un fior
violent o cutremur pe Sheiia. Se ntoarse cnd se
deschise ua incapabil s vad faa respingtoare a
celui care-o atacase. Cu privirea n podea, ascult
schimbul scurt de cuvinte n spaniol.

Senora vrea s v spun ceva, anun Rfaga


cu un ton ngheat. Capul i zvcni i-l privi, urnd
nencrederea pe care i-o citea n ochii negri. Sheiia i
fcu curaj s se uite spre u, oelindu-i nervii pentru
a putea face fa scenei. nti l vzu pe Laredo, ochii
lui ngustndu-se la vederea vntii de pe obrazul ei.
Jinndu-se tare, privi omul pe care-l inea Laredo de
bra.
O
pereche somnoroas i confuz de ochi negri Ti
ntorcea privirea, ntrebtor i nesigur. Era Juan, cel /
sas

Janet Dailey
care-i fusese nsoitor credincios n ultimele trei zile. El i
Laredo erau singurii brbai pe care ajunsese s-i con
sidere aproape prieteni. Consternarea care-o cuprinse
descoperind de c e fusese Rfaga att de sigur c
mintea, o ls fr cuvinte. Distant, Sheiia auzi un
ordin n spaniol. O cut se adnci pe fruntea lui
Laredo n timp ce-i eliber braul lui Juan i trecu n
spatele lui, ridicndu-i cmaa. Se uit la Rfaga i
cltin din cap. Sheiia era contlnet de prezent lui,
undeva n spatele ei.
Nu sunt rni, sertora. n spatele constatrii gla
ciale auzi acuzajia muctoare c e mincinoas, ba
chiar mai ru.
Nu era vorba despre el I zbier Sheiia. M-am
referit la bestia ticloas care mi-a ucis brbatul cel
cruia m-ai dat aa uor i de la care m-ai luat tu, E
clar c bastardul a hotrt c e timpul s nu mai fii
singurul care-mi folosete t-upul, i s mpri prada cu
el. Laredo tie la ce animal gras i scrbos m refer ?
Cu furia consumat, ncepu s suspine fr voie.
Sheiia se feri de Rfagd, umerii tremurndu-i de ruine
i oroare. Lacrimi fierbinfi i lrolau din ochi, arzndu-i
obrajii. Genunchii ameninau s I se moaie i se cltin
neputincioas. Mini puternice o apucar de umeri.
Nu m atinge I tip Sheiia slbatec, cu vocea
rguit i ntretiat de suspine. Animalule ! O apuca^ se isteria.

Fructele dragostei
njurnd cumplit n spcniol, Rfaga ddu un ordin
scurt, n cteva secunde, corpul ei cutremurat de ho
hotele de plns fu mpins ntr-o alt pereche de brae.
Ceva tare i atinse buzele i Sheiia se rsuci refuzndu-l.
Obiectul o urm cu ncpnare.
Halde, Sheiia, o ndemn cu fermitate Laredo,
Bea asta.
Ea se lupt nc, plngnd fr s se poat con
trola.
D-o pe g t ! ordon Laredo.
O a p u c d e pr l-i ddu capul pe spate,
turnndu-i cu fora lichidul ntre buze. Butura i arse
gtul ca focul. necndu-se i tuindSheila ndeprt
sticla de buze i Laredo o ls n pace. Cnd I se potoli
arsura, Sheiia reui s respire mai linitit. Duca de
butura i potolise isteria i-i redusese suspinele la sune
te uscate, rare. i rezem capul obosit pe umrul lui
Laredo, recunosctoare pentru sprijinul braului su c a
re o nconjura. Deschise ncet genele mbibate de
lacrimi, privirea fiindu-i atras de rceala necrutoare
din ochii lui Rfaga. Nu trebuie s-o ndure dect o
hecund, c ua se deschise. ncepu s tremure din
nou. Doi brbai l crau pe un al treilea, mai mult
lrndu-l n camer. Un val de dezgust o npdi din
nou la vederea lui. N-avea cma, expunndu-i bus
tul gol, ndesat. n ciuda grsimii, Sheiia tia c muchii
lui nu sunt flasci. Peste pieptul gol a ve a nfurat un
I uidaj grosolan, ptat cu snge.
- f

255

Janet Dailey
Rfaga nu-i mai putea pune cuvntul la ndoiala
acum. gndi Sheiia i privirea ei nverunat alunec
spre el. Avea trsturlte mpietrite n linii crude, nemi
loase i distante. Prinse un licr metalic dinspre mna
lui i uitndu-se mai bine, vzu un cuit; cuitul lui Juan.
cel cu care-l njunghiase ea, rnindu-l. Rafaga fcu un
pas lent, amenintor spre noul venit.
Privirea din ochii lui ii ddu fiori reci de team.
Rfaga avea s-l omoare, tia asta. Sheiia chiar vroia
s-l vad pe Ortega mort, dei o parte din ea se
ddea napoi de Id ce se ntmpla.
Cnd Rfaga fcu al doilea pas, ucigaul lui Brad
i nelese pesemne intenta i ncepu s bolboroseasc
n spaniol. Vocea l era aproape tnguitoare. Sheiia
se uit la Rfaga, ateptnd s-i citeasc nemulumi
rea n expresia dur. Sttea nepenit, doar cu muchi
-zbfndu+se n obraz.
Se simea o schimbare subtil n atmosfer. Sheiia
simi atenia celorlali ndreptndu-se ctre ea. Privirea
l fugi la faa lui Laredo. Se uita la ea, cercetnd-o cu
un amestec de scepticism i asprime.

C e s-a ntmplat? ntreb prudet. Ce spune


despre mine ? ceru Sheiia o traducere a celor spuse
de Ortega.
Laredo o fix lung nainte de a rspunde.
A spus c era de gard afar i l-al invitat prin
gesturi s intre. tia c nu are voie, dar era noapte i
y Ss-a
-a gndit c s-a ntmplat ceva.
-f

256

V,_____________ /

Fructele dragostei

Sheiia ddu violent din cap. ndeprtndu-i braul


care nc o sprijinea.
N u ! neg vehement.
A spus c ai nceput s-i vorbeti, continu La
redo. N-a neles ce-i spui. dar a bnuit c vrei s fugi
din canion i c vrei ca el s te ajute. Cnd a refuzat,
tu ai venit mai aproape i ai lsat s-i cad ptura pe
podea. Apoi i-ai pus braele n jurul IUi i el i-a pierdut
capul. Atunci i-ai luat cuitul l i l-ai nfipt n spate. Spune
c a fost pclit i c tu ai fugit d a c nu te lovea.
Nu-i adevrat I protest cu putere.
Jur pe Sfnta Fecioar c e adevrat. Ti re
plic Laredo sec.
Nu-i adevrat I Sheiia se ntoarse spre Rfaga.
Fr s-i dea seama, travers spaiul care-l separa.
Nu-l adevrat, repet.
Era nevoie c a Rfaga s-o cread. Dar el era di
stant, ca o statuie de bronz, privind-o cu ochi lipsii de
orice expresie. tia c i el i Laredo i aminteau de
seara-cnd ncercase s-l fac pe Laredo s-o ajute s
evadeze. Tinndu-i ptura cu o mn. Sheiia veni mai
aproape de el, atingndu-l cu un bra pe piept.
Nu-i adevrat nici-un cuvnt din tot ce-a spus!
Vocea i era rguit de emoie. A venit n camera
mea cnd dormeam, A ncercat s m violeze. De ce
crez c te-am implorat s m iei n brae i s m
srui ?

Ceva licri n ochii lui, o lumin nbuit care o


nclzi pe Sheiia. Braul lui o ncercui instinctiv, trgnd-o
mai aproape. Ptura i alunec de pe umr i mna lui
se aez pe pielea ei, mngietoare. Apoi, Juan, ata
catorul, vorbi din nou i Sheiia simi cum cldura se
retrase din atingerea lui Rfaga.
Ce-a spus ? Sheiia se strnse mai aproape de
Rfaga, ncercnd s sparg bariera pe care el toc
mai o ridicase.
Spune c tot aa unduii i n jurul lui, ca un
arpe. Vocea i era plat i lipsit de emoie, dar de
getele se ncle'fau dureros n umr. Spune c l-ai vrjit
tot aa cum ncerci s m vrjeti pe mine.
Oh! Era un strigt nbuit de protest. Sheiia
ncerc s ias din braele lui, dar Rfaga o inea
strns.
Nu m vrjeti, spuse ncet, i nici nu poi fugi de
mine. Jinnd-o strns, le spuse c eva repede celorlali.
Sheiia ncet s se mai zbat. Nu mai avea putere
s se lupte cu el i oricum, n-ar fi avut nici-un rost. Cnd
Rfaga termin, cei doi care l ineau pe Ortega, i
ddur drumul. Reacia lui fu un amestec de uurare
i team. Toat lumea, inclusiv Laredo, prsi n linite
casa
O cea umed nnour ochii Sheilei.
L-i lsat s plece, l acuz pe Rfaga cu vocea
\ ndurerat.

Fructele dragostei
N-a respectat ordinul. Pentru asta va fi pedepsit,
ii rspunse el.
i el ? i replic ea amar. Voi fi i eu pedepsit
c am fost aproape violat ?
El lsa s-i scape un oftat n care se adunase,
parc, toat suprarea lui.
E trziu.
Nu sunt obosit. Dar vocea ei prea foarte obo
sit. i n mod sigur, nu vin la culcare cu tine.
Sheiia... ncepu el suprat.
Mai devreme eram .sen o ra Acum sunt iar Shei
la. l ntrerupse cu sarcasm amar. De ce 1 Pentru c vrei
s te culci cu mine ? Ei. bine, po{i s te duci dracului.
Tremura vizibil.
Am stat plecat trei zile. ntrebndu-m d ac vei
fi aici cnd m ntorc. Nrile i se dilataser de mnie.
Acum m-am ntors i totul e un iad. Dar eti tot a mea.
O s te culci cu mine aici sau n dormitor, N-are
nici-o important.
Nu ndrzni s te apropii de mine I uier Sheiia,
Respira ntretiat, speriat de privirea lui dur, nemi
loas.
Gura lui se curb ntr-un zmbet rece. Cu un calm
studiat. ncepu s se dezbrace, lsndu-i hainele s
.ad, prnd s se descotoroseasc de nveliul de
-ivilizaie. odat cu ele. Inima Sheilei btea nebunete,
[ie Jumtate de team i jumtate ca rspuns la ten
siunea aprut subit n stomac. Trupul lui sclipea n

259

2anzt Dailey

L.rn " a lmpii ca bronzul lefuit. Cnd veni n fafa el,


Sheiia i scutur capul ntr-o mpotrivire mut,
--Pune ptura pe podea, ordon Rfaga.
Nu, nu, nu \" tipa Sheiia nluntrul ei, dar minile
I se micar singure s ndeplineasc ordinul. Ptura
czu grmad pe podea. Ochii lui negri ncepur s
o cerceteze insolent, din cap i pna-n tlpi.
Mna lui se ntinse s-i apuce talia i o trase spre
el, peste contururile Iul dure. Cu cealalt mn cuprin
se gtul Sheilei l- i forf top u l s se ridice spre buzele
lui.
Srutul fu dur, brutal, plin de furie. ocat de ab
senta oricrei pasiuni, Sheiia ncerc s reziste, dar
braele lui erau ca otelul. Nu putea scpa de ame
ninarea gurii lui. Cu o senzualitate crud l periculoas,
el 11desprfi buzele. Snii i se zdrobir de zidul pieptului
lui. Minile de pe spatele ei i arcuiau oldurile spre el.
Apoi o aps n jos, pn cnd sim(i sub umeri podedua.
Dup ace ea , Rfaga o duse n dormitor. Zdrobit
de posesiunea iul brutal, Sheiia nu scoase nici un
sunet cnd o puse pe pat. Nu era contient de privi
rea rnit pe care o avea n ochi, dar Rfaga i-o
observ.
ntorcndu-se, se duse spre msua de toalet i
aprinse lam pa. Sheiia i duse o m na la ochi,
rndu-se de lumin. l auzi cum iese din cam er si

Fructele dragostei
apoi, ntorcndu-e pentru a-i acoperi goliciunea cu
ptura lsat n sufragerie.
De ce e ap a asta pe poded ?
Intimitatea slbatic, sfrit cteva minute mai
nainte, o fcu pe Sheiia s neleag cu greu ce-o
ntreba. Se ncrunt, ncercnd s se adune.
E... e de id baie, spuse, amintindu-i n sfrit,
Ochii ei tulburai l vzur lund ulciorul. E gol. Am folosit
toat apa.
De c e ? ntreb Rfaga ridicnd satanic o
sprncean.
Din motive evidente. Sheiia se cutremur amintindu-i motivul. M simeam murdar, contaminat
de... de el, spuse, incapabil s se refere direct la cel
care o ataoase. Trebuia s m spl s nltur orice
urm dezgusttoare a Iul, dar nu m atept s nelegi
cum vine asta. Dumnezeule, tu nici m car nu m
crezi I
ntorcndu-se cu fd la perete, Sheiia ncerc
s-i nbue greaa care-i urca n gt,, 11auzi pe Rfa
ga apropiindu-se de pat i nchise ochii,
Uite, spuse el.
Se uit la el cu coadd ochiului. Ti oferea desagii cu
care venise. l privi rece, lacrimile arzndu-i fundul ochi
lor.
C e este ?
Arunc desagii pe pat lng ea, i se duse Id
dulpior.
(

'

Janet Bailey

Ji-am cum prat nite haine, d a c te-ai


ncpnat s nu pori nimic din ce i-a dat Elena.
Sheilei nu-i venea s cread i desfcu sacii
rsturnndu-le coninutul pe pat. Erau o pereche de
blue-jeans Levi's, o cma, cel puin nc o pereche
de pantaloni i cteva bluze. Uluit, scoase o bluz de
mtase de culoarea afinelor, pentru a o cerceta mai
deaproape.
M-am gndit c-o s-i plac spuse Rafaga linitit.
Sheiia se ntoarse spre el, pierzndu-se n adncimea
ochilor negri.
Chiar d ac era n parcea cealalt a camerei. Shei
la putea s simt fora dominatoare a prezenei lui. Se
rupse din magnetul privirii lui.
De unde le-ai luat ? Ai jefuit un magazin ?
Le-am cumprat dinfr-un magazin.
De ce ?
Pentru c, aa cum ai spus de attea ori, aveai
nevoie de haine.
Asta-i ca un fel de compensaie c m ii aici
prizonier ? Afl c nu ine, i trnti ea. C eea ce ai
prefer cu adevrat dr fi s n-am haine deloc. n felul
sta, cum ai simi c-i vine pofta, m-ai lua fr s mai
pierzi timp cu dezbrcatul. Cu o micare a minii, le
mpinse pe toate pe podea. N-a vrea s te de
zamgesc. ncheie sarcastic.
Le refuzi ? Rfaga o strpunse cu privirea.
Ochii ei de chihlimbar erau aprini de mnie.
V

Fructele

dragostei

Poate c-ar trebui s-fi arunc boarfele astea n


fafa ca s-mi nelegi singur mesajul. Sheiia vzu cum
gura lui se subiaz. Nu pretinde c ai grij de mine ;
d ac ai avea. m-ai lsa s plec acas n loc s m tii
aici I
El i ntoarse spatele, lsndu-i pumnul strns pe
msua de toalet.
Urti foarte mult locul sta. nu-i a a ? Era o
constatare lipsit de orice ncrctur emoional.
Ur ? Rse amar. Ce ciudat c ai ales acest
cuvnt, d ac te gndeti c acum cinci minute n-ai
fcut dragoste cu mine. ci ai fcut ur I
Si, admise Rcrfaga. apropiidu-se ncet de pat.
Te-am luat ntr-un moment de furie. Silueta lui o domina
ca un idol de bronz.
De ce ? Sheiia simi rceala lui. Ai vrut s sfreti
ce ncepuse Juan Ortega ? n-am vrut s fug, s scap.
dac vrei, dect de el. L-am vzut chiar din ziua n
care ai plecat i tiam ce m-ar atepta dac-a ncerca
s evadez. Am crezut c voi fi n siguran d ac fac
aa cum mi-ai spus, s stau n cas sau s ies doar cu
cellalt Juan. Cnd m gndesc cum i-am czut n
brae cnd te-ai ntors, mi se face ru. Nu sunt n
siguran nici cu tine. Ai dovedit asta cnd m-al fcut
mincinoas i m-ai violat.
Salteaua se ls sub greutatea lui. Sheiia ncerc
s se ndeprteze de el, dar el l prinse ncheieturile cu
o mn, i-i aduse braele sub cap. intuit, ea nu se j
263

mai lupt, ateptnd ca el s profite de avantajul


dobndit.
Te cred cnd spui c Juan a ncercat s te
violeze, spuse aspru. Cred c i-ai furat cuitul i i-ai
crestat pentru a-ti apra onoarea.
i atunci ? ip Sheiia derutat. De c e I-ai ascul
ta t?
Deoarece cred c l-ai fi putut invita n cas,
rspunse el. tiai c n noaptea asta al fi avut ultima
ans de scpare, nante s m ntorc. i eu tiu c tu
i-ai promite trupul oricui te-ar ajuta. Ai mai fcut-o cu
Laredo. Sheila suspin i- i rtoarse capul. Cred c i-ai
cerut s te ajute, creznd c-o s-l poi controla, i ai
descoperit de fapt c nu poi.
Nu ! Jur c nu I
Doar acum cteva momente ai spus s vrei s
fii liber, i aminti Rfaga rece, c vrei s scapi. Ai
admis c eea c e tiam deja. Probabil c e un smbure
de adevr n fiecare dintre povetile tale. Nu l-am putut
ucide pentru c te- dorit, ar trebui s-mi iau i eu zilele,
pentru c i eu simt dorina de a te poseda.
Sheiia simi cldura a respiraiei Iul pe obraz. Se
ncord sub apsarea atoare a gurii lui, pe buzele
ei. i simi greutatea corpului peste ea, i retrase gura
din srutul uor.

Nu, protest ea. Pielea i fu zgriat de ptura


\ ce rmsese prins ntre corourile lor.
\

te-am iuatcu brutalitate. V ocea i era nbuit n prul


ei. Cellalt motiv era c tiam c Juan Ortega avea
dreptate cnd a zis c m vrjeti. Trei zile mi-ai bntuit
mintea, leoaico. Noaptea mi aminteam de moliciu
nea ta lng mine.
Dinii lui mucar uor o ureche, trimindu-i fiori n
tot corpul. Ast era fora de seducie pe care Sheiia
i-o amintea, catifea pe oel. Din nou o f ce a s ia
parte la actul iubirii, s primeasc satisfacie i s-i dea
i ea.

M-ai vrjit, leoaico, murmur el peste gura ei, cu


un rest de asprime n ton, mi-ai fcut vrji s te doresc.
Este cinstit s te fac i eu s m doreti.

IaneH )ai!ey

Capitolul

17
O
linite apstoare umplu casa. Stand la
reastr, Sheiia privi peste umr. Se ncrunt cnd
nelese c sofia lui Juan, Consuelo, plecase fr
obinuitul ei bueonosdias" zmbitor. Tcerea aceasta
ncordat o fi afectat-o i pe ea, se gndi Sheiia.
Degetele i atinser fafa ncheiat n nasturi a blu
zei. Rfaga i ordonase s poarte hainele pe care i le-a
adus. Era ultimul lucru pe care i-l amintea c i l-a spus.
Indiferenfa lui evident din tot timpul diminefii i din
amiaza asta, fceau c a atenfia pe care i-o dduse
noaptea trecut s par o batjocur. Sexual, poate
c-l vrjise, dar cu siguran el nu era n nici un fel sub
puterea ei.
Mai.degrab, gndi Sheiia, situaia sttea invers.
Ea oscila ntre iubire i ur de cte ori era el n preajm,
ca un barometru prins ntre dou fronturi atmosferice.
Se ntreb ct va mai dura lupta acestor dou emoii,
pn cnd ura va iei victorioas.
Zgomot de copite i atrase atenia afar. Era Juan,
aducndu-i de cpstru pe Arribd, iapa ei sur i mur, aul lui Rfaga. Simi mici furnicturi de avertizare n
266

Fructele dragostei
ceaf. Se ntoarse i-l descoperi pe Rfaga n mijlocul
camerei. Intrase fr s fac nici un zgomot. Stomacul
i se strnse cnd i ntlni prjvirea impasibil i deart.

Juan a venit cu caii. ncerc s par natural i

calm. Presupun c ieim la o plimbare clare.


Nu.
Atunci, de ce... Sheiia privi iar, pe fereastr.
A venit timpul s-l pedepsim pe Judn Ortega.
Soarele e puternic i e un drum destul de lung pn n
acel loc. M-am gndit c preferi s mergi clare. O
uoar cruzime i apru n ochi atunci cnd adug :
Vrei s vezi cum e pedepsit ?
Eu... Sheiia ezit. Nu era sigur ce simte, cu
excepia faptului c vroia s-i tearg din minte orice
amintire a agresiunii.
Erai foarte doritoare asear s-i nfigi un cuit n
spate, ba mai mult, s m vezi pe mine ucigndu-l. i-a
mai trecut dorina de rzbunare odat cu venirea
zilei ?
Sheiia simi c n spatele cuvintelor, Rfaga o acu
za c are contiina ncrcat c l-a invitat pe Juan n
cas fr a fi pregtit s suporte consecinele. Suge
ra c n lumina crud a zilei, ea se putea simi la fel de
vinovat pentru c e s-a ntmplat din cauza presupusei
ni invitaii.
Nu, nu mi-a trecut, i trnti suprat. M voi
bucur s-l vd pedepsit.

Rfaga nclin uor dlr cap, acceptndu-i distant


decizia.
Caii sunt afar
. Sheiia l urm. Un Juan tcut i solemn i nmn
friele iepei. Degetele Iul Rfaga li atinser cotul pen
tru a o ajuta s urce. E l respinse dispreuitoare.
Suit n a, l yzu pe Juan fixndu-i urma vntil
de pe falc. O vzuse i ec n oglind i tia ct de urt
arta.
La senora este bine ? ntreb Juan ngrijorat.
Sunt bine. Dar rspunsul suna mult mai tios
dect intenionase. Strngnd din dini, simfi un junghi
de durere n falc. Dnd fru liber calului, Sheiia 11
cluzi spre grupul de colibe. Cunotea destinaia,
groapa adnc, c a un crater din spatele arculUi. Cu
coada ochiului observ c Rfaga clrea alturi de
ea, fr s-o priveasc sau s-l adreseze vreun cuvnt.
in tot stucul nu se vedea nici un semn de via.
Cnd se apropiar de groap, Sheil descoperi de ce,
ntreaga suflare a canionului era' acolo. n ciuda
mulimii de oameni, era destul de linite. Numai copii
mai mici se jucau, el nu tiau ce avea s se ntmple.
Pe mrginea craterului, Sheiia i opri iapa ; Rfaga
fcu la fel cu murgul su. Imediat, devenir centrul
ateniei tuturor. Sheiia vzu cum toate capetele se
ntorc spre ei i simi cum nceteaz toate murmurele.
Laredo jttea mpreun cu ali doi brbai n mijlo
cul gropii adnci, lng cei doi stlpi. i vzu cum

Fructele dragostei

tresare cnd o vzu lng Rfaga. Se despri de cel


doi oameni i din cteva salturi, fu lng el.
C e dracu caut ea aici ? TI arunc el o privire
mnioas Iul Rfaga.
n masca aternut peste trsturile lui Rfaga nu
apru nici o fisur.
Doamna Townsend a dorit s vin.
Sheiia pli vzndu-l att de rece. Devenise din
Sheiia senora, iar acum era doamna Townsend.
Dac el cut s demonstreze c ntre el era doar o
legtur trupeasc, nu ar fl putut gsi o cale mai bun
Nu-l locul potrivit pentru ea. Insist Laredo. Nu-i
nici un motiv pentru care s vad asta. Las-o s plece,
Rfaga.
Nu am obligat-o s vin, rspunse Rfaga cu
rceal evident. St sau pleac dup propria alegere.
Laredo se ntoarse spre ea, cu sgei n ochii al
batri.
Pentru numele Iul Dumnezeu, Sheiia, du-te de
aici. Nu vreau s vezi asta, l trimit pe Juan cu tine.
Ai uitat de asta. Se ntoarse, astfel nct el s-i
poat vedea vntaia ce-l marca obrazul i falca
stng. Am motive puternice s-l vd pedepsit, Laredo,
El respir adnc, scuturndu-i capul exasperat,
Eti fie tmpit, fie ncpnat. Sper c tii de
dracu faci. Ochii 1 mai aruncar o scnteie albastr,
inainte de a cobor la locul supliciului.

263

Janet Dailey

Pe ton potolit, Rfaga ddu un


Laredo se opri i se duse s ia friele murgului, n timp
ce Rfaga descleca. N-c mai privi pe Sheiia, dar ea
simp batjocura din ochii de antracit nainte c a el s se
ndeprteze de cai.
Atenia i se mut pe centrul gropii. Pentru prima
dat Sheiia observ c doi oameni l ineau pe agre
sorul ei. Era palid i ochii negri i fugeau mereu, nervos,
ctre stlpi. Aproape c ii putea vedea iroaiele de
sudoare prelingndu-i-se pe fat. Dei sttea ne
micat, Sheiia tia c pe dinuntru se chircea de fric.
Privindu-I, nc simea repulsie, dar teama i se micora
se. Treptat, deveni contient c toat lumea 11privea
pe Rfaga, ateptnd.l privi i ea, cum sttea la civa
metri mai ncolo. Era cu spatele la ea, dar parc ar fi
ateptat atenia ei i acum i-o simea. n acelai mo
ment, l auzi ncepnd s vorbeasc n spaniol.
Vocea 11 era calm i joas, totui se fcea ascultat
fr efort.
Laredo sttea lng Sheiia, innd friele murgului.
Ea se aplec nainte n a, nescpndu-l din ochi pe
Rfaga.
Ce spune ? ntreb.
Laredo i ntoarse uor capul artndu-i profilul,
fr a-i dezlipi ochii de la Rfaga.
Explic de ce trebuie pedepsit Juan.
C nd Rfaga termin, ceilali continuar s
rmn nemicai, n tcere. Privirea Sheilei cuprinse
\
r ----------

Fructele dragostei

mulimea strnsa. Se uitau unii la alii ateptnd ceva,


parc.
C e se ntmpl acum ? il ntreb iar pe Laredo.
Dac cineva vrea s protesteze la decizia lui,
are dreptul s-o fac acum i s-l apere pe Ortega.
Ct de democratic, spuse batjocoritor, primind
in schimb, o privire dojenitoare de la Laredo.
La un semn al lui Rfaga, cei doi oameni il duser
pe Ju an Ortega lng stlpi. ncepur s-i lege
braele,ntinzndu-lntre cei doi stlpi, Cnd fur gata.
unul dintre brbai l despic spatele cmii lui Or
tega.
O micare lng stlpi atrase privirea Sheilei. Ochii
I se lrgir cnd vzu un bici. ncolcit.n mna unui
om. Nu tia sigur la c e fel de pedeaps se ateptase,
Iar se ndoia c-r fi ghicit c este vorba de o flagelare
public.
C a hipnotizat, vzu omul agitnd biciul, lsndu-l
- atrne pe pmnt n faa lui. Braul se ridic. Sheiia
nuzi un uierat i vzu dunga de pe spatele lui Juan.
Corpul lui zvcni convulsiv de durere. uier i dung.
uier i dung. Repetat iar i iar. O mulime de linii roii
II brzda spatele. Privirea Sheilei rmase neclintit de
oroare, la scen. Nu-i putea desprinde ochii de la ce
se ntmpl i nu-i putea nfunda urechile pentru a nu-i
mai auzi ipetele ntretiate. Curnd, nu mai scoase
nici un sunet i rmase fr simire, susinut doar de
linghia care-i legase minile. Furia fichiuitoare a bi. iului ncet. Un om naint spre stlpi. n mn j

J a n e t D a ile y

lucindu-i un cuit. Lama se strecur printre frnghiile


ce-i legau minile. l vzu apoi pe Ortega cznd inert
la pmnt.
O
for inexplicabil i atrase deodat privirea spre
Rfaga, Ochii lui nendurtori i ntorceau privirea, studiind-o impasibil. Sheilei i se ntoarse stomacul, simind
c i se face ru. Cu severitate neobinuit ei. trase
friele. Iapa sri, ncercnd s scape pe presiunea din
zbal. Sheiia i nfipse clciele n burta calului,
pierzndu-i aproape echilibrul cnd iapa plec n
fug.
La adpostul copacilor, Sheiia descleca aproa
pe nainte c a iapa s se opreasc. i vrs coninutul
stomacului, pn nu mai rmase nimic. Rmase acolo,
scldat n sudoare rece, slbit, galben precum
ceara.
ntr-un sfrit, reui s se sprijine pe picioare, dar
n-avu destul for s ncalece din nou. inndu-se de
a, merse pe lng cal, cltinndu-se nesigur.
Trebuie s scap de aici. Trebuie s scap de aici".
Aceleai cuvinte disperate li bubuiau n minte pn
cnd presiunea lor deveni insuportabil. Ochii ei
nceoai vzur reflexele tremurtoare ale soarelui n
micul iaz, alimentat d e pru. Se aplec spre bazin,
lsndu-se n genunchi. Ar fi vrut s-i arunce ap pe
fa. dar minile i tremurau prea tare. Cineva era n
spatele ei. Se ntoarse i-l vzu p e R fa g a
aplecndu-se lng ea. Pn s-i poat reveni, el i
apsa o crp umed pe fa, tergndu-i transpiraia
272

Fructele dragostei
de pe tmple i de pe buza de jos. Simi alinare la
rcoarea binevenit i deodat nu-i mai ps de la ce
fel de mostru i vine uurarea.
Nu i-a fcut plcere s vezi cum e pedepsit,
nu ? Rfaga clti crpa i-i aplic prospeimea umed
pe gt.
A fost barbar i inuman, spuse e a cutrermurnduse la imaginea crnii zdrenuite care-i veni n minte.
Toate pedepsele sunt inumane, replic el uor,
cu un fel de tristee. Care-i alternativa ?
Nu tiu.
D ac gseti vreo pedeaps uman, vei rezol
va o mare problem a lumii.
i trecu crpa umed pe spatele gtului i o ls
acolo. Lund-o de umeri, o ridic n picioare. Cnd ea
deschise ochii, l gsi privind-o adnc n ei, cu o ntu
necime enigmatic.
Poate c n-ar fi trebuit s vezi, spuse ncet Rfa
ga.
i ea i dorea s nu fi vzut, dar asta nu-i era de
nici un folos acum. nc slbit, Sheiia se cltin insta
bil. Rfaga o lu n brae, c a pe un copil. Ea nu
murmur nici un protest cnd el o duse n cas.

Scena flagelrii o hrui zile n ir. ntr-o noapte


Sheiia se trezi dintr-un comar i Rfaga o liniti de
parc era un copil speriat, innd-o strns i mngindu-i prul, pn i opri tremuratul.
./

Janet Dailey

n timpul zilei, ncepuse s petreac mai mult timp


reflectnd asupra vieii, valorilor i contradiciilor ei. Tot
timpul o voce ascuns undeva n strfundul mintii, ii
repet : .Trebuie s scapi de aici'.' de parc ar fi tiut
ceva c e e a nu tia.
O sptmn mai trziu, ea i Rfaga clreau n
cldura unei amieze de primvar. Pe neateptate, el
o conduse pe poteca erpuitoare care ieea din c a
nion. Ieind din trectoare, el i ntoarse calul ntr-un
unghi drept, inndu-se dup urma slab a unui ani
mal. Sheiia o ls pe Arriba s-i aleag propria cale
pe poteca abrupt, h urma lui.
Poteca se sfrea pe un platou ngust, stncos,
presrat decopaci uscai. Sheiia desclec dup Rfaga, lsnd calul s se odihneasc dup urcuul lung.
Lsnd friele pe pmnt, se ndrept ncet spre
stnca lng care sttea Rfaga.
Locul oferea o privelite minunat asupra canionu
lui i culmilor munilor Sierra Madre, care se ntindea
ctre nord. Uor ameit de creterea altitudinii, Sheiia
se aez pe o piatr pentru a privi peisajul.
Gndurile i se ntoarser repede la prezena mereu
dominatoare a lui Rfaga. Sttea pe marginea stncii,
sprijinindu-i greutatea pe un picior uor ndoit. Faldurile
poncho-ului i ascundeau mult din supleea muchilor.

i privi profilul. Plria i era tras mult pe frunte,


acoperindu-i desimea prului negru ca smoala. Ochii
i ntunecai aveau o privire ndeprtat. Cuta oblic r*-

274

Fructele dragostei

la marginea nasului drept, ntins pn la coiful gurii, i


accentua linia dur, dreapt, a buzelor brbteti i
nobiefea brbiei. Era ostentativ brbat, cu neputin
de stpnit, sigur de el i de ce vrea. Sheiia nu se putea
abfine s nu se ntrebe cum ajunsese el n pustietatea
munilor.
Cine eti tu, Rfaga ?
El se ntoarse spre ea, cu o sprncean ridicat de
uimire, de parc ar fi uitat c ea era acolo. Ochii negri
i susinur privirea mult timp nainte s-i vorbeasc.
Sunt un om, rspunse simplu.
Era o afirmaie modest. Sheilei i trecu prin minte
c nu mai cunotea pe nimeni care ar fi rspuns aa,
ntrebrii ei. Oricine din cei pe care-i tia, s-ar fi identi
ficat cu o ocupaie, sau cu unele nsuiri care i-ar fi
putut da importan. Dar nu Rfaga.
Dar cine eti tu ? insist ea. Care este adevra
tul tu nume ? De unde vii ? Ce-ai fcut ? De ce
eti aici ?
Gura lui se ncrefi amuzat, de parc i-ar fi gsit
ntrebrile prosteti.
C e poveti ti-au spus ceilali despre mine ?
Ceilali? Adic Juan si Lared o? Mi-au spus
cteva poveti, fiecare diferit, admise Sheiia. Ai fost
nchis vreodat ?
Da. Din nou un rspuns fr vreo explicaie.
De ce ?
275

Janet Bailey

Pentru o crim. Motivul obinuit. Pe gur l apru


nceputul unui zmbet,
C e crim ?
Conteaz ? i-o ntoarse Rfaga. Am comis un
numr suficient de alte crime de-atunci. ca prima s
nu mal aib vreo important.
Sheiia i ddu seama c n-avea nici un rost s mai
insiste. El nu inteniona s-i spun nimic i era prea iste
co s c ad n curs.
i ai evadat ?
Si.
De c e ?
Dac i fi fost vreodat nchis ntr-o pucrie
mexican, n-ai mai ntreba. O studie impasibil. S fii c a
un animal n cuc este o tortur egal cu agonia
fizic a biciuril, mai ales atunci cnd i cei iubii trebuie
s suporte ruinea pedepsei. Starea este i mai proast
cnd familia n-are bani s- (i cumpere mici nlesniri.
Trieti ca un animal. S-au mai fcut mbuntiri, dar...
Ridic umrul Intr-un gest expresiv, lsnd restul nespus.
Atenia Sheilei fu atras de cuvintele .cei iubii".
Ai o familie ? Frai sau surori ?
Am avut. Rfaga se ntoarse la contemplarea
munilor,
Ai avut ? Au murit ?
Pentru mine, da, rspunse cu o lips total de
emoie. Nu m pot ntoarce la ei fr a-i pta prin
c eea ce am devenit.

J
276

Fructele dragostei

p-e dor de ei. Sheiia nu era sigur dac-i spu


sese gndul cu voce tare.

Nu-i mai tiu, i nici el pe mine. Ochii lui negri Ti


prinser privirea i i-o susinur. Nu ne putem ntoarce
la ce am fost odat. O clip pierdut nu poate fl prins
din urm. Numai un nebun ar ncerca.
Cunrai devenit c eea ce eti acum ? Un... Cuta
termenutpotrivit. Bandit" sau. nelegiuit" nupreaucele
mai potrivite pentru el, dei tia c erau partial
adevrate. Un mercenar ? se hotr pn la urm,
nc nesatisfcut de alegere.
Soarta. Cineva care a evadat cu mine, lsase
un prieten n nchisoare. A vrut s se ntoarc dup el
i mi-a oferit o mic sum pentru ajutor. N-aveam bani
i nu vroiam s risc s m duc la familia mea. Aa c
aveam trei alternative s mor de foarme, s fur, sau
s-l ajut.
Dac-ar fi s-o iei de la capt, ai alege la fel ?
Quien sabe ? Viaa nu te Jas s treci pe aceeai potec de dou ori i nici s schimbi direcia.
.Azi" l poate nlocui p e . mine",darnui pe ieri".
Se deprt de marginea stncii i se aez pe vine
la civa pai de ea. Mna l cut sub poncho, i iei
u o igar lung, cafenie, ntre degete. i-o puse ntre
buze aprinznd chibritul de o piatr, protejnd flacra
cu minile fcute cu. Un vnticel uor, aduse curnd
iroma fumului de tutun la nasul SI*

-f

277

Ja n e t Bailey

Eti,,, ai fost revoluionar ? i ddu la o parte o


uvi de pr blond, din colul gurii.
Ochii negri sclipir.
Toi oamenii din Mexic sunt revoluionari. Poi
auzi strigte de .Viva la revolution /"pe strzi la vremea
fiestei. E la fel aici, c a Tn a-a ta. Cum s-a auzit primul
foc pentru libertate, glonul devine nemuritor. Rfaga
fcu o pauz, trgnd din igar i dnd apoi drumul
unei dre subiri de fum. Rsuci igara intre degete,
studiind-o cu un interes subit. Sheiia rmase tcut,
simind c el cntrea nc rspunsul la ntrebarea
dinainte. Probabil c atunci cnd am venit n muni,
n-aveam nc visurile unui tnr de a ndrepta nelegiui
rile i nedreptile.
Sheiia prinse cinismul i auto-zeflemeaua din vocea
lui.
C e s-a ntmplat cu visele a c e le a ? ntreb
ncet,
Avei voi o zical privirea lui se mut de la
vrful igrii la faa ei despre pdure i copaci.
Nu poi vedea pdurea din.cauzd copacilor,
confirm Sheiia.

Si. asta era. fu de acord Rfaga. Am vzut c


libertatea nu se poate ctiga cu arma n mn. O poi
gsi doar cnd renuni la arme. i am mai aflat c eea
ce nelepii tiau dintotdeauna c marile schimbri
se produc ncet.
i Mexicul ? ntreb ea.
- ________________ I

!_______________

Se ridic ncet. Dar mai sunt nc muli care


muncesc din greu pentru toarte puin i se duc la cea
mai apropiat crcium s-i nece necazurile. n timp
ce femeile lor se duc s se roage la biseric.
Dispreul uor din ultimul comentarui o fcu pe
Sheiia s ntrebe:
Nu crezi n Dumnezeu ?
Cred c exist un Dumnezeu, i rspunse. Dar nu
cred c el este rspunztor de modul n care ne trim
vieile. Fiecare mergem pe propriul drum.
Ridicndu-se n picioare, se ntoarse la marginea
platoului. Fumul se rsuci ntr-o dr subire i dispru n
vnt Prea dus departe cu gndul. Dei nu rspunsese
amnunit ntrebrilor ei, ncredinase totui cteva
gnduri. Acum se retrsese n carap acea lui Era din
nou distant, c a ntotdeauna.
Dac interviul s-a terminat Rfaga arunc jos
mucul igrii i-l zdrobi sub clci e timpul s ne
ntoarcem.
Mi e o singur ntrebare pe care a dori s i-o
pun, spuse Sheiia ncet, dar pe un ton hotrt.
Car6-i?
Cnd mi vei da drumul ? l privi intens, dar nici
un licr de emoie nu-i strbtea masca.
Fr s-i rspund, se duse la cai. le lu friele i-i
conduse spre locul n care sttea Sheiia. O lumin aurie
sclipi n ochii ei, N-avea de gnd s-l lase s-i ignore
\ ntrebarea.
273

Ja n e f B ailey

A fost timp destul s se plteasc rscumpra


rea, zise ea. De ce nu mi-ai dat drumul ?
Nu s-a primit nici un ban. i intinse friele iepei,
Nu te cred. Sheiia i scutur capul. Tata ar fi
putut plti aproape orice sum pn acum. Ct i-ai
cerut ?
incontient, lu friele din mna lui i-i nfipse
degetele n stofa pocho-ului lui.
Ct ? repet cu o voce tremurtoare.
El se uit la ea cu ochii ngustai, reflectnd doar
imaginea ei, dar nici unul din propriile gnduri.
Nu s-a cerut nici o rscumprare.
Fr a-i relaxa strngerea braului musculos, Shei
la i ddu capul pe spate, nentelegnd.
Ce vrei s spui ?
Exact ceea ce-am spus, repic Rfaga sec.
N-am cerut bani prinilor ti.
Dar... Era derutat, aproape ameit. i trecu o
palm peste ochi, de parc ar fi vrut s-i limpezeasc
viziunea, c a s vad i s gndeasc mai clar. De
ce ?
Trecnd pe partea cealalt a iepei. ntri legtura
eii Sheilei. i ignora ntrebarea, prefacndu-se c n-a
auzit-o. Nu, i ddu ea seama, nici mcar nu se
prefcea. O auzise, dar nu conta.
N-ai de gnd s-mi dai drumul, aa-i ? Vocea ii
era nbuit. Minile lui i cuprinser talia. Sheila era
. prea ameit ca s mai protesteze cnd el o ridic n

Fructele

dragostei

a. il urmri cu privirea cum se duse spre murg i sri


fr efort n a.
Nu merg nicieri pn nu-mi rspunzi. II avertiz
Sheiia oprind iapa.
El i ntoarse calul pentru a o privi n fat.
mnndu-i calul n fa{ pn cnd piciorul i se frec
de al ei.
Vei rmne... spuse Rfaga sec. adugnd
dup o secund, pentru o vreme.
Ct de mult ? insist Sheiia. Pn te saturi de
mine ? i apoi ce-o s faci ? M dai la oamenii ti ?
M vinzi ?
Gura i se strnse ntr-o linie dur.
Pui prea multe ntrebri prosteti.
Prosteti ? Vocea I se sparse. C e e prostesc
d ac vreau s tiu ce mi se va ntmpla dup ce te
saturi de mine ?
Cnd va veni ziua a ceea, vei fi liber s pleci.
i fl nchipui c-o s te cred ?
i dau cuvntul meu. Avea vocea rece i tio
as.
Sclipirea din ochii lui nu prevestea nimic bun, aa
c Sheiia renun s-i mai comenteze afirmaia. i
nghii cuvintele, ndoindu-se de devrul spuselor lui.
Prinii mei... tiu c triesc ? ntreb n schimb.
Nu tiu nimic despre ei.
Nu se poote s nu tii, insist Sheiia. Reeaua ta
de informaii trebuie s-i fi spus d a c m caut.

-------

>

N -a m auzit numic
Nu poi s le dai de tire ? Ochii i se umplur de
lacrimi. nelegnd c prinii ei o credeau moart,
probabil. Ce-ar fi putut crede, dup atta timp ?
Nu e posibil.
Este posibil! Laredo mi-a spus de nenumrate
ori c exist ci de comunicaie. Le-ai putea folosi
pentru a-mi ntiina prinii.
Nu funcioneaz i invers, ii spuse Rfaga scurt.
Dumnezeule, oare n-ai nici un pic de inim?
Nodul din gt o fcea s respire ntretiat. Trebuie s-i
dai seama prin ce trec ei tiind c poate sunt moar
t, dar netiipd nimic sigur.
Ar fi la fel de dureros pentru ei s tie c trieti
dar s nu tie unde eti sau cum s ia legtura cu tine,
evidenie el rece.
Te rog, Rfaga, d-le de tire, implor ea.
Nu e posibil. i lu friele din mn, ntorcndu-i
calul i conducndu-l i pe-al ei. Nu vom mai discuta
acest subiect.
Dumnezeule, ct te ursc I Rsufl agitat, tiind
c nu era dect exteriorizarea unei emoii mult mai
adnci.
Ai mai spus asta de multe ori, o zeflemisi rece.
ncepi s te repei.

\
Capitolul
S
Sunete mngietoare de chitar fceau o sere
nad clarului de lun c e se zrea dincolo de fereastr.
Sheiia ncerc s ignore melodia dulce, gndindu-se
la altceva, cum fcea tot timpul n ultimele sptmni
pentru a gsi o cale de evadare. Nu avea nici o ans,
cu Rfaga aici. O inea tot timpul alturi, o lua peste
tot cu el, cu ochii pe ea n fiecare clip, de parc ar
fl tiut exact ce-i trece prin minte. Sheiia conta pe
gsirea unei posibiliti de evadare cnd el va fi plecat
s fac asaltul plnuit asupra nchisorii-.
Zilele se transformau ns n sptmni i Rfaga nu
ddea nici un semn c ar fixa data atacului i neli
nitea Sheilei spori. Seara, la cin, l ntreb n sfrit, pe
fon de convesatie obinuit, cnd va pleca.
i trebui toat stpnirea de sine pe care o avea,
s nu recepioneze cnd ei l rspunse, pe acelai ton
firesc, c n-o s mai fie nici un atac. Prizonierul care
trebuia scos, fusese judecat i transferat ntr*o nchisoa
re american, pn la data sentinei.
Orice plan al ei prea compromis. Nu era cale de
\ scpare i nu era nimeni care s-o ajute.
2S3

Janet Dailey
Ultimul sunet al chitarei se stinse, umplnd camera
de tcere.
O

fort Irezistibil o fcu pe Sheiia s priveas

peste umr. Pulsul i se acceler vznd privired ntune


cat, atent a lui Rfaga. Simi dorina presant s se
duc la el, nu pentru a pleda pentru eliberarea ei, cl
pentru a simi focul atot al mbririi Iul.
ntotdeauna se ntmplase aa. Puterea pe care o
avea asupra trupului ei era tulburtoare. De fiecare
dat .cnd fcea dragoste cu el, Sheiia redecoperea
extazul pur al posesiunii Iul. Rfaga i stpnea total
simurile ; putea s-o ridice pe culmi ale pasiunii pe care
nici nu le bnuise.
Chitara tcu. Cu gratie de pisic, Rfaga se ridic
n picioare i veni lng ea, la fereastr. Sheiia se
pierdu n flcrjle ntunecate din ochii lui. Dei nu o
atingea, i simea fora de seducie. Degete puternice,
suple, se curbar pe carnea moale a braului el. Sheiia
simi cum se topete cnd el o trase mai aproape.
Btile nebuneti ale inimii fceau din intenia ei
de evadare, o utopie. Era ndrgostit de el. Probabil
c se ndrgostise de mult. Raiunea aminti inimii, cine
era e l; eful unei bande de desperados. O tinea cap
tiv, o folosea drept femeia lui, fr s in cont de
dorinele ei. Dar Sheiia tia toate astea. Le tia de mult
timp, dar n-veau nici o importan. Inima ei nu finea
cont nici de logic, nici de nelepciune.

V
'~
------f

284

1--------------- ^

Fructele dragostei
Mna lui i ddea deoparte gulerul bluzei i buze
tari li cutau locurile sensibile de pe umr. Un fior
delicios li dans pe piele, cnd el le gsi. Lupta interi
oar ntre raiune i Iubire se sfri. Dragostea nvinse i
Sheiia i arcui trupul pentru a l-l oferi n ntregime.
O
ridic n brae i o ducea n dormitor. De dat
aceast, cnd rmase goal n faa lui, nu mai avu nici
o inhibiie. n dulceaa mbririi gsi mplinirea dra
gostei ei. A vea timp mine s reflecteze la
consecinele implicrii ei emoionale. Azi se bucura de
focul pasionat al posesiunii lui.
Totui, raiunea rece se strecura pna la ea, pe
aripi de team. Ultimul ei bastior\ de aprare fusese
cucerit, nereuind a-i nfrna sentimentele. i era tea
m c ntr-o zi, el va descoperi ct e de subjugat.
Dragostb lor n-avea nici un viitor. Sheiia tia c trebuie
s fug de Rfaga, ct mai avea nc ansa de a-l
uita. Rfaga i atinse braul l Sheiia tresri, privindu-l cu
ochii mari pentru a vede d ac el i ghicise gndurile.
O sprncean se ridic ironic, la micarea ei brusc
sub atingerea lui.
Spuneai c vrei s clreti azi, dup mas.
Juan a adus caii, li spuse zmbind,
Bine, i rspunse tios.
Dar tremur ru. Sheiia i nfund minile adnc n
buzunarele jeanilor pentru a le ascunde de privirea
atent a lui Rfaga. Pi cu grij n jurul Iul, evitnd s-l
ating. Era la captul nervilor. Nu mai putea suporta. >
----------------

285

1-------------- ^

Janet Dailey
Iapa sur nechez la apropierea Sheilei,
Tntinzndu-i botul catifelat pentru a fl mngiat. Sheiia
i indeplini cu plcere dorina, buzele destinzndu-i-se
ntr-un zmbet.
Hello, Arriba, murmur ea, vznd cum iapa
sur ciuliete urechile la auzul numelui ei. G ata de
plimbare ?
Juan se a p e c n a, dndu-i friele Sheilei.
finndu-se de a i punnd un picior pe scar, sri sus,
nainte ca Rfaga s-i ofere ajutorul. Lu i el friele de
la Juan i se pregti s urce n a. Peste umr, l vzu
venind pe Laredo spre ei i-i atept. Sheiia simi graba
din pasul lui Laredo i cscult curioas schimbul de
fraze n spaniol ntre cei doi.
ncuviinnd scurt din cap. Rfaga lag friele
murgului de stlpul cel mai apropiat, nainte de a-l
arunca o privire Sheilei.
Am ceva de fcut, i zise. Du-te cu Juan. Vin i
eu mai trziu.
Sigur, murmur Sheiia. i arunc un zmbet forat
lui Juan Mergem ?
Si. ncuviin surznd i-i ndrept calul spre
punea pe care pteau caii i vacile micii comu
niti.
Sheiia o ndemn pe Arriba i iapa porni, plin de
voiciune. Contient de perechea de ochi negri care
, o urmrea, i inu capul drept, refuznd s se uite

Fructele

dragostei

napoi. Juan las calul la pas de plimbare iar Sheiia nu


ncerc s iueasc ritmul.
Senora e tulburat de ceva, n u ? Vocea cu
accent puternic era plin d e grij gentil.
Nu. Nu, sigur c nu. Repet negarea cu mai
mult for i atinse iapa cu clciul.
Cteva vaci i tiar calea. Iapa zvcni. Chiar n
galop uor, l lsa n urm pe calul mai greoi al lui Juan,
Sheiia se uit n spate, tiind c Juan va da pinteni
calului pentru a o ajunge, d a c se deprta prea mult.
Altdat, cnd fusese mai linitit, Sheiia l-ar fi
bombnit pentru ncetineala lui. Astzi, o observa
doar, cu o privire absent... ce! puin avu privirea
absent pn cn d vzu calul lui Juan mpiedicndu-se. Peste o secund cdea, prvlindu-sen
fa.
Ochii ei speriai l vzur pe Juan srind din a.
Imediat, Sheiia i ntoarse iapa pentru a ajunge lng
tovarul ei czut. Juan se ridicase deja n picioare,
cnql fu lng el.
Eti bine, Juan ? ntreb ngrijorat.
S I rspunse n timp c e ncerca s-i ridice calul
czut.
Cu picioare tremurtoare, calul se ridic n sfrit,
zvrlind nervos din cap. Fcu civa pai, chioptnd
\ cu picioarele din fa.
287

J a n e t D a ile y

E lovit, spuse ea, dar Juan observase deja i ii


pipia atent piciorul, vorbindu-i blnd n spaniol pen
tru a-l calma. E foarte grav ?
Este... Juan ezit, ncruntdu-se n timp ce
cuta cuvntul n englez ...are piciorul scrntit.
Sheiia sufl uurat.
Asta-i bine. Mi-a fost team pentru un-moment
c... nu-i mai termin fraza.
Va trebui s-l duc napoi n arc, senora, spuse
scuzndu-se din priviri c c plimbarea s-a terminat att
de repede.
E-n ordine, Juan. nte,,.
Nu termin nici acecst fraz din cauza gndului
ce-i fulger prin minte. Asta era tocmai ansa pe care
o ateptase, ocazia de a evada. Calul lui Juan era
beteag. N-avea cum s-o opreasc pe Sheiia, sau s o
urmreasc.
Fr s mai stea pe gnduri, i roti calul ntr-un
semicerc, ndreptndu-l ctre poteca de ieire din c a
nion, Avea lacrimi n ocni, dar n-avea nici c e a mai
mic idee de cnd ncepuse s plng.
Senora /o strig Juan, surprins. Clciele ei erau
nfipte n burta iepei, dar nc strngea zbala. Iapa se
ridic n dou picioare, netiind crei comenzi s se
supun,
Senora! Nu pleca I Nu, senora!
Brbia i tremura cnd privi peste umr. Vzu ex\ presia disperat de pe fata iui Juan. Fugea dup ea.
V

288

Fructele dragostei

sv.

Sheiia se aplec n fa, n a, lsnd-o pe Arriba s ia


vitez.
Vino napoi!
Dar strigtele lui Juan se auzeau din ce n ce mai
ncet. Iapa se avntase n sus pe pant, mprocnd
praf i pietricele sub copite. Ajuns aproape de vrf,
Sheiia se mai uit odat napoi i-l vzu pe Juan
alergnd spre colib, s dea alarma.
Dup ce iei din trectoare, Sheiia i ndrept iapa
n josul pantei i-o ls s-i aleag singur calea. Se
vedea o potecu prin pdurea deas, erpuind spre
poalele munilor. Sheiia se culc pe gtul iepei, ferindu-se de ramurile care-i veneau n fa.
Cursa plin de obstacole trunchiuri de copaci
reduse goana calului la un galop, iapa fcnd
schimbri de direcie cu fiecare curb a potecii. Co
borrea prea c nu se mai termina. Cnd terenul
deveni, n sfrit, plat, iapa ncetini la trap, suflnd greu,
cu nrile larg dilatate.
Impulsul Sheilei fu s-o ndemne iar n galop, tiind
c Rfaga va veni curnd dup ea. Dar mai era nc
drum lung de fcut pn s ajung la o form oare
care de civilizaie. Trebuia s crue puterile iepei.
Lsnd-o pe.Arriba la pas, cnd ajunse n vale,
Sheiia o ntoarse spre sud. La est erau mai muli muni
de strbtut, c eea ce nsemna un ritm de mers mai
ncetinit.

Jan e t BaiJey

Vale;] ntindea spre nord. dar din cte tia,


terenul era accidentat, sterp i slab populat. Sudul era
alegerea corect. Erau crae. sate, exploatri miniere
sau forestiere n a ce a direcie. In plus, valea era relativ
lipsit de denivelri. Iapa. cu picioarele ei lungi, avea
0 ans n plus s-i foloseasc vitezo pentru a lua
avans fa de urmritori.
Privi napoi, dar nu vzu pe nimeni care s-o urm
reasc. Imaginea lui Rfaga i trecu prin minte i inima
1se strnse de dor. i scutur capul pentru a ndeprta
imaginea.
Sheiia btu uor gtul asudat al iepei. Mergeau
nainte, alternnd galopul cu trapul i cu mersul la trap.
N-avea idee cte mile strbtuser i nici c timp
trecuse. Soarele ncepuse s coboare spre apus. Mai
erau dect cteva ore de lumin.
Apoi, ceva o alert pe Sheiia. Se ntoarse i vzu
cinci clrei gonind spre ea. l recunoscu imediat pe
Rfaga. Pentru o secund, rmase cu ochii la el, inca
pabil s reacioneze. Revenindu-i din surpriz. nfipse
clciele n burt iepei i ni nainte, n galop. n fa,
Sheiia vzu o ntindere de pmnt lung i neted.
Dac putea ajunge acclo, era sigur c iapa ei cea
iute i putea lsa pe urmritori departe.
Rfaga trebuie s-o fi vzut i el deja i-i ddea i
el searha. probabil c. odat ajuns pe un teren plat.
iapa Sheilei era avantajat. Grupul de clrei gonea
~ 'ternic pentru a-i tia calea nainte de a ajunge '

Fructele dragostei
loc deschis. Era prea trziu s regrete c nu l-a vzut
mai devreme. Aplecndu-se n a, i ngrop faa n
coam a iepei. Simi cum iapa iuete pasul, de parc
ar fi simit nevoia disperat de libertate a stpnei sale.
Fiecare muchi al calului era ncordat, conducnd-o
spre libertte visat. Sheiia arunc o privire, s vad
ct de departe erauclreii. Erau nc la ceva dis
tan, iar unghiul se lrgise,
O s reuim, Arriba I jubil Sheiia. O s reuim I
Rfaga n-o mai putea prinde pn-n ntinderea
de pmnt. Durerea 11 mpunse pieptul. Timp de o
secund, Sheiia parc-i dori s fie prins. S-o ia i s-o
duc napoi n canion. Dar nu ncetini goana iepei n
acest moment de slbiciune. Cnd ea i Arriba trecur
de linia invizibil care o ducea spre victorie, Sheila l
vzu pe Rfaga oprindu-i calul, contient de
nfrngere. Vzu murgul ridicndu-se n dou picioa
re, la oprirea brusc. Apoi Sheiia se uit repede nainte.
Rmase aplecat n a, lipit de gtul iepei, dar mini
le n-o mai grbeau la viteza maxim. Totui, iapa nu-i
ncetini fuga.
n aceeai secund, o explozie detun n aer i
iapa se cltin, frngndu-i fuga. Calul ncerc s-i
revin, luptndu-se s-i recapete echilibrul. Nucit.
Sheiia ncerc s-o ajute, trgnd de frie pentru a-i
ridica capul.
Dar era prea trziu. Iapa se rostogoli la pmnt.
Sheiia de-abia avu timp s-i scoat picioarele

Jan e t Bailey

' scri i s sar din a. Zbur prin aer, apoi totul se


ntunec.
Cnd deschise ochii, faa ncruntat a lui Rfaga
era aplecat deasupra ei. Ameit, nu-i ddu seama
pentru moment unde era i ce se ntmplase. ncerc
s se mite dar o durere intens i fulger capul.
Ai fost o proast c-ai ncercat s evadezi, mri
el printre dinfi.
Sheiia nchise ochii.
tiu, ncuviin cu un suspin.
Ochii i ardeau. Nu tia dac-i venea s plng
pentru c euase n ncercarea ei de evadare, sau de
bucurie c el o prinsese. Era o proast din mai-multe
motive.
Te doare ? o ntreb aspru.
Da, gemu Sheiia, plmnii arzndu-i de efort.
Unde ? Nu era nici o compasiune n tonul lui,
doar mlnie.
Capul. ncerc s ridice o mn tremurtoare i
afl cu aceast ocazie, c mai era un milion de locuri
care o dureau. Ba corpul, gemu, ea,
Stai linitit, ordon Rfaga.
n ciuda furiei, atingerea Iul fu uimitor de blnd
cnd minile lui l cercetar, cutnd eventuale rni.
Sheiia se simi alinat. Ameeala ncepea s-l treac.
Cu excepia durerii din cap, nu credea c mal are
vreo ran h alt parte.
Rfaga ajunse la aceeai concluzie.

------------
[

898

]------------ ^

Fructele dragostei

N-ai nimic rupt.


Arriba... Sheila ddu s ntrebe de starea iepei
curajoase, dar Rfaga i strecur un brat pe sub umeri,
c a s-o ajute s se ridice n picioare.
Corpul el, plin de vnti, protest nelsnd-o s
se mite. Sheiia trebui s fac eforturi a-i face muchii
s-l dea dscultare. Braul Iul o sprijinea n continuare, n
timp ce ea se cltina nesigur. Privirea l fu atras de
o mas inert c e zcea la pmnt. Era Arriba, moart.
Cu un ipt nbuit Sheiia se repezi cltinndu-se spre
iap, cznd n genunchi lng corpul ei lipsit de
via. Nencreztoare, atinse gtul suplu, simind ume
zeala sudorii n coam. Corpul era cald, nc, dar nu
mai pulsa de via. Vzu rana l nelese cauza. Sheiia
se uit acuzator la Rfaga, fr s mai simt durerea
care il ddea vrtejuri n cap.
Al ucis-o I Ai mpucat-o I Vocea Sheilei se frnse
cnd Rfaga se aplec deasupra el.
O apuc de umeri l o ridica n picioare,
Credeai c-o s te las s pleci ?
Dar nu trebuia s-o omori. Sheiia ncerc s sca
pe de strnsoarea Iul.
Rfaga o strnse i mai tare n brae, aproape
tindu-i rsuflarea. Nu putu s-l mping cu braele,
cnd el o zdrobi la piept. Dndu-i capul pe spate, !
ls s-i vad lacrimile rnite, mnioase din ochi.
Dac ar fi existat alt mod s te.opresc, crezi c
\ nu-l foloseam ? mri Rfaga. Crezi c n-am f~-*
{

233

anel-Bailey
contient cnd am luat puca n mn, c-i riscam
viaa ? Crezi c n-am vrut s chem glontul napoi cnd
a ieit din puc ? Gura lui avea o linie crunt. Nu este
important pentru mine c a murit calul. Nu spuse nimic
despre faptul c important era c e a e vie i
nevtmat,
Dar n-a fost vina Arribei, protest Sheiia, ocul
fiind prea proaspt pentru a gsi vreo consolare n
c eea ce el lsase nerostit. Nu ! A fost vina mea s te
las s clreti iapa, nc de la nceput, Tn vocea joas
se simea o furie controlat cu greu. Dac nu mi-ar fi
plcut s vd mpreun dou frumusei cu picioare
lungi...'
Nu-i mai termin fraza i privi glacial spre ceilali.
C e este ?
Vine o patrul, auzi ea rspunsul lui Laredo.
Probabil au auzit mpuctura.
Sheiia fu nvrtit i mpins spre murgul lui Rfaga,
n timp c e el ltra un ordin.
Spuse oamenilor s se mprtie. Ne ntlnim la
canion.
Pn s ncerce s urce pe cal, Sheiia fu ridicat
n a iar Rfaga se urca la spatele ei. Picioarele lui nu
gsir scrile cnd ntoarse grbit calul i-i ddu pin
teni. Sheiia vzu doar o clip un grup de clrei
apropriindu-se dintre sud, la o distan considerabil.
Nu se putea abine s nu se gndeasc c t de aproafusese de libertate.
294

Fructele

drago stei

Rfaga ndrept calul spre nord-est, iar mica


bbnd se rspndi care ncotro. Avnd de dus o greu
tate dubl, calui putea fi ajuns de patrul, aa c
Rfaga Hmn spre partea c e a mai abrupt a pantei,
unde agilitatea animalului crescut pe munte, compen
sa iipsa de vitez.
Cnd oprir dup mai mult timp la umbra unui
copac. Sheiia l simi pe Rfaga ntorcndu-se s se uite
n spate.
Ne mai urmresc ? ntreb ea.
Ne-au pierdut, 1 spuse fr emoie. Dar adug
cu amrciune. Nu e rspunsul pe care-l doreai s-l
auzi, nu-i aa ?
Nu-i trecuse suprarea. Sheiia rmase tcut. Nu
avea cum s nege acuzaia lui, chiar d ac nu era
acesta adevrul. Nici unul nu mai vorbi, n timp ce
murgul i fcea drum spre nord, de-a lungul coastei
muntelui.
Se ntunecase cnd ajunser la trectoarea c a
nionului. Lumina lunii arginta culoarul prin care i fcea
( irum spre cas. Sheia simi o zvcnire uoar n inim,
<le parc simea i e a c ajunse acas.
Laredo era nuntru, ateptnd. i privi, fr s
' jmbeasc de bun venit.
Vd c v-ai descurcat, spuse. Consuelo a fcut
ifea i e mncare pe mas.
Sheiia deschise gura s spun c nu vroia dect
i mearg la culcare, dar Rfaga vorbi naintea ei.

Janet Bailey

Vom bea cafea.


Folosise tonul cu care Sheila era foarte obinuit.
Era cel care nsemna c i va turna cafeaua pe gt
dac ncearc s refuze. Aa c nu mai zise nimic i se
aez pe scaun, la mas. Rfaga turn n dou ceti,
adugnd zahr n cea din faa ei. Sheiia sorbi din
lichidul negru i tare, incapabil s se uite la el cum
sttea aezat alturi. Atmosfera era ncrcat de o
tcere apstoare. l privi pe Laredo, care sttea n
faa ei. El i feri privirea ncurcat. Aproape imediat se
ridic de la mas.
Eu am plecat, spuse scurt i iei fr s mai
atepte s-i spun cineva noapte bun.
Sheila era nelinitit de privirea ntunecat a lui
Rfaga aintit asupra ei.
De ce-ai fugit, Sheiia ?
Capul i zvcni spre el, lacrimile de-abla reinute
ascunznd dragostea care-i strlucea n ochii cu stropi
de aur.
A trebuit s ncerc s scap. A trebuit, repet.
El Ti lu cafeaua din minile tremurtoare i o privi
un moment lung. Ochii ntunecai nu-i dezvluir nimic
din c e gndea, dar atept ca el s-o trag de pe
scaun i s-o ia n brae, acolo unde simea c-i e locul
adevrat.
n schimb, el ntoarse capul i rmase cu privirea n
cana de cafea.

Ai nevoie de somn. Du-te la culcare.

Frucfclc dragostei
Sheila se ridic buimcit ds la mas l se duse In
aormltor s se dezbrace. Sub ptur, sttu mult timp
treaz ateptndu-l pe Rfaga pn cnd. In cele din
urm, oboseala i durerea din tot corpul o fcur s
adoarm.

Capitolul
19
Rfaga nu era n pat cnd se trezi Sheiia, dei.i
aminti vag c-i simise braul n jurul ei, n somn. Se
auzea micare n buctrie, i simea capul greu, dar
durerea puternic din seara trecut dispruse. El o
ntmpin cu o privire fugar cnd intr n buctrie.
Bineele pe care Sheiia avea s i le dea, rmaser
nerostite. Mnia lui umplea camera ca un nor negru
de furtun. Ea ncerc s ignore atmosfera ncrcat
i o salut pe Consuelo,
Buenos dis. Consuelo.
Ochii negri ai femeii licrir mut n direcia ei.
Zmbi nervos ca rspuns la salut i-i relu treburile. Un
ordin mrit de Rfaga in spaniol aduse o ncu
viinare din cap a lui Consuelo i un JSi. senor". rostit
dintr-o suflare. Femeia plec grbit pe u, aproape
uurat.
Focuri de au; se aprinser n ochii Sheilei, iritarea
crescndu-i. Asear Laredo se simise stnjenit n pre
zena ei. Acum era Consuelo cea care-i evita privirea.
Dar purtarea lui Rfaga, punea c ap a c la toate. Sheiia
l i putea nelege mnia, doar c era altfel ca

F ru cte le

d ra g o s te i

obicei. Nu era genul de mnie la care s-pr fi ateptat,


era ceva mai profund, care o depea. i turn o
ceac de cafea i se duse la mas, unde sttea
Rfaga, ignornd micul dejun pregtit de Consuelo,
Pofta de mncare ii dispruse n timp c e iritarea i
confuzia i creteau.
E de mncare, l spuse Rfaga.
Nu mi-e foame. Sheiia refuz cu o micare din
cap.
El nu mai coment, nici nu-i aminti c nu mncase
de ieri de la prnz. Cu toate c Rfaga nu fcea nici
o micare, Sheiia i simea nelinitea la fel de clar c a i
cum ar fi btut darabana cu degetele. O derutau
ncremenirea i linitea lui. Avea impresia c n sufletul
lui Rfaga se ddea o lupt. Mai ncercase s evadeze
i alt dat atunci, n furtun. Fusese furios, dar altfel
c a acum. l studie, privind peste marginea cnii de
cafea. Trsturile lui preau dltuite in granit. Privirea
ochilor negri, impenetrabili, o mpiedic pe Sheiia s
afle ce-1 frmnta. Sheiia strnse din dini. Tcerea
devenise insuportabil,
De ce nu spui nimic ? ced ea prima. Ei bine,
am fugit i m-ai prins. N-a fost prima dat cnd am
ncercat.
Dar e prima dat cnd ai ieit din canion,
rspunse Rfaga tios.
'

Un fulger i fulger prin minte.


I

299

Janet Dailey
Nu cumva l nvinuieti pe Juan ? i aminti ce se
ntmplase cnd Juan Ortega nesocotise unul din or
dinele lui Rfaga. N-a fost vina lui. Calul lui a nceput
s chiopteze. N- avea cum s m opreasc.

Nu-I nvinuiesc pe Juan. Sheiia simi din nou tr


otelului din vocea lui, ca lama ascuit unui cuit.
Dup cum spui, calul Iul s-a accidentat.
Atunci ce-l ? se ncrunt Sheiia. C e s-antmplat ?.
Ai prsit canionul fr permisiunea mea.
Oh, scuz-m, ii replic ea sarcastic. Trebuia s
te fi cutat, mai ntl, s-fi cer voie s evadez, nu-i
aa ?
Un muchi zvcni n falca Iul.
Ai nclcat o lege.
Una din legile tale! izbucni Sheiia. Eu nu m
supun legilor tale. Nu nseamn absolut nimic pentru
mine.
Tu nu nelegi I explod el, o explozie de dou
ori mai amenintoare cu ct nu rldlcdse tonul. De
cnd te-am fcut femeia mea, eti supus acestor
legi. fie c vrei sau nu,
Nu-mi pas de legile tale I Era sfidtoare pe
fat, refuznd s se lase intimidat de furia lui.
Ba ar trebui s-fl pese, trnti Rfaga, pentru c
dac eti supus legilor, eti supus l pedepselor penV tru nclcarea lor.
300

Fructele dragostei
t

Chiar aa ? Eu... Cuvintele ironice Ti nghear pe


buze cnd nelese deodat implicaia vorbelor lui.
Pedeapsa pentru nclcarea legilor l nendeplinirea ordinelor era aplicat n groapa ad nc din
spatele arcului. Sheiia pli. Imaginea crnii sf^- ise il
ntoarse stomacul.
Doar nu vrei s spui c... Se ridic de la mas.
i scutur capul, ncercnd s alunge gndul teribil, ca
un vis urt, dar realitatea perslt. Nu poi s-mi faci aa
ceva I
Rafaga se ridicase i sttea n faa ei. Degetele i se
nfipser Tn carnea moale a braelor ei. Era continet
de durerea pe care i-o provoca, dar nu-i psa.
Dac-a putea schimba legile pentru tine, a fa
ce-o. Oare i imaginau ochii ei nceoai, sau chiar
vedeau privirea torturat din ochii Iul negri ? Tot c e pot
face pentru tine, este s-i uurez pedeapsa pentru c
eti femeie i eti nou n comunitatea noastr. Vocea
lui era plat l dur.
Nu, nu pofi s m condamni pentru asta !
ncerc s scape din strnsoarea lui.
O scutur tare, o dat.
Aceast lege este sfnt pentru noi. Ne garan
teaz libertatea i ne ferete de riscul de a fi
descoperii. Nu pot s-o schimb.
--Dar sunt femeia ta. Desigur c... ncerc Sheiia
ra argumenteze.
{

301

J a n e t E a ile y

Legea nu poate fi numai pentru unii, i-o tie


Rfaga. Ori e pentru toti. ori nu mai e valabil deloc.
Braele lui oncercuir, trgnd-o aproape. Mna
de pe prul ei ti apsa capul pe pieptul lui. Sheiia se
cutremur violent, strbtut de fiori reci de team.
Simi linia puternic a brbiei lui de pr,
Nu pot s m pun n calea pedepsirii tale, quer/cfcr1. ii spuse dur. Pot s pledez pentru indulgen i s
iau msuri s nu fll vtmat grav. Asta-i tot ce pot
face.
Cum ea tremura incontrolabil. braele lui se
strnser n Jurul ei, ncercnd parc s-i absoarb
frica. Sheiia nchise ochii, simind rceala groazei
nghendu-i sngele n vine.
Cnd ? opti.
Rfaga tia la ce se refer.
n diminea ast. Acum, rspunse tios. E mai
bine aa. Nu mai e timp s te gndeti.
tiai, nu-i aa ? O amrciune teribil i acope
rea cuvintele. tiai de asedr. i Laredo. i Consuelo
tia azi diminea. Toi tiai.
D. tiam.
i nu mi-ai spus pn acum. ii acuz Sheiia.
Toat lumea tia care-i pedeapsa pentru ce-ai
fcut tu. Doar tu nu tiai. N-am avut nici un motiv s-i
nlocuiesc ignorana cu frica.
1 dfaga mea (n spaniol n original).

302

Fructele

dragostei

Partea din mintea ei care mai putea gndi clar i


aminti de orele pe tare le dormise, n timp c e Rfaga
rmsese treaz, singur n sufragerie. Fusese rscolit de
c eea c e o atepta pe ea, dimineaa. Acum se explica
furia ru prevestitoare, care nu era ndreptat chiar
spre ea.
Faptul c nelegea acest lucru, n-o fcea s a c
cepte mai uor c eea ce avea s se ntmple. Se
ncord n braele lui, mpotrivindu-se la ncercarea lui
de a-i alunga teama.
Rfaga o ls s se desprind puin, un brat
rmnnd ferm n jurul taliei ei. Cealalt mn i se
odihnea pe curbura gtului/ cu degetul mare
apsndu-i brbia, ochii lui negri privir adnc n ai ei,
vznd flcrile aprinse de furie i team.
Te ursc pentru asta, declar Sheiia cu voce
tremurtoare.
$1 i o s m urti i mai mult nainte de sfritul
zilei. Se auzi un ciocnit la u. Capul Sheilei zvcni n
direcia sunetului, inima oprindu-i-se o secund. Este
timpul, o anun, Rfaga rece.
Un ipt nbuit iei din gt. ncerc s ias din
brafele lui zbtndu-se s scape, dar el o inu cu
uurin.
Eti femeie, o norte americano. Rfaga vorbea
cu voce joas, tioas. Se presupune c o s plngi i
o s cereti s nu fii luat, c o s leini la vedea

Janet Dailey
pn la stlpi. Aa se atept toat lumea s te cornpori.
Sheiia se ncorda, ghicind provocarea pe care i-o
aruncase. Se vzu reacionnd n felul descris de el i
tiu c n-ar putea tri dup o astfel de umilin. O trecu
un fior rece, nghendu-i ororile care-i bntuiau ima
ginaia.
Poti s-mi dai drumul, i spuse aruncndu-i o
privire rece. Nu voi fugi.
Ai de gnd s-i dezamgeti ? Era ceva ntre
zeflemea i tachinare n vocea lui.
Se auzi o alt btaie n u, mai insistent.
Poi s rspunzi, i spuse ea rece.
O
mai cuprinse odat cu privirea, apoi i d
drumul i se duse la u, deschiznd-o larg. Afar erau
doi oameni, cu caii legai de stlp. Unul i spuse ceva
ncet lui Rfaga, n timp ce amndoi se uitau peste el,
la Sheiia, cu curiozitate nedisimulat n ochi. Sheiia le
ntoarse privirile fr s clipeasc i uor arogant.
Rfaga se ntoarse, anunnd-o impasibil.
Plecm acum.
Picioarele i erau remarcabil de stabile cnd trecu
pe lng el i prin cadrul uii, ignorndu-i deliberat pe
cei doi. Se opri afar i vznd caii i aminti cu tristee
c iapa ei drag n-o va mai atepta niciodat.
Pe care clresc? Sau... privirea i alunec
glacial la Rfaga ...trebuie s merg pe jos, mnat
* i o vit la abator ?

Fructele dragostei

Vei lua murgul, rspunse Rfaga sec.


i ddea calul lui. Cnd Sheiia se ndrept spre el,
unul din oameni l dezleg de stlp. Sheiia nciec i
ntinse o mna s ia friele, dar omul le finea n timp
ce se urca pe propriul su cal. Se uit din nou la
Rfaga.
Vrei s-i spui omul tu c nu este nevoie s m
<;onduc ? Pot s-mi mn singur calul.
Fr vreo scnteie de emoie, Rfaga spuse ceva
in spaniol omului.
Evident i transmisese cererea ei, pentru c omul
ezit, ndoindu-se de nelepciunea hotrrii lui. Dar nu
coment.
Cu umerii drepi i capul sus, Sheiia i ntoarse calul
i.pre colibe, ateptnd s urce pe al lui nainte de-a
porni. Rfaga clrea lng ea, iar ceilali doi brbai
in spate.
Ca i data trecut, cnd fusese adus Juan Ortega
in groap pentru a fi pedepsit, toat suflarea canionu
lui era adunat acolo. Un Laredo cu buzele strnse
atepta cu minile n olduri. Apuc friele lui Rfaga.
Nu poi s faci asta, Rfaga, spuse Laredo prin
tre dini.
N-am cum s n-o fac, fu rspunsul.
Sheiia cuprinse cu privirea craterul nainte de a
descleca, surd la pledoaria pe care o fcea Laredo
pentru ea. Blndul Juan apru lng ea, cu plria n
mn, cu ochii negri ndurerai.
r

305

j-

Janet Dailey
/

Sertora, ncepu el.


Sheila H privi i citi n expresia lui c se simea
vinovat.
Nu e vina ta, 11asigur ncet, imi pare ru pentru
Arriba. N-am avut grij de ea.

Senora. te rog, eu...


Dar Sheiia se ntoarse, fcndu-l s tac. Vocea 11
era din nou ca de ghea cnd i se adres lui Rfaga.
Bnuiesc c trebuie s m duc n mijocul gropii,
ca s m vad toat lumea, nu ?
Trsturile lui erau la fel de ngheate cnd ncu
viin.
D.
Fcu doar un pas i calea Ti fu blocat de Laredo.
Jur c n-am crezut c o s lase s se ntmple
asta, Sheiia, declar rguit. D ac bnuiam, i-a fi lovit
puca, nainte s mpute calul sub tine.
Acum e prea trziu s ne mai gndim la asta.
Te rog s-mi faci loc s trec.
Aerul copilresc l trsturilor lui Laredo dispruse
lsnd locul unei nfiri aspre. Dup o clip de
ezitare, se ddu n lturi. ntinse mna s-ija braul,
spunndu-i ncordat:
Merg cu tine.
Sheiia i trase braul, ignornd mndr gestul lui de
sprijin.

306

ncadrat de Laredo i Rfaga. se duse spre cen


trul gropii lng cei doi stlpi. Simi ochii curioi atinii
asupra ei i ndoiala lor tcut c eroismul ei va dura
prea mult.
Asta o fcu s-i ncordeze toti nervii. Se ateptau
s-o vad zbfndu-se terorizat, banda asta de crimi
nali. Era hotrt s nu devin un obiect de
amuzament i dispre pentru ei.
Cum Rfaga pi nainte pentru a rosti motivul
pedepsirii ei. Sheiia i ndrept atenia spre el. Vorbea
pe un ton lipsit de patim, care se desluea foarte clar
n linitea din jur. Dei nu nelegea cuvintele lui. simi
elocvena discursului.
Dup ce termin, din mulimne se ridic un murmur
uor de voci, n locul tcerii aprobatoare care urmase
explicaiei lui n cazul lui Juan Ortega. Sheila i ngdui
un licr de sperane c Rfaga a reuit s-i conving
s renune la pedeaps.
O
voce de femeie se deta ascuit din murmurele
Indecise. Sheiia se ntoarse i o vzu pe Elena. Ochii
negri, ostili, i aruncau ura spre ea. V ocea dumnoa
s a brunete'i argumenta vehement pentru pedepsirea
Sheilei. Cuvintele ei rutcioase mai rsunau n aer
cnd Juan. nsoitorul ei, lu cuvntul n aprarea ei.
I aredo sttea lng el. dnd de neles prin prezena
lui c era de acord cu c e spunea Juan. Avu o uoar
tresrire a Inimii la vedered celor doi aprtori ai ei. dar
Sheiia nu vroia s-i arate sentimentele.

-------- --- (

307

)------------

Janet Bailey

Pledoaria lui Juan prea s fi nclinat balana de


partea Sheilei, pn cnd vorbi altcineva. Sheilei ii
trebui un moment pentru a localiza vo cea batjocori
toare. O trecur fiorii cnd l vzu pe Juan Ortega,
Faa lui lat era congestionat de dorina
rzbunrii. Rnjea spre ea artrndu-i dinii stricai.
Umerii czui lsau s se bnuiasc durerea ndurat
cnd fusese biciuit. Paloarea bolnvicoas de pe faa
lui, arta c nu se restabilise complet.
Privirea uor dilatat a Sheilei se mut pe faga,
care asculta impasibil acuzcia lui Juan Ortega. Apoi II
fix pe Laredo prinzndu-i p-ivirea albastr.
Ce spune ? opti, de-abia micnd buzele.
Laredo veni mai aproape, fr s-o priveasc cnd
i rspunse ncet la ntrebare.
Le spune c nu conteaz c e motiv ai avut s
pleci de aici. Le amintete c el a fost pedepsit pentru
nerespectarea unul ordin un ordin pe care 11uitase n
slbiciunea lui cnd l-i Invitat n cas i l-ai etalat nurii
n faa lui. D ac el a fost biciuit pentru att, trebuie scj.
fii i tu. i le mai spune s fuga ta a fcut s fim
despoperii aproape, de o patrul de soldai. D ac nu
pentru altceva, m car pentru asta s fii pedepsit.
Cnd Juan Ortega termin de vorbit, se vzur
micri aprobatoare peste tot. Unii erau ovitori, dar
majoritatea aprobau din toat inima discursul. Sheilei
nu mai trebuia s-i spun nimeni c ultima ei speran
l se spulberase.

Fructele

drago ste i

Timp de cteva secunde, nimeni nu mai mic, n


sfrit, Rfagd se ntoarse cu faa la ea. Un muchi i
zvcnea convulsiv n obraz, dar nu se veded alt semn
c nu era de acord cu sentina. Un tremur trecu prin
genunchii Sheilei, dar i impuse s stea dreapt i-i
ntoarse lui Rfaga o privire impasibil.
Nu-l atept s dea nici un ordin i se duse singur
spre stlpi, aezndu-se ntre ei cu capul ridicat
mndru. Rfaga fcu semn unul om s-o lege, n timp
c e altul aducea biciul, O sfoar fu strecurat pe sub
ncheietura ei stng i strns tare.
Laredo ni spre omul care o lega i-l mpiedic
s-i prind i cealalt mn. Se uit la Rfaga, ochii
azvrllndu-i flcri albdstre.
La dracu, Rfaga, nu-i poi face asta I strig
slbatic,
D-te la o parte, ordon Rfaga, complet indi
ferent la protest.
Pentru numele Iul dumnezeu, omule, las-m
mcar s-l iau eu locul I url disperat, cutnd orice
alternotiv pentru a o scpa pe Sheiia.
Furia neagr aprinse trsturile iul Rfaga.
Crezi c n-a sta eu n locul ei d a c s-ar putea?
url cu mnie slbatic. D-te la o parte odat I
Aerul se electrizase ntre cei doi, pn cnd Lare
do se ddu n sfrit napoi, lsnd-o pe Sheiia s fie
legat de stlp. Ochii albatrii, chinuii, mai aruncar o /

------------ 1

309

Janet Dailey

privire spre Sheila nainte ca Laredo s se ndeprteze


neputincios.
n timp ce i se lega braul drept de celalat stlp,
Sheiia l fixa pe Rfaga, fiorii reci de fric ntorcndu-i
stomacul, ncercnd s nu se uite la biciul din mna lui.
Ar fi vrut s plng, s-l implore s nu fac acest lucru
crud i object, dar vedere feei lui aspre, lipsit de
orice expresie, cu orice emoie inut n fru, i ddu
tria s pstreze tcerea plin de team.
n loc s cear o ndurare care nu ai fi fost artat,
Sheiia i ridic sfidtoare capul.
Cine va mnui acest bici ? Tu, Rfaga ?
Nu. Rspunse att de ncet, c abia l auzise.
Privirea lui ntunecat alunec spre Laredo, care sta cu
spatele la ei ncercnd sc nu vad privelitea Sheilei
legat de stlpi. Loredo va fi cel care va avea biciul
n mn, continu Rfaga.
Sheiia auzi de data asta fr dificulti. i Laredo
la fel, cci se ntoarse ncruntat nevenindu-i s cread.
Nu-mi poi cere aa ceva 1 spuse ntr-o suflare
torturat.
Rfaga i ntinse biciul, spunnd n c e t:
N-a avea ncredere n nimeni altul, amigo.
Urm un moment de indecizie, n care Laredo se
holb la el. Apoi lu biciul din mna lui Rfaga i se
ndrept spre stlpi, undeva n spatele Sheilei. Rfaga
o privi pe Sheiia, nflnindu-i ochii cteva clipe lungi.
Apoi, aplecndu-se pe sub braul ei, i trecu n spate.

Fructele dragostei
Muchii ei se ncordar cnd simi metalul rece al unei
lam.e de cuit alunecndu-i n spatele bluzei, apoi auzi
cum e sfiat materialul. Rfaga se ntoarse spre Lare
do,
Este timpul.
Broboane de transpiraie npdir fruntea Sheilei.
In spatele ei, biciul plesni aerul de trei ori n succesiune
rapid. Frica ii nnod stomacul cnd auzi sfichiutul
i imenintor. Sheiia se strnse n ea, nfingndu-i de
getele n sforile care-i legau ncheieturile de stlpi.
Numic nu o putea pregti pentru lovitura uiertoare
I ie pielea spatelui. Un suspin de durere i ni de pe
liuze. ncletnd dinii, ncerc s-i nghit ipetele, n
I ierte reuind. Auzi din nou sunetul fichiuifor nainte de

' i simi mii de a c e mpungndu-i spatele pe o linie


i Irepat. De data asta, Sheiia i muc limba pentru
i i opri geamtul de durere.
Lacrimile ii alergau pe obraji, dei nu-i ddea
' ama c plnge. Nu mai exista d ec t durerea
ucigtoare care-i brzda spatele. tia c Rfaga st
ii i (aa

ei, dar nu-i mai vedea. Simurile i erau necate

ii i durere.

De cinci sau ase ori Sheiia pierduse numrtoaloviturilor ndur biciul care-i sfia pielea. La

irnatoarea lovitur, genunchii i se ndoir i se ls n


toat greutatea ei fiind preluat de sforile care-i
nu ncheieturile.

Janet Dailey

Capul i czu nainte, prul lipit de frunte i gt de i


sudoarea care-o inundase. ncremenit de durere,
Sheiia atept, semicontient, urmtoarea lovitur a
biciului. Transpiraia i ardea ochii i nu putea vedea
nimic
Simfi un gust de snge n gur, propriul ei snge
izvort din buza n care i nfipsese inii. Atepta
muctura biciului. Cnd vzu c nu vine, Sheiia
ncerc s se sprijine pe picioare i s se ridice. Vocea
lui Rfaga rzbtu prin confuzia ei.

Rmi, ordon rguit. Pot s opresc asta d a c

nu le ridici, querida.
Sheiia l auzi. Chiar l nelese. Doar c, nu tia de
ce, nu putea face picioarele s-o asculte. Un instinct I
animalic o naemna s se ridice de parc d a c ar fi
rmas jos, ar fi nsemnat moartea.
Cineva njur slbatic n spaniol. Gemete stranii,
ntretiate, veneau de undeva de aproape. Sheila J
nu-i ddea seama c-i aparineau. Reui s se ridice, i
cltinndu-se instabil.
Inima bubia precum unui iepure speriat, prins de
ghearele unui vultur. Nu auzi fichiuitui biciului i corpul
n zvcni convulsiv cnd pielea i fu sfiat din nou.
Sheiia aproape czuse n genunchi din nou, dar adre
nalina pompat prin vene i ddea puterea s se
menin pe picioare. O dat, i nc o dat, biciul fi
plesni

spatele.

Sheiia

czu

ntr-un

genunchi,

Frucfelc

dragostei

citinndu-se aproape incontient. ncerc sa se ridi


ce.
N u ! Un ordin ca un tunet, rostogolindu-se i
vibrnd prin aer, ncrcat de violen.
Mini grijulii o ridicar n picioare.
Nu m atinge ! ip o voce nnebunit de dure
re. Abia acum, Sheiia nelese c era vocea ei.
S-a terminat, i spuse Rfaga ntr-un murmur
rguit.
Sforile din jurul ncheieturilor i fur tiate i braele
ii czur n lturi. Sheiia se ls pe suportul de granit
care-i era oferit, cu capul sprijinit p e ceva solid. O
mna tremurtoare i ndeprt uviele ude d e tran
spiraie de pe tmpl.
O
voce n spaniol ngim ceva lng urechea
ei. n timp ce un bra de oel o nconjur sub coapse,
ridicnd-o. Sheiia simi c plutete deasupra pmntu
lui.
i- mai bine ?
Creierul ei confuz identific vocea lui Laredo. Shei
la i for pleoapele grele s se deschid. Privirea
inceoat i czu pe o pereche de ochi albatri care
reflectau o durere egal cu a ei. Devenise un efort
mare i nchise ochii, abandonndu-se senzaiei de
I >lutire.
Urmtorul moment contient dur mai mult. Sheiia
nra sprijint nfr-o poziie eznd pe pat, susinut de
un bra puternic n timp ce o mn i scotea bluza I

313

Janet Dailey
sfiat. Foarte blnd, fu ntins pe burt. Genele-i
fluturar, nerecunoscnd mna lui Rfaga care-i
ndeprta uor prul de pe obraji. n spatele lui o vzu
pe Consuelo nvrtindu-se fr dstmpr, cu ochii ne
gri rotunjii de ngrijorare. i simea spatele n flcri, dar
reui s-i zmbeasc slab femeii.
Sunt bine. Vocea rguit era doar un pic mai
mult dect o oapt.
Nu vorbi, querida. o cert blnd Rfaga
ntorcndu-se apoi s ia ceva de la Consuelo. Trebuie
s-ti curm spatele. O s doar mi pare ru.
La durerea vie, o arsur, Sheiia i ngrop faa n
pern pentru a-i nbui st'igtul. Rfaga o atingea,
curindu-i cu grij spatele nainte de a-i aplica o alifie
tmduitoare pe pielea sfiat. Cu o crp umezit
terse transpiraia de pe fa;. nfurnd crpa n jurul
rnilor de pe ncheieturi, provocate de sfori, l spuse s
doarm. Sheiia nchise ochii asculttoare.
Cnd se trezi, Rfaga sttea lng pat veghind-o
tcut. Sttea aplecat n fa pe un scaun, cu faa
ngropat n palme. Sheiia i cercet emoiile pentru a
gsi un sentiment de ur pentru c e lsase el s i se
ntmple, ddr nu gsi nici unul. Minile puternice i
suple se micar s-i frece absent brbia, apoi gtul.
Cnd privirea lui se ndrept spre pat, Sheiia vzu
durered aprins n ochii lui negri. Dispru imediat cnd
vzu c era treaz,
y

Cum te simi ? o ntreba blnd.

314

Fructele dragostei
Sheila se mic uor i o mie de a ce i se nfipser
n spate.
Doare. i controla vocea, nelsnd-o s-i scape
vreun geamt.
O s te doar ctva timp, i spuse Rfaga. Tre
buie s-i mulumeti lui Laredo c semnele se vor
vindec pr s lase urme pe pielea ta frumoas. Ezit
un moment. S nu-l urti pentru ce- a fcut.
Nu-l ursc, l asigur Sheiia.
Asta-i bine. gura i se arcuise uor, aproape Intrun zmbet.
Rfaga... l studie n tcere, apoi l ntreb : M-ai
fi biciuit tu, d ac Laredo refuza ?
El i privi lung minile, ncruntarea desenndu-i o
linie pe frunte.
Nu, n-a fi putut.
Sheiia l zmbi uor.
Cred c i fl fcut-o.
Privirea i zbur brusc spre ea, un licr rece sclipindu-i n ochi la gndul c ea l considera mincinos.
Cred c ai fi fcut-o, repet ea, mai degrab
dect s dai biciul lui Juan Ortega. .
Poate, spuse el scurt i ddu s se ridice.
Mna ei alunec pe pat, ncercnd s-l opreasc.
Rfaga l vzu micarea i se opri privind-o ntrebtor.
Azi diminea, ncepu Sheiia nesigur, te-am
urt pe tine i pe toi care sunt legai de tine, cumva.
Acum nu mai ursc pe nimeni.

Janet Dailey

i cel mai pufln din toti. pe tine, ar fi putut aduga,


dar inima ei nu era gata nc de o confesiune com
pleta. Atept, spernd c el va spune ceva care s-o
lase s-i spun tot ce simea.
Rceala prsi fata Iul. Ochii 11 erau de catifea
moale, neagr, cnd o privir. Inima ei i acceler
btaia Ii prea de o frumusee mai irezistibil ca nicio
dat puternic i viril.
Dar, rspunsul lui Rfaga nu coninea nimic care
s-o ndemne s- l dezvluie adncimile sufletului.
Trebuie s mnnci. M duc s-i spun lui Con
suelo s-fi prepare ceva.

316

Fructele dragostei

Capitolul
20
n zilele care urmar, Sheiia descoperi un nou R
faga. ,Brbatul dominator i autocratic pe care-i
i :unoscuse odat, dispruse. Locul lui fusese luat de un
ndrgostit, mictor de tandru, care era mereu grijuliu
;l blnd, rmnnd brbat. Sheiia n-ar fi crezut c era
posibil s se ndrgosteasc mai profund de Rfaga,
dar chiar aa era.
E minunat, oft,
Ce e minunat ? ntreb Rfaga.
Sheiia se ntoarse brusc, dndu-i seama de-abla
acum c gndise cu voce tare. El l zmbi ntr-un fel
care-i tie rsuflarea, cald l-intim. Se plimbau singuri
prin ierburile nalte ale pajitii, ducndu-i caii de
cpstru.
,

Ziua. O roeaf uoar i color obrajii cnd l


mini. Ziua este minunat, continu ea.
Eti obosit, cred. Ochii lui i cercetau fata mbulorat. Am mers prea mult. Vino. S lsm caii s
pasc. i prinse cotul, conducnd-o spre o movilif. O
:, ne odihnim puin.

317

Janet Bailey

Fra s comenteze, Sheila ddu drumul frielor i


murgul se apuc imediat s pasc. Vitele i civa cai
rzlei pteau n apropiere. Iar unde erau caii i vitele,
sigur trebuia s fie i Pablo, biatul lui Juan. Sheiia l
cut cu privirea i-l zri stnd pe un bolovan la umbr,
i flutur mna spre el i Pablo i rpunse sfios.
Pablo e un biat pe care te poi baza, coment
Rfaga, urmrind direcia privirii Sheilei.
Da, foarte contiincios, fu Sheiia de acord. Juan
l nva engleza i ntr-o zi, Pablo poate s se duc n
Statele Unite.
Bietul Pablo, rse Rfaga, aezndu-se pe
pmnt i trgnd-o pe Sheiia lng el, s-l aib pe
Juan profesor de englez.
Ar trebui s-i predau eu englez lui Pablo, iar el
m-ar putea nva spanicl, ii trecu prin minte, i spuse
cu voce tare.

O
margaret cretea n iarba deas, iar Sheiia
culese, nvrtind-o ntre degete. Rfaga se ntinse ct
era de lung pe covorul verde i o trase pe Sheiia n
braele lui.
Cred c n-o s fii profesoara lui Pablo. i ntoarse
faa spre ea cu un zmbet pe buze.
De ce ? Sheiia Ti privi curioas.
Pentru c n adolescen te ndrgosteti uor.
N-a vrea s se alearg cu un caz grav de dragoste
mnzeasc pentru tine. rspunse Rfaga. cu o lumin

Fructele dragostei
jucu n ochi. Este la vrsta ia care te poi atepta la
0 asemenea boal.
Ai suferit i tu e ea ? i era greu s i-l imagineze
pe Rfaga c a pe un puti vulnerabil.
Toi bieii trec prin asta nainte s devin
brbai.
Cum era e a ? Sheiia privi cerul albastru. Aerul
era clar i luminos, globul galben al soarelui strlucind
deasupra canionului.
A trecut prea mult timp de atunci ca s-mi aduc
aminte.
Trebuie s-i aminteti ceva. Insist ea.
mi amintesc c avea prul auriu i nu tia c
exist, zmbi el.
Era american ?
Aa cred. da, aprob Rfaga indiferent.
Sheiia se gndi la propriul ei pr, strbtut de uvie
aurii n btaia soarelui. O flacr mic de plcere o
nclzi. Probabil c Rfaga era nc sensibil la blondele
din Americ. Tocmai se gndea s dezvolte subiectul,
cnd Rfaga l schimb.
Aveai dreptate Mna de pe talia ei, o strnse
uor. Se simea mulumirea n vocea lui. Este o zi minu
nat.
Munii par c-s aa de aproape Parc l-a atinue dac a ntinde mna. Se uit la culmile ascuite,
lesenate clar pe albastrul vibrant al cerului. Te-ai
1lndit vreodat s pleci de aici ? l ntreb.

JanetBailey

Unde s m duc ? replic Rfaga.


Sheiia se ntinse pe o parte, sprijinindu-se ntr-un cot
i lsndu-i o mna pe muchii plai ai pieptului lui. l
privi cu o speran nflcrat.
Ai putea merge n alt ar. s ncepi o nou
via, s-i iei un alt nume. Eti inteligent, plin de resurse,
un conductor nnscut. Ai putea deveni orice i-ai
dori. argument Sheiia.
O nou ar i o nou identitate, n-ar putea
schimba faptul c sunt cutat de politie, Sheiia, i
rspunse rbdtor. Dac a face ce spui, ar exista tot
timpul riscul ca ntr-o zi s fiu descoperit. Dac e s
triesc dup capul meu. prefer s o foc aici, n munii
tia. i cunosc la fel de bine cum te cunosc pe tine.
Prul i fluturase peste obraz. Rfaga i-l trecu dup
ureche, mngindu-se uor, cu vrful degetelor. Sheiia
simi primul fior de dorin i ncerc s-l ignore. nce
puse ceva i trebuia s termine. Nu putea s-l lase pe !
Rfaga s-o distrug, orict de mult i-ar fi plcut.
Rfaga. am bani. spuse Sheiia repede, apoi i ;
justific imediat afirmaia. Nu m refer la banii prinilor
mei. Am banii mei. Dac tu...
Un deget i atinse buzele.
Banii cumpr lucruri, Sheiia. Cumpr lucruri
de care n-am nevoie. Nu pot cumpra libertatea mea,
dup tot acest timp. Lucrurile pe care ml le doresc sunt
aici, n faa ta. Privirea lui cuprinse canionul. Prieteni,
munii, un loc unde s locuiesc, un acoperi deasupra
mu

Kructelc dragostei

ipului. Singurul lucru pentru care mi-ar trebui bani,


te s cumpr ceva haine i puin hran care nu se
;i'isete aici.
Sheiia fu cuprins de iritare c Rfaga i respinse
farta nc nainte de a i-o face.
i cnd ai nevoie de bani, pur i simplu te angaj *1s scotl nite criminali din nchisoare.
fi se pare o contradicie, nu-i aa, querida?
\-;. -igem att de departe cu respectarea legilor pe
sire ni le-am impus singuri, i apoi le nclcm pe cele
ttim -.latului pentru bani.
Suprarea aproape i se topi cnd l auzi cum o
pimt n spaniol. Vru s argumenteze, dar gsi c e
-llflcii.
Da, aa mi se pare.
Ne-am pus noi nine n afara legilor i am descoi unit c nu putem fi liberi fr legi. Aa c ni le-am
cut pe ale noastre. Este o contradicie, dar. ne-am
r i-isat n aceast poziie un cerc vlcos, explic Rfa|p.
Dar n-al putea p j ieii din cerc ? aduse Sheiia
t:uia de unde pornise.
Palma lui i se rotunji pe gt, degetul mare
..ingind-o ritmic.
Sunt unele fiine care pot fi dezrdcinate i
i" insferate pe un alt teren, pot nflori acoio, Tu, cred,
jti una din ele. Ochii i se fcur mai negri, mal adnci,

privindu-i parc n suflet. Eu n-a putea prsi Sierras.


N-are nici un rost s ncerc. Tot c e mi doresc este aici.
Sheiia se simi tras peste el. Buzele tari ii atinser
ator gura. tachinnd-o cu promisinea unui srut.
Dar cnd Sheiia tcu o micare, gata s accepte,
mna lui o inu departe.

Tot ce vreau e aici, repet Rfaga ncet peste


gura ei, rsuflarea lui amestecndu-se cald cu a ei. Tot
ce mi-am dorit vreodat, am gsit.
Prea c a venit timpul. Inima i se zbtea n dorina
de a se drui. Sheiia opti uor, te iubesc".
C a rspuns, presiunea degetelor subiri pe spatele
gtului el crescu, trgnd-o nc un pic n jos peste
gura lui. Simurile ei fur asaltate de un amestec de
miros de tutun aromat, lipit de pielea lui i parfum de
mosc. Srutul lui din ce n ce mai pasionat, ii strni un
foc mistuitor n trup.
nfiorat, Sheiia se legn pe perna solid a piep
tului lui. cu toate curbele sa'e delicate mulndu-se pe
conturul muchilor lui. Mi, ,i e ei i nconjurar mijlocul,
posesiv. Limba lui i despri muzele pentru a explora
adncim ea intim a gurii. Do-.na aprins ntr-un foc
de aur, ii alerga nebun prin vene. O mn pe oldul
ei o aps mai tare deasupra lui, apoi lunec pentru
a simi rotunjimea unui sn. Degetele lui i ndeprtar
valurile de aur ale prului. n timp ce gura lui lsa o
urm aprins pe gt, oprindu-se s o mute uor de
lr, napoi pe gt i de lobul urechii. Din nou. gura
/

Fructele dragostei

f
lui se ntoarse s-i guste dulceaa buzelor. Sheiia i
putea simi btaid repid a inimii, o serenad slbalic.n armonie cu propriul ei puls nebun.
Fr veste, Rfaga o rostogoli pe Sheiia pe o parte.
Degetele lui ncepur s alunece peste nasturii bluzei
ui cu o grab care o excita. Un tremur de plcere
senzual i dansa pe piele cnd materialul fu dat deoI larte pentru a-i expune snii. Senzaia de rcoare fu
scurt, risipindu-se sub cldura minii lui care se nchi
dea pe rotunjimea ferm a pieptului ei. vibrnd sub
mngierea Jui.
Sheiia i trecu propriile mini sub cm aa lui.

i 'xultnd fr ruine la atingerea crnii tari. Sfrcul roz


o ntri sub atingerea degetelor lui. Rfaga ii abanlon buzele pentru a investiga mugurele erotic cu
iura i limba. Sheiia se nfior de dorin. Sentimentul
intensific pe msur ce mna lui alunec pe
orpul gol. ctre focul din vintre. oldurile ei se
Micar, rspunznd la mngiere.
Apsndu-i spatele pe iarb, degetele puternice
<lutar fermoarul jeanilor. Sheiia gemu uor, fr s-i
lua seama. Rfaga ezit. Flcrile senzuale din ochii

i gri ii cercetar faa.

Te doare cnd stai pe spate ? n vocea rguit

simea dorina vie, pe cate o putea controla totui.


' 'ila aflase de mult c abilitatea de a se controla era
ii iul

din semnele miestriei lui n a fa ce dragoste.

323

Janet Bailey

Nu. opti, strecurdu-i o mn dup gtul lui


puternic. Doar cnd m necjeti m doare.
Vzu o strfulgerare de alb n'zmbetul lui de
satisfacie i gura lui se plec spre buzele ei ntredes
chise.
Aa trebuie s fie, querida. spuse deasupra bu
zelor ei.
Avu un sentiment de luciditate simind cum I se
desface fermoarul Minile i se lipir de pieptul lui
ntr-un protest slab, i-i dezlipi buzele de ale lui.
Pablo poate s ne vad, Rfaga, i aminti ntr-un \
murmur.
El i slt capul
Vrei s plec de lng tine ? Strlucirea din ochii I
ei i ddur rspunsul, naintea cuvintelor,
Nu, i frec obrazul de brbia lui, ca o pisicu 1
care vrea s fie mngiat iar. Vrei s te in n brae, I
dar nu vrei s facem dragoste, i spuse uor ironic. Ast !
nu-i posibil pentru nici unul din noi.
tiu. Sheiia oft la dorin dureroas pe care o
simea.
Ridicndu-se n capul oaselor, Rfaga li apuc
ncheiturile i o scul n picioare, mpreun cu el. Gura
i se deschise s protesteze, dar se trezi imediat plutind
n leagnul braelor lui, Ducnd-o de parc n-ar fi
cntrit mai mult ca un fulg, se ndrept spre peretele
canionului din partea opus moviliei.
Unde mergem ?

v _______ I324
u______ A

Fructele dragostei

Acolo. Rfaga art spre un punct din fa.


Destinaia era o peter scobit n peretele stncii.
Intrarea era ascuns de tufiuri. Lumina, cznd oblic
l^e gura peterii, ndeprtase mult din ntuneric. Sheiia
se uit n jur, observnd c intrarea era lrgit de
mna omului.
De parc i-ar fi citit ntrebarea pe care o avea n
minte, Rfaga fi spuse :
O familie de Indieni Tarahumura a locuit odat
=jlcl.
Cnd o aez pe picioare, ea uit de toi cei care
ar fi locuit vreodat n peter. Minile lui l traser
i <luza de pe umeri. Braele l alunecar repede din
mneci. Nevoia de el, l ddea o grab presant,
primitiv, iar Rfaga prea s simt la fel. Un foc se
iprinse n srutul lui, lacom i posesiv, Pasiunea lor era
erupie vulcanic, topindu-i n unul singur.
Rcoarea lasat de soarele care se retrgea spre
i| >us fu c e a care o trezi pe Sheiia din ameeala slba
tic. sublim a mbririi lui mult, mult mai trziu,
i cnd-o s caute cldura hainelor. Era contient de
:hil ntunecai care o urmreau cum se mbrac, dar
ni mai simi cea mai vag urm de timditate sau
fihlbiie. Era un fel de vanitate n felul n care i etala
ipul, o mndrie c Rfaga descoperea frumuseea
N. nuditatea ei i satisfacie fizic n trupul ei. Era
"ic indr de transparena pielii sale, de supleea olduil*>
i -aa cum le descrisese odat Rfaga destul ***

Janet Bailey
largi pentru a primi un brbat i de rotunjimea <
oas a snilor, cu sfrcurile ridicate obraznic.
Tmbrcndu-se fr grab, Sheiia auzi un fonet n
spatele ei. i ls bluza s-i alunece peste umeri i se
ntoarse s-l vad pe Rfaga, care-i bga cmaa n
pantaloni. Veni lng ea, fr s spun nimic, dar
licrul din ochii lui era calc i admirativ. Sheiia simi c
ar fi fericit s se nclzecsc la a c e a lumin pentru
tot restul vieii. Degetele lui i atinser obrajii ntr-o
mngiere de fulg.
M duc s aduc caii aici.
Un zmbet uor i curo linia brbtesc a gurii
nainte de a iei din peter. Sheiia l urmri cu privirea,
pn nu-i mai vzu. Continu s priveasc n aceeai
direcie, cu minile uitate pe nasturii bluzei, ncheiai
doar pe sfert. Degetul i atinse accidental rotunjimea
pieptului i rmase acolo, amintindu-i cum o dezmierdaser minile i gura lui. Inima li era plin cu o
dragoste copleitoare, care nu era numai fizic.
Auzi o micare n frunziul gros, dar din direcia
opus celei Tn care plecase Rfaga. Linitit, Sheiia se
ntoarse, ateptndu-se s-l vad venind cu caii. Ochii ,
i se dilatar de spaim, degetele i se strnser protec
tor pentru a prinde bluza.
Juan Ortega sttea lng intrare, dezbrcnd-o
din ochi. cu o poft nedisimulat. Sheiia se ntreb de
ct timp era acolo. Ceva In privirea lui i spunea c mai
mult.---Simi
c i se----face----
ru la*
gndul
c el arfi putut ,j

, de
- ---------------------
V

/f

N
326

Fructele dragostei

..

isista la intimitatea lor. El ii spuse ceva ntr-o spaniol


mtural i fcu un pas spre ea.
Din afara peterii, o voce tioas 11fcu pe Ortega
a se ndeprteze repede de ea. Rfaga se ntoarse,
tieila se sprijini sleit de perete, amintindu-i n sfrit
tio respire. Ochii de chihlimbar i se nchiser uurai
iiizind admonestarea joas, fichiuitoare a lui Rfaga,
;j rspunsul grbit al lui Juan Ortega. Rmase n umbr
hiar i dup c e plec Juan.
Sheiia! o strig Rfaga, cu o uoar asprime
uitat m voce.
Da. Era un rspuns tremurtor, dar i fu de ajuns
Im Rfaga s-o gseasc n ntunericul peterii.
Minile lui i cuprinser umerii i-o trase de lng
ii >rete.
C e faci aici ?
El... el a venit dup mine. Am crezut..., se lipide
i -'..iptul lui, tremurnd.
Pe mine m cuta, afirm Rfaga. Braele lui o
" srcuir cnd li simi tremurui. Pablo i-a spus c ne-a
" i/ut venind ncoace. Ortega a auzit un zgomot n
i iter i-a intrat s vad ce e. Cnd te-a vzut, zice
i te-a ntrebat de mine. Tu te-ai dus napoi n peter
i i crezut c eu eram acolo.
Sheiia i ddu capul pe spate, ncercnd s vad
' ih i lui Rfaga n umbr.
l crezi ? ntreb acuzatoare,
-Este posibil.

Janet Dailey
ea. sceptic.
Omul era viclean i nu aveo ncredere n el.
ncercnd s-i potolesc nervii zdruncinai, se desprin
se din braele lui. ncheindu-i repede restul nasturilor
bluzei. tia c Rfaga o studiaz, dar l evit ochii.
Ai adus caii ? schimb ea subiectul, nedorind s
mai vorbeasc despre Juan Ortega i vrnd s las ct
mai repede din petera contaminat de prezena lui.
Da, sunt afar.
Sheiia se grbi spre lumina soarelui i paii mari ai
lui Rfaga o urmar imediat. Doi cai erau priponii
lng intrare. Sheiia se ndrept spre murg, i lu friele,
dar Rfaga li prinse braul oprind-o.
i-e fric de Ortega ? n studie atent faa nto
ars spre el
ntotdeauna m-a nspimntatde prima data
cnd l-am vzut, l rspunse ncordat, chiar d a c tu
crezi contrariul.
Asta ce nseamn ? i arcui o sprncean.
nseamn c nu l-am Invitat eu n cas n noap
tea cnd a ncercat s m violeze, dei tiu c nu m
crezi. Mi se face pielea gin de cte ori se apropie
de mine. Un fior de repulsie o strbtu n timp ce
vorbea.
Rfaga o lu de mn i o ntoarse spre el.
N-ai de ce s te temi de Ortega. Nu se va mai
v apropia de tine. tie prea bine c e i-a face.

Fructele dragostei

ncerca s-l dea curaj i era sigur de c e e a ce


punea, dar Sheiia avea dubii i nu tia de ce. Era doar
i in sentiment ciudat i neplcut pe care-i avea de cte
ii H vedea pe Juan Ortegd. Strngerea lui Rfaga se
ntri cnd ea nu-i rspunse.
M nfelegl, Sheild ?
Da. Ddu din cap i zmbi pentru a ascunde
laptul c nu-l putea crede.
Murgul adulmec braul lui Rfaga. Sheiia folosi
pretextul pentru a schimba subiectul.
De ce nu-l mal clreti, Rfaga ?
Pentru c e al tu. finnd cont de tradifia me
xican, desigur.
Sheiia zmbi mal natural de data asta, amintindu-i
oxplicafia iul cnd l fusese druit Arriba.
Murgul a fost al meu l (i l-am dat. Nu a fost doar
un gest, o corect Rfaga. Murgul e al tu acum. l-am
spus asta Iul Juan i pe el fi-l va neua ntotdeauna
rnd vel dori s clreti.
Din cauza Arribei, murmura ea.
Da, din couza iepei. Nu pot s nlocuiesc
dragostea pe care ai avut-o pentru ea, dar pot s-p
<lau un cal care i este egal. i frec fruntea murgului.
Nu-l la fel de iute c a Arriba, dar poate s te poarte pe
sut de munfi i s fie nc n stare s alerge. Noaptea
ore ochi de pisic i poate s vad care-i drumul cel
inai sigur.

Janc! Dailey

Dar... Sheila se ncrunt. Singur i spusese c era


cel mai bun cal. l-l dduse ca semn de ncredere?1
Sheiia n-avu curaj s ntrebe.
Trebuie s mergem. Se ntoarse, strngnd frie
le i ncleca. A venit cineva i trebuie s vorbesc cu
el.
Ajuni acas, Sheiia recunoscu n vizitator pe a ce
lai clre, care venise n timpul furtunii, De data asta
omul nu fcu nici un efort s-i ascund interesul pentru I
ea i avu impresia c a venit din cauza ei. Nu tia ce
informaie Ti adusese lui Rfaga, dar aceasta nu-i fcuj
nici o plcere. Cnd ncerc s-i confirme bnuiala
c vestea era n legtur cu ea, Rfaga nega hotrt
dar refuz s-i spun motivul pentru care venise omul
att de iute i cale att de lung, judecnd dup
oboseala calului plin de praf, legat n faa casei. Era
una din puinele ocazii din perioada dulce a convale- |
scenei ei, cnd Rfaga i nchidea gura. Orele de
apropiere dintre ei, cntreau de departe mai mult
dect cele cteva n care o barier invizibil ncerca '
s-i despart.
Schimbarea intervenit n relaia lor, era vizibil
pentru toi cei care-i vedeau mpreun. Fn consecin,
Sheiia se vzu primind respectul prietenos al celor din
canion. Chiar i grzile de lng u i-l artau ; nu mai
sreau alertai cnd ea ieea afar, n schimb o salui i-i zmbeau politicos. Coliba de chirpici i canionul
330

Fructele dragostei

nu mai reprezentau o nchisoare din care vroia s


'vadeze, iar ei preau s tie asta. -

Cu spunul i prosopul n mn, Sheiia iei din cas.


Folosind o combinaie de limbaj al semnelor cu spoiala
<ie spaniol pe care o prinsese de la Consuelo. explic
grzii c se duce s-i spele prul Ia iaz. Omul ddu din
ap c-a neles l i fcu semn s se duc. Sheiia se
amuz amintindu-i de vremea cnd era oprit cu
puca.
Uneori, o apuca un dor puternic de prini; ar fi
vrut s-i vad i s-i asigure c ea e bine. Parc trecu
ser ani de zile de cnd plecase din casa lor. Simea
icum c ei triesc ntr-o alt lume. creia ea nu-i mai
aparinea. Nu-i psa. Era fericit n lumea ei cu Rfaga.
Fredonnd absent, se aplec deasupra bazinu
lui. ncepu s tremure de a- cufunda prul n ap.
Prul i crescuse mult. Plutea pe ap ca o arfp mare
11 unei psri de aur. l frec bine cu spun i ncepu
sol clteasc.
Simi c era cineva n preajm. Se ntoarse.
iteptndu-se s-l vad pe Rfaga, dar nu vzu pe
nimeni. Drdind, i cufund iar prul n ap. Ziua era
l roa frumoas c s se ntoarc acas imediat. Sheiia
aez pe un petec de iarb groas scldat n soare.
1'uspturi prosopul i se apuc s-i tearg prul.
Un fonet slab o fcu s se ntoarc din nou. Un
iir b a t o privea. Sheiia l mai vzuse n canion, dar nu-i
------------ (

331

]--------------- ^

Janet Bailey

tia numele. C eva din nfiarea lui o fcu s se simt


nelinitit.
Zmbi ezitant.
Buenos dias.
Omul nu-i ntoarse salutul, dar i fcu semn s l
urmeze. Ea se ridic prudent, ntrebndu-se dac
cumva Rfaga trimisese dup ea, cnd vzuse c nu
se mai ntoarce. Fr s tie de ce, simea c nu-i aa.
Cnd omul fcu un pas spre ea, Sheiia se ddu
napoi. Un bra l ncercui talia dinspre spate. O mn
apsat pe gur li nbu iptul. Dnd din picioare i
zgriind, Sheiia s se elibereze. Primul om veni repede
lng ea, cu o sfoar h mn. fi leg strns ncheietu
rile i fu trt n pdure spre un loc unde ateptau trei
cai.
Mna care-i apsa gura l lsa puin aer de respi
rat. C eea ce putea inhala era mbibat cu mirosul
fierbinte al palmei. Nrile i sedilatar larg ncercnd s
respire, dar rsuflarea i era ngreunat de spaim i
efort. Cnd mna sendeart. Sheiia ip Rfa,..", O
crp murdar i umplu gura, aproape sufocnd-o. O
alt crp i fu trecut peste gur pentru a fine cluul.
Era legat strns la spate i uviele prinse n nod, mai
adugau c e va la durere. Cnd Sheiia fu aruncat cu
for pe o a, l vzu pe cel de-al doilea rpitor. Nu fu
o surpriz prea mare s descopere c era Juan OrteEra ca i cum tia c va ajunge aici, nc din ziua

Fructele

dragostei

md fusese omort Brad. Sentimentul teribil de nepulint o nspimnt.


Rnjea, la vederea terorii din ochii ei de chihlimi "ir. artndu-i dinii galbeni stricai c a nite coli de
jine flmnd. i leg minile de a, nedndu-i vreo
ins s alunece de pe cal i s fug. innd friele,
i i inclec propriul lui cal. Primul om era deja n a,
i ijteptnd. i urm, n timp ce Ortega deschidea dru
mul. n loc s se ndrepte ctre est, o luar ctre iaz. n
mintea Sheilei se ivi o raz de speran. Dac n:o
oteau din canion, mai exista o ans s fie gsit,
ind i se va semnala lipsa.

O
luaser pe lng iaz, ndreptndu-se spre faa
nordic a canionului. Deodat, Ortega puse fru c a
lului. Sheiia se uit n fa i-l vzu pe Juan, omul de la
i i , cu o puc n mn. Al doilea om veni repede n
'i|. cd pentru a o ascunde pe Sheiia de privirea lui
luan. dar el o vzuse deja i le spunea ceva rstit n
i aniol. Inima ncepuse s-i bat repede, uurat.
'<icrimi i izvorau din marginile ochilor, Juan tia ct de
mult,11dispreuia Sheiia pe Ortega. N-ar fi crezut nicioi lat vreo poveste ncropit de omul viclean. Privirea i
.1 mut pe animalul mthlos care-i zicea fiin
uman. De data asta i se va nfunda.
Apoi ochii ei zrir c eea ce Juan nu putea vedea

i iii i cauza celuilalt clre i al calului lui Orfega. Orte


ga i strecura ncet i prudent, cuitul afar din teac,
heila ncerc s strige de avertisment, dar crpa din

Hanet Dailey

sunetul. Zbaterea ei. atrase atenia lui


Juan asupra ei. Acesta fu mesajul pe care-l atepta
Ortega ca ochii ageri ai lui Juan s devieze o clip.
Cu iueal, arunc spre el cuitul. Prea trziu nele
se Juan greeala. ncerc s duc puca la umr aar
lama cuitului i se nfigea deja n piept, fcndu-l s
cad pe spate, iptul de teroare al Sheilei nu reui s
prseasc gtul.
Ortega ddu pinteni calului, nhnd i friele
calului Sheilei. Din fuga calului, Sheiia apuc sa vad
corpul lui Juan, bunul ei prieten, zvrcolindu-se la
pmnt. Apoi calul fu ntors spre faa stncoas a
canionului, pentru a urca o potec de-abia vizibil, ce
apruse deodat de dup un bolovan acoperit cu
muchi, O a doua cale de ieire din canion. O potec
despre care Sheiia nu tia c exist.

Fructele dragostei

j
\

Capitolul
21
Ieii din canion, o luar spre vest. Sheiia simea
nm calul ei se mpiedicase de epuizare, silit s alerge
1>rpitori. Vzu cum amndoi oamenii priveau ner>i n spate. tia c ncearc s pun o distan ct
mai mare ntre ei i canion. Indiferent care era desti
naia final, Ortega inteniona s-o ating nainte ce
vreun urmritor s-l poat prinde. Sheiia nu putea
-iect s se roage ca Rfaga s fie deja pe urmele lor.
Calul lui Ortega se mpiedic i aproape czu n
jenunchi. O smucitur slbatic a frielori trase capul
ujs , n timp ce Ortega l blestema violent n spaniol.
Sheiia vzu picturi de snge n spuma din jurul gurii
aiului i simi un val de mil pentru animalul rnit, dar
apoi se hotr s-i pstreze mila pentru ea nsi. Va
veni i timpul ei. n primul loc plat pe care ajunseser,
' .Ktega opri pentru a lsa caii s se odihneasc puin,
nelegnd n sfrit c d ac i alearg mai aeparte,
vor rmne cu toii pe jos. Sheiia se simea la fel de
nfierbntat i obosit precum caii. Minile i degetele
il erau nepenite de la sfoara care-i strangula ncheie
turile. totui spaima o fcea s fie n plin alert.

__________ r

^___________ /

Janet Dailey

Brbat desciecar. bnd nsetai din bidoane.


Sheila era contient de ct de uscat i era gtul. Fia
de pnz legat peste gur i provoca durere Tn flci,
iar cluul i uscase limba de o simea aspr, c a de
lemn. Dup ce-i fcur el plinul, ddur ap l cailor.
Micndu-se n a, ncerc s uureze crampele
din muchii braelor, Pielea scri, otrgnd atenia iul
Ortega. Buzele I se liser tntr-un rnjet scrbos cnd
i nfipse privirea Tn decolteul bluzei ei. Soarele frigea
deasupra lor i transpiraia fi izvora Sheilei din to{i porii,
i umezise bluza, fcnd-o s se lipeasc de piele.
Sheild se ncord, contient de felul n care-i era
expus pieptul, cu sfrcurile mpungnd materialul. SimJI
deodat cum nghea de team cnd Ortega veni
spre calul ei. ncerc s se tin tare, tiind c ar fi
ncntat s-o vad tremurnd n fata lui. Era greu s nu
se scuture de atingerea minilor lui butucnoase,
cnd el dezleg funia care-o tinea legat de a.
Cu o smucitur, o trase de pe a. Era o tactic
deliberat pentru a o face s cad greu, direct n
braele lui. Mna lulnfc rotunjimea unul sn. Rse
rutcios la strigtul ei nbuit. Sheiia ncerc s-i
regseasc echilibrul c a s se poat lupta mal bine,
Cellalt om i spuse ceva lui Ortega, Sheila nelese
cteva cuvinte, destul ct s priceap c cellalt
complice nu considera c era timpul sau locul potrivit
pentru orice ar fi avut Ortega n minte. Dar Juan Orte continua s rnjesc spunnd c trebuie lsaji ca#

335

Fructele dragostei

Tn

s se odihneasc. Sheiia se zvrcoli neajutorat h


braele lui. de-abia atingnd pmntul cu tlpile.
Omul ddu s se ndeprteze, scuturnd din cap ne
mulumit. ns Ortega l chema napoi, nvrtind-o pe
Sheiia n brae, astfel c acum era cu fata la cellalt.
Mna care-i fusese nfipt n piept, apuc bluza i trase,
fr c a Sheiia s-l poat opri. C ee a c e a rmas din
bluza ei fu tras n lturi, lsnd la iveal globurile albe
ale sniilor, care micau rapid. n ritm cu respiraia
nspimntat.
Ortega prea a-i ndemna complicele s-i admire
prada. Suspinnd cu cuutn gur, Sheiia fcu un efort
supraomemesc s-i elibereze minile. ncerc s fug,
dar Ortega apuc un col al bluzei, sfiind-o i mal
mult. Cellalt om o prinse. innd-o strns, Ortega l
rupse c e a mai rmsese din bluz. Sheiia se lupt
slbatic, vzndu-l cum i duce mna spre prohapul
pantalonilor.
Omul se chinuia s-o in, reuind pn la urm.
Sheiia i simi excitarea, cum se mpingea n spatele ei
i tiu c o va viola i el dup Ortega. Pantalonii i fur
trai jos de pe coapse.
Sheiia l Izbi cu picioarele pe Ortega, intind spre
punctul sensibil dintre picioare. El reui s-i prind picio
rul nainte de a-i trimite lovitura zdrobitoare. Sheiia era
cum nnebunit de groaz. Striga numele lui Rfaga
din toate puterile, dar cuul II fcea de nedesluit. Fu
aruncat pe pmnt, zvrcolindu-se i zbtndu-se ca

Janet Barley

un arpe pe crbunii ncini. Omul i apuc ncheieturile


legate, trgndu-i-le peste cap pentru a o mpiedica
s se ridice, n timp ce Ortega umbla la pantaloni.
Se auzi o detuntur i deodot braele Sheilei
rmaser libere.
Se rostogoli i ncerc s se ridice n picioare. Orte
ga fugea deja spre cai. nc o mpuctur i-l vzu
cznd. Mintea ei nucit realiz n sfrit c cineva
trgea cu arma. Se ntoarse i-l vzu pe Rfaga
nvlind n locul dintre stnci, cu puca n mn. n
spatele lui clreau Laredo i nc un om. pe care nu-l
cunotea.
Sheiia se prbui, suspinnd uurat. Cu ochii plini
de lacrimi l vzu pe Ortega ncercnd disperat s se
trasc. Un alt foc de arm i opri orice micare. Rfa
ga se apropie de cadavru. ntorcndu-l pe spate cu
vrful cizmei, {innd eava putii ndreptat spre capul
lui.
Sheiia i ddu seama c Laredo ngenunchease
lng ea. i trsese haina de pe spate i i-o ntindea
pe pieptul gol. i mulumi din ochi.
Slav domnului c eti .bine, i spuse Sheilei i se
apuc s-i desfac legtura din jurul gurii,
N-o atinge I mri Rfaga. Se ntoarse am e
nintor spre Laredo.
Laredo, care-l cunotea ct de aprig este la
mnie, se opri numaidect tinndu-i amndou
minile la vedere, n timp ce le ndeprta ncet i cu

Fructele

d ra g o s te i

grij de capul ei. Sheiia, care abia acum realiza ct de


mult 11 iubea pe Rfaga, simi un fior rece de spaim
vznd slbticid de gheat a trsturilor lui. Privirea
tioas din ochii negrii era nfricotoare. C nd el veni
spre ea, se fcu mic de team.
Fr un cuvnt, se aplec s-i desfac legtura.
Atingerea era blnd, dar nfiarea dur nu i se
schimb. Un suspin lung, de uurare, i iei Sheilei de pe
buze cnd i scoase ghemotocul de crp din gur.
Lacrimile i curgeau din ochi, dar nu putea totui s
plng cum ar fi vrut. Rfaga i strecura lama unui cuit
intre ncheieturi, tind sfoara care le tinea legate, dup
care se ridic n picioore i se ndeprt rece. Sheiia
era prea derutat de oc pentru a putea s se ridice
de jos. Nici Laredo, nici cellalt clre nu ndrznise s
fac vreo micare s-o ajute. Rmase ntins acolo,
netiind c e s fac. i-ar fi dorit alinarea cald a
braelor lui Rfaga, dar el prea de gheat, insensibil
i dur.
Rfdga se ntoarse cu cei trei cai i cu o ptur n
mn. Dnd friele celui de-al treilea om. Rfaga veni
din nou spre locul unde zcea Sheiia. Dup ce
desfur ptura. ngenunche lng ea. innd ptura
ca o cortin n timp ce-i scotea haina i oarunca n
direcia lui Laredo.
Sheiia nu fcu nici o micare s-l ajute, i Rfaga o
acoperi cu ptura, nfcnd-o c a pe un copil,
ducnd-o apoi n brae spre calul lui.
j

339

)-

Janet Bailey
Laredo sttea alturi,
C e facem cu tia ? ntreb, artnd spre c a
davrele celor doi.
Las-i la vulturi, l replic printre dinii ncletai.
Se ntoarse scurt spre al treilea om i-i ordon s aduc
i caii fugarilor.
Sheiia tremura i braul lui se strnse mai tare n jurul
ei, zdrobind-o la piept. Se ghemul mai tare n ptur,
singurul loc n care, putea s gseasc puin cldur.
Drumul napoi la canion fu lung i se desfur ntr-o
tcere apstoare.
Ajuni acas. Rfaga sri sprinten de pe cal.
Lund-on brae pe Sheiia din nou. salut din cap omul
de gard i deschise ua. Peste umrul lui, Sheiia l vzu
pe Laredo desclecnd, dar Rfaga trnti ua imediat
dup ce fur nuntru. O duse direct n dormitor i o
ls uor jos, n mjlocul camerei. Faa l era disperat,
dltuit n bronz, cu ochii negrii, oelii, lipsii de emoie
i reci.
Stai aici. i ordon.
Netilnd ce vrea s spun exact prin .aici", Sheiia
nu se mic. Se ndoia c-ar fi putut, oricum. Era prea
buimcit de tot ce se ntmplase. l auzi mlcndu-se
n buctrie. Se ntreb unde era Consuelo, dar i
aminti de cuitul care strpunsese pieptul lui Juan.
Cnd se ntoarse Rfaga, ar fi vrut s-l ntrebe de Juan,
dar ntrebarea 11rmsese n gt. Din vasul pe care'-l
'"Mase pe podea se ridicau aburi. ntinse un prosop

Fructele dragostei

alturi i se dusespre Sheiia. Ochii ei rotunjii l privir fr


s clipeasc n timp c e el i lu ptura dimprejur i
aruncnd-o deoparte. O duse la prosop i o ls jos.
pe el.
Cu o bucat de spun i ap cald. Rfaga nce
pu s-i spele metodic fiecare centimetru de piele,, cu
detaarea unui medic. Sheiia sta tcut c a un mane
chin, amintindu-i de alt ocazie cnd ea fusese cea
care-i curase corpul de atingerea lui Juan Ortega.
Probabil c i Rfaga i amintea noaptea aceea, i
aceasta era motivul pentru care o spla acum.
Dup c e o terse cu prosopul, Rfaga o duse spre
pat, o ntinse pe el i o acoperi cu ptur. Rmase
aezat pe marginea patului pentru un minut. Sheiia
simea dorina dureroas de a fi luat n brae i allhat
de cldura mbririi Iul. Se uita neajutorat n ochii
lui negri, indiferenta lor era crud. Vru s-l implore s-o
ia n brae, dar nu putu rosti nici un cuvnt. O lacrim
i alunec printre gene. prnd s nghee ntr-un strop
de cristal pe obrazul ei. Degetul lui o terse, un muchi
zvcnindu-i pe fa. Fr un cuvnt, se ridic i iei din
camer. Sheiia i ntoarse fata la perete, prad sufe
rinei, Auzi cum se nchide ua de la intrare i nchise
ochii.
Dup apusul soarelui. Rfaga se ntoarse cu
mncare. Sheiia ncerc s refuze, dar el insist s
y mnnce. Fur singurele cuvinte pe care i le adre'~

Janet Bailey

! Reui s nghit o treime nainte de a mpinge farfuria


deoparte. El o lu i plec.
Dimineaa urmtoare ritualul se repet, singura di
feren fiind aceea c Sheiia manc i mai puin. Nu
tia unde dormise Rfaga, dar nu fusese n cas. Re
semnat, se retrase n p ropria-i carap ace n fata
ndeprtrii lui.
Din nou Rfaga prsi casa imediat dup ce
mnc. Sheiia se ridic, nedorind s-l lase s-o gseas
c n pat i a treia oar i s se uite la ea ca la o strin.
Cnd termin s se mbrace, se duse spre ua casei.
Tcerea din jurul ei devenise nbuitoare. O fcea s
se simt bolnav.
Se gndi s caute prospeimea aerului de munte,
dar omul de gard refuz s-o lase s ias, scuturndu-i
capul cu tristee. Senapoien cas, prizonier din nou
ntre zidurile ei. Neobosita, se plimb din camer n
camer, durerea sfiindu- sufletul i ntinzndu-i nervii.
Urmri umbrele lsate de soare dincolo de fereastr,
ateptnd amiaza, cnd Rfaga va veni din nou s-i
aduc prnzul. Dar, cel care veni la amiaz fu Laredo.
Vederea lui rupse firul de care se mai inea stpnirea
ei de sine La btaia lui smuci ua i ntreb rstit:
Ce vrei ?
Laredo intr n cas. ducnd o tav.
M bucur s vd c l-ai revenit. Ochii lui o
cercetar repede. Ji-am adus de mncare. Rfaga a
" :at.
342

Fructele dragostei
Dac e aa ngrijorat, de ce n-a
mi-o aduc ?
Unghiile i se nfipser n palme, durerea intens pe
care o simea, transformndu-se n amrciune. Sheiia
nu-i ddu seama cum braul ei ni deodat i lovi
tava din minile lui, trimind-o cu zgomot pe podea.
N-am mncat pentru c nu mi-a fost foame, continu
ea, l nc nu-mi este: Poi s-i transmii asta lui Rfaga,
din moment ce este evident c nu mai vrea s m
vad I
Sheiia, nu-i aa. Laredo ddu trist din cap, privi
rea lui blnd ntlnind focul galben din ochii ei.
Nu-i aa ? spuse sufocndu-se. Nu mi-a spus un
cuvnt... nici mcar nu m-a atins de ieri. Nici n-a putut
dormi n aceeai cas cu mine azi-noapte !
Nu nelegi, ncepu el.
Nu, nu neleg, ip Sheiia disperat i rnit.
Unde i acum ? Ce face ? De ce nu poate... ?
Devenea isteric, suspinele ntretindu-i cuvintele.
Laredo o lu de umeri.
E cu Juan, Sheiia, i spuse ncruntat.
Inspirnd adnc. l privi un moment, apoi se de
sprinse de el. Nu ncerc s-l opreasc, dar Sheila era
ntient de ochii care-o urmreau n timp ce-i adu
na braele peste abdomenul agitat. Valuri de grea
') npdir, dar se lupt s le reprime.
Cum se simte ? Cuvintele Ti ieir din adncul
, gtului,

Janet Dailey

---^

E Tnc incontient. A pierdut mult snge, i


rspunse Laredo ncet. Cuitul nu l-a nimerit plmnii,
dar nu tiu ct de mult l-a vtmat pe dinuntru.
Sheiia nchise ochii, cu capul n piept.
E numai vina mea. Dac nu ncercam s-l aver
tizez, ar fi putut vedea cuitul din mna lui Ortega. .
Laredo i aps un deget sub brbie rldlcndu-l-o.
Nu ai nici-o vin, Sheiia. Juan ar fi trebuit s tie
s nu-i ia ochii nici o clip de la Ortega.
Ceva n felul n care fcuse ultima remarc, o fcu
s-l priveasc.
tii ce s- ntmplat ?
Laredo ncuviin.
Juan era contient, cnd l-am gsit. Nici eu nu
neleg cum. A reuit s se trasc lng laz. Rfaga i
cu mine l-am gsit cnd am plecat s te cutm.
Cineva l spusese lui Juan c 11 vzuse pe Ortega l
Chavez lund trei cai din arc. Juan devenise suspicios
i plecase s le t^ea de urm. Aa s-a ntlnit cu voi.
Ea se cutremur amlntindu-i.
Cnd l-au dobort pe Juan, n-am crezut c mai
e vreo ans s i prindei nainte s...
Laredo n-o ls s-l termine fraza, trgnd-o n
brae.
Rfaga cunoate munii tia ca pe propria
palm. Cnd a vzut ce cale au luat, am luat-o pe
scurtturi ca s-i ajungem. Capul Sheilei se odihnea pe

V --------- (

'

Fructele dragostei

umrul lui. gsind un pic pe consolare n mbriarea


Iul, Acum s-a terminat, Sheiia, murmur Laredo.
Gndindu-se la indiferena tioas a iui Rafaga,
Sheiia il contrazise.
Nu tocmai, Rfaga...
Ua din fa se deschise i el Intr nuntru, oprindu-se brusc la vederea Sheilei n braele lui Laredo.
Masca de bronz atenut pe chipul lui se topi, lsnd
lldcri ntunecate de furie s-i aprind ochii. Uor, La
redo o ddu pe Sheiia deoparte i nfrunt privirea
cumplit fr s clipeasc.
l-am spus Sheilei despre Juan, spuse c a expli
caie i apoi trecu calm pe lng Rfaga i iei pe u,
Rfaga continu s se uite fix la Sheiia, furia nea
gr revenind ncet sub control. Privirea i alunec
deodat pe mncarea mprtiat pe podea, lng
picioarele Iul.
Mncarea a fost fcut pentru a fl mncat, nu
ca s fie aruncat pe jos, o inform glacial.
l-ar fi putut suporta mnia, dat aceast indiferen
de gheat era mai mult dect putea supprta.
Atunci mnnc-o tu I ip ea. Eu n-o vreau 1
O vom lsa gndacilor, atunci, l spuse rece.
Rfaga ddu s plece, dar Sheiia nu putu s-l lase.
II prinse de cot pentru a-l opri. El se ntoarse i o privi
urprins de cutezana ei. n timp ce ochii el cutau pe
fata lui rspunsul comportrii Iul.

345

Janet Dailey
1

C e este, Rfaga? Ce s-a ntmplat? ntreb


fr ocoliuri. Ce-am fcut ? M nvinuieti pe mine
pentru ce i s-a ntmplat lui Juan ? Crezi c-am plecat
cu Ortega de bunvoie ?
Sheiia i aminti ct de sigur fusese c informaia
clreului care-l vizitase pe Rfaga, o privea de fapt
pe ea. Minile lui i traser umerii, lipind-o de el.
Ar trebui s m ceri pentru protecia mea, Shei
la, spuse Rfaga, rsuflarea adiindu-i n pr. Aproape
c a costat viaa unui om bun, care-i era prieten
credincios Juan s-ar putea s moar ; nu tiu.
Greeala pe care am fcut-o, aproape c te-a dat pe
minile unui om care te-ar fi violat. Vocea i era aspr,
cu o mnie slbatic ndreptat ctre sine. Merit ur
i nencrederea ta, pentru c nu te-am protejat aa
cum trebuie, odat ce te-am fcut s-mi accepi pro
tecia, lundu-te n patui meu. Am vzut cum te-ai
fcut mic n faa mea acolo, n muni; aveai team
n ochi cnd m priveai.
Eram nfricoat, ncuviin Sheiia sprijinidu-se de
el i nchiznd ochii, eram speriat de furia rece din
ochii ti. Mai trziu am crezut c m gseti vinovat
pentru c e s-a ntmplat. Nu te ursc. Cum a putea T\
Ar fi adugat cnd te iubesc att de mult", dar el
o rsucise spre el i-i acapar buzele ntr-un srut dur,
posesiv. Sheiia i ncolci braele n jurul gtului lui n
timp ce el o lua pe sus i o ducea n dormitor. Cldura
y mbririi o fcu s uite chinurile prin care a trecut.
V

340

Fructele dragostei
Totui, ceva lipsea. Sheiia i ddu
dup cteva zile. ntre ei nu mai era acea magie care-i
unise naintea incidentului. Mai era o parte din sufletul
lui pe care o tinea retras. La nceput, Sheiia ncerc
s se conving c va deveni cel pe care-l tia, odat
(;u nsntoirea lui Juan.
Dar nu fu aa. Juan era nc foarte slbit, dar
ngrijirea iubitoare a soiei sale. Consuelo, ncepea s
dea roade. nc mai erau momente cnd Rfaga se
retrgea n spatele unei priviri impenetrabile, studiind-o
in tcere, ca i cnd ar fl ncercat s gseasc ceva.
Aceste momente o tulburau, orict de mult ar fi ncer
cat s le Ignore. Partea lui de pat era goal. Rfaga
rareori mai era lng ea cnd se trezea. Se scula la
rsritul soarelui, lsnd-o pe Sheiia s doarm. O
tlurere de cap persistent i zvcnea n tmple. Sheiia
se ncrunt i ncerc s ndeprteze durerea
frecndu-i tmplele cu degetele.
Pai uori se auzir n hol. Sheiia ntoarse capul,
mlcndu-se prea iute i valuri de ameeal o fcur
s pleasc.
Consuelo apru n ua dormitorului, zmbind.
Buenos dias, Sheiia.
Buenos dias. Salutul sun slab, chiar i n propriile
urechi. Cum se simte Juan azi ?
Consuelo ncepu o declaraie pozitiv n spaniol,
iiin care deduse c Juan era mult mai bine, apoi
ncepu s o tachineze n legtur cu ceva. Sheiia se /

J a n e D a ile y

ncrunta, nenfelegnd. Puse asta pe seama durerii de


cap care precis i afecta capacitatea de concentrare.
Ce-ai spus, Consuelo ? o rug s repete.
Nici a doua oar nu nelese mai* bine cuvintele
spaniole. Consuelo ncerc din nou, combinnd limba
jul semnelor cu pantomima. Gura Sheilei se deschise
uimit cnd o vzu pe Consuelo mimnd un leagn
cu braele. Art spre Sheiia i spuse bebe.

Imposibil, gemu Sheiia protestnd. Dar un calcul


rapia n minte i spuse c era mai muit dect posibil,
era chiar foarte posibil.
Era nsrcinat. Mna i se duse spre burt, de
parc ar fi putut simi copilul crescnd n ea. Dar
pntecul l era la fel de plat i neted c a ntotdeauna.
Deocamdat.
Ct de naiv fusese s nu-i dea seama, se gndi
Sheiia suprat. O lun i jumtate, dou luni. Dumne
zeule, nici mcar nu-i putea aminti.
Imediat, Consuelo nelese c Sheiia nu tiuse.
Blnd femeie se grbi s o asigure c e o veste
minunat. Sheiia nelese mai mult din tonul ei, dect
din cuvinte. Pentru o clip, nu putu simi altceva dect
oc i confuzie. Apoi prinse sensul unui comentariu
referitor ia ct va fi Rfaga de ncntat i-i ddu subit
seama c va trebui s-i spun c va avea un copil.
Reui cumva s-o fac pe Consuelo s-o lase singur,
pentru a putea s reflecteze la acesta d escoperii O
parte din ea exult la gndul c purta n pntece

- e*|

Fructele dragostei

copilul lui Rfaga. Dor mai era i team pentru c


nu era nici un doctor pe o raz de cine tie cte mile
mprejur. Va aduce pe lume un copil n condiii pe care
nu le-ar putea califica altfel dect primitive.
Ct despre Rfaga, el o dorea acum, cnd era
frumoas i-i pstra forma supl. Dar ct va mai dura
dorina lui cnd burta ei se va umfla c a un pepene i
picioarele ei lungi vor avea grafia unei rate ?
ncepu s plng.

Capitolul
22
n timpul mesei d e prnz domni o tcere
apstoare. Sheiia tia c avea nc pleoapele umfla
te de plns i c i se putea citi ngrijorarea pe fa.
Rfaga trebuie s fi observat. Privirea lui atent, dei
disimulat n indiferent. Ti cercet fata pe toat du
rat mesei.
Erau doar ei doi n cas ; Consuelo plecase acas
la Juan. Era momentul s-i spun despre copil. Minile
i se ncletar peste ceaca goal de cafea din taja.
Nu era uor. Tremurnd. Sheiia i ridic brbia, cu
o uoar provocare i-i zise direct:
O s am un copil.
Nimic nu licri n ochii lui ntunecai.
Mda, t rspunse, de parc n-ar fi confirmat
spusele.
tiai ? l ntreb uor nencreztoare.
Crezi c nu-i cunosc fiecare centimetru? Un
col al gurii era ridicat cinic. Crezi c n-a fi observat
cea mai mic schimbare n trupul tu ?
Vestea ei nu adusese vreo lumin de plcere sau
\ bucurie n ochii lui. Nu era nimic din bucuria sau

Fructele dragostei
mndria de care li vorbise Consuelo. El nu vroia copilul
i Sheiia simi c n inima ei moare ceva.
Ce vrei s f a c ? o ntreb Rfaga, sfudiind-o
atent, cu o privire amabil.
Vreau s fii fericit c-o s avem un copil", i veni
Sheilei s strige. n schimb, ddu din umeri, i-i spuse :
Nimic.
Nu vrei s-i aranjez un avort ?
Un avort ? 11Mna l fugi protectoare pe pnte
ce, ca i cum i putea lua n acel moment mica via
pe care-o purta n ea,
Multe americane veneau n Mexic pentru a
scpa de copiii nedorii. Asta e ceea ce vrei ? o
ntreb calm.
Dumnezeule, gndi ea, cum poate sg-mi sugereze
aa c e v a ? Purta smna lui, era copilul lui. Cum
putea crede o vrea s scape de el ?
Nu. Cuvntul i iei rece din gt. Nu asta vreau,
puse Sheiia ridicndu-se de la mas. Trebuia s plece
de lng el pn nu-i pierdea stpnirea de sine l
fcea ceva care poate ar fi dunat copilului lor.
Atunci de ce mi-ai spus ? ntrebarea l opri Sheilei
paii.
Ji-am spus Sheiia se inu eapn, fr s se
ntoarc pentru c eti tatl copilului. Am crezut c
ar trebui s tii. Tremura incontrolabil i lacrimile i ar
deau ochii. Se auzi un scrnet de scaun cnd Rfaga
se ridic de la mas. Inima i btea nebunete n pie~*

Janet Bailey
ateptndu-l s se apropie de ea. Dar el se ndrept
ctre u.
Cnd Sheiia o auzi cum se deschide i apoi cum
se nchide, mna l bjbi dup scaunul de pe cdre
de-abia se sculase, avnd nevoie de sprijinul lui deoorece picioarele ameninau s se moaie, l gsi i se
prbui pe el, ngropndu-i tata n mini, ncepu s
plng. Va avea copilul lui Rfaga. dar l va pierde pe
el. Nu era un schimb cinstit.
Lacrimile i curgeau iroaie. Era buimcit i nu-i
mal ddea seama de nimic n afara propriei
frmntri. Nu auzi cnd se deschise ua i zgomotul
de pai care urm. Credea c este singur, cu neferi
cirea ei, cnd o mn i atinse umrul. Capul i zvnci
ochii nceoai vzndu-l pe Rfaga alturi.

Nu m atinge I Scaunul se rsturn cnd

ridic brusc, pentru a scpa de atingerea lui. Sheiia 11


nfrunt rigid, retrgndu-se cnd el fcu un pas
nainte, spre a. Nu te apropia de mine I uier mni
oas l, ca un animal rnit, fugind de cel care i-a fcut
ru. Nu mi-ai fcut destule ? De ce.nu m lai n pace?
Camera era mic. n cteva clipe fu lipit de
perete, minile lui [inndu-i braele, refuzncj s-l dea
drumul. Pe gura lui se ntiprise o nverunare implaca
bil.
Ascult-m, Sheiia, comand Rfaga.
352

Nu vreau s aud nimic din ce-ai de spus I ip.


Minile ei ii ineau la distant, dar el nu fcu nici-o
ncercare s-o trag mai aproape.
Vei asculta, insist el tios. tiu un preot care ne
va cstori i-i va ine gura. Nu va fi legal, oficial, dar
n faa lui Dumnezeu vom fi so i soie.
Nu face pe protectorul ll respinse Sheiia propu
nerea, violent. N-a ndura ruinea unei cstori cu tine.
O scutur tare. cu dinii ncletai.
Doresc ca unirea noastr s fie binecuvntat
de biseric i s-ti dau protecia numelui meu.
Nu vreau nici una, nici alta I Protestul ei fu sufo
cat de durere. Un exces de mndrie o fcea s refuze
oferta pe care l-o fcea numai din cauza copilului pe
care-l purta. Sheiia i ntri refuzul cu o minciun. i nu
te vreau nici pe tine I
Pentru moment, flacra din ochii ntunecai pru
s-o nghit n infernul su, turbat de furie. Aspru, o
trase pe Sheiia la piept. Degetele dure nfipte n braele
ei o ridic pe vrfurl. Cldura dintre ei o mpiedic pe
Sheiia s respire.
Atunci ce vrei ? ntreb slbatic. Vrei s-i dau
drumul ? Asta e ? C a s poi s te duci la prinii ti l
s nati acolo copilul ? Vrei s auzi cum e numit bas
tard ? Rfaga nu-i ddu ocazia s rspund la niciuna
din ntrebri. N-am s te las s pleci I D ac asta sperai,
poi s-{i tergi asta din minte. N-am s-l permit nicio
dat s m prseti i nici copilul dragostei noastre.

Jane! Dailey
Ne vom cstori la preot, iar copilul cnd se va nate,
va fi botezat de preot! Va fi crescut aici, n cad a asta.
n canionul acesta, mpreun cu fraii i surorile c e vor
urma I
Inima ei se opri un moment ca s plece apoi iar
n zbor,
i doreti copilul nostru, Rfaga ? opti.
E carne din carnea noastr. Cum crea c l-a
respinge ? se ncrunt mnios.
Nu tiu. nchise ochii, scuturndu-i confuz
capul. Am crezut... Cnd ti-am spus, preai att de...
Degetele lui se nfipser mai tare n braele ei.
Tu i doreti copilul ? i puse aceeai ntrebare
Sheilei,
Da. Nu era nici o ezitare n rspunsul ei. Da, mi
doresc copilul, reafirm cu for, dei vocea era'deabia mai mult dect o oapt. Te Iubesc, Rfaga.
Deschise ochii i vzu sclipirea de ndoial*din adnci
mea ochilor iui. Ai crezut c nu-l vreau, l acuz
nencreztoare.
Era posibil. Privirea lui i cuprinse fata, incomplet
convins. Ai fost adus n canion mpotriva voinei tale.
Te-am forat s vii n patul meu. i eliber un brat
mna lui se mut pe spate, mngind-o uor n timp
c e o trgea posesiv mai aproape, Te-am pedepsit
cnd ai fugit de mine. Cum puteam s cred c vrei
copilul fcut cu mine ? Cnd fi-am vzut ochii roii, am
tiut c ai vrsat lacrimi amare de regret.

v-----r^ ~)-----^

ou pe mine. Degetele ei tremurtoare ii desenar


onturul obrazului. n cteva luni voi fi gras i urt i.,,
Nu. Mna lui 11acoperi buzele. i nsrcinat vei
II frumoas. Vocea lui era joas i cald, catifeaua
neagr a ochilor privind adnc n ochii ei. i aminteti
:nd ai vrut s fugi, pe furtun, i mai trziu te-ai aezat
in faa focului s te nclzeti ? Te-am privit atunci,
infuraf n ptura cu care te acoperisem. Lumina
focului i dansa n pr i mi te-am nchipuit stnd acolo,
cu pntecul bombat. n acel moment, am tiut c o
asemenea dorin n-am mai avut niciodat. Am crezut
c mi-o satisfac, lundu-te. Dar s te am o dat, a fost
ca i cum a fi but ap din mare. Am descoperit c
aveam nevoie s am mai mult dect trupul tu. Am
vrut mintea ta i inima ta i sufletul tu. Te iubesc,
querida. cum n-am mai iubit alt femeie vreodat,
Sheiia simi cum inima i e inundat de fericire.
Ateptase att de mult cuvintele acestea i nu mai
spera s-l aud spunndu-i-le vreodat, c a el s simt
dragostea pe care tocmai i-o mrturisise.
Te iubesc, i rspunse uor, aproape ca un
Jurmnt.
Rfaga zmbi, cu gura i cu ochii.
Curnd, copilul va ncepe s-i rotunjesc
pntecul. Mna lui se mica pe burta ei cuprinznd-o
\ cu degetele, aprinznd un foc luntric n Sheiia. O s /

JanetBailey

te privesc i o s simt acelai val de dorin querida.


N-arm s ncetez niciodat s te doresc sau s te
iubesc. Vocea deveni mai ad nc i mai rguit, n
timp ce mna i aluneca sub bluza ei, mulndu-se pe
snul ei plin. Gndete-te la orele nesfrite pe care le
voi petrece urmrind cum copilul nostru suge la pieptul
tu. nelegi ct de fericit am fost cnd. am neles c
eti nsrcinat ?
Da. Sheiia rse, cu lacrimi de bucurie n ochi. Da,
neleg.
i vrei s ne cstorim ?
Da.
Sprncenele lui ntunecate se unir ntr-o linie ntu
necat.
Regret c nu-i pot oferi legalitatea unei cere
monii oficiale, dar numele meu este prea bine
cunoscut c a s...
tiu. Nu-mi pas,
Rfaga inspir adnc, durerea licrndu-i n ochi,
Nu am dreptul s-i cer s mpri viaa aceasta
cu mine. i pot oferi att de puin i tu mi dai att de
mult.

Tot ce vreau este dragostea ta. Am avut

toate. Nu ar nsemna nimic fr tine, via mea. tiu


\ asta. Trebuie s m crezi.

356

innd-o strns la piept. n timp ce gura-i cobora pentru


a a ccep ta invitaia buzelor ei.

Trei zile mai trziu, lumina aurie a zorilor se ntindea


peste cer. Minile Iul Rfaga cuprinser tandru faa
Sheilei. Privirea l trecu n spatele ei, la Laredo, aezat
dejd n a i innd friele calului ei.
E timpul de plecdre, am ado1, i spuse ncet.
Te rog, Rfaga, vino cu noi acum.ncerc Sheiia
s-l fac s se rzgndeasc.
Nu. Cltin din cap, zmbind pentru a mblnzi
duritatea tonului. Este un drum lung. V a trebui s te
>dihnetl cel puin o zi cnd ajungi acolo i nu pot s
stau att de mult ntr-un loc unde a putea fi recu
noscut n afara cazului, o tachin Rfaga zmbind
c vrei s m vizitezi la nchisoare.
Nu. sigur c nu. Sheiia i nclin capul, dar ura
gndul c trebuie s stea departe de el, chiar doar trei

Ale.
Voi pleca mine, i ridic brbia cu degetul
mare. Data viitoare cnd o s m vezi, va fi n faa
preotului. Gura lui se nchise peste a el ntr-un srut
ipsat nainte de a o conduce pe Sheiia la murgul ei
1

iubito n spaniol,n original.

Janet Dailey

i a o ajut s urce n a. Mna i rmase pe piciorul ei


n timp ce-i ndrept privirea spre Laredo.
Ai grij. i spuse Rfaga ncordat, te duci direct
ia printele Ramirez. Nu vorbeti cu altcineva. El m tie
i va gsi un loc unde s stai n siguran.
Laredo ncuviin i-i ddu Sheilei friele.
Voi avea grij de ea, Rfaga.
Ochii Sheilei erau plini de lacrimi cnd se uit n jos.
spre Rfaga. Gura i era subiat ntr-o linie aspr, dar
lumina dragostei i ardea n ochi. Deschise gura s-i
roage din nou s vin cu ei.
Palma lui pocni crupa calului. Murgul sri nainte,
alarmat. Sheiia l redres i-i mn nainte. Tn cteva
clipe, Laredo i se altura.
Trecnd de iaz, luar calea ngust, pietroas, spre
fata nordic a canionului. Clrir n rnd, cu Sheiia
deschiznd drumul pe poteca erpuitoare. Diminea
ncepea s se lumineze, odat cu rsritul soarelui.
Ajunser sus cnd Sheiia auzi un foc de puc.
Trase brusc de frie i vzu capul lui Laredo zvcnind
n direcia sunetului. Ddu pinteni calului pn pe cul
me i desclec, Ignornd-o pe Sheilan timp ce fugea
spre marginea stncii.
Ce este? ntreb Sheiia, venind repede lng
el.
Aerul limpede de munte aducea pn la ei
strigte nedesluite, alarmate.
Dumnezeule, o patrul, murmur Laredo.

Fructele

dragostei

Un grup mare de clrei n uniforme, galopa pe


pune n direcia colibelor de chirpici. Ascunziul din
canion fusese descoperit. Inima i se opri la gndul c
Rfaga era acolo. Se ntoarse i alerg spre murg. Dar
Laredo era acolo. ntinznd braful s-o opreasc.
Ce dracu ai e gnd s faci ? o ntreb finnd
capul agitat al murgului.
Rfaga e acolo. jos. Trebuie s m duc la el.
Crezi c eu nu vreau ? i-o ntoarse Laredo. El tie
c suntem n afar de orice pericol, suntem n sigu
ran. Nu trebuie s se ngrijoreze dect de el. i dac
nu reuete, al dracului s fiu d ac nu-l scot din nchi
soare. Nu-i momentul s fii melodramatic.
Ea nelese logica argumentelor lui, dar nu mai era
ghidat de logic. nfingndu-i clciele n burta c a
lului, biciui cu friele. Calul l trase civa pai pe
Laredo pn ce ocesta fu silit s-i dea drumul i calul
o lu la fug pe potec pe care de-abia urcaser.
n cteva secunde auzi copitele calului lui Laredo
in spatele ei. ntr-un loc mal lorg al potecii, el i for
calul s rmn alturi de al ei,
Nu m poi opri I
Vd, rspunse el suprat. tiu c sunt un tmpit,
dar i-am promis lui Rfaga c o s am grij de tine i
n-a mai putea dd ochii cu el vreodat, dac te las s
le duci acolo jos, singur.
Ddu pinteni calului i trecu n fa. Prin zgomotul
(acut de copitele cailor, se puteau auzi focuri dde
ey
-[

359

JanetDailey
puc, jos, n canion. Rfaga i oamenii lui trecuser la
lupt.
Coborrea grbit i aduse la captul potecii ntr-o
treime din timpul n care urcar. La iaz, Laredo fcu
semn spre colibd n care l lsaser pe Rfaga. Majori
tatea mpucturilor se auzeau dinspre stuc, dar se
trgeau focuri i n apropierea casei singuratice.
Laredo iei dintre copaci n fata Sheilei. Imediat, o
rafal de mpucturi izbucni n jurul lui. Instinctiv, Sheiia
i opri murgul, i i vzu zvcnind convulsiv, trgnd de
frle. Calul iul Laredo i pierdu echilibrul i czu. Laredo
rmse ntins la pmnt dup c e calul se redresa i o
lu galopnd spre plcul de copaci unde atepta
Sheiia.
Tocmai vroia s sar din a, cnd il auzi pe Laredo
strignd 0 .

Pleac repede de a ic i! Vocea l era ntretiat

de durere. Sheiia descleca, vrnd s se duc la el,


tiind c d d c ieea dintre copocl se expunea
mpucturilor. Apuc friele calului lui.
-N -ai cum s m ajuji. n spuse Laredo, fcnd
efort c a s vorbeasc. Nu pot s m mic, aa c
pleac de dicl I
tia c are dreptate, Privirea i zbur spre acope
riul colibei. Se ntoarse i ncleca pe calul lui Laredo,
innd friele murgului. i croi drum printre copaci, spre
cas. Rfaga era nuntru, prins c a ntr-o capcan.
v

i----------

Spaiul gol dintre copaci l cas prea primejdios


de larg. Trebuia s-l parcurg rapid, c a s ajung
neatins de vreun glon, la Rfaga. Sheiia ezit, apoi
iTnfipse clciele Tn burta calului. Murgul goni alturi,
n timp c e traversa spaiul descoperit, pentru a ajunge
la protecia temporar a zidului estic al casei.
Patrula descinsese nti la grupul de csue. Fora
ei de-abia ncepea s se extind spre coliba izolat. O
eav de puc sclipi la o fereastr cnd se apropie.
Sheiia se opri lng ea.
Rfaga I
Imediat el apru n cadrul ferestrei. Ochii i se ngus
tar furioi cnd o vzur.
C e faci aici ? rosti printre dini.
A trebuit s m ntorc. Haide repede I l grbi
Sheiia, dar el srea deja pe fereastr.
Unde-I Laredo ? Avea dejd un picior n scara eii
i ncleca murgul.
E rnit, rspunse simplu i-l vzu cum strnge din
dini.
N-avem nici o ans pe pune. S ncercm s
ajungem la copaci.
Gloanele uierar pe lng ei n timp ce-l gr
beau caii napoi pe drumul pe care venise Sheiia.
Ajunser neatini la copaci i Rfaga i ndrept mur
gul spre iaz l spre poteca ngust de pe fa nordic
a canionului. Aproape prea trziu, vzur o mn '
l

3ancH )aiIey

clrei n uniform propiidu-se printre copaci,


barndu-le drumul.
Fr s ezite, Rfaga ntoarse calul. Sheiia bnui
c planul alternativ era s rmn ntre copaci pn
ajungeau la peretele estic, apoi s ncerce s scape
prin ieirea principal din canion.
Un foc din direcia soldailor le art c fuseser
reperafi. Era imposibil. s fug printre copaci. Ramurile
lor dese le-ar fi biciuit fetele, inndu-i n loc.

Sheiia. Rfaga era n spatele ei. Privi peste um


aplecndu-se pe gtul calului. Trebuie s ncercm s
traversm punea acum. pn nu ne taie calea.
Ultndu-se Iute n jur. vzu soldaii apropiindu-se
dinspre pune. Urmrii din spate i ameninai dintr-o
parte, nelese c are dreptate i ddu din cap. Canio
nul ngust prea deodat foarte larg i poteca abrupt
foarte departe.
Murgul tni dintre copaci naintea calului ei i se
meninu n frunte, din cteva salturi. Amndoi goneau
cu toat viteza, dar murgul ncepu s ia avans. Rfaga
l ncetini, pentru a nu lsa distanta dintre el s creasc
i mai mult.
Soldaii se repezir nspre ei, unghiul micorndu-se
pe msur c e Sheiia i Rfaga se apropiau de centrul
purnil. Sheiia i ddu seama c iuimea i dded o
ans de reuit lui Rfaga, dar nu i dac nu-l lsa s
ia vitez, pentru a rmne lng ea. Se hotr ntr-o
y clip, fr a gndi. Doar instinctul de supravieuire.
j

362

Fructele dragostei

N-o s reuesc ! i strig lui Rfaga. Fugi far


m ine!
Nu I
Dar Sheiia trgea deja friele calului greoi, de
munte. Continet c Rfogd ncetinea c a s se n
toarc dup ea, i ndrept calul direct spre patrul.
ncepu s-l agite braele i s strige din rsputeri.
Ajutor I Sunt american ! Repet de mai multe
ori, rugndu-sen gnd ca Rfaga s continue fuga.
Patrula ncetini cnd ea i aduse calul n galop
drept n mijlocul lor, unde se opri. eful grupului o
cerceto atent, privirea oprindu-i-se scurt pe culoarea
aurie a prului.
Cu un gest, ordon unor soldai s-l urmreasc
pe Rfaga. n sfrit, i fcu curaj s se uite n spate i
vzu murgul gonind spre ieirea din canion. tia c
dejd ctigase timpul necesar ca s scape.
Tremurnd toot, Sheiia ncerc s descalece,
aproape cznd din d. Cu picioarele moi, se ls pe
genunchi, cu un suspin de uurare pe buze. O voce
ntreb ceva n sponiol, dar era prea zpcit ca s
mai ncerce s neleag ce spune. ntrebarea fu repe
tat ntr-o englez cu accent puternic,
Suntei bine,' senora ? Vocea era calm, ddr
totui foorte crispdt.
Lqcrimile ii lipeau genele. Le terse i-i nghii suspi
nele. Era prea slbit c a s reacioneze imedit. Reui
pn ta urm s ded din cap.

363

Janet Dailey

Da. sunt bine.


O pereche de'chizme militare, lustruite, aprur n
cmpul ei vizual, oprindu-se lng ea. Se auzea
sforitul unui cal n. apropierea, btnd nelinitit
pmntul cu copitele
Suntei seftora Sheila Townsend din Texas?
ntreb vocea cu accent.
Ridicndu-i ochii, Sheiia i ddu la o parte prul
de pe obraji H privi prudent pe ofierul din fa ei.
Da, sunt Sheila Townsend, ncuviin.
Brbatul era de statur mijlocie, cu un nas vultu
resc i ochi cprui, sfredelitori.
Suntei fiica lui senor Eliot Rogers? La ncu
viinarea ei, gura lui subire se cut ntr-un zmbet
politicos. V cutm de mult timp sefiora, de cnd am
gsit cadavrul soului dumneavoastr n main.
Aplecndu-se puin. i ntinse mna nmnuat,
ajutnd-o s se ridice n picioare, apoi adug :
mi permitei, sunt capitn Ramon Echiverria.
Acceptnd ajutorul lui, Sheiia se ridic s dea ochi
cu ofierul. O privea atent, foarte curios i bnuitor.
Sheiia nc tremura i era agitat n sinea sa. Era greu
s-i ascund resentimentul fat de ofierul care con
dusese atacul mpotriva lui Rfaga.
Cum... cum m-ai gsit? vocea i tremura,
rguit, n timp ce-i retrase mna,
i oferi din nou zmbetul subire, care era politicos
s i nimic mai mult.

Fructele dragostei
Dup cum v-am spus, v cutm de cnd am
gsit cadavrul soului dumneavostr, senora. La nce
put s-au auzit multe zvonuri c suntei inut n
captivitate de cei care v-au ucis soul. Apoi nimic, de
parc v-ar fi nghiit munii. Acum cteva sptmni,
o patrul era n vecintate i a auzit un foc de arm.
Cnd s-au dus s cerceteze, li s-a prut c au vzut o
femeie blond cu un grup de cirei. De atunci am
mpnzit zona cu cercetai. Aa am descoperit ascun
ziul, explic el.
neleg, murmur e a r apoi se cutremur gndindu-se c ncercarea ei nebuneasc de evadare
condusese ia asta.
Privirea ofierului flutur scurt spre ieirea canionu
lui, nainte de a se nfige n ochii Sheilei.
Pcat c omul acela a reuit s scape cnd ai
venit spre noi. Era eful bandei, nu-i aa ?
...Da... Sheiia ezit doar o clip nainte de a
confirma, suficient pentru atrage l mai mult atenia
ofierului.
Numele lui ?
Nu-i tiu numele rspunse iute. De data asta.
fusese prea grbit cu rspunsul ca s nu bat la ochi.
O sprncean ntunecat se arcui. imediat.
Nu este aceasta banda lui Rfaga ?
n Sheiia se ddea o lupt, netiind dac s mint
sau s spun adevrul, dar erau prea multe anse s
fie prins cu minciuna.
j
-f

Da, aa i se spunea, dar nu-l cunosc numele


adevrat.. Nu l-am ouzit adresndu-i-se. dect cu R
faga. nu altfel.
Pronunai n mod ciuddt numele lui. senora. n
ochii ofierului opru o sclipire speculativ.
Chiar aa. cpitane ? Sheiia se ncord instan
taneu, simulnd indiferend.
Ai stat aici mult timp, senora. Prea s-i dleag
vorbele cu grij, nedezliplndu-i privirea de ea. Nu s-a
cerut nici o rscumprare i nici n-ai fost vndut.
Suntei o femeie frumoos. Nu cred c dcest criminal,
Rfaga, a fost orb. Sheiia pli, dar el continu. Cred
c v-a pstrat ca femeia lui. Poate, senora, c dup
tot acest timp, n-ai mai fost deinut mpotriva voinei
dumneavoastr.
Inspirnd adnc, Sheiia nu-i ls privirea s fug
de cercetared bnuitoore d ochilor ofierului. Dor in
stinctul de supravieuire era nc puternic,
Dup cte am ptimit, cum putei s-mi spunei
ac ceva ?
mi pare foarte ru, sefiora, mini el, la provoca
rea ei indignat, dar trebuie s nelegei c trebuie s
lum n considerare toate posibilitile.
V amintii de patrula care m-a vzut acum
cteva sptmni ? ncercam s evadez. i ncruci
braele, apucnd tivul bluzei n spate, lat cum m-a
pedepsit Rfdga. Se ntoarse cu spatele spre ofier i
ridicnd bluza, ls s i se vad urmele biciului. l

nfrunt din nou. rece. Mai avei ntrebri n legtur cu


dorina mea de a fi inut prizonier ?
El nclin respectuos capul.

Scuzele mele. senora. Dar n ochi i se putea citi.


nc. suspiciunea. Accepta ceea ce vedea, pentru
moment, dar Sheiia simea c mai trziu o va iscodi din
nou. Dac senora i-a revenit, vom merge ctre case,
unde oamenii mei au strns prizonierii.
Sheiia ncuviin tios i trebui s accepte ajutorul
lui pentru a ncleca din nou, contient de privirea lui
uor intrigat. Nu-i putea citi gndurile, dar bnuia c
se ntreba d ac fusese amanta unui brbat, sau a mai
multora. Se prefcu c nu observ, zmbind rece
cnd el i ddu friele. N-avea s primeasc nici o
informaie despre Rfaga de la ea.

367

Ja n e t B a ile y

Capitolul
23
O scen impresionant o ntmpin pe Sheiia
cnd ajunser ntre colibele de chirpici. Membrii bcndei Iul Rfaga erau ngrmdii Id un loc. precum o
turm de vite ndinte de a fi tidte. Numrul lor arta
c nu scpaser dect puflni. Erau i rnit printre ei.
gemnd de durere, Sheiia nu-l putu vedea pe Laredo
n grupul compact i nici nu ndrzni s ntrebe de e l;
nu nc.
Soldaii care-l pzeau ignorau plnsetele femeilor
care-l implorau s fie lsate s le ngrijeasc rnile.
Copiii speriai s agau de fustele lor. Cei mici i urldu
teama de cev pe care nu-l nelegeau, n timp ce cei
mal mriori se uitau n jur cu ochii lor ntunecai i
rotunzi, plini de Idcriml.
Ofierul clrea alturi de Sheiia. nu se opri n locul
unde erau inui prizonierii, ci i continuau drumul prin
tre colibe, unde ali oameni de-ai lui cercetau
sistematic fiecare cocioab, Sheiia fcu eforturi s nu
arate nici o emoie la aceast scen.
Reui s ignore totul ce vedea, pn ajunser la
, ultima colib dindinted crculul. L vedered Elenei n
|

368

Fructele dragostei

genunchi, mbrind picioarele unui barbat intuit


ntr-un scaun. Sheiia i opri calul. O puc zcea la
pmnt, lng scaun. O pat roie, se ntinded pe
pieptul brbatului.
Cnd Sheiia se opri n loc, ofierul se ntoarse s
vad ce-i atrsese atenia. Simtindu-le prezenta. Elena
ridic privirea. i terse lacrimile de pe obraji i se ridic
s-l nfrunte, cu o mna pe umrul soului ei mort.
ncepu s le vorbeasc n spaniol, cu o voce joas,
vibrnd de emoie.
nelegei spaniola, senora ?
Foarte puin, murmur Sheiia, Incapabil s-l la
ochii de la Elena,
Femeia spune c a mpins scaunul la u cnd
a vzut soldaii venind l l-a pus o puca n mn.
Spune c soldaii l-au ucis c a i cum ar fi fost un
lupttor, l traduse ofierul ncet. Spune c brbatul ei
este acum un brbat adevrat, pentru c e liber.
Sheiia simi un nod n gt i-i porni calul. Simea
privirea curioas a ofierului i-i ddu explicaie pe care
o dorea, fr a-l privi.
Soul ei, Cesar, era paralizat, un copil neajutorat
care nu tia de nimeni i nimic.
O cunoti pe femeie ? o ntreb.

Dup cum ai remarcat mai devreme, cpitan


Echeverria, sunt aici de mult timp, i aminti Sheiia ncrun\ tat, i-i grbi calul.
f

353

Ja n e t bailey

'

Cnd ajunser lo fare, o djut s descolece. Sheiia


era scepticn legtur cu grija lui pentru ed. Ar fi vrut
s plece i s-o lase singur, mcar pentru o vreme.
Ca o umbr. ofierul o urm spre rcoare de suo
adpost, oprindu-se pentru a ntrebd politicos:
Pot s v oduc nite dp ?
Nu. mulumesc, refuz scurt.
Rmase lng ec.
Vom pleeo din acest loc curnd. Este ceva ce
ai dori s luai ? Pot s trimit oamenii mei...
Nimic, ii rspunse rspicot. Mna i se odihnea pe
pntece. Copilul lui Rfaga era singurul lucru pe care
avea s-l ia cu ea.
Da, v neleg, o aprob ofierul. Suntei desigur
nerbdtoore s plecai de aici. Ai trecut prin multe
s v vedei.soul ucis i s fii inut n captivitate de
criminalii dcetia. Suntei o femeie foorte tare, senora
Townsend.
V rog Sheila era Iritat de murmurele lui
comptimitodre nu vreau s m mai gndesc la
asta.
neleg, spuse, nclinndu-i capul ntr-un gest de
deferen pentru dorina ei. Nu vrei s mai vorbii
despre aceste lucruri.
Nu, nu vreau, l aprob tios.

V rog s m scuzai, trebuie s vorbesc cu


oamenii mei.

370

'____________ A

Fructele dragostei

Desigur, ncuviin Sheiia i ofierul se retrase, 1


zmbind politicos.
nchiznd ochii la privelitea din jur, Sheiia ar fi vrut
s-l astupe urechile, Ar fi vrut s plng, cum fceau
femeile i copii, dar trebuia s rmn tcut,
ascunzndu-i n suflet, Nu lsa s se vad nici o urm
de mhnire pe chipul ei, cnd ofierul se ntoarse ca
s-i spun c pleac. Din nou, Sheiia fu separat de
prizonieri, clrind n fruntea patrulei, alturi de ofier.
Deplasndu-se pe poteca n pant, se uit napoi spre
canion, tiind c nu se va mai ntoarce niciodat n
acest loc cminul ei.
N-avea s mai fie de acum un col de rai, neatins
de lumea exterioar. Fusese invadat, iar cei care locui
ser aici, n-aveau smai gaseasc vreodat libertatea
i sigurana ntre zidurile lui. Era pierdut pentru totdeauna.
i terse repede tristeea din ochi cnd vzu privi
rea ofierului aintit. Mna de soldai care l urmrise
pe Rfaga, ntlni patrula n vrful pantei. Raportar
c l-au pierdut: a disprut fr urm, ca dus de vnt.
Genele i fluturar de uurare, dar nu ddu alt semn de
bucurie.
O
briz de munte i atinse obrajii c a o mngiere
rugar care prea s-i spun adio, cu un moment
inainte de a intra n pdure. Sheiia fu izbit de ideea
iubit c poate nu-l va mai revedea niciodat pe
Rfaga. ncerc s aiunge gndul n timp c e ncepeau
:. coboare muntele.
371

Janet Dailey

Prinii dumneavoastr au fost anunai c v-am


gsit bine i nevtmat, o inform ofierul mexican.
C e fac prinii mei ? Sheiid ntreb repede, dor
nic s vorbeasc i s-i distrag mintea de la
Rfaga.
Au fost ngrijorai, i rspunse.
Unde sunt ? n Mexic ? i dori deodat cu dispe
rare s-i vad. Parc trecuse o via de cnd nu mai
era cu ei.
Si, mama dumneavoastr st n Chihuahua de
cnd di disprut, i explic el. Tatl dumneavoastr a
venit n fiecare week-end sau cnd i permitedu afa
cerile. Am vorbit adesed cu el.
Vredu s-i vd, murmur Sheiid.
Desigur, i ei doresc s v vad i S se dsigure
c suntei bine, cd cum e-am spus dejd. Zmbi uor.
Cred c s-a aranjat transportul, aa c li vom putea
ntlni desedr, n locul unde vom orgoniza tdbra
pentru noapte.
Mulumesc. Ero o expresie sincer a recu
notinei, nsoit de un zmbet tremurtor, n timp ce
Sheiid i mn calul la trap.
Apusul soarelui gsi patrula n c n Sierras,
pregtind fdbra ntr-o vale. Soldaii erau ocupai cu
priponirea coilor i fcutul focului. Sheiia rmase deopdrte, urmrindu-i dbsenf.
Prinii ei djunser odat cu ultimele roze die soa
relui rou. Sheiia se npusti n braele lor, rznd i

Fructele dragostei

plngnd, mbrtindu-i i sutndu-i; tustrei vorbind


In aceloi timp. Totui bucuria ntlnirii era dulce-amar.
Redobndindu-i controlul emoiilor, Sheiia se
ddu un pas ndpoi c a s-i priveasc, tinndu-le stras
minile. Se uit la ei printr-o perdea de lacrimi i le
zmbi. Tatl ei reuea s pstreze ceva din omul de
afaceri puternic, influent. n ciuda jeanilor Levi's i a
jachetei pe care le purta. Mama ei. mbrcat ntr-o
salopet kaki, poseda nc aura de elegant care
fcea parte din ea.
Eti sigur c eti bine, scumpo ? i zise tatl ei
strngndu-i mna tare.
Da, sunt bine, il asigur ea.
Toate lunile astea fr nici-o veste I Scutur uor
din cap, cu vocea necat de emoie. Mama ta n-a
ncetat nici-o clip s cread c eti vie i sntoas,
i trecu un brat pe dup umerii soiei lui. Chiar cnd
lucrurile preau sumbre, nu m-a lsat s renun la
;perant.
Sheiia se uit la mama ei, cunoscnd tria de fier
iscuns sub nfiarea feminin. Simi cercetarea
atent a ochilor ei cprui.
C e s-a ntmplat, Sheila? Te-au... Constance

] >gers se opri, delicdt. Sheiia i zmbi uor.


Vrei s m ntrebi d a c am fost violat, mam?
ntreb blnd. N-am fost. N-avea nici-un rost s
i und adevrul de prini. Mai devreme sau mai
iziu. tot trebuia s le spun desp
373

Jancf Dailey

s-o fac acum, Rfaga a fcut dragoste cu mine. dar


nu m-a violat.
Tatl ei se revolt imediat.
Te referi la eful acestei bande...
Destul de ciudct, tat. l ntrerupse fr brutali
tate. dac-ai avea vreodat ocazia s-l ntlneti pe
Rfaga, i-ar plcea.
Mama ei avea o privire stranie.
Am crezut c m nel, dar pot s citesc asta pe
faa ta. Eti gravid, nu-i ga, Sheiia ? murmura ea.
Da, recunoscu senin. Rfaga i cu mine trebuia
s ne cstorim mine n fata unui preot de pe partea
cealalt a munilor.
Fetia mea s se mrite cu un criminal ? Tatl ei
se uita uimit la ea nevenindu-i s cread.
Nu conteaz. E.J., l potoli Constance. Acum e
cu noi. O dat ajuni acas, toate astea vor fi date
uitrii.
Sheiia se ncrunt.
Nu m-am gndit la ntoarcerea n Texas. i trecu
degetele peste frunte, derutat. Gndurile ei nu mer
seser att de departe n viitor.
Dar desigur, draga mea, c te vei ntoarce,
insist mama ei cu un zmbet. De-acum trebuie s te
gndeti la copil. mi nchipui c vrei s-l pstrezi ?
Desigur, i ntoarse Sheiia l aps o mn pro
tectoare pe abdmen.

Fructele dragostei
Ai nevoie de un loc n care s locuieti, de
ngrijire medical pentru tine i pentru copil, motiv
mama ei. Ce poate fi mai natural d ect s vil acds ?
Da, cred c ai dreptate, ced ezitant.
N-are nici un rost s-i informm pe ceilali c nu
este copilul lui Brad, adug tatl ei,
Tat Sheiia rse uor cnd copilul se va
nate cu pr i ochi negri, nimeni nu va crede c e al
lui Brad.
Dup ce se va nate copilul, interveni Constan
ce Rogers, vei dori s te ntorci la facultate i o s-i iei
diploma. n fond, acum trebuie s te gndeti i la
viitorul copilului, c a i la al tu.
Da, Sheiia ncuviin, dar referirile prinilor la
chestiuni materiale sau la starea social, nu I se mai
preau importante.
De parc i-ar fi simit ndoielile, mama ei schimb
subiectul.
Putem s facem planuri mai trziu, Sheiia. Acum
tatl tu i cu mine suntem att de bucuroi s te
vedem din nou.
Lacrimile nceoar ochii Sheilei.
Pare c-a trecut aa de mult timp de cnd nu
am mai vzut...
i pentru-noi la fel, scumpo. Tatl ei o mbri
lin nou, srutnd-o pe frunte.

Janet Dailey

Ah, senor i sefiora Rogers, interveni nepoftit


ofiferui mexican n reuniunea lor, v bucurafi s v
revedei fiica, nu-i aa ?
Foarte mult, i rspunse tatl ei, dndu-i drumul
Sheilei din mbriare. Nu tiu cum s v mulumim c
afl gsit-o, cpitane.
Pentru nimic. Ddu din umeri. Acum sunt hrnii
i prizonierii. Va fi gata i masa noastr n curnd. Dac
dorii s luatl o cafea... Mna lui art spre focul de
tabr, invitndu-i.
Restul cuvintelor lui fur tiate de o voce strident,
american. '
Ticlos nnorocit, dac vrei s mnnc rahatul
sta, f bine i dezleag-mi minile I Durerea rzbtea
n ton, repetndu-l cererea n spaniol.
Laredo, opti Sheiia i fcu un pas instinctiv n
direcia vocii.
Ofierul 1se puse n cale.

Senora. eu... ncerc s-o fac s renunfe.


Te rog, a fost bun cu mine, l explic Sheiia
grbit. Pot s vorbesc cu el cteva minute ?
Ofiferui era pe punctul de a refuza, cnd tatl ei
interveni pentru cauza ei.
Nu se poate ntmpla nimic, cpitane.
Cererea fu gndit cu grij, nainte ca el s con
simt.
\

Vin cu dumneavoastr.

Fructele dragostei

Prizonierii vorbeau destul de puin, dar cnd apru


Sheiia cu ofierul mexican, se ls o tcere
nepmnteasc. Civa priveau cu resentiment fi,
asociind-o cu dumanul. Ceilali o ignorau, cu rceal.
Laredo se uit deliberat n alt parte, cnd se opri
lng el. Zcea ntins pe pmnt, proptit ntr-un cot.
Un bandaj alb era nfurat peste coapsa lui dreapt.
Sngele l mbibase cmaa n partea stng. Avea n
poal o farfurie cu mncare, dar ncheieturile i erau
legate.
Bun, Laredo, spuse n sfrit Sheiia ncercnd
s-i atrag atenia.
El se uit n sus, cu ochii albatri, reci, aruncnd o
privire scurt nsoitorului ei, nainte de a se concentra
asupra Sheilei.
Nu-mi pas de compania pe care o ai, doamn
Townsend.
Se ls n jenunchl lng el, murmurnd foarte
ncet:

Nici mie. Apoi cu o voce tare, ntreb. Eti rnit


grav ?
Mi-au zis c-o s triesc.
De aproape, Sheiia putea s-i vad culoarea
pmntie, sub bronzul pielii.
Nu mnnci, spuse, observnd mncarea nea
tins h farfurie.
Am o mic problem cu braul stng, Nu vrea
, s se mite, l explic sarcastic. Aa c dac n-au d
dee y
-(

377

Janet Dailey

I'***>1

gnd cumva s-mi toarne porcria asta pe gt, cred


c o s rmn flmnd.
Sheiia privi spre ofier
Nu-i putei dezlega minile doar c t s
mnnce ? ceru politicos.
Dup o ezitare, ofierul ordon unui soldat s eli
bereze minile lui Laredo. Sheiia vzu c fcea eforturi
extraordinare ca s mnnce. Dup trei nghiituri, se
opri.
Sigur, nu seamn cu mncarea gtit de Con
suelo, zmbi Laredo slab.
i nici la aspect. Sheiia lu lingura i ncepu s-l
hrneasc. Unul din soldai se apropie de cpitan.
Acesta se ndeprt un pas pentru a vorbi cu omul,
Cnd Sheiia ridic lingura spre gura lui Laredo, el
murmur ncet:
Rfaga a fost rnit ?
Nu, a scpat, opti. Fr o zgrietur. Unde s-ar
putea ascunde, Laredo ?
Doar Rfaga tie. ncerc s se ridice mai sus i
se crisp de durere. Dor tu. Sheiia ? ntreb l fel de
ncet. Unde te duci ? napoi n Texas cu prinii ?
Nu tiu poate, cel puin pn se nate copi
lul, Sau poate rmn aici, Dac-a putea s-l gsesc pe
R... Se opri brusc, dndu-i seama c patrula ncerca
se s-l prind n primul rnd pe Rfaga.
Dac rmnea n Mexic, ar fi ateptat s vad
aac
dac el o contacta, sau invers. Pentru binele lui, fre-

Fructel e dragostei

buia s plece. Dac sttea s asculte glasul raiunii i


nu pe cel al inimii, tia c ar fi cel mai bine s nu se mai
ntoarc niciodat n Mexic.
Cu el, viaa era nesigur. El nu putea oferi un viitor
copilului. Copilul lor nenscut avea dreptul la o via
decent, la libertatea la care Rfaga tnjea i n-o
puea avea niciodat. n America, Sheiia i putea da
aceste lucruri, plus avantajul banilor.
Probabil c sacrificndu-i viata ei pentru copii,
descoperea sensul adevrat al dragostei. Era oare
nobil ? Sau pur i simplu speriat de a fugi i a se
ascunde toat viata, d ac o petrecea alturi de R
faga ? Era prea tulburat c a s tie,
Dac te duci n State, ai vrea... vocea lui La
redo avea un ton straniu ...ai putea s te duci pn
!a Alamagordo ?
Brbia ei tremur uor, nelegnd,
S-i vd prinii ?
i cheam Ludlow Scott Ludlow senior. Nu le
spune despre mine, dar..,
Am s-i asigur c eti bine i am s-i trimit veti
despre ei, i promisese Sheiia blajin. ntre timp o s fac
tot ce pot pentru tine i pentru ceilali. Am auzit c
banii ajut.

i mal ddu cteva linguri de mncare, n tcere. >

Janet Dailey

Laredo o privea gnditor. Cnd i vorbi n sfrit,


era att de ncet, c Sneila trebui s se aplece mai
tare, c a s-i aud.
Dac vrei s ne ajui ntr-adevr, murmur ei,
poi s porneti un fel de diversiune. Doi dintre paznici
sunt aproape nite copii. Exist ansa s-i dezarmm,
n nvlmeal, civa dintre noi am putea scpa.
Al putea fi ucis, opti Sheiia protestnd, dar La
redo o privi doar tcut... voi ncerca, fu de acord fr
tragere de inim. Aruncnd o privire peste umr, l vzu
pe ofier ncheind discuia cu soldatul. Se ntoarse iute
i-l ntreb pe Laredo: Unde-i Juan ? Nu l-am vzut
printre ceilali.
E acolo, i rspunse Laredo cu o micare de cap,
sub ptur. Sheiia se uit n direcia indicat i vzu o
siluet nfurat complet ntr-o ptur viu colorat.
Gtul i se strnse dureros.
I s-a deschis rana. E mort, o anun Laredo sec.
Senora. Ofierul era n picioare lng ea.
nghiind cu greu pentru a-i uura nodul din gt,
Sheiia se ridic n picioare. Farfuria era goal. Nu mai
avea nici-un pretext s rmn cu el i ofierul i-o
amintea. Se ntoarse, cnd un soldat i lega din nou
minile. Faa l era palid de ocul provocat de moar
tea iui Juan. O ascunse ct de mult putu de privirea
bnuitoare a ofierului, n timp ce se ndrept spre

330

Fructele dragostei

Mulumesc pentru c mi-ai permis s vorbesc


cu ei, spuse simind nevoia s sparg tcerea.
Avei o afeciune pentru acest om ? ntreb ei.
- E un prieten, rspunse Sheila simpiu. Era de
acas, cineva cu care puteam sta de vorb.
neleg. Ddu din cap, dar Sheiia se ndoia c
ntr- adevr nelegea. Scuzai-m, senora, dar nu pot
s nu observ c prei puin suprat. Nu suntei feri
cit c v-ai ntlnit cu prinii ?
Sigur c sunt, i rspunse tios.
El i arunc o privire scurt, enigmatic, i nu mai
sparse tcerea. Sheiia se opri lng foc. Prinii ei erau
aezai deoparte, vorbind ntre ei, nevznd-o nc.
Cpitanul fi spuse unui om s le aduc i lor cafeaua
i se ntoarse s-o priveasc pe Sheiia. Ea tia c ar fi
trebuit s se duc la prinii ei, dar bnuia ca vorbesc
despre ea, Rfaga i despre copil. Aa c rmase pe
loc.
Am fcut un drum lung azi, coment ofierul
absent.
Da, ncuviin Sheiia,
Am avut timp s m gndesc n timp c e clre
am, continu el. Sunt convins c suntei femeia lui
Rfaga. Dei nu pot s-o dovedesc, cred c ai fost a
lui de bunvoie. Se vede n ochi i pe faa
dumneavoastr c nu ai fost forat s acceptai
ateniile acestui om. Uneori v observ cum sc

3SI

/
munii cu speran n ochi. Probabil c sperai s vin
s v ia. i ridic o sprncean, o lumin viclean i se
aprinse n ochi. Da. remarc n timp ce Sheiia se ncor
da, da, va veni s v ia.
Ofierul se ntoarce, aruncnd nite ordine scurte
la civa soldai din jurul focului. Acetia intrar n
alert, parc. Cu un zmbet satisfcut se uit napoi
spre Sheiia.
Am pus santinele suplimentare. Vom fi gata s-l
ntmpinm pe Rfaga al dumneavoastr, cnd va
veni declar el.
V nelai, neg Sheiia disperat. Nu va veni.
Se auzi o mpuctur i nc una. apoi o a treia.
Ofiferui apuc mna Sheilei, strignd la soldai. Mai
fur trase cteva focuri, nainte ca soldaii s rspund
cu propriile lor arme. Sheiia se lupt s-i scoat mna
din strnsoarea cpitanului.
Dinspre zona n care erau Laredo i ceilalfi se auzir
zgomotele unei busculade. n haosul creat ncercau
s-i recapete libertatea. Strngerea ofierului slbi in
stantaneu l reui s- i trag mna.
Sheila I Aici I Vocea familiar a lui Rfaga o
strig, i ea se ntoarse nspre sunet.
Ochii ei cercetar ntunericul pdurii ce nconjura I
tabra. ncepu s fug, nesigur de direcia n care o
luase
,

Sheiia, nu, tio, mama ei. Nu te d u c e !

Fructele dragostei

j y

Dar alegerea fusese fcut. Nimic din c e a c e l-ar


fi oferit lumea civilizat ei sau copilului lor nu pu
tea egala un moment n braele lui Rafaga, indiferent
n c e condiii sau circumstane. Rfaga apru din spa
tele unui copac. Puca de la oldul lui mproc un foc
de acoperire pentru Sheiia.
Alerg la el